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DU BON USAGE DE L'IMAGINATION SELON MALEBRANCHE

Vronique Wiel Les Belles lettres | L'information littraire


2006/4 - Vol. 58 pages 20 27

ISSN 0020-0123

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Pour citer cet article :

-------------------------------------------------------------------------------------------------------------------Wiel Vronique, Du bon usage de l'imagination selon Malebranche , L'information littraire, 2006/4 Vol. 58, p. 20-27.

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LINFORMATION LITTRAIRE N4 / 2006 AUTRES CONCOURS

En guise dentre en matire, pourquoi ne pas relever une bvue lexicographique qui, par sa persistance mme, nous mne au cur de notre problmatique ? Sous lentre fou du Robert, on lit en effet : Fig. et litt. la folle du logis: limagination (Malebranche) . Or cest l une attribution errone qui en rpte une autre, tout aussi fantaisiste : cest proprement Voltaire qui invente la mtaphore tout en lattribuant Malebranche 2, reformulant sa faon lassociation de la folie et de limagination atteste sous la plume du philosophe 3. Ainsi, le discours malebranchiste aurait si fort impressionn limagination de Voltaire que celui-ci a cru

1. Ldition de rfrence (ER) du Livre II , De limagination (P. II et III) de De la recherche de la vrit (RDV), est celle dA. Minazzoli, coll. Agora , Paris, Presses Pocket, 1990. 2. Voir la mise au point de G. Rodis-Lewis dans Malebranche, uvres II, Bibliothque de la Pliade , Paris, Gallimard,1992, p.1225. lexception de celles extraites du corpus tudi dans ldition de rfrence, les citations sont prises dans ldition de G. Rodis-Lewis, uvres I (1979) et uvres II (1992). 3. L. II (ER), P. III, chap. I, p.155.

avoir lu ce que Malebranche na jamais crit ! Plus encore : en vertu de la force contagieuse de lautorit savante des lexicographes, cette fausse citation se serait propage et install dans les esprits... Ne tient-on pas alors la preuve par lexemple de la validit des critiques malebranchistes dont on retrouve ici les termes essentiels ? Mais une telle preuve nest-elle pas foncirement ambivalente ? La citation fictive lance par Voltaire natteste-telle pas aussi la force impressive de lcriture de Malebranche lui-mme ? Car la lecture de certaines pages de notre corpus, il faut bien reconnatre une fcondit imaginative bien proche de celle quil dcrie... Est-ce dire que la puissance de limagination est telle quil na pu sy soustraire ? Finalement, Malebranche aurait-il cd, comme lont pens certains de ses contemporains, cela mme quil a dnonc avec une constance exemplaire 4 ? La question est

4. Lensemble de son uvre tmoignant de cette proccupation constante, il nous parat indispensable pour clairer les enjeux du Livre II, dlargir notre corpus en nous rfrant dautres textes, mme postrieurs.

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Du bon usage de limagination selon Malebranche

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V. WIEL : DU BON USAGE DE LIMAGINATION SELON MALEBRANCHE


donc de savoir sil y a moyen de lever ce qui apparat premire vue comme une flagrante contradiction. Pour y rpondre 5, il convient de passer rapidement en revue les principales pices du procs quil instruit contre limagination. Elles sordonnent sur trois plans : pistmologique, moral et thologique. quoi sajoute le plan linguistique dont on constate quil fdre tous les autres. Et nous verrons que cest en envisageant la critique de limagination selon cet axe-l quil est possible de comprendre pourquoi Malebranche sautorise user de la puissance de limagination contre elle-mme, aller contre le vent par la force mme du vent , pour reprendre une formule dAlain 6. La contradiction leve, il sagira de rendre compte de la manuvre en examinant ce qui claire au mieux ce quentreprend Malebranche dans le Livre II : le recours lironie. partir de l, le procs de limagination se droule selon les plans mentionns plus haut et dont on verra quils sont troitement lis. 1. Plan pistmologique : limagination soppose la connaissance vraie Incapable par dfinition de fonder la connaissance vraie, limagination leurre dabord lesprit en faisant passer ce qui nest quune conviction sensible pour une conqute de la raison. La difficult o nous sommes de distinguer ce qui est du corps et ce qui est de lesprit a permis que stablisse une pistmologie en tous points fallacieuse, fonde quelle est, non sur des ides claires, mais sur le tmoignage tnbreux des sens puissamment corrobor par limagination. Ainsi, mconnaissant que Dieu est seul dpositaire de toute efficace, attribuant aux corps une puissance dagir, lhomme a chaffaud une pseudo-physique proprement chimrique. Dabord, en renonant critiquer ce que suggre la voix du corps , savoir que les sensations sont dans les objets 11 : tmoin de ce faux principe 12, un nonc comme le feu brle ou comme cette fleur embaume . Or, strictement parler, des noncs de ce type, qui constituent nos yeux les fondements solides et lmentaires de nos discours sur le monde, sont des paroles vides de sens . Les sensations sont des modifications de lme, les corps nen sont que les causes occasionnelles : ce parfum, cest Dieu qui me le fait sentir et il appartient mon me. Or, la gnralisation du faux principe se conjuguant la propagation par lusage linguistique de ce type dnoncs impertinents, lhomme ne savise plus du fait quil prte des entits imaginaires des qualits sensibles, la force dagir et quelquefois la puissance de raisonner 13, et quen cela, il tmoigne dun esprit a-scientifique et, pout tout dire, paen. En outre, avocate loquente du corps et de ses valeurs, limagination les impose notre esprit non seulement comme la principale partie de nous-mmes, mais encore comme le centre par rapport auquel le reste de lunivers prend place et signification : anthropocentrisme et mme gocentrisme qui signe la dmesure orgueilleuse de lhomme 14. On comprend alors quaux yeux de Malebranche, la science de lhomme qui sy rattache soit la fois caduque et prilleuse. Et de Montaigne, par exemple, rput pour tre fin connais-

I. Le procs de limagination Lerreur est la cause de la misre des hommes : telle est laffirmation sur laquelle souvre De la recherche de la vrit. Et louverture du Livre II, cest limagination que Malebranche attribue dabord la puissance de tromper. Encore faut-il prciser que notre facult de (re)produire des images loccasion de mouvements corporels nest devenue falsificatrice quune fois lunion de lesprit et du corps mue en assujettissement, le primat de lintelligible ruin par le pch. Originellement ordonne, comme les sens, la conservation du corps, elle poursuit certes son office davertissement, mais elle chappe aussi, sans crier gare et mme avec une malignit particulire 7, la juridiction de la raison. Dbride, garante, hors de toute mesure, elle jette la confusion dans lesprit rendu incapable, sans un effort dattention coteux, de discriminer bien du corps et bien de lesprit. Cest pourquoi, elle afflige chacun de nous d une espce de folie 8 (ne variant quen dgr selon les individus), et se montre dautant plus fourbe que, comme le dit Pascal, elle ne lest pas toujours 9. Reste ce grand principe : limagination [...] ne parle que pour le bien du corps 10.

5. Pour un examen plus approfondi de ces questions, voir notre criture et philosophie chez Malebranche, coll. Lumire classique , Paris, H. Champion, 2004. 6. Alain, Vigiles de lEsprit, propos du 25 mai 1912. 7. Trait de morale (TDM) (1684), uvres II, P. I, Ch. XII, I, p. 527. 8. L. II (ER), P. III, chap. I, p. 155. 9. Pascal, Penses, d. de Ph. Sellier, coll. Agora, Paris, Pocket, 2003, p. 105. 10. TDM, P. I, chap. XII, X, p. 531.

11. RDV, uvres I, L. I, chap. XVI, p. 125. Et, selon Malebranche, le mrite revient Descartes davoir prouv que les corps ne sont susceptibles que de figures et de mouvements. 12. Ibid. 13. Ibid., L. I, chap. XII, p. 101. 14. Certainement si on se regarde comme le centre de lunivers, sentiment que le corps inspire sans cesse, tout lordre se renverse, toutes les vrits changent de nature , TDM, P. I, chap. V, p. 469.

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seur en la matire, il faudrait enfin admettre que ses discours sont mal raisonns, mais bien imagins 15, que son anthropologie est un pur galimatias inspir par lamourpropre et lorgueil. Au total, loin davoir forg une science, lhomme na faonn quun monde illusoire sa convenance et sa mesure. 2. Plan moral : limagination entretient la confusion du bien et du plaisir Cependant lattribution indue de lefficace aux corps ceux-ci, simagine-t-on, sont les causes vritables des sensations 16 a aussi de lourdes consquences morales. Pour en prendre la mesure, il faut dabord rappeler cette ide capitale pour le philosophe : Dieu nous anime du dsir invincible dtre heureux 17 et le plaisir (dont Il est seul cause) a t institu comme un moyen et non comme un fin : manifestant sensiblement de la prsence du bien, il doit nous porter Dieu, aviver notre amour pour Lui, et non nous ramener aux corps. Or, lon voit bien tout le parti que peut tirer limagination quand elle domine un esprit incapable de discriminer cause vritable et cause occasionnelle, et partant, de reconnatre le vritable statut du plaisir : redoublant et intensifiant les sollicitations des sens, elle attache lhomme aux corps et lui inspire une axiologie tout entire structure en fonction des plaisirs et des dplaisirs quils lui procurent. Car que lon soit picurien ( et quon se laisse aller toutes sortes de volupts ) ou que lon soit stocien (et que lon nie orgueilleusement pouvoir tre domin par ses sens 18), lon pense la vie morale en fonction du sensible et lon enclot la recherche du bonheur dans un cadre troitement terrestre. Ainsi, lon sen tient, vertueusement croit-on, une recherche du plaisir immdiat, et lon tient pour morale une existence livre tous les apptits : apptit de jouissance, de savoir ou de pouvoir. 3. Plan thologique : limagination nous spare de Dieu On la compris : tous gards, leffort philosophique de Malebranche tend vers lappropriation de toutes choses Dieu. On ne saurait trop y insister car cest dans ce cadre que prend sens le procs que le philosophe chrtien instruit contre limagination. Car il ne suffit pas de dire que limagination travaille lhgmonie du sensible ; encore faut-il prciser que lui cdant, lhomme hypothque funestement son salut. Matresse s simulacres, elle tend masquer la fin dernire de la destine humaine et loigne lhomme de Dieu Dieu qui veut lhomme tout entier, ses penses, ses mouvements, ses actions 19. Or, sous lempire de limagination, lhomme nest pas seulement enclin oublier sa vocation : le voil tent de nier sa finitude. Cest ainsi que limagination sait inspirer aux uns une auto-sacralisation impie et aux autres, une admiration idoltre. De ce point de vue, si la posture du bel esprit et de ses fanatiques peut tre tenue pour le point daboutissement de cette attitude blasphmatoire, il est clair quaux yeux de Malebranche, tous les hommes, des degrs divers, sont touchs par la tentation dusurper dans lesprit dautrui une place qui nest due qu Dieu. Cest en ce sens quil faut comprendre ces lignes du Trait de morale, prcieuses, nous le verrons, pour saisir ce que Malebranche a entrepris dans le Livre II :
Au lieu de prendre la posture dun homme qui adore, et de tourner les esprits et les curs vers celui-l seul qui veut tre ador, il [le bel esprit] slve dans lesprit de lhomme : il y prend une place honorable. Il entre dans le sanctuaire de ce Temple sacr, la demeure principale du Dieu vivant ; et par lclat et le faste sensible qui lenvironne, il prosterne les imaginations faibles ses pieds, et se fait rendre un vritable culte, un culte spirituel, un culte qui nest d qu Dieu 20.

15. L. II, (ER), P. III, chap. V, p. 197. Sur Montaigne, voir infra. 16. RDV, L. I, chap. XVII, p. 129. 17. Jaime le bien et le plaisir, je hais le mal et la douleur, je veux tre heureux [...]. Je sais mme que Dieu ne fera jamais desprits qui ne dsirent dtre heureux , RDV, L. III, P. II, chap. VII, p. 352 et passim. 18. Sur la vision malebranchiste de lpicurisme et du stocisme, voir RDV, L. I, chap. XVII, p. 131.

19. TDM, P. I, chap. XII, p. 535. 20. Ibid. Nous soulignons. Voir aussi L. II (ER), P. II, chap. VIII, p. 140. 21. L. II, (ER), P. II, chap. VI, p. 127. Cest Malebranche qui souligne. 22. Ibid.

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Cette drive cultuelle est aussi, pourrait-on dire, une drive culturelle entretenue de sicle en sicle par la tradition : depuis lAntiquit paenne, ne propose-t-on pas lidoltrie de tous le divin Platon ou bien Aristote, le gnie de la nature 21 ? Car, rpte-on avec une dsastreuse crdulit, ce sont des hommes tout divins 22. Ne sest-on pas aussi paresseusement vou redire, rcrire, recopier linfini des contre-vrits cultives par les imaginations les plus folles et reues sans examen critique ? Or, Dieu, dpositaire de toute efficace, lest aussi de toute autorit, parce quil est Auteur de toutes choses et unique source de vrit : la connaissance vraie est affaire de rception et non de cration rception dont la cause occasionnelle est notre attention , dfinie comme une prire de lesprit Dieu que Malebranche, la suite de saint Augustin, appelle le Matre intrieur . Lon comprend pourquoi Malebranche voit dans la tradition culturelle, ses valeurs, ses discours et ses prtendus grands hommes, un exemple majeur de limposture entretenue par limagination.

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4. Plan linguistique : limagination fait du langage un galimatias perptuel 23 Tout ce qui prcde latteste : la puissance de limagination est troitement lie au langage et lusage quen font les hommes. En lui-mme, le langage tmoigne de mille faons de la confusion dans laquelle limagination tient notre esprit. Nous avons mentionn lerreur qui consiste prter aux tres et aux choses des qualits sensibles : or, la dbusquer suffit invalider une grande partie du lexique 24. y regarder de prs, notre langage fourmille dimproprits, dapproximations 25 et nombre danthropologies , selon le mot de Malebranche, entachent jusqu limage que lon se fait de la puissance divine : lui donnant un corps, un trne, un chariot, un quipage, les passions de joie, tristesse, de colre , on projette sur Dieu les manires dagir ordinaires aux hommes 26. Trs largement inspir par les sens et limagination, notre langage constitue aux yeux de Malebranche un systme derreurs institutionnalises. Et limage ( la mtaphore, dans lexemple cit ci-dessus) joue un rle prpondrant dans cette imposture. Cependant les sortilges de limage nagissent pas seulement dans notre langage ordinaire. Leur puissance est dmultiplie par la rhtorique (et ses figures) et gnralement par lusage quen font ceux quon pourrait appeler les professionnels de la parole : les orateurs, les beaux esprits, les commentateurs, les savants et, en gnral, tous ceux qui srigent eux-mmes en auteurs 27. Quoiquils ne travaillent, dit Malebranche, qu magnifier lerreur, on leur accorde dautant plus notre crdit et notre admiration quils font impression sur notre imagination et nous procurent du plaisir. Plus encore, la puissance denchantement est telle chez certains quelle anantit tout exercice de la raison :
... ceux qui les coutent, tant beaucoup plus touchs par la mesures de leurs priodes, et par le mouvement de leurs figures, que par les raisons quils entendent, ils se laissent persuader sans savoir seulement ce qui les persuade, ni mme de quoi ils sont persuads 28.

venons de distinguer : Leur langage [des hommes] est corrompu comme leur cur : il ne fait natre dans lesprit que des ides fausses, il ninspire que lamour des objets sensibles 29. Mais, conformment lconomie 30 de la Recherche, cest dans le Livre II que se manifeste le plus clairement lurgence qui simpose au philosophe chrtien : combattre lemprise profonde, intime du langage sur lesprit, ruiner l difice discursif entretenu depuis des sicles par la tradition et propos la vnration crdule des hommes. Lennui, cest que le langage est le seul pouvoir livrer ce combat. Il convient donc den user de telle sorte quil se retourne contre limagination. Il sagit dbranler les esprits et mme les frapper 31 car, reconnat Malebranche, comme les choses sont prsentement, il ny a plus humainement parlant de remde qui ne soit violent 32. Do le travail de sape auquel il se livre dlibrment 33 dans le Livre II, do le dploiement dune criture propre renverser les idoles de toutes sortes qui tiennent lhomme sous le joug du corps : il lui faut en proposer une autre image, ce que le philosophe appelle changer la face que les choses ont prise dans son esprit, dans son imagination, dans ses sens 34. Et tout particulirement, il sagit de les faire paratre sous un jour ridicule 35. Dans sa faiblesse, lesprit dispose contre limagination et sa puissance dun arme redoutable : lironie, dont la force dvastatrice clate dans le Livre II. II. La dissection des choses majestueuses 36
Sganarelle Aristote, l-dessus, a dit... de fort belles choses ! Gronte Je le crois. Sganarelle Ah ! Ctait un grand homme ! 37

Lon voit par l que lempire de limagination trouve un puissant adjuvant dans le langage. Cest pourquoi la problmatique linguistique est centrale dans ses crits, articulant, aux dires mmes de Malebranche, les trois plans que nous

23. TDM, P. I, chap. VI, p. 475. 24. Par ex. les noms de qualits ( lamertume ), les adjectifs correspondants et les noncs prdicatifs qui en usent ( ce fruit est amer ). 25. Voir par ex. le mot vin , L. II, (ER), P. II, chap. VIII, p. 14647. 26. Trait de la nature et de la grce (1680), uvres II, Ier Discours , P. II, art. LVIII, p. 56. 27. L. II, (ER), P. II, chap. VII, p. 134.

28. RDV, L. VI, P. I, chap. III, p. 601. 29. TDM, P. II, chap. VII, p. 582. 30. Les trois premiers Livres examinent successivement les erreurs des sens, de limagination et de lentendement. 31. Mditations chrtiennes et mtaphysiques (1683), uvres II, XV, art. IV, p. 336. 32. Conversations chrtiennes (1677), uvres I, VIII, p. 1278. 33. Il faut lire cet gard le IXe claircissement qui en constitue une manire dexgse. 34. Voir par ex. MCM, XVIII, p.391. 35. Jamais ce mot (associ dautres termes du mme champ lexical comme impertinent , vain ou bagatelles ) nest aussi frquent que dans le Livre II. 36. Nous empruntons V. Hugo ce titre de LHomme qui rit. 37. Molire, Le Mdecin malgr lui, Acte II, sc. IV.

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Lironie est une notion dlicate manier, cependant cest en toutes rencontres ce qui dmembre, lamine les discours reus, ce qui introduit le dsordre dans toutes nos mises en ordre langagires, morales, scientifiques ou encore religieuses ; lironie inquite, dconcerte en ce quelle claire dun jour nouveau cette ralit laquelle nous croyons et nous collons . Bref : lironie, parce quelle suspend les fausses vidences, rouvre lesprit la question du sens. Cest de cette vertu minemment libratoire que Malebranche entend jouer. Prcisons ici qu ses yeux, lironie ne soppose en rien lesprit chrtien 38. Au contraire. Dabord, parce que sa finalit est damener lhomme r-ordonner sa vie selon Dieu en lui dcouvrant ses extravagances. Ensuite, parce quen tout cela, il nest question que de stigmatiser des actes (non des personnes 39) et de dsigner aux rieurs ces choses prtendument majestueuses devant lesquelles on fait rvrence. Sil sautorise produire dans le Livre II une plaisante galerie de ridicules, cest que les auteurs qui y figurent sont autant de mtonymies dsignant au lecteur des pratiques humaines drgles 40. Ce sont elles quarm dune criture dmystificatrice Malebranche ironiste 41 entend viser. Il sagit principalement pour le philosophe de sen prendre des pratiques qui signent la victoire du corps sur lesprit. Ou, pour le dire autrement et dans le cadre de sa conception mcaniste du corps hrite de Descartes, tout ce qui manifeste, tout en la lgitimant, la tyrannie du matriel et du machinal sur le spirituel. cet gard, tout le Livre II constitue le tableau gnral dune humanit gagne par le machinal. Au reste, cette vision de lhomme est si prgnante quon la retrouvera au fil des uvres et nombreuses sont les pages o lessentiel du propos de Malebranche dans Livre II est repris, ainsi dans ces lignes des Entretiens sur la mtaphysique et sur la religion :
Cest que lhomme est une machine qui va comme on la pousse. Cest beaucoup plus le hasard que la raison qui le conduit. Tous vivent dopinion. Tous agissent par imitation. Ils se font mme un mrite de suivre ceux qui vont devant, sans savoir o 42.

Il convient prsent de donner quelques exemples. Mais on ne peut ici quouvrir des pistes dtude : il est impossible denvisager tous les effets dironie (et leurs enjeux) qui peuvent se loger dans des dtails modestes, peu voyants au premier abord, mais qui nen contribuent pas moins lentreprise gnrale de sape. 1. Figures de laccumulation. La polymathie Cest dabord la mise en liste dlments htroclites qui signale chez ceux quon tient pour savants une tendance compulsive accumuler machinalement. Dissquant la marotte rudite que sont la collection ou le cabinet de curiosits , le philosophe y dcouvre un agrgat disparate et proprement insignifiant que limagination prsente lesprit des savants comme autant de signes dun savoir minent et dautant plus profond quil est obscur :
On recherche les mdailles anciennes quoique ronges de rouille, et on garde avec soin la lanterne et la pantoufle de quelque ancien, quoique manges de vers : leur antiquit fait leur prix. Des gens sappliquent la lecture des rabbins parce quils ont crit dans une langue trangre, trs corrompue et trs obscure 43.

Et compte tenu de ce que nous avons tabli plus haut, on ne stonne pas que lironiste sen prenne spcialement des pratiques machinales la fois intellectuelles et langagires.

38. Sur ce point, Malebranche rejoint Pascal ; cf les Provinciales, Onzime lettre . 39. Sur la dissociation de lacte et de la personne, voir TDM, P. II, chap. VII, p. 585 : lironis mrite compassion , seuls ses drglements appellent une cinglante rprobation. 40. Cest pourquoi, par exemple, la personne dAristote importe peu : voir L. II, (ER), P. II, chap. V, p. 119. 41. Il importe de prciser que Malebranche ne sexclut pas du nombre des ironisables possibles. Sur ce point, voir notre criture et philosophie chez Malebranche, d. cit., p. 125-28. 42. EMR (1688), uvres II, V, p. 759.

43. L. II (ER), P. II, chap. III, p. 112. 44. Ibid., chap. V. 45. Ibid. 46. Molire, Les Femmes savantes, Acte IV, sc. III. 47. L. II (ER), P. III, p. 171-172.

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Cependant les rudits ne se contentent pas dentasser ainsi au mpris du bon sens, ils font aussi de la rtention dopinions pathologie particulirement bien illustre dans le chapitre V de la seconde Partie propos de la question de limmortalit de lme 44. Il nest question l encore que de collectionner les opinions, mme les plus incompatibles, et dtablir des gnalogies ridicules dont Malebranche se plat restituer, tout au long du chapitre, le trac aussi embrouill que drisoire 45. Au total, ce qui passe pour une lite intellectuelle a toutes les allures dune collection de Trissotin, chargs eux aussi dun bien tnbreux butin 46... Laccumulation argumentative Nous touchons ici au fonctionnement automatique de lesprit quand il reproduit, par un effet simultan de raideur et de vitesse acquise, une mme structure argumentative. Cest l la manifestation dun appareillage mental de ritration dautant plus efficace que ses rglages ont t parfaits par toute une tradition discursive. Le cas exemplaire est celui de Tertullien qui justifie ladoption du manteau de philosophe par tous les changements sublunaires 47. Empruntant aux Livres II et III du De Pallio, Malebranche produit une version grotesque de lexpolition qui rvle en Tertullien une

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vritable machine faire des phrases, capable, partir de lanalogie pose, de se saisir de tous les changements sublunaires pour accumuler sa fantaisie de tels noncs en srie. Do la chute qui semble simposer delle-mme :
Peut-on de sang froid, et de sens rassis tirer de pareilles conclusions, et pourrait-on les voir sans en rire, si cet auteur ntourdissait et ne troublait lesprit de ceux qui le lisent ? trs videntes, et desquelles les enfants mme ne pourraient pas douter ; parce quAristote lui est ce que la raison et lvidence sont aux autres.

Ainsi un homme entt dAristote ne peut goter quAristote : il veut juger de tout par rapport Aristote : ce qui est contraire ce philosophe lui parat faux : il aura toujours quelque passage dAristote la bouche : il le citera en toutes sortes doccasions, et pour toutes sortes de sujets ; pour prouver des choses obscures que personne ne conoit, pour prouver aussi des choses

48. Voir dans RDV, L. II, P. I, chap. VII, p. 188, lanalogie tablie entre les perroquets et leurs petits et les savants et leurs enfants. 49. Phnomne dimitation qui, sur le plan social, se traduit par une forte tendance limitation, comme le montre le chap. II de la Partie III : dans ces pages, Malebranche met nu la mcanique sociale et fait se mouvoir les figurants en fonction dun seul principe : le mimtisme. 50. L. II (ER), P. II, chap. II, p. 106-107. Faute de place, nous ne reproduisons pas ce passage. 51. Ibid., chap. VI, p. 127-128. 52. Ibid., chap. VI, p. 131.

La farcissure polyglotte (et gnralement la rhtorique des citations) ne signe pas seulement la dfaite de lesprit critique : elle met aussi nu un ftichisme du mot ou du discours, une allgeance aveugle la parole humaine sacralise allgeance ambige, sans doute, puisquil sagit en ralit pour les auteurs dinstrumentaliser lhritage discursif (dj suspect en soi aux yeux de Malebranche) afin de satisfaire leur vanit. Au vrai, ce qui est convoqu ne lest que dans la mesure o cela fonctionne comme une signal drudition partant, de distinction ; signal mis seule fin de dclencher des applaudissements. Les langues savantes

53. Averros fait les frais de son voisinage avec sa rplique grotesque, l entt dAristote . 54. Ibid., chap. VI, p. 130-131. 55. Ibid.

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2. Figures de la rptition Les perroquets de Malebranche Si le philosophe a malicieusement suggr que les rudits ne sont quune sous-espce des psittacids 48, il apparat qu ses yeux, le psittacisme 49 est fort rpandu et produit notre ordinaire galimatias. Il nest de meilleur exemple ici que le passage consacr ceux qui, mdecins ou pas, diagnostiquent tous azimuts le scorbut 50. Dans ces lignes, Malebranche entend saisir sa source le processus mcanique qui aboutit lannulation dun signifiant ds sa cration. Dans le cas de scorbut , lemballement machinal, rendu sensible par la concatnation et la rptition, lui donne immdiatement une extension illimite puisquon laccole toutes les maladies (prsentes...et futures). Au fur et mesure que le mot est rpt dans le passage, il gagne en impertinence par rapport au rel, acquiert mme une sorte dautonomie et se rsoud en une inanit sonore dont lcho se multiplie. Et comme la vise satirique est vidente, lon ne peut quavoir en tte le personnel moliresque, ses mdecins dabord (Sganarelle, Diafoirus...) mais aussi tous ses monomaniaques : nentend-on pas ici la gent mdicale hoquetant scorbut tout propos comme Harpagon hoquette compulsivement sans dot ? peu de choses prs, on peut conduire la mme analyse propos de l entt dAristote, quil soit lillustre Averros 51 ou quil demeure un pdant anonyme, tel celui dont Malebranche prcise quil na plus tout fait ce quon appelle le sens commun 52 :

Le recours la rptition joue doublement ici : il dnigre lautorit du philosophe grec rduit trois syllabes mcaniquement ritres et rend presque audible la voix de laristotlicien qui parle moins quil nmet des sons. Vacuit desprit dautant plus sensible que Malebranche prend soin, ironiquement, de mler le lexique du jugement au pur phnomne acoustique quest devenu Aristote . Un effet dironie supplmentaire se produit la faveur du voisinage de ce passage avec la priphrase dsignant Aristote comme le gnie de la nature ... Signalons au passage que ce nest l quun exemple de lusage de la proximit humiliante , qui nest pas la moins efficace des armes de lironiste 53. Le ramage polyglotte Dans le mme ordre dide, il faut faire place la question des emprunts aux langues trangres : latin, grec et arabe pour lessentiel, cest--dire les langues dites savantes. Cest l aussi lapanage de la gent rudite que de dployer sans retenue une rhtorique des citations valorise par la tradition humaniste. cet gard, ladmirateur dEuclide qui entasse du grec 54 est une figure paradigmatique propre clairer lattitude des commentateurs et de tous ceux qui se piquent de science :
Il y a bien des gens que la vanit fait parler grec, et mme quelquefois dune langue quils nentendent pas [...]. Mais le dessein de la plupart des commentateurs, nest pas dclaicir leurs auteurs, et de chercher la vrit ; cest de faire montre de leur rudition [...] Ils ne parlent pas tant pour se faire entendre ni pour faire entendre leur auteur, que pour le faire admirer et pour se faire admirer eux-mmes avec lui. Si celui dont nous parlons navait pas rempli son livre de passages grecs, de plusieurs noms dauteurs peu connus [...], qui aurait lu son livre, qui laurait admir, et qui aurait donn son auteur la qualit de savant homme et dhomme desprit ? 55

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LINFORMATION LITTRAIRE N4 / 2006 AUTRES CONCOURS


nont alors plus le statut de langue proprement parler : les citations connotent la science . Par leur obscurit mme, elles sont destines tracer une frontire entre ceux qui savent et ceux qui ne savent pas. Pire encore, conforter le public dans lide que ceux qui savent, vritables lus, sont dpositaires dune vrit pour lui inaccessible. Et dernire cette comdie du faux-savoir, que lironiste sacharne nous dvoiler en nous livrant quelques chantillons du boniment savant, nous retrouvons des enjeux de taille. En effet, sil ridiculise la rhtorique des citations, cest quelle institue et ritualise le recours aux livres de matres alors que la vrit ne peut sapprendre quauprs du Matre intrieur. Cest pourquoi maint page du Livre II visent dissquer de telle manire cette chose majestueuse quest lrudition en gnral, quelle apparaisse finalement non seulement comme un vritable analphabtisme spirituel, mais encore comme une pure et simple mystification car il ny a, en matire de vrit, ni lection ni autorit humaine. Travailler le faire croire est probablement le mfait le plus funeste dont limagination soit capable. 3. Montage de citations Une autre manire de faire chec cette superstition auctoriale qui insulte lautorit de lunique Auteur est justement de retourner le rhtorique des citations contre elle-mme : de prlever dans les textes censs faire autorit et offerts ladmiration de tous de quoi les congdier. Il sagit donc pour lironiste de procder des montages en sorte que, laissant parler lauteur quil convoque dans un champ discursif dj min par ses soins, cet auteur se disqualifie de lui-mme, en et par son propre discours. Mentionnons dabord le traitement dvasteur qui est rserv louvrage du savant anglais consacr aux lments dEuclide 56. La technique du collage 57 de citations est propre jeter une lumire dmystificatrice sur la glose de cet illustre entre les savants . Sa fatuit et son ridicule clatent dans cette prose emphatique malicieusement recompose par Malebranche. Cest notamment la rptition mcanique des complments d explicare et d explicavi qui caricature le phras pompeux des louanges que le savant sadresse. Le latin lui-mme, pris dans cette mcanique, nest pas sen veiller des chos moliresques, tout correct quil soit. Et le coup de grce est donn quand, par la seule vertu du montage, simpose lesprit du lecteur non pas limage dun gant du savoir que le savant voudrait luimme lui prsenter, mais celle dun lilliputien de lesprit, cras par llmentaire, par ce qui, par dfinition, na pas tre expliqu et qui, pour tre appris, ne demande pas une heure un esprit mdiocre ! Accorder ce grand homme le cong auquel il aspire ne fait donc pas difficult... Cest cependant contre le livre de Montaigne que le dispositif rvle toute son efficacit. Malebranche en use, dans le chapitre 58 quil lui consacre, comme dune machine de guerre. La virulence du procd est la hauteur de la rputation dont jouit Montaigne et que le philosophe interprte, lui, comme la manifestation en quelque sorte hyperbolique de la force de limagination. Les quelques vingt-cinq citations prleves dans les Essais (du simple mot lextrait de six sept lignes) font lobjet dun montage qui les dfigure sciemment et sans quit. Mais avant de comprendre ce qui motive cette caricature outre, restituons en quelques mots le bricolage auquel se livre Malebranche. Tout se joue dans la manire dont Malebranche inscrit les citations dans son propre texte tout en estompant lidentit de Montaigne. En fait, il se livre une vritable rcriture des Essais, y prlevant des passages qui, dcontextualiss, perdent ce qui leur donnait forme et signification, aboutant des fragments initialement spars, et parfois de plusieurs pages. Ainsi le passage qui met en prsence laraigne et lhomme 59 : Montaigne est enclin accorder lanimal dlibration, pensement et conclusion (encore doit-on prciser quil adopte la tournure interrogative). Mais accoler cette citation la suivante ( extraite trente pages plus loin), celle qui affirme que la supriorit de lhomme ne tient qu sa beaut , nest-ce pas une faon de suggrer insidieusement que Montaigne nous engagerait nous distinguer dans un domaine (la beaut, le culte de soi) o, au moins, laraigne ne peut nous faire concurrence ? Quelle conclusion simpose, si ce nest celle tire par le philosophe tire lui-mme ? En outre, et dans le mme temps, lon observe que le nom propre Montaigne sefface au profit dune dsignation gnrique ( un homme ) complte par une srie de propositions charges dexhiber ces citations pour le moins arranges. Locuteur devenu anonyme, dpouill de tout ce qui peut le distinguer, sinon ses paroles, lauteur des Essais ne doit tre jug que sur ce quon nous rapporte de son livre... Texte pig, fabriqu de toutes pices par Malebranche qui use des italiques comme des signaux dironie destins mettre en relief les propos sur lesquels il veut arrter le regard du lecteur, mis en demeure den juger.

56. Ibid., chap. VI, p. 128-130 57. On peut faire une analyse semblable du traitement rserv Snque : faisant alterner des citations latines avec sa propre traduction condense, il ruine efficacement le dispositif mtaphorique qui permet Snque de porter Caton jusque dans les nues . Il peut ensuite insinuer que, ne pouvant ou nosant tirer de vengeance relle de loffense , le sage stocien ne manifeste que lchet et orgueil. Voir L. II (ER), P. III, chap. IV.

58. Ibid., P. III, chap. V. 59. Ibid., p. 196-197.

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V. WIEL : DU BON USAGE DE LIMAGINATION SELON MALEBRANCHE


On ne peut alors que sinterroger les raisons de cette virulence. Malebranche lui-mme nous met sur la voie. Dabord, il sagit pour lui de dtromper des lecteurs trop complaisants : ce soi-disant contempteur de la pdanterie cache un pdant accompli et vaniteux ; et ceux qui lui prtent une particulire pntration ne sont que les dupes de son subtil langage dimagination 60. Le philosophe ne saurait rompre ce charme malfique autrement que par loutrance. Cest aussi le disciple de Pyrrhon quil veut dnoncer, et dautant plus vivement que Montaigne lui semble dangereusement dogmatique, avanant sur la nature de lme des assertions quil ne peut admettre 61. Mais cest sans doute dans la premire citation quil fait des Essais quil faut chercher son mobile profond : Cest moi que je peins [...]. Je suis moi-mme la matire de mon livre . Non seulement Malebranche y voit une vanit sans exemple, mais encore et surtout, il voit dans lentreprise des Essais une exploration de lintriorit sans Dieu. Le philosophe chrtien considre Montaigne comme un crivain de lintriorit mais qui, trop occup de lui-mme et asservi au sensible, na pas compris que lintriorit rvle Dieu, quelle est le lieu du Matre intrieur et que la seule justification de lacte dcrire est de travailler y conduire son lecteur. Cest pourquoi le contre-exemple de Montaigne incite Malebranche expliciter en contraste son propre projet dcriture :
Toutes les cratures ont une obligation essentielle de tourner les esprits de ceux qui les veulent adorer, vers celui-l seul qui mrite dtre ador ; et la religion nous apprend que nous ne devons jamais souffrir que lesprit et le cur de lhomme qui nest fait que pour Dieu, soccupe de nous, et sarrte nous admirer et nous aimer. [...] Montaigne na fait son livre que pour se peindre, et pour reprsenter ses humeurs et ses inclinations : il lavoue lui-mme dans lavertissement au lecteur insr dans toutes les ditions : Cest moi-mme que je peins, dit-il. Je suis moi-mme la matire de mon livre. Et cela parat assez en le lisant : car il y a trs peu de chapitres, dans lesquels il ne fasse pas quelque digression pour parler de lui, et il y a mme des chapitres entiers o il ne parle que de lui. Mais sil a compos son livre pour sy peindre, il la fait imprim afin quon le lt. Il a donc voulu que les hommes le regardassent et soccupassent de lui 62.
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Cette mise au point est dautant plus importante quon peut y lire la justification indirecte du recours lironie. Soffrant impudemment ladmiration idoltre des hommes, Montaigne est de ceux qui il est urgent darracher leur masque, de ceux dont il est littralement salutaire de faire clater la vacuit. Si Montaigne ne dpare pas la galerie de ridicules 63 que nous venons dexaminer, cest que tous ont en commun de tenir sur le monde des discours galement impertinents, et que tout est chez eux vaine gesticulation, babillage creux et vaniteux : ils tiennent tous, dune manire ou dune autre, de la machine parlante, puisquen eux cest le jeu de la machine qui domine. Automates rudits, cuistres entts , adeptes du ramage polyglotte, auteurs rvrs ou pdants anonymes, tous sont les protagonistes dune comdie du faux-savoir aussi drisoire que dangereuse et que limagination dirige avec maestria. Pourtant, si, faisant sonner avec une verve toute moliresque les hochets dont les hommes se divertissent, lironiste en claire linanit sous un jour la fois plaisant et cruel, sa vise va bien au-del. Emplissant dessein le Livre II des vains chos de la parole humaine, il veut veiller en son lecteur le dsir, lattente dune autre parole, de la seule Parole qui soit pour le philosophe : celle du Matre intrieur qui ne peut sentendre, rpte lenvi Malebranche, que dans le silence des sens, des passions et de limagination. Sans doute lironiste est-il impuissant installer en son lecteur un tel silence. Mais orchestrant avec brio la cacophonie des machines parlantes (dnudant aussi les rouages de la mcanique sociale), il peut esprer interloquer si vivement son lecteur que celui-ci pourrait se mettre en qute de la Parole vraie. Aussi bien, la force de limagination, quand elle est retourne contre elle-mme, a son prix. Vronique WIEL UMR 5037

60. Ibid, p. 190. 61. Ibid., p. 195-196. 62. Ibid., p. 191-192.

63. Notons que Montaigne nest pas non plus indemne de psittacisme comme le prouvent la liste des quatorze noms d anciens philosophes dresse par Malebranche et la mention de plus de cinquante noms dauteurs diffrents avec leurs opinions en lespace de trois ou quatre pages , p. 194-95.

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