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Jean Markale

LA MORT DU ROI ARTHUR

Le cycle du Graal 8 Huitime poque


ditions Pygmalion / Grard Watelet Paris, 1996

INTRODUCTION
Lpe et le Royaume Par essence, une pope na ni commencement ni fin : elle nincarne jamais, sous sa formulation rhtorique et ses aspects de rcit structur, quun moment dans lhistoire relle ou imaginaire dune humanit sans cesse en qute delle-mme. Le rcit sintgre dans un contexte socioculturel qui le rend comprhensible et transmissible, ce contexte tant jalonn de repres qui constituent autant de tmoignages dune certaine forme de civilisation une poque dtermine. Do ce paradoxe quune pope, intemporelle par nature, ne peut nous parvenir que revtue de couleurs dates. Et pourtant, la structure qui la sous-tend est immuable : elle est leffort perptuel grce auquel lhumanit, cristallise dans des personnages de hros, tente de se dpasser et de parvenir un tat suprieur. Mais, comme dans le clbre mythe de Sisyphe, le rocher quelle hisse pniblement au sommet de la montagne retombe invariablement dans labme originel. Il faudra alors tout recommencer, et cest pour cette raison que lpope ne sachve jamais vraiment. Tel est le cas de lpope arthurienne, puisquil sagit dun cycle qui sest dvelopp autour du personnage central dun roi emblmatique incarn dans une poque charnire o saffrontaient et sinterpntraient deux types de civilisation. Les rcits dont nous disposons furent crits, il faut le rappeler, dans et pour la socit fodale courtoise des Captiens et des Plantagents, socit raffine imprgne de christianisme et o retentit dailleurs lcho des plus rcentes disputations thologiques. Mais les thmes dvelopps sont fort antrieurs, emprunts pour la plupart la tradition celtique primitive. Or, cette tradition celtique, officiellement dfunte, ou tout au moins refoule, navait plus dautre recours pour affirmer son existence que sa transcription courtoise et chrtienne. Elle fut une sorte de vague, trs haute et trs puissante, ravageant tout sur son passage et laissant derrire elle des flots dcume persistants travers lEurope. linstar de Sisyphe, Arthur a t dcrit comme surgissant de labme pour hisser son rocher au fate de la montagne. Mais une fois parvenu l, il sest arrt pour reprendre sa respiration. Et le rocher a de nouveau dval la pente avant dtre englouti par lombre. Aprs la qute du Graal, qui marque lapoge du rgne dArthur, la socit quil a mise en place, grce certes son gnie personnel mais surtout celui dun Merlin invisible et omniprsent, ne peut demeurer statique au sommet, puisque sa nature propre est action. Elle doit donc seffondrer, et ce rapidement, puis tout devra recommencer. Cette conception cyclique du temps est bien videmment lie des hypothses mtaphysiques que concrtisent les exploits prts aux hros, lesquels appartiennent une mythologie universelle : tout relve dune sorte de rminiscence confuse mais contraignante dun ge dor originel rvolu et perdu quil convient de restituer dans sa plnitude. cela vise tout rcit pique ou dramatique dont les personnages incarnent danciens dieux dont, pour une raison ou pour une autre, on a abandonn le culte, officiellement du moins, puisque ces dieux, qui continuent vivre leur vie souterraine inconsciente, surgissent frquemment sous des aspects inattendus au sein dune socit qui sefforce pourtant de les rejeter. On peut ironiser sur certains cas, tel sur celui du dieu Priape christianis en saint Foutin, parce que lallusion est claire et directe. Mais qui reconnatrait le dieu forgeron celte Goibniu sous les traits du prtendu Breton saint Gobrien, lequel gurit les clous, ou encore la desse de la Posie, de lArt et des Techniques Brigit, la Haute , la Puissante , sous laspect rassurant de sainte Brigitte de Kildare, ou enfin le dieu prceltique de la Fcondit Kernunnos, le dieu cornu tant de fois reprsent dans la statuaire gallo-romaine, dans limage trs pastorale de saint Kornly accompagn dun buf, et considr comme le protecteur des btes cornes ? Ce nest dailleurs pas seulement sur les autels des glises de campagne que se retrouvent les dieux de

lancien temps. Ils abondent, dans lpope arthurienne, sous des aspects largement humaniss qui ne les empchent pas de conserver les caractristiques essentielles de leur archtype. Si lon transplantait en Irlande lensemble des chevaliers de la Table Ronde aux poques prchrtiennes, on reconnatrait sans peine sous leurs traits les divers dieux dsigns comme Tuatha D Danann , autrement dit les peuples de la desse Dana , qui sont non seulement les hros de nombreux rcits piques mais limage concrte des divinits en qui les Druides honoraient les multiples attributions symboliques de lnergie divine innommable, ineffable et incommunicable parce qutre absolu . Lexemple le plus frappant est celui de Lancelot du Lac qui concide trs exactement avec le Lug galique et panceltique , divinit multifonctionnelle civilisatrice et lumineuse sans la participation de laquelle rien ne peut tre entrepris contre les puissances des tnbres, les Fomor, peuple de gants malfaisants et ngateurs qui pullulent, sous des aspects divers, dans tout le cycle du Graal. Il est toutefois une constante dans les popes celtiques ou dorigine celtique, savoir que les hros masculins sont incapables dactivit si nintervient llment fminin, reprsent soit par la femme aime, soit par la reine, cristallisation de la collectivit au nom de laquelle saccomplissent toutes les prouesses. Lancelot du Lac ne serait rien sans lamour quil porte Guenivre, et il lavoue maintes fois au cours de ses aventures. Cependant, il oublie quil a t lev et duqu par la fe Viviane, la Dame du Lac, et que Morgane se dresse sans cesse sur son chemin pour lobliger se dpasser. Cette constante est lie au fait que, dans toutes les langues celtiques, le soleil est de genre fminin : la reine Guenivre (ainsi que toutes les hrones qui se manifestent lui) est donc littralement le soleil qui lui communique sa chaleur et sa puissance. Il en va de mme pour Tristan qui, selon lune des versions de la lgende, ne saurait survivre plus dun mois sil na de contact physique avec Yseult. Cest dire que lpope rejoint ici la ralit cosmique selon laquelle la lune ne tire sa force que des rayons du soleil. Et de mme que Tristan est lhomme-lune, incapable dagir et mme de vivre hors de la prsence de la femme-soleil, de mme sont tous les autres personnages, ces chevaliers qui accomplissent des exploits surhumains, qui, frlant constamment la mort, conquirent des royaumes et ne se lancent dans des expditions sans espoir que parce que la reine, quelle quelle soit, leur a prodigu, selon ltrange et juste expression des conteurs irlandais, lamiti de ses cuisses . Les potes ptrarquisants du XVIe sicle lavouaient franchement lorsque, se dcrivant fltris dans la rose du matin, ils se recraient aux rayons des yeux de la femme aime. Cest assez dire dans les popes arthuriennes limportance des personnages fminins, mme si la mfiance pour ne pas dire lhostilit des clercs des XIIe et XIIIe sicles envers les femmes souponnes dtre des incarnations du grand Satan tend frquemment locculter. Cette peur quon pourrait assurment qualifier de maladive, voire de nvrotique, nest pas totalement dnue de sens, du moins si lon sen tient aux aventures des chevaliers dArthur, a fortiori dans la gigantesque fresque que domine limage solaire, tincelante du Graal. Sans tomber dans le pige de lantifminisme rassurant qui est le propre de toutes les socits patriarcales, les faits sont l : si la femme est le moteur de lhomme, elle est galement sa perte. Kli la Noire, en Inde, donne la vie et la mort. Morgane en est limage assurment occidentale, mais nanmoins parfaitement relle sur le plan de la signification symbolique. Le principe dominant des socits notamment de la socit chrtienne occidentale est que chaque chose recle son contraire, sa propre ngation. Le message vanglique est lAmour, considr comme le ciment dune collectivit fraternelle. Mais pour peu que cet amour passe du stade universel, caritatif , un stade individualis, il devient subversif, dangereux parce quil carte deux tres qui se suffisent eux-mmes du groupe, et affaiblit dautant ce dernier. Le dplacement vers lavenir de la satisfaction du dsir est profitable lactivit conomique du groupe, tandis que sa satisfaction immdiate porte prjudice lvolution de la socit ; Herbert Marcuse la largement dmontr en analysant les

contradictions de la civilisation contemporaine, mais le problme se posait dj dans la socit courtoise des XIIe et XIIIe sicles. Tristan et Yseult ne peuvent vivre pleinement leur amour parce quils drangent le fonctionnement social : voil pourquoi ils seront rejets, quelques circonstances attnuantes quon leur concde, et finalement limins dans la mort. Le contexte sociologique est ici en parfait accord non seulement avec le drame psychologique vcu par les amants mais avec le drame cosmique et mythologique qui se joue leur insu. Leur faute nest pas ladultre en soi (les auteurs insistent tous pour dire que Dieu pardonne aux amants et les protge) mais la perturbation de lquilibre social dont celui-ci est responsable. cet gard, laventure de Lancelot et de Guenivre va beaucoup plus loin et revt une exceptionnelle gravit, car elle met en pril le fragile difice dont le roi Arthur est le pivot obligatoire. Certes, cet amour interdit est paradoxalement lun des lments les plus fastes la constitution de ldifice quest le royaume dArthur : grce son amour pour Guenivre, Lancelot accomplit des prouesses dont bnficient non seulement la reine et lui-mme mais lunit et la solidit du royaume. En fait, le royaume dArthur natteint son apoge que grce laction de Lancelot, protecteur de la collectivit en mme temps que de Guenivre et dArthur. Le roi lui-mme en est conscient car, lors de la premire apparition de Lancelot la cour, il a clairement demand Guenivre de faire tout ce quil fallait pour retenir le chevalier la cour et lattacher ainsi sa cause. Ainsi Arthur a-t-il accept demble son infortune , puisque telle est la fonction du roi de type celtique : la reine, reprsentant symboliquement la collectivit en ce quelle a de plus dynamique, se doit de confier une part de cette dynamique un agent dexcution, en loccurrence son amant. Cela explique dailleurs en grande partie lintransigeance de Guenivre envers Lancelot, sa duret, sa jalousie et les preuves quelle lui impose. Arthur le sait pertinemment et, lorsquil sera bless au cours de la mortelle bataille de Kamlann, cest Lancelot, tragiquement absent du combat, quil songera confier Excalibur, lpe de souverainet quon ne peut mettre entre toutes les mains. En fait, les amours de Lancelot et de Guenivre ne gnent aucunement le roi et ne lui causent aucun tort, tant que cette liaison demeure secrte . Tout cela est conforme aux rgles prcises de la fine amor, subtile dialectique amoureuse mieux connue sous lappellation dAmour Courtois, et minemment caractristique des mentalits des XIIe et XIIIe sicles{1}. Clandestine, la liaison ne drange personne, mais sa rvlation entrane la dsagrgation de la socit. En ralit, il faudrait nuancer laction bnfique de lamour de Lancelot pour Guenivre, car elle ne sexerce gure que sur le plan social. Si elle gnre le triomphe de la chevalerie terrienne, elle na aucun effet sur la chevalerie clestielle mise en vidence au cours de la qute du Graal. Lancelot a beau tre le meilleur chevalier du monde, il choue dans cette qute, et les diffrents auteurs ne manquent pas une occasion dexpliquer que son pch lui interdit dtre admis aux suprmes mystres du Graal. Or, si rien nest plus conforme la morale chrtienne, la vritable cause de lchec de Lancelot nest pas l. En effet, les multiples auteurs des romans de la Table Ronde en prennent fort leur aise avec cette morale chrtienne, gns quils sont par les impratifs mythologiques qui sous-tendent leurs rcits. Tristan et Yseult sont pleinement justifis par Dieu parce que la cause de leur amour est un philtre magique bu par mgarde{2}. Cest par le biais dun adultre assez ignoble quest conu le futur roi Arthur, mais Dieu en avait dcid ainsi par lintermdiaire de Merlin. De mme est-ce par un adultre dintention quest conu Galaad, le Pur, le dcouvreur du Graal. Donc, si Lancelot choue dans sa qute clestielle, cest parce que, de son propre aveu lermite auquel il se confesse, son Graal lui nest autre que la reine Guenivre. Dans ces conditions, comment pourrait-il dcouvrir lobjet sacr ? Il nest pas disponible, voil tout. Telle est la grande diffrence qui le distingue des trois vainqueurs de la qute. Si lon met part Galaad, cration cistercienne tardive destine gommer le paganisme du thme, on ne peut gure prtendre que Perceval et Bohort fussent vierges ou mme chastes : tous deux ont succomb lamour

charnel et, pour qui comprend bien le symbolisme de leurs aventures, cest par cette exprience mme de lamour humain quils accdent lamour divin. Il sagissait en quelque sorte dune initiation, mais le fait quils ntaient ni lun ni lautre obnubils par un seul et unique personnage fminin les laissait entirement libres de dcouvrir une autre lumire, celle, surnaturelle, qui manait du saint Graal du reste tenu entre les mains dune femme merveilleusement belle. Au surplus, leurs expriences amoureuses sexuelles serait plus juste , ils y ont renonc volontairement et ne sont jamais retombs dans ce quun inquisiteur appellerait leurs erreurs passes. Il en va tout autrement de Lancelot. Car si Perceval dclare chaque femme quil rencontre quil laime plus que toute autre femme au monde , Lancelot rpond invariablement par une fin de non-recevoir aux trs nombreuses pucelles qui soffrent lui sans la moindre pudeur ; il se retranche derrire lamour exclusif quil porte sa Dame, Dame quil ne nomme jamais et quil entoure la fois de vnration et de secret mystique. la limite, on peut affirmer que Perceval, en bon cur dartichaut quil est, ne drange nullement lordre social tabli, puisque, loin dafficher jamais la moindre liaison durable ou tumultueuse, il se contente deffeuiller la marguerite. Et son cas rejoint celui de Gauvain, authentique obsd sexuel, pour qui toute crature fminine reprsente une proie prsume facile consommer. Cest dans lordre des choses, et lon sait bien que la fidlit, tant masculine que fminine, nest gure frquente dans la socit de lpoque, tout imprgne encore du concept celtique de lle des Fes, lieu paradisiaque o les femmes dispensent leurs faveurs tout nouvel arrivant. Impose par Morgane, lpreuve du Val sans Retour avait montr que tous les chevaliers tombaient dans le pige. Tous, sauf Lancelot, dont la fidlit en quelque sorte draisonnable drange. Cependant, la diffrence de Tristan, sa faute nest pas rmissible. Aucun philtre ne la vou Guenivre. En outre, Tristan na jamais renonc au lit dYseult, dt-il recourir aux ruses les plus incroyables et aux hypocrisies les plus suaves. Il ne sest jamais repenti de son amour pour lpouse du roi Mark. Il ne sest pas confess de son pch . Il na jamais fait le serment solennel de renoncer elle, tandis que Lancelot la fait, au cours de la qute, dans un moment o le dsespoir lui a rvl que limage de Guenivre lempchait de contempler la lumire du saint Graal. Or, sitt la qute termine, sitt constat son chec personnel, il sest parjur. Pour un inquisiteur, il serait lquivalent dun accus qui, aprs avoir admis ses erreurs et les avoir abjures, sy serait nouveau vautr dlicieusement. ce titre, il serait dclar relaps et mriterait le bcher. Et tel est bien le sens des vnements ultrieurs, ce dtail prs quau lieu de lindividu Lancelot, cest toute la socit quil incarne qui, condamne, prira. Jamais na t avec autant dintensit dmontr le paralllisme entre la responsabilit individuelle et la responsabilit collective. En tout cas, les aventures de Tristan et Yseult dune part, celles de Lancelot et Guenivre de lautre, dmontrent que lamour absolu est chose rarissime. Il ne faudrait dailleurs pas conclure une situation idale. Bien au contraire, le couple qui vit cet amour absolu est le jouet des pires turbulences. Dabord, il sagit dun amour manifest dans un cadre illgitime. Certes, aux XIIe et XIIIe sicles, les rgles de lAmour Courtois tablissent cette illgitimit comme indispensable, tous les textes sont cet gard formels : lamour vritable nexiste quen dehors du mariage et, de prfrence, lorsquil est adultre, car le mariage nest quune convention sociale et conomique qui na rien voir avec les sentiments, ni, moins encore, avec la passion. Dans son toujours remarquable essai sur LAmour et lOccident, Denis de Rougemont a fort bien mis en vidence que si Yseult avait t madame Tristan, nul ne se serait avis de conter leur histoire, laquelle et t alors lhistoire quasiment triviale dun couple bourgeois. Et Paul Claudel, converti de frache date et visiblement oublieux de ses pulsions primaires antrieures, de surenchrir lourdement : Combien les fumes romantiques de lamour purement charnel et les braiments de ce grand ne de Tristan me paraissent ridicules ! Lamour humain na de beaut que quand il nest pas accompagn par la satisfaction. Quant aux volupts de lamour satisfait, aucun crivain ne les a jamais

dpeintes, car elles nexistent pas.{3} En somme, ses dngations donneraient raison Denis de Rougemont lui-mme lorsquil prtend que Tristan et Yseult ne saiment pas [] Ce quils aiment, cest lamour, cest le fait mme daimer . Le dbat reste ouvert. Il est vident que la situation illgitime, do rsultent lloignement, lempchement, la contrainte, le danger, la culpabilisation mme, peut devenir un motif dexcitation et de prennit par linsatisfaction quelle procure. Comme le dit encore Denis de Rougemont, la brlure demeure inoubliable, et cest elle que les amants veulent prolonger et renouveler linfini . Il sagirait l surtout dune blessure qui ne se referme jamais, faute davoir assez de temps pour cicatriser. Autant dire que cet amour absolu est avant tout un amour tourment. L encore, il ne faudrait pas sy tromper : ce sont les amants eux-mmes qui sont leurs propres bourreaux. Tristan ne peut supporter lide quYseult fasse lamour en toute lgalit, toute impunit avec le roi Marc et que, de plus, elle y prenne un plaisir vident. Cela le dtermine se marier lui aussi, quitte regretter son acte la nuit mme de ses noces, puisque son amour absolu pour Yseult la Blonde rduit nant le dsir physique quil prouvait pour Yseult aux Blanches Mains. Quant la premire, la nouvelle du mariage de son amant nest srement pas faite pour la rassrner : elle en est malheureuse parce quelle se sent trahie. Et la privation de Tristan lui est intolrable. La situation de Lancelot et de Guenivre nest pas meilleure. Certes, Lancelot se pose moins de questions quant au plaisir ventuel de Guenivre lorsquelle partage la couche dArthur, parce quil confond aisment le serment dallgeance amoureuse envers la Dame et le serment fodal envers le Seigneur ; il nen souffre pas moins de lloignement et de linsatisfaction permanente dans laquelle il se trouve, mme sil transcende plus que Tristan limage de la femme aime, vritable desse quil convient dhonorer et de vnrer, pour ne pas dire adorer, jusquaux extrmes limites de la patience (au sens tymologique, cest--dire de la souffrance !). De toute faon, Lancelot ne peut chapper son intense sentiment de culpabilit vis--vis dArthur, sentiment qui renforce et son malaise et son mal-vivre . En fait, il a beaucoup plus de scrupules que Tristan : il noublie pas quil reprsente symboliquement une divinit de lumire et que cette lumire ne saurait en aucun cas admettre de souillure. Cela explique sa dsesprance au cours de la qute du Graal do ne rsultent pour lui que tortures morales, souffrances physiques, traitements ignominieux et chec spirituel. Et l rside lintrt du personnage qui, malgr ses origines quasiment divines, ou pour le moins feriques, demeure profondment humain et, sans conteste, aussi digne de compassion que dadmiration. Guenivre ne connat pas davantage de srnit. Elle tremble chaque fois que Lancelot part pour une expdition lointaine car, bien quelle le sache le meilleur chevalier du monde, elle craint sans cesse pour sa vie. Comme Yseult, elle souffre de labsence de lhomme aim. Mais, en plus, elle se montre dune jalousie froce et redoutable. Elle connat lattirance invincible des femmes pour son amant, et lide quil puisse lui tre infidle la ronge au-del de toute mesure. Elle a trs mal support la trahison vraiment involontaire qua commise Lancelot avec la fille du Roi Pcheur et lui a bien manifest son ressentiment en le chassant de sa prsence, quitte sabmer aussitt dans le dsespoir. Elle procdera de mme lorsquelle croira, sur des apparences trompeuses, quil entretient une liaison passionne avec la touchante Demoiselle dEscalot. Dans les versions primitives de la lgende, Guenivre tait une sorte de prostitue sacre qui dispensait sans compter son corps tous les chevaliers susceptibles de servir la cause du royaume, tels Yder, Ka, sans aucun doute Gauvain, bien dautres encore. Mais, dans les versions classiques , elle est devenue une femme exclusive, Lancelot reprsentant pour elle la globalit des valeurs dont la socit arthurienne a besoin pour se maintenir. Ce faisant, elle a acquis une dimension humaine tragique, et la souffrance quelle endure est relle. Il ny a pas damour heureux. Cette constatation ne sapplique pas seulement aux couples illgitimes. Laventure de Karadoc et de la belle Guinier, deux tres qui peuvent pourtant saimer au grand jour, en toute libert, est cet gard trs

rvlatrice : le hros est en effet victime de la cruelle vengeance de ses parents rfrence symbolique une maldiction dorigine sociale, car lesdits parents forment un couple illgitime, et mme maudit, de sorte que le bonheur de leur fils leur est insupportable. Il faudra beaucoup de patience et surtout beaucoup damour et de dsintressement Guinier avant que ne soit leve la maldiction. Mais celle-ci laissera des traces dans la chair de la belle, sous la forme du tton coup que remplacera par la suite de lor magique. Enfin et surtout, aucune illusion nest permise, la perfection de lamour du couple va susciter les jalousies de toute la cour. La socit ne pardonne vraiment pas que certains de ses membres osent se drober ses contraintes, et lenvie est un puissant moteur de rpression. Ce dernier motif plane en effet sur lensemble de lultime rcit de la grande pope arthurienne. Il sera mme sinon la cause du moins le dtonateur de la crise au cours de laquelle va clater la socit idale de la Table Ronde. La destruction de cette socit ne sera pas la consquence dune attaque extrieure, loin de l, mais dune dsagrgation interne qui ira sacclrant au fur et mesure que les passions suicidaires qui la minent sexacerberont. Et cest autour de Lancelot et de Guenivre que les lments du sacrifice rituel, conclusion logique de toute tragdie, vont sorganiser. On retrouvera ici les personnages symboliques de la posie des troubadours occitans, les gelos ( jaloux ) et les losengiers ( calomniateurs ) qui guettent les amants, accumulent les preuves de leur liaison et les dnoncent finalement, provoquant dchirements et catastrophes. Ainsi, Lancelot et Guenivre seront-ils dabord dnoncs, tant par le chevalier Agravain que par la fe Morgane, puis pris sur le fait, flagrant dlit qui consacrera la rupture dfinitive entre le clan breton insulaire dArthur et le clan breton armoricain de Lancelot, dramatique prlude leffondrement de la Table Ronde. On dira peut-tre que les membres de la cour dArthur ont pris leur temps pour sapercevoir de la liaison de la reine. Nauraient-ils pas plutt fait semblant de tout ignorer ? Mais, dans ce cas, quoi riment ce brutal dchanement de haine, cette soudaine avalanche de dnonciations ? La raison en est trs simple : le royaume est pacifi dans son ensemble, lordre et le calme y sont de rigueur. De plus, la qute du Graal a t mene son terme. Que reste-t-il dautre faire aux chevaliers de la Table Ronde que sobserver, se souponner, sespionner, se jalouser ? Nayant plus de but prcis, la socit arthurienne en est rduite tourner en rond, afflige de mlancolie, et exploiter toutes les pulsions ngatives jusqualors refoules par lampleur des tches accomplir. Ces pulsions remontent la surface, dautant plus violentes quelles avaient t plus longtemps contenues{4}. Et Merlin nest plus l pour apaiser les tensions grce ses clats de rire insolents. On pourrait parler de socit bloque. Au milieu de cette torpeur, de cette morosit, le roi Arthur se trouve plus isol que jamais. Il est le pivot indispensable de ce melting-pot dnergies diverses et contradictoires, mais son action est singulirement limite un rle symbolique. Pour comprendre son personnage, il faut se rfrer aux notions les plus archaques concernant la royaut de type celtique et telles quelles sont formules dans les rcits piques irlandais. Le roi des Celtes nest jamais quune figure emblmatique autour de laquelle se manifestent des forces qui, si elles ne sont pas contradictoires, sont toujours contraignantes. Le roi des Celtes est sans aucun doute divin, mais il nest pas de droit divin : il sest mari symboliquement avec son royaume, avec la terre, en une sorte de hirogamie trange dont aucune tradition chrtienne ne peut rendre compte. Le royaume et lui ne font quun et, selon la formule consacre, le royaume va jusquo peut aller le regard du roi. Que ce dernier se garde dtre myope, sans quoi il subirait le mme sort que son royaume. Le roi nest que le centre provisoire dun vortex qui peut aussi bien se rtrcir jusqu lanantissement que sagrandir linfini dans lunivers. En semparant de lpe Excalibur plante dans le rocher, Arthur a russi lpreuve initiatique qui officialisait sa connivence avec la terre, ce en conformit avec les rites observs jadis Tara, en Irlande, lorsque la Pierre de Fl criait au moment o sy asseyait lhomme que la divinit avait choisi comme roi. Celui-ci tait llu, mais cela nallait pas sans contrepartie. Car la royaut de type celtique est un contrat

pass devant les puissances divines et aux termes duquel le roi nest roi qu condition den observer scrupuleusement les clauses. Au nombre de ces dernires, figure une srie dinterdits magiques qui ont force de loi. Daprs le trs trange rcit galique connu sous le titre de Destruction de lhtel de Da Derga{5}, le roi Conair le Grand tait soumis des obligations qui, sous des dehors peut-tre ridicules nos yeux, tmoignent, par le biais des symboles, dun grand souci dquilibre social, cet quilibre tant prsent comme parallle lquilibre cosmique cens exister entre le roi et le royaume. Les forces quanime le roi, personnage sacr en rapport plus ou moins troit avec la ou les divinits, sont des forces positives, cohrentes : elles permettent lharmonie sur la terre, elles rpandent la fcondit, labondance, la succession des jours et des nuits, des saisons ; le cycle est referm sur lui-mme dans lordre temporel ; le monde tourne dans un univers pacifi, mais dont lquilibre dpend exclusivement du roi. Une fois de plus, la comparaison avec le roi du jeu dchecs simpose : ce roi ne fait rien, mais sa prsence est indispensable, car il est le garant absolu de tout ce qui se passe dans le royaume. Quil se trouve mat , et la partie est perdue, le royaume seffondre. Dans ces conditions, il est normal que le roi de type celtique se trouve encadr par un nombre incalculable dinterdits qui concernent tant son attitude individuelle que ses activits rgaliennes. Le roi Conair sest donc vu interdire, depuis sa naissance, ce qui suppose une prdestination, de tuer des oiseaux ou de sortir chaque neuvime nuit , ou encore daccepter dans sa maison la moindre compagnie dhommes ou de femmes aprs le coucher du soleil . On passe ainsi ostensiblement du plan individuel au plan collectif : Aucun vol ne devra tre commis sous ton rgne, et tu ne devras pas apaiser une querelle entre deux de tes serviteurs. Cela veut videmment dire que la fonction royale est dliminer toute injustice, quelle quelle soit. De plus, si lon en croit un autre rcit irlandais, LIvresse des Ulates{6}, la prsence du roi est ncessaire pour gagner une bataille. Et pourtant, le roi ne combat pas, et sa prsence physique gne considrablement les combattants. On trouve ici toutes les justifications du rle effac dArthur dans lensemble du cycle pique qui lui est consacr et o, rarement en campagne, il se contente denvoyer ses chevaliers ses guerriers , plutt accomplir des exploits en son nom et au nom de la reine. Mme dcrit sous un aspect captien, ou plutt Plantagent, le roi Arthur voit toujours peser sur sa personne bon nombre dobligations et dinterdits celtiques, entre autres le fameux don contraignant : si un solliciteur lui demande un don, il doit laccorder sans savoir de quoi il sagit, engagement qui peut entraner des situations inextricables. Il est aussi contraint tenir cour plnire certaines ftes, mais il lui est interdit douvrir le festin avant que ne survienne une aventure , car telle est la coutume Chose galement remarquable, le fait que son successeur normal doit tre lan de ses neveux, fils de sa sur, en loccurrence Gauvain, rappelle la filiation matrilinaire de lancienne socit celtique. Enfin, il est sous le coup dun interdit majeur, celui de linceste. Or, cet inceste, il la commis, ft-ce involontairement, puisquil ignorait que lpouse du roi Loth dOrcanie tait sa sur. Arthur en paiera durement les consquences, et tout le royaume avec lui, puisque tous deux ne font quun. Certes, reprendre les donnes les plus fiables concernant lArthur historique, on saperoit que le combat entre Arthur et Mordret, dat en 537 par les Annales de Cambrie et en 541 par les Annales de Tigernach, na t que laboutissement de la rivalit surgie entre deux chefs de guerre propos de leurs zones dinfluence et probablement aussi dune femme quils se disputaient, priptie largement prouve par les nombreux enlvements de la reine Guenivre dans lensemble de la lgende{7}. Mais en devenant, dans limaginaire collectif, un hros mythologique, voire un dieu, Arthur sest invitablement charg dlments symboliques appartenant au fonds traditionnel. Le combat dArthur et de Mordret ne pouvait plus rester un incident de parcours, il devait prendre une dimension cosmique, devenir une lutte entre la lumire et lombre, le bien et le mal, lordre et le dsordre. Or, le dsordre, Arthur lui-mme en tait responsable, pour avoir transgress linterdit dinceste.

De plus, on observe dans tous les rcits celtiques irlandais que la transgression dun seul interdit par un roi ou un hros entrane invitablement, plus ou moins longue chance, la transgression de tous les autres et par l mme une fin ncessairement tragique. Arthur a tolr un dsordre sa cour, savoir ladultre de Lancelot et de Guenivre, mais la dnonciation de cet adultre est imputable son neveu Agravain, lequel agit par jalousie. Arthur tente donc de rtablir lordre et apaise littralement une querelle entre deux de ses serviteurs, chose quil ne devait pas se permettre : ainsi son sort est-il scell, et le royaume craque de partout. Arthur perd ses plus fidles soutiens, perd ses hritiers prsomptifs les uns aprs les autres : seul lui reste Mordret, celui hlas ! qui ne devait pas tre Le pige se referme sur Arthur. Ce destin, dautres hros celtes lont subi avant lui, tels Conair le Grand, le clbre Cchulainn, ou Finn, roi des Fiana. Et tous ont t vengs. Le cas dArthur ne fera pas exception. Lancelot et le clan des Armoricains passeront la mer, tueront les fils de Mordret en expiation du sacrilge ; mais ni lui-mme ni les siens nassumeront le pouvoir sur lle de Bretagne : ils repartiront et finiront leur vie dans la mditation, hors de toute action. Tout se passe comme si les auteurs des rcits arthuriens avaient voulu montrer la dcadence du royaume insulaire de Bretagne : dsormais, cest dans la nouvelle Bretagne, lArmorique, que se trouve la souverainet. Il faut certainement voir l une allusion la mainmise des Plantagents sur lArmorique au XIIe sicle et leur expulsion de la pninsule au XVIIIe. Mais le fait est l : la souverainet rside dsormais sur le continent. Cependant, elle est rfugie dans le silence et lombre. Lpe dArthur a t reprise par la Dame du Lac, laquelle en est certes la gardienne, mais sous les eaux, cest--dire dans linconscient. Qui aura le courage de chercher cette pe ? Qui sera assez digne pour la recevoir de la Dame du Lac ? Cest un vritable Crpuscule des Dieux que relate le rcit de la mort du roi Arthur. Comme Loki dans le mythe germano-scandinave, Mordret dclenche le Ragnark, et le feu ravage le monde. Aprs cette tourmente, la terre reverdira toutefois, et alors adviendra le rgne du Fils, encore inconnu, mais qui attend son heure. La tendance est videmment millnariste, et la silhouette du Grand Monarque se profile lhorizon, avec toutes ses ambiguts. Mieux vaudrait en revenir au thme celtique des Tuatha D Danann, dieux de lIrlande paenne en lutte perptuelle contre les Fomor, mystrieux monstres de lombre toujours aux aguets. Avant la bataille finale, tous les dieux entourent leur roi Nuada, qui est un bien trange personnage puisque, ayant perdu un bras au cours dune bataille antrieure, il ne peut plus rgner. Or, grce au dieu de la Mdecine qui lui greffe un bras dargent, le voici de nouveau mme de rgner. Cependant, il ne pourra rien faire hors de la prsence dun tranger, Lug le Multiple artisan, celui sans qui toute victoire est impossible. Si lon se souvient que Lancelot du Lac, ltranger, lArmoricain, est lquivalent de Lug, et quaucune bataille ne peut tre gagne sans quil y participe, le paralllisme est saisissant. Arthur ne serait-il pas lune des incarnations hroses du dieu Nuada au Bras dArgent ? Dans ce cas, il faudrait voir dans lpe Excalibur le strict quivalent du bras dargent de Nuada (et, par voie de consquence, lquivalent du traditionnel sceptre royal). Arthur nest devenu roi quaprs avoir brandi son pe de souverainet. Avant ce moment dcisif, il ntait rien. Or, aprs la mortelle blessure que lui inflige son propre fils, il rend lpe aux puissances surnaturelles qui la lui ont confie le temps dun rgne. Il nest plus rien, quun homme en proie la souffrance. Le royaume, ce nest pas lui, cest son pe, lobjet divin ou magique dont le nom signifie violente foudre . Telle est, en dernire analyse, la signification de lpope arthurienne. La royaut est un mythe et, comme tout mythe, elle nacquiert de ralit que lorsquelle est incarne par un tre humain. Mais, pour que cet tre humain puisse rgner, il faut quil ait la puissance de brandir la violente foudre tonnant emblme de sa souverainet. Et comment oublier que, sans le mystrieux Merlin qui rde comme un fantme dans toute cette histoire, Arthur naurait jamais pris conscience de la fonction laquelle il tait destin ? La filiation biologique nest rien en elle-mme. Seule compte la ligne initiatique. Sans doute

faut-il comprendre ainsi la leon donne par le sangral, ce sang royal qui donne lillumination ceux qui ont le courage de reprendre lpe Excalibur enfouie au plus profond des eaux dormantes de la mmoire. Poul Fetan, 1996

Avertissement
Les chapitres qui suivent ne sont pas des traductions, ni mme des adaptations des textes mdivaux, mais une rcriture, dans un style contemporain, dpisodes relatifs la grande pope arthurienne, telle quelle apparat dans les manuscrits du XIe au XVe sicle. Ces pisodes appartiennent aussi bien aux versions les plus connues qu des textes demeurs trop souvent dans lombre. Ils ont t choisis dlibrment en fonction de leur intrt dans le droulement gnral du schma pique qui se dessine travers la plupart des rcits dits de la Table Ronde, et par souci dhonntet, pour chacun des pisodes, rfrence prcise sera faite aux uvres dont ils sont inspirs, de faon que le lecteur puisse, sil le dsire, complter son information sur les originaux. Une uvre dart est ternelle et un auteur nen est que le dpositaire temporaire.

1 Ltrange Histoire de Karadoc


Aprs le retour de ceux de la Table Ronde qui avaient entrepris la qute du Graal, de ceux du moins qui avaient pu chapper aux prils quils avaient affronts en de lointains pays, le roi Arthur dcida de convoquer lensemble de ses barons et de ses vassaux pour la prochaine fte de la Pentecte. Il envoya donc des messagers par tout le royaume afin que chacun fit ses prparatifs et, accompagn de son pouse ou de son amie, sen vnt au jour fix Kamaalot. Trs affect dj par la perte des compagnons qui avaient trouv la mort au cours de cette qute, le roi tait aussi hant par les paroles jadis prononces par Merlin et lui rvlant quil ne survivrait gure la dcouverte du saint Graal. Aussi voulait-il rassembler ses principaux sujets afin de conforter leur volont de garantir la paix et la prosprit que lui-mme avait eu tant de peine instaurer chez tant de peuples turbulents et toujours prts la rvolte contre toute espce dautorit. Un jour, il se trouvait table dans la grande salle avec la reine Guenivre et des chevaliers, parmi lesquels se distinguaient Gauvain, son neveu, fils du roi Loth dOrcanie, et ses trois frres, Agravain, Gahriet et Gareth, Girflet, fils de Dn, Ka et Bedwyr, ainsi que Lancelot du Lac, Hector des Mares, Lionel et Bohort. Alors quon en tait au deuxime service, le regard dArthur fut attir vers les fentres, tant droite qu gauche, par deux rayons de soleil qui en surgissaient, un de chaque ct, si bien que la salle en tait tout illumine. Fort tonn, il envoya lun des valets voir lextrieur ce qui se passait, et lhomme lui rapporta que deux soleils brillaient dans le ciel, lun vers lorient, lautre vers loccident. Le temps des prodiges serait-il revenu ? sexclama le roi. Cest alors quune jeune fille dune trs grande beaut fit, pied, son entre dans la grande salle de Kamaalot. Elle portait entre ses mains un coffret, le plus splendide quon et jamais vu, dor fin chamarr de pierres prcieuses. La jeune fille savana vers Arthur et le salua avec la plus grande dfrence, sans omettre non plus la reine. Le roi lui rendit son salut et lui demanda lobjet de sa visite. Roi Arthur, rpondit-elle, je suis venue ta cour car elle est la plus belle de toutes celles que je connais, et je tapporte le magnifique coffret que voici : il contient la tte dun chevalier, mais nul ne peut louvrir, hormis celui-l mme qui a tu le chevalier. Je te demande donc, toi qui es le meilleur roi de toute la terre, den faire lessai et, si tu choues, de proposer lpreuve chacun des chevaliers de ta cour, prsents aujourdhui ou sur le point dy paratre. Je taccorde pour ce faire un dlai de quarante jours. Ainsi saurons-nous si lun de tes compagnons est responsable de la mort de ce chevalier. Mais, objecta le roi, comment connatra-t-on le nom du chevalier ? Ce nest pas difficile, rpondit la jeune fille, une lettre scelle se trouve lintrieur du coffret, elle fournira toutes les indications. Le roi fit alors asseoir la visiteuse sa table et la traita avec les plus grands gards. Aprs stre restaure, elle se leva et vint auprs dArthur. Roi, dit-elle alors, il est temps que tu demandes tes compagnons de tenter lpreuve. Mais, avant eux, il convient que tu en fasses lessai. Trs volontiers , rpondit le roi. Il avana la main, pensant pouvoir ouvrir le coffret du premier coup, mais ce fut en vain car peine let-il touch que le coffret se mit ruisseler comme sil et t dtremp. Stupfi par ce phnomne, le roi pria alors Lancelot de tenter lpreuve. Lancelot ne russit pas mieux. Le roi sadressa ensuite Gauvain, puis tous ceux qui taient prsents. Mais personne ne put ouvrir le coffret. Quant Ka, le snchal, qui tait occup faire servir le repas, la rumeur que le roi et tous ses compagnons avaient en vain tent lpreuve le fit, sans attendre quon let appel, se prcipiter auprs dArthur. Ka ! scria

le roi, je crois bien que je tavais oubli ! Sur ma tte ! rpliqua Ka dun ton de colre, tu naurais pas d moublier, car je suis aussi bon chevalier que ceux que tu as appels avant moi ! Eh ! reprit le roi en souriant, serais-tu si heureux douvrir ce coffret et de prouver ainsi que tu as tu ce malheureux chevalier ? Javoue que moi, qui suis roi, je naurais certes pas dsir russir, car je naime gure devoir mimputer la mort de quiconque, ftil mon ennemi ou mon ami. Les paroles dArthur neurent pas le don de calmer Ka. Sur ma tte ! rpta-t-il, je souhaiterais que toutes les ttes, sauf une, des chevaliers que jai tus se trouvassent dans cette salle, accompagnes de lettres authentifiant ma responsabilit ! Ainsi serais-tu oblig de croire ce que sefforcent de nier des jaloux qui simaginent plus valeureux que moi, quoiquils ne taient pas si bien servi que je lai fait, moi, depuis toujours ! Calme-toi, Ka, dit le roi, je nai jamais mis tes paroles en doute. Viens l. Ka sen vint prs dArthur jusqu la table sur laquelle le coffret avait t pos. Il le saisit avec assurance, une main dessus, une main dessous ; le coffret souvrit sur-le-champ, et chacun aperut la tte qui gisait lintrieur. Une odeur trs douce et trs suave sexhalait du coffret, qui se rpandit par toute la salle. Roi, reprit Ka, jai accompli bien des exploits ton service, tu le vois : ni toi ni aucun de ces chevaliers qui tu portes une si grande estime navez t capables douvrir ce coffret, et ce nest pas grce eux que tu aurais pu savoir ce quil contenait. La jeune fille intervint alors : Seigneur, dit-elle au roi, fais donc lire la lettre qui se trouve dans le coffret. On saura ainsi qui tait ce chevalier, quel lignage il appartenait et dans quelles circonstances il a pri. Le roi, qui tait assis prs de la reine, fit appeler son chapelain et lui demanda de bien vouloir lire haute voix le contenu de la lettre. Le chapelain brisa le sceau et droula la lettre. Mais peine eut-il pris connaissance du message quil se mit soupirer. Seigneur, dit-il au roi, voici de tristes nouvelles. Cette lettre affirme que le chevalier dont le coffret contient la tte se nommait Lohot et quil tait ton fils{8}. Voil deux semaines, il a tu le redoutable gant Logrin grce son courage et sa vaillance. Cest alors que le snchal Ka passa par l et dcouvrit Lohot endormi sur le corps de Logrin, car telle tait son habitude : il sendormait sur le corps de tout adversaire quil venait de tuer. Et le snchal, dsireux de mettre profit cette circonstance pour se distinguer, dcida de couper la tte du gant et de la rapporter la cour comme preuve quil avait lui-mme vaincu le monstre. Mais, dans sa prcipitation, il fit un faux mouvement et trancha galement la tte du malheureux Lohot. Voil ce que dit cette lettre, seigneur roi. cette rvlation, Lancelot, Gauvain et tous les compagnons prsents furent saisis de tristesse et demeurrent silencieux un long moment. Quant Arthur, il sentit son cur treint dune grande angoisse, et les larmes coulrent sur son visage. Puis il se redressa, regarda Ka et scria dun ton plein de colre : Ka, si je navais jur ton pre qui fut aussi mon pre nourricier de te protger et de te garder auprs de moi comme un frre, je crois quaujourdhui je taurais fait voler la tte dun coup de mon pe ! Que de malheurs et de dconvenues mauront valus ta lgret et tes prtentions tre le meilleur chevalier du monde ! Sache que je ne te pardonnerai jamais le tort que tu viens de minfliger ! Et sur ces paroles, il se leva et sortit de la salle. Dans sa honte et sa confusion, Ka, ne sachant comment se tirer dembarras, sen prit violemment la jeune fille qui avait apport le coffret. Maudite sois-tu, messagre du diable ! scria-t-il. Si jai commis une maladresse, cette maladresse me pse lourdement, et il tait inutile den informer tout le monde de cette manire ! Ka, rpliqua la jeune fille, je devais dvoiler la vrit et, ce faisant, je me suis bien venge de toi ! Tu as oubli quun jour jtais venue la cour demander quun chevalier prt ma dfense contre mes ennemis. Or, tu mas raille et insulte, prtendant que les compagnons de la Table Ronde avaient autre chose faire que de rconcilier les putains avec leurs pratiques. Par bonheur pour moi, cette cour ne comporte pas que des hbleurs de ton espce, et le chevalier Yvain, fils du noble roi Uryen, na pas hsit me secourir. Mais, ce jour-l, javais dcid de me venger et de thumilier la

premire occasion. Alors, sans ajouter une parole, la jeune fille sortit son tour, laissant Ka tout penaud au milieu de ses compagnons{9}. Le roi Arthur, cependant, allait et venait dans la prairie qui stendait sous les murailles de Kamaalot, seul et lcart, ruminant de sombres penses, sans quaucun des chevaliers ni des serviteurs ost laborder. Le vent stait lev, qui tordait les branches des grands arbres de la fort toute proche. Le roi se lamentait en lui-mme, et la mort de Lohot ne faisait quaggraver son angoisse du lendemain. Quadviendrait-il du royaume de Bretagne lorsque lui-mme ne serait plus l pour regrouper chevaliers et vassaux ? Qui pourrait, sa place, assumer la lourde tche de conserver lunit dun immense pays dvor par les ambitions, lgosme dun grand nombre de barons et de seigneurs de la guerre ? Certes, lui disparu, Gauvain serait prt porter la couronne et brandir Excalibur pour protger le royaume de tous ses ennemis. Mais Gauvain, son cher neveu, fils dAnna et du roi Loth dOrcanie, aurait-il assez de constance pour maintenir le fragile quilibre que lui-mme avait russi tablir, avec le secours de Merlin, entre les uns et les autres ? Certes, Gauvain tait courageux, tenace et rsolu, intrpide au combat, trs habile en paroles et capable dapaiser bien des querelles par son sens de la courtoisie. Mais cela suffirait-il pour assurer la continuit quArthur voyait de plus en plus compromise ? Faire fond plutt sur Agravain, le second fils du roi Loth ? Arthur jugeait la chose impossible : Agravain tait trop imptueux, trop colreux, trop jaloux des prrogatives de son frre an. Le troisime fils, Gahriet ? Arthur le savait foncirement bon, foncirement honnte, mais il redoutait son plus grand dfaut, le manque dassurance : trop hsitant, trop prudent, il ne saurait faire face des situations embarrassantes. Pour le quatrime, Gareth, son insignifiance mme lexcluait. Dailleurs, il nentreprenait jamais rien sans lavis de ses frres. Quant au benjamin de ses neveux, Mordret, chaque fois quil le voyait, Arthur prouvait un malaise indfinissable, une espce de tendresse mle de rpulsion. Au demeurant, Mordret navait cure de dissiper la gne : taciturne et renfrogn, il se tenait toujours en dehors du cercle de ses frres et, entreprenait-il une expdition en un lointain pays, il se gardait soigneusement de venir rendre compte de ses prouesses ventuelles. Il tait si secret, dissimul mme, quArthur le jugeait dangereux et, quoique manifestement susceptible dautorit, voire inflexible, sa seule accession au trne, le cas chant, ouvrirait le rgne de linjustice. Ntait-il pas en effet aussi cruel quorgueilleux, insensible aux autres et concentr sur la flamme intrieure qui le dvorait ? Non, jamais Mordret ne serait un hritier capable de brandir Excalibur pour le bien et la paix du royaume. Tels taient, hlas ! les plus proches parents du roi Arthur, les prtendants les plus lgitimes sa succession. Aprs eux, il ne voyait gure que son cousin Cador de Cornouailles ou son petit-neveu Karadoc de Vannes, fils de sa nice, Ysave de Carahs. Mais il lui suffit dvoquer ce dernier pour sassombrir davantage encore, tandis que les larmes inondaient ses joues. De ses proches, Karadoc tait certainement le plus cher son cur : jeune, chaleureux, courtois et dun courage toute preuve, dune intelligence rare et dune fidlit absolue, il tait limage mme du souverain ouvert, volontaire, mais gnreux, enfin tel que pouvait le souhaiter Arthur. Hlas ! quelle triste destine tait chue Karadoc de Vannes ! Arthur ne put sempcher de revoir en pense les tapes de sa douloureuse aventure. Preux et loyal baron, le roi de Vannes avait trs tt prt lhommage au roi Arthur et, aprs lavoir servi de son mieux, tait un jour venu le trouver Carduel et lui avait demand un don. Arthur le lui avait accord, ce don tant de le marier lui-mme une femme de son choix. Arthur navait pas hsit : comme il aimait tendrement le roi de Vannes, il lui avait octroy sa nice, la belle Ysave de Carahs et avait dcid que les noces se feraient quelques jours avant la cour plnire quil devait tenir lors de la fte de la Pentecte. Ctait un mardi matin. La belle Ysave fut richement pare. Ses grces exquises et son maintien ravissaient tous les regards. Ses vtements lui seyaient merveille. Arthur la prit par la main et, sans

autre crmonie, la conduisit lglise o le mariage fut clbr. Sur ce, se tint un grand festin qui, dans la grande salle de Carduel, fut servi par le snchal Ka. Aprs avoir bu et mang, on se rendit dans la prairie, devant la forteresse, o jeux et tournois se succdrent jusqu la tombe de la nuit dans la joie et lallgresse gnrale. Or, se trouvait ce jour-l la cour un chevalier du nom dliavrs, lequel tait des plus experts en sorcellerie et envotements. Il avait sjourn de longs mois auprs de gens qui enseignaient les sortilges en cosse et, sans que personne sen doutt, il tait devenu le plus redoutable des magiciens du royaume. Le malheur voulut quliavrs, ce jour-l, ne cessa dadmirer la belle Ysave et en tomba perdument amoureux. Aussi dcida-t-il en lui-mme de lobtenir cote que cote et, ds lors, il la poursuivit avec tant dassiduit, lensorcela, lenchanta et lapprivoisa si bien force de magie, de ruse et dincantations quil en fit sa complice. Au moment o le roi de Vannes simagina la possder, il ne saperut pas quil couchait avec une levrette. Abus par lenchanteur, il ny voyait goutte et pensait accoler sa femme. La nuit suivante, lenchanteur sut de mme le faire coucher avec une truie tandis que lui-mme prenait son plaisir avec la belle Ysave. Enfin, la troisime nuit, cest avec une jument que dormit le roi {10}. Or, au cours dune de ces nuits, la dame conut, mais nul ne saperut jamais de la duperie. Lorsque la cour se spara, le roi Arthur distribua maints cadeaux superbes ; puis le roi de Vannes et sa femme sen retournrent dans leurs domaines, et lenchanteur sen fut de son ct. Au terme marqu pour sa grossesse, la reine Ysave mit au monde un fort beau garon. La joie fut grande dans le pays, et lon sempressa de baptiser lenfant auquel on donna le nom de Karadoc. Aprs de nombreuses nourrices, il eut, ds lge de cinq ans, un matre trs savant qui, pour dvelopper sa valeur et son intelligence, lui enseigna une foule de choses. Ainsi duqu, il acquit une rputation dhabilet et de sagesse que rien ne devait plus dmentir. Et, le moment venu den faire un chevalier digne de ce nom, on ne manqua pas de lenvoyer la cour du roi Arthur, accompagn de jeunes gens de son ge qui dsiraient aussi ardemment que lui tre admis parmi les plus braves de la Table Ronde. Le roi Arthur se trouvait alors Carduel. Aussitt prvenu de larrive de ladolescent et de son escorte, il alla au-devant deux et les accueillit joyeusement. Il prit part Karadoc et lemmena dans la fort pour parfaire son ducation. Il lui montra comment attraper le gibier, comment tenir sur son poing un rapace et comment lui donner lessor au meilleur moment, comment chevaucher au mieux parmi les arbres, et mille autres choses utiles un chasseur comme un guerrier. leur retour dans la forteresse, il lui enseigna de quelle faon se montrer sage et prudent, acqurir de bonnes manires, jouer aux checs, au trictrac et tous les jeux que doit connatre un jeune noble. Il ne manqua pas de lui rappeler non plus les devoirs lmentaires de tout chevalier envers les dames et les jeunes filles dans le besoin. Il lui rappela encore quen tant que fils de roi, il ne devrait jamais mpriser un pauvre chevalier mais lestimer selon sa vaillance et ses capacits. En quelques jours, Arthur seffora, par ses paroles et par son exemple, de convaincre Karadoc quun bon roi ne fait jamais dfaut ceux qui attendent de lui conseil et secours. Et Karadoc se montra si bon lve que tous ceux de la Table Ronde lui vourent autant destime que dadmiration et quArthur dcida de ladouber la veille de la Pentecte. Karadoc veilla toute la nuit, sans dormir ni sommeiller, en compagnie des autres jeunes gens, fils de barons et de grands seigneurs pour la plupart et, le moment venu de la crmonie, cest Gauvain, fils du roi Loth, qui lui chaussa lperon droit, tandis quYvain, fils du roi Uryen, lui chaussait le gauche. Alors, le roi Arthur lui ceignit lpe et lui donna la cole en disant : Beau neveu, que Dieu te donne la grce dtre chevalier valeureux et fidle ta parole. Et aprs que des compagnons de la Table Ronde eurent chauss fraternellement les perons aux autres jeunes gens, leur eurent ceint lpe et donn la cole, tous assistrent la messe dans la grande glise de Carduel o, pour loccasion, le roi Arthur arborait sa couronne, laquelle lui ornait richement le chef. Ainsi devint chevalier Karadoc, fils du roi de Vannes et petit-neveu du roi Arthur.

Sur les tables dresses dans la grande salle de la forteresse, les serviteurs avaient dploy les nappes et dpos le pain, le vin, les couteaux les plus prcieux, les coupes dor et dargent, ainsi que les vases les plus ouvrags. Stant dfait de son manteau, Ka sen vint, une petite badine la main, vers le roi. Roi, dit-il, quand il te plaira, je ferai apporter leau. Arthur le regarda dun air svre : Ka, je mtonne toujours de ton impatience. Tu connais pourtant la coutume : depuis que je suis roi et que je tiens ma cour, je nai jamais commenc manger que lon nait vu quelque prodige. Tu attendras comme tout le monde. Or, comme ils taient en train de parler, un chevalier mont sur un destrier gris comme fer se prsenta la porte. Il tait coiff dune sorte de bonnet qui le protgeait de lardeur du soleil, vtu dune robe dhermine par-dessus laquelle il avait ceint une pe orne dune attache de soie de grand prix. Il mit pied terre et se dirigea droit sur Arthur. Roi, dit-il, que Dieu te protge, toi le meilleur et le plus grand souverain qui soit sur la terre. Je suis venu te demander un don, souhaitant que tu me laccordes. Par Dieu tout-puissant, rpondit Arthur, je nai jamais refus nul don, moins quil ne ft contraire mon honneur. Demande-moi ce que tu dsires. Eh bien, voici, roi Arthur : le don que je rclame est de recevoir un coup dpe qui me permette den donner un mon tour. Comment cela ? dit le roi, trs tonn. Explique-toi plus clairement. Ce nest pas difficile, reprit le chevalier la robe dhermine. Je vais confier mon pe, devant tout le monde, un chevalier qui voudra bien accepter lpreuve. Il devra me trancher la tte dun seul coup. Sil y parvient, et si je peux survivre aprs ce coup, il devra me rendre la pareille ici mme dans un an, devant toute la cour : cest moi qui lui trancherai la tte, dun seul coup. Par saint Jean ! scria Ka, je ne le ferais pas pour tout lor du monde, seigneur chevalier ! Il faudrait tre fou pour te frapper de telles conditions ! Cest pourtant le don que jai demand au roi, et il me la accord. Personne ne peut nier que jaie droit ce don, sans quoi lon saurait par toute la terre que le roi Arthur ne tient pas sa parole ! Sur ce, il tira son pe du fourreau et la brandit haute et claire devant lassistance. Arthur tait fort ennuy davoir engag son honneur. Quant aux chevaliers, petits et grands, ils demeuraient interdits, se demandant avec angoisse comment se tirer dun pareil gupier. Les voyant perplexes, Karadoc savana vers le chevalier la robe dhermine, se dbarrassa de son manteau, empoigna lpe solide et tranchante. Lautre lui demanda : Est-ce quon te considre comme le meilleur chevalier de la cour ? Assurment non, rpondit Karadoc, mais certainement comme le plus fou. L-dessus, le chevalier la robe dhermine posa sa tte sur la table et tendit le cou. Le roi et tous les gens prsents furent saisis dune grande angoisse. Quant Yvain, fils dUryen, il faillit courir arracher lpe des mains de Karadoc, mais il rprima aussitt ce premier mouvement. Karadoc leva lpe et en assena un tel coup que la lame senfona dans la table. La tte vola bonne distance, mais le corps la suivit de si prs quavant quon pt sen rendre compte, le chevalier avait retrouv sa tte et lavait remise sur ses paules, comme si rien ne stait produit. Dun bond, il se releva au milieu deux, devant le roi, parfaitement sain et sauf. Roi, dit-il alors, il tappartient maintenant de tenir ta parole. Dans un an, devant vous tous, je donnerai ce chevalier un coup semblable celui quil ma inflig. Et, sans ajouter un mot, il sortit, renfourcha{11} son cheval et disparut dans un nuage de poussire. Durant lanne suivante, Karadoc accomplit bien des exploits, et chacun saccordait voir en lui lun des plus valeureux chevaliers quon et jamais croiss la cour dArthur. Et pourtant, une grande tristesse treignait le cur des compagnons de la Table Ronde car, ils le savaient, Karadoc ne se droberait pas, le moment venu, et force lui serait de subir le sort quil avait inflig au chevalier la robe dhermine. Or, si ce dernier tait sorti indemne de lpreuve, cest quil tait un magicien, tandis que Karadoc ntait quun guerrier, soumis comme tous les autres la souffrance et la mort. Cependant, Karadoc se ne souciait gure de son avenir, quoique approchant lpoque o il devrait retourner Carduel subir son fatal destin.

Comme, en consquence, le roi Arthur avait convoqu tous ses barons et ses vassaux, leur demandant de venir la cour avec leur famille, Cador de Cornouailles quitta son domaine en compagnie de sa sur pour Carduel. Il pensait y arriver bien en avance et profiter de son sjour pour parler avec son cousin Arthur. Sa sur, Guinier{12}, tait belle et sage ; jamais elle ne se fardait ni ne se souciait des parures que lui avait prodigues la nature. Elle et son frre voyageaient seuls, sans aucune escorte, mais la jeune fille se savait en scurit, tant Cador tait taill en force et apte la dfendre en cas de ncessit. Or, comme ils traversaient une fort, dboucha dune valle un chevalier tout en armes et qui les observa attentivement. Au premier coup dil, il reconnut la jeune fille. En effet, Aalardin du Lac, tel tait son nom, aimait depuis longtemps la belle Guinier ; il lavait mme demande en mariage son pre, au temps o celui-ci vivait encore, et son frre Cador de Cornouailles, car il brlait den faire son pouse et la dame de sa terre. Mais elle avait rpondu ne vouloir tre ni la femme ni lamie dAalardin, bien quil ft lun des plus beaux et des plus vaillants chevaliers de son pays. Lui, nanmoins, ne stait pas tenu pour vaincu et guettait loccasion de prendre sa revanche. Aussi, ds quil aperut Guinier et son frre Cador seuls au milieu de la fort, se sentit-il plein de joie et despoir. Il peronna son cheval et eut tt fait de leur barrer le passage. Seigneur ! apostropha-t-il Cador, cde-moi ta sur ! Tu ne saurais lemmener un pas plus loin. Si tu ne consens me loctroyer de bon gr, je me fais fort de ty contraindre, et prends garde, si tu men crois, te couvrir soigneusement, car ta tte risque de voler dans lherbe ! Sans tre dsarm, Cador avait repouss son heaume en arrire cause de la chaleur. Certes ! rtorqua-t-il, voil qui dpasse toute mesure ! Te figures-tu donc que je vais tobir et te laisser ravir ma sur contre sa volont ? Non seulement je ne compte pas mhumilier devant toi, mais je suis bien dtermin dfendre le droit de ma sur et le mien ! En garde ! Sur ces mots, il rabattit son heaume et se prpara au combat. Aussi les deux hommes ne tardrent-ils pas se prcipiter lun sur lautre avec toute la fureur guerrire dont ils taient capables. Et leurs montures les emportrent si vive allure quau premier choc chevaux et cavaliers mordirent la poussire en un tas confus. Mais Cador eut la malchance de tomber la renverse sous son destrier qui lui brisa la jambe, et la violence de la douleur ltreignit si fort quil demeura inerte comme une souche. Ce que voyant, Aalardin ricana dun ton cruel : Seigneur Cador, cest en dpit de toi que ta sur Guinier mappartiendra. Javais voulu en faire mon pouse et la matresse de mes terres, mais son refus et le tien me donnent une autre ide. Je ferai delle une putain lusage de mes valets. Ainsi serai-je veng de laffront que vous mavez inflig, elle et toi ! Alors, sans plus dgards, il remonta sur son cheval et entrana la monture de la jeune fille par la bride. Ah ! scria Guinier, par la Vierge Marie, ne sera-t-il personne pour me secourir ? Prendre une femme de force nest vraiment pas digne dun chevalier ! Cest l pure cruaut ! Plutt mourir que de suivre un homme qui mprise autant la volont des femmes ! Et elle se lamentait grands cris, tout en pleurs, tandis quAalardin, sans se soucier de ses reproches, allait de lavant. Tout son projet, il entendait repatre sa rancune cote que cote et quoi quil en pt advenir. Sur ces entrefaites, Karadoc de Vannes, qui traversait la fort, entendit les plaintes et les gmissements de la jeune fille. Tout en armes et trs droit sur sa selle, il dvalait une colline quand, alert par les cris, il regarda vers le fond de la valle et, dun coup dil, embrassa le navrant spectacle du rapt. Sans hsiter une seconde, il peronna son cheval et, au triple galop, courut sus au ravisseur. Ds quelle le vit, Guinier redoubla de supplications, tandis que lui, se mettant en travers du chemin, criait : Seigneur ! Laisse cette jeune fille, ou bien gare toi ! Comment ? rpliqua Aalardin. De quel droit te mles-tu de mes affaires ? Il faudrait que je fusse fou ou bien pleutre pour te cder cette jeune fille que jai conquise par ma vaillance ! Cest pour ton malheur, chevalier, que tu insisterais, car si tu veux ma proie, il te faudra me la ravir de force ! Et telle est bien mon intention ! sexclama Karadoc. Dieu me prserve dabandonner jamais une femme qui

mappelle son secours, sans quoi je renierais le serment que jai prt lors de mon adoubement par le roi Arthur. En garde ! Dfends-toi si tu veux un combat loyal, car, sache-le, je nhsiterai pas tattaquer, quelle que soit ton attitude ! De sa main libre, il saisit le cheval de la jeune fille par le frein. Alors Aalardin lui dcocha un coup dpe qui manqua lui couper le poing qui tenait la lance et, dviant, sectionna celle-ci en deux. Mais, avec le tronon restant, Karadoc lui porta un tel coup que son adversaire vida les triers et culbuta, tte la premire, terre. Karadoc bondit bas de son cheval et provoqua de nouveau Aalardin. Farouchement, tous deux sattaqurent et, avec leurs lames tranchantes, mirent leurs boucliers en pices et sinfligrent force blessures. Il leur fallut mme sinterrompre quelques instants, tant ils taient bout de souffle. Finalement, Karadoc russit cependant briser larme dAalardin qui, se voyant dsormais hors dtat de se dfendre, lui tendit la croix de son pe. Seigneur, dit-il, je me rends toi et me mets ta merci. Je me reconnais ton prisonnier. Dis-moi ton nom, toi qui as failli me rompre les os, minfligeant l ma premire dfaite ! Je nai aucune raison de te le cacher, rpondit le vainqueur. Je suis Karadoc, le fils du roi de Vannes et le petit-neveu du roi Arthur. Et toi, qui es-tu donc ? On mappelle Aalardin du Lac dans mon pays. Amoureux de la jeune fille qui est ici, je voulais en faire la dame de mes terres. Mais comme elle a refus mon amour, jai voulu, hlas ! la prendre de force et lui faire payer trs cher ses ddains. Si tu ne mavais tant malmen, je me serais certes bien veng delle ! Mais ta valeur est telle que me voici contraint consentir toutes tes volonts. Parle. Il convient, rpondit Karadoc, que tu te rendes dabord la jeune fille que tu as offense par ta violence. Quil en soit comme tu lordonnes. Et le vaincu sagenouilla devant la belle Guinier pour lui manifester son repentir. Seigneur Karadoc, dit alors la jeune fille, je ne saurais rien pardonner cet homme avant quil ne mait rendu mon frre Cador sain et sauf. Je ne consentirai jamais faire la paix avec ce brigand tant quil naura pas rpar le tort quil ma fait en renversant et en blessant mon frre bien-aim qui ne fut coupable que de me dfendre contre ses entreprises hontes ! Karadoc se tourna vers le vaincu et lui demanda : Quen dis-tu ? Lui rendras-tu son frre sain et sauf afin dobtenir son pardon ? Oui, rpondit Aalardin. Il nest rien que je nentreprenne pour mriter son pardon et pour souscrire tes volonts. Aussitt, tous trois se remirent en selle et allrent rejoindre Cador au lieu o stait droul le fcheux combat. Ils le dcouvrirent tendu sur lherbe verte, et si grivement bless quil naurait jamais pu se relever. peine exhalait-il encore un faible souffle. le voir si mal en point, la belle Guinier, incapable de retenir ses larmes, se rpandit en imprcations contre Aalardin qui, au comble de la confusion, promit de rparer tout le mal quil avait caus. grand-peine, les deux hommes, quoique affaiblis par leurs propres blessures, russirent relever Cador et linstaller sur un cheval. Puis la petite troupe sengagea dans un chemin qui senfonait dans une valle profonde, Cador en croupe de Karadoc, car quoique celui-ci prt grand soin de maintenir une allure douce, le bless net jamais pu chevaucher seul. Quant Guinier, elle laissait libre cours son chagrin et menait grand deuil. la longue, ils parvinrent nanmoins devant un pavillon qui, dress au bord dune rivire, leur parut magnifique avec ses rehauts dor et dargent. Tout autour verdoyait la prairie jusquaux rives mailles de fleurs. Lendroit sduisit Karadoc, et le joyeux ramage des oiseaux dans les frondaisons nadoucit pas moins les souffrances que lui infligeaient ses fatigues et ses blessures. Ah ! Dieu tout-puissant ! scriat-il, comme ce lieu est beau ! Est-il aim de Dieu, lhomme qui en est le seigneur et matre ! peine avait-il prononc ces paroles que sleva une mlodie merveilleusement chante par des jeunes filles qui, assembles dans la prairie, menaient des rondes infiniment gracieuses autour du pavillon. Mais il vit et entendit bien dautres choses non moins tonnantes : lentre de la tente, se tenaient deux automates magiques dor et dargent qui, respectivement, ouvraient et fermaient la porte

sans lintervention visible daucun portier ; ils avaient galement une autre fonction : lun jouait de la harpe en virtuose, tandis que lautre, muni dun javelot, dfendait toute approche aux rustres en les frappant demble dun coup bien dcoch. Quant son compre harpiste, il avait, lui, le privilge de dmasquer toute femme qui se prtendait indment vierge. Lune de celles-ci se prsentait-elle lentre ? Linstrument dtonnait, ses cordes se rompaient. lintrieur, le pavillon tait jonch de joncs et dherbes fraches ainsi que de fleurs aromatiques destines embaumer latmosphre sitt que survenait le seigneur. Karadoc interrogea Aalardin sur le propritaire de ce pavillon si superbe et si raffin. Seigneur, rpondit lautre, je suis le plus proche voisin de ce pavillon, car il mappartient. Jen suis le seigneur unique, et cest donc chez moi, sache-le, que je vous amne. Les gens dont tu admires le chant sont tous de ma compagnie, chevaliers, dames, jeunes filles et valets. En entrant dans le pavillon, vous dcouvrirez mes grandes richesses et y verrez aussi ma sur, que jaime dun grand amour et qui minspire le plus profond respect. Du pavillon sortirent alors ses vassaux qui sempressrent de lui rendre hommage. Sa sur, qui tait fort belle, lui tint ltrier, et tous les autres la secondrent quand il entreprit de dmonter doucement Cador puis de lemmener lintrieur et de ly tendre sur un lit moelleux. Du reste, peine eut-il entendu la harpe mlodieuse que le bless se ranima comme par enchantement. On et dit quil sveillait dun songe. Ni la belle Guinier ni Karadoc lui-mme nen croyaient leurs yeux. Quant Aalardin, il dit sa sur : Douce amie, je ten prie, prends grand soin de ces chevaliers comme tu le fais de moi-mme. Je te confie pareillement la jeune fille que voici. Use de tout ton pouvoir et de toute ta sagesse afin de gurir ces chevaliers pour le bien de ton frre. Pour ce qui est de moi, je te saurais galement grand gr de rpandre tes baumes sur mes blessures. Elles me font grandement souffrir. Et, de fait, la sur dAalardin leur dispensa tous trois des soins si merveilleux quen moins de huit jours ils se retrouvrent sur pied. En outre, elle tmoigna tant dhonneur la belle Guinier et lui manifesta une telle affection que celle-ci oublia jusquaux ressentiments quelle avait accumuls contre Aalardin et sa famille. Ainsi ces huit jours ne furent-ils quune fte continuelle enchante de doux divertissements. Les trois hommes se jurrent solennellement dtre compagnons jamais, et Aalardin fit amende honorable envers Guinier des violences quelle avait subies. Et tous dcidrent de partir ensemble, le lendemain, pour la cour du roi Arthur, lequel avait convoqu le ban et larrire-ban de ses barons et de ses vassaux. Aussitt prts, ils se mirent en route par le chemin le plus direct. Karadoc chevauchait aux cts de Guinier car, depuis leur rencontre, ils prouvaient lun pour lautre le plus brlant amour. Et si chaque nouvelle minute accroissait en elle le dsir de se trouver dans les bras de Karadoc, lui, de son ct, se rptait que nulle femme au monde ne pourrait le rendre infidle Guinier. Quant Cador, il tenait compagnie la sur dAalardin et sen montrait, semblait-il, des plus satisfaits. Ainsi chevauchaient-ils vive allure travers les forts et les landes, et ils ne furent pas longs parvenir, la veille de la fte de la Pentecte, Carduel. Or, pour Karadoc, lpreuve tait imminente et, malgr son courage, il lenvisageait avec effroi : il stait pass tant de choses depuis un an ! Pour rien au monde, il net voulu peiner Guinier, car il laimait dun amour aussi profond que sincre. Quallait-il arriver ? Le chevalier dont il avait tranch la tte reviendrait-il rclamer son d ? Ne me suis-je pas, se disait-il, rendu coupable de forfanterie ? Et comment, dailleurs, qualifier lattitude du provocateur, un magicien lvidence, eu gard aux coutumes du royaume ? Karadoc dormit peu, cette nuit-l, tant langoissait son ventuelle rencontre avec lhomme la robe dhermine. Et, nanmoins, il tait bien dcid mener laventure jusqu son terme, dt-il y prir, car, ses yeux, mieux valait mourir que manquer lhonneur. Le lendemain, la cour tout entire se rassembla autour du roi Arthur. Et, une fois la messe chante, les processions disperses, les chevaliers tout juste runis dans la grande salle de Carduel attendaient quil

plt Arthur de demander leau pour se mettre festoyer, quand on vit arriver le chevalier la robe dhermine, cheval, lpe au ct. Il navait gure les joues fraches, et lon devinait son visage empourpr de chaleur quil avait chevauch longtemps. Seigneur roi, dit-il Arthur, que Dieu te protge, toi et les tiens ! Et toi, rpondit le roi, que Dieu te bnisse : Sois le bienvenu ma cour. Le chevalier descendit de sa monture et regarda firement autour de lui. Karadoc ! dit-il enfin, je ne te vois pas. Serais-tu lche ? Si tu es l, avance hardiment. Mais je te prviens, tu vas passer un mauvais moment. Prsente-moi ta tte ici sur-le-champ, de mme faon que je tai prsent la mienne lan dernier. Il est juste que tout le monde puisse voir comment je sais moi-mme manier lpe. Tu recevras le coup qui ttait promis. Comprenant quil ne pouvait plus hsiter, Karadoc ta son manteau et, se prcipitant, prsenta sa tte au chevalier la robe dhermine. Seigneur, lui dit-il, je suis celui que tu attendais. Fais de moi ce quil te plat. Et comme le chevalier brandissait dj son pe au-dessus du cou de Karadoc, soudain le roi Arthur intervint : Seigneur chevalier, dit-il, montre-toi courtois et accepte plutt une ranon. Une ranon ? rpliqua le chevalier. Quelle ranon ? Je ten prie, dis-moi laquelle ? Volontiers. Je toffre une grosse ranon : sans mentir, je te donnerai toute la vaisselle quon trouvera dans cette forteresse, do quelle provienne, ainsi que le harnais de Karadoc. Car il est mon neveu, et je laime fort. Ce sentiment thonore, roi Arthur, mais je nen ai que faire. Je naccepterai aucune ranon. Cest la tte de Karadoc que je veux. Inutile de discuter davantage. Pourtant, repartit le roi, jajouterai encore quelque chose : je suis prt te cder tous les trsors, toutes les pierres prcieuses, tout lor et tout largent que lon trouvera sur mes terres, dans toute ltendue de mon royaume. Tu me prends vraiment pour un sot, roi Arthur. Tu tes engag laisser Karadoc me donner sa tte en change de la mienne. Je suis venu la rclamer parce que je suis dans mon droit. ces mots, un grand silence tomba sur toute lassemble. Mais, alors, la belle Guinier se prcipita aux genoux du chevalier la robe dhermine et le supplia dpargner la vie de lhomme quelle aimait. Le chevalier la repoussa dun air ddaigneux. Jeune fille, railla-t-il, je respecte fort lamour que tu lui portes, mais l nest pas la question. Karadoc ma coup la tte lan dernier, et il sest engag, sous la caution du roi, me livrer la sienne aujourdhui. Ce contrat a t pass devant toutes les personnes ici prsentes, et je rclame seulement quil soit honor. Aprs tout, Karadoc savait trs bien ce quil faisait, et je ne lai pas oblig me trancher le cou. Au mme moment, la reine Guenivre sortit de ses appartements en compagnie de ses suivantes, toutes dames et jeunes filles de grande beaut. Seigneur chevalier, dit-elle, pargne ce jeune homme. Ce serait grand pch et grand malheur que sa mort. Au nom de Dieu, accorde-lui la vie, tu en seras bien rcompens. Je ten prie, dclare Karadoc quitte du coup dpe, et tu obtiendras celles de ces jeunes filles que tu voudras. Dame, rpondit le chevalier la robe dhermine, je nprouve certes aucun mpris pour ces jeunes filles, mais je les refuse. Je ne veux obtenir rien dautre que mon d. Sil est audessus de tes forces dassister ce spectacle, regagne ta chambre. La reine alors se couvrit la tte dun grand chle et, dans sa douleur, entreprit de se lamenter. Finissons-en, dit alors Karadoc. Quattends-tu pour me frapper ? Il sapprocha dune table et y posa sa tte. Le chevalier la robe dhermine leva son pe et len frappa du plat sans lui faire le moindre mal. Lve-toi maintenant, Karadoc, dit-il. Il serait trop rvoltant et trop malheureux que je te tue. Viens me parler en particulier, car je dsire tapprendre certaines choses. Et, aprs quils se furent retirs lcart : Sais-tu pourquoi je ne tai pas tu ? reprit-il. Cest, sache-le, que je me nomme liavrs et que je suis ton pre. L-dessus, sans plus attendre, il rvla Karadoc le secret de sa naissance. Le jeune homme dabord ne voulut pas le croire, mais les dtails que lui fournit liavrs taient si prcis quil finit par devoir admettre que tout cela tait vrai. Lentretien termin, liavrs salua le roi, enfourcha son cheval et sen alla.

Karadoc tait demeur prostr. Et la belle Guinier eut beau venir lui et lembrasser tendrement, il rpondit peine sa tendresse. Linterrogeait-on sur les confidences du chevalier la robe dhermine, il ne rpondait rien et se retranchait dans un silence obstin quil observa tout le reste de la journe. Enfin, le soir, aprs avoir demand au roi Arthur la permission de quitter la cour et assur Guinier de son indfectible amour, il senfona seul dans la nuit. Quelques jours plus tard, il parvint auprs du roi de Vannes qui lavait lev et quil avait toujours pris pour son pre. Celui-ci manifesta la plus grande joie le voir de retour sain et sauf. Mais Karadoc, le prenant part, lui conta tout ce quil avait appris dliavrs, non sans lassurer quil demeurerait ternellement le meilleur et le plus dvou des fils. Les rvlations de Karadoc plongrent dabord le roi de Vannes dans un dsespoir affreux ; puis la colre lenvahit et il voulut en personne chtier la reine Ysave en la passant au fil de lpe pour lavoir odieusement tromp. Mais Karadoc sinterposa. Non, seigneur, dit-il. Toute coupable quest la reine, elle est ma mre, et je dois la protger. Voici ce que je te conseille : afin que le maudit enchanteur ne puisse plus jamais la rejoindre, enferme-la dans une tour aussi haute qutroite ou du moins pourra-t-elle mditer sur ses forfaits et se repentir loisir. Ainsi fut fait. Le roi fit enfermer linfidle dans une tour o nul ne pouvait pntrer hormis lui-mme et ceux quil y autorisait. La reine Ysave ny avait aucun homme pour compagnie. Seules des femmes la servaient. Une fois assur que sa mre se trouvait sous bonne garde, Karadoc prit cong du roi de Vannes et regagna la cour dArthur, car il lui tardait de revoir la belle Guinier. Cependant, lenchanteur liavrs, pre de Karadoc, tait fort ennuy quon let spar de la reine. Il ne dsirait en effet rien tant que daller la retrouver, et il sy employa. Ses connaissances en matire de magie lui permirent de pntrer dans la tour linsu de quiconque et la grande joie de la dame. Toujours grce sa magie, il manda des musiciens qui lui jouaient de la harpe et de la vielle, des jongleurs qui la divertissaient, des danseurs qui menaient le bal et des acrobates qui accomplissaient des prodiges. De sorte que la reine Ysave et son amant menaient joyeuse vie dans la tour chaque fois que le roi de Vannes sabsentait pour visiter ses sujets. Mais tout cela nallait pas sans bruit. Comme, pour peu quil y et fte dans la tour, les voisins en taient rveills, ils finirent par se plaindre auprs du souverain. Bouillant de colre, celui-ci dcida de faire garder plus troitement la tour, nuit et jour, mais il ne put rien empcher : certaines nuits, le tapage tait si infernal et les rjouissances si tapageuses que la tour finit par tre connue dans la rgion sous le nom de Joyeux Vacarme. Quant au roi, qui parvenaient les chos des divertissements grandioses et extraordinaires quorganisait lenchanteur, il en prouvait un tel dplaisir quil finit par envoyer un messager auprs de Karadoc pour le prier de venir le conseiller. Lorsque Karadoc survint, le roi de Vannes laccueillit avec force dmonstrations de tendresse et, aprs le repas, lui conta les scandales de la tour. Alors, Karadoc entreprit de guetter, et il le fit avec tant de zle et dintelligence quune nuit il parvint semparer de lenchanteur, son pre, au moment o celuici se mettait au lit avec la reine, sa mre. Aussi dcida-t-il de lui infliger un chtiment exemplaire qui laverait lopprobre du malheureux roi de Vannes. cet effet, il obligea lenchanteur liavrs coucher avec une levrette, une truie et une jument. Avec la premire, lenchanteur engendra un grand lvrier quon appela Guinaloc, avec la truie, un gros sanglier qui reut le nom de Tortain, et avec la jument, un haut cheval de combat, le puissant et farouche Loriagort, tous trois frres de Karadoc et enfants de son pre{13}. Karadoc avait dabord envisag de pendre et dcorcher vif lenchanteur, mais celui-ci tant malgr tout son pre, il rsolut de lpargner et le laissa aller o il voudrait. Terriblement fch de tant dhumiliations, liavrs ne tarda pas ragir, et il semploya vivement retourner dans la tour o la reine tait prisonnire. Aussitt en sa prsence, il se plaignit amrement que son fils et t son bourreau. Or, elle, aprs avoir pleur longuement et compati aux grandes souffrances quavait endures son amant, sexclama enfin : Venge-toi ! Tu nes pas sans moyens pour le faire ! Je

ne peux pourtant le tuer. Cest mon fils. Je ne saurais commettre une si grande cruaut ! Elle se mit alors en colre : Et voil ce qui tarrte ? scria-t-elle, quelle poule mouille tu fais ! Si tu ne te venges tout de suite, qui sait ce quil entreprendra contre nous ? Cen sera fini pour jamais de nos plaisirs ! Ah ! sache-le, si tu ne lui infliges au plus tt quelque mauvais traitement, cest moi que tu causeras du tort ! En voyant sa matresse enflamme dune telle fureur, lenchanteur liavrs comprit quil ne pouvait plus reculer. Il soupira longuement, rflchit quelques instants et finit par dire : Je me vengerai de lui et te vengerai par la mme occasion. Je refuse seulement de le faire prir. Je le laisserai donc en vie, mais en lui tant toute sa valeur, si tu veux bien maider. Certes, rpondit-elle, je ne reculerai devant rien, pourvu quil paie les svices quil ta infligs ! Lenchanteur la quitta aussitt et, son retour, il apporta un serpent apprivois par ses sortilges. Il expliqua alors la reine ce quelle devrait faire. Je vais enfermer ce serpent dans larmoire, dit-il. Je te supplie de nen pas ouvrir les portes, car quiconque y touchera courra sa perte. Quand ton fils viendra te voir, fais en sorte de dnouer ta chevelure et prie-le de prendre ton peigne dans cette armoire. Ds quil laura ouverte, tu verras alors le perfide serpent se jeter sur lui avec rage et lentourer de ses nuds. Ds lors, rien au monde ne len pourra dfaire. Au bout de deux ans et demi, il devra mourir, car le serpent laura puis peu peu au point quil naura plus la moindre force. Seigneur, merci ! Voici une belle vengeance ! ricana la reine. Dprir de cette faon sera autrement pire quune mort rapide. Et, certes, le fait que je suis sa mre ne me rendra pas moins cruelle avec lui ! Sois sans crainte, jagirai comme tu le souhaites. Sur ce, lenchanteur la quitta, toute peuple de rves de vengeance. Le lendemain, Karadoc se rendit dans la tour visiter sa mre. Il le faisait par pure courtoisie et parce quil la respectait en dpit de tout. Il la trouva toute dcoiffe. Mon fils, dit-elle, je ne mattendais pas te voir. Cela fait bien longtemps que tu me dlaisses. Jtais toute occupe de mes cheveux que je voudrais dmler avec un peigne venu doutre-mer. Il se trouve dans cette armoire. Veux-tu me lapporter ? Loin de se mfier, Karadoc se leva promptement et se dirigea vers larmoire, louvrit et y plongea le bras. Alors, le serpent qui se trouvait lintrieur se prcipita, gueule ouverte, lui saisit le bras et senroula tout autour. Karadoc bondit en arrire et secoua son bras, dans lespoir de se dlivrer, mais plus il sagitait, plus le reptile assurait son treinte. Alors, Karadoc commena blmir, plir, changer de visage. ce spectacle, la reine se prcipita et, feignant de ne pas comprendre, se mit crier et gmir, se frappa la poitrine, se tordit les mains et scria dune voix faussement plaintive : Malheureuse ! misrable ! Comme la mort est peu presse, qui me laisse un semblant de vie ! Pourquoi ce serpent sen est-il pris mon fils et non moi ? Cest sur moi quaurait d se jeter cet infme monstre, je naurais pas regrett la vie ! Mon cher fils, confesse-toi et libre-toi du lourd fardeau de la faute que tu as commise envers ton pre et envers moi, ta mre. Cest de ton pch, de tes mauvais agissements envers nous deux que le Seigneur Dieu se venge ! Souffre patiemment et implore longuement la misricorde de Dieu afin quil tenlve ce diable du bras ! Ainsi parlait la reine, tandis que Karadoc demeurait coi. En lui-mme il soupirait, convaincu quelle disait tout cela pour son bien. La terrible souffrance quil ressentait, nul tre humain naurait pu la dcrire, et quand le roi de Vannes en fut inform, ce malheur lui fit prouver un chagrin terrible quaggravait une colre immense. Aussitt rendu dans la tour, peine put-il se retenir de passer son pe au travers du corps de la reine, car il se doutait bien quelle avait tremp l-dedans. Aussi emmena-t-on la reine dans une autre pice car, dans sa rage, il et risqu de la tuer au milieu de tous les gens prsents. Du reste, il poussait des soupirs fendre lme, il sarrachait les cheveux, il tirait sur sa barbe, il pleurait et se maudissait de navoir su protger son fils tendrement aim. Il fit emmener celui-ci loin de ce lieu maudit, non sans invectiver lenchanteur diabolique, se promettant de le tuer de ses propres mains le jour o il le rencontrerait.

Ainsi, quatorze chevaliers au moins prirent-ils Karadoc dans leurs bras pour lemporter hors de la tour, puis on lui prpara avec mille soins un superbe lit dans une chambre magnifiquement tapisse de tentures de soie et dcore dornements prcieux. Cest l quensuite on le porta et le dposa sur la couche. Nanmoins, il ne parvint pas y trouver le repos, car aucune des positions quil prenait ntait tolrable : le serpent nouait ses nuds toujours plus troitement et lui serrait le bras de manire tellement atroce que Karadoc se croyait chaque instant sur le point de prir. Le roi de Vannes tait afflig dune peine immense voir ainsi panteler celui quil navait jamais cess de considrer comme son fils. Il envoya des messagers par tout le royaume en qute dun homme assez habile pour le tirer de cet trange pas. Mais ses missaires eurent beau explorer chaque coin du pays, ils ne dnichrent personne qui pt accomplir semblable prodige. Au bord du dsespoir, le roi ne savait que faire, et il voyait trop que Karadoc saffaiblissait de jour en jour. Aussi dcida-t-il denvoyer ses serviteurs courir le monde la recherche dun mdecin ou dun sorcier susceptible, par herbes, onguents ou incantations, de dlivrer le malheureux Karadoc du supplice qui le torturait. Et il ajouta quil donnerait toute sa fortune qui russirait lpreuve. Aussi les mdecins accoururent-ils en foule de partout, mais ni le meilleur ni le pire ne surent dcouvrir de remde pour obliger linfme reptile se dtacher du bras de Karadoc. Quant la reine, toujours enferme dans sa chambre, au sommet de la tour, elle se rjouissait grandement. Souvent lui revenaient en mmoire quels peines et tourments que son fils avait infligs lenchanteur liavrs. Sclrat ! scriait-elle alors, Dieu venge de manire clatante les maux que tu as fait souffrir tes pre et mre ! Fais pnitence, maintenant, car chacun de tes jours va se consumer dans la gne, en attendant celui o la mort te viendra prendre. Dici l, tu ne connatras pas lombre dun rpit ! Or, si les servantes qui lui tenaient compagnie dans la tour lentendaient trop bien maudire son propre fils, elles neussent pour rien au monde alert le roi, de crainte de redoubler sa colre. Elles ne doutaient pas quau premier mot celui-ci se mettrait dans une telle rage contre la reine son pouse que, non content de la chasser du royaume, il la tuerait, telle une bte malfaisante. Et, de tout ce temps, Karadoc endurait dhorribles souffrances cause du serpent qui, enroul autour de son bras, lui ravissait progressivement toute force et toute vitalit{14}.

2 La Femme au Sein dOr


En apprenant la msaventure de Karadoc, le roi Arthur fut boulevers. Il se trouvait alors sous un charme, dans un bois proche de Carduel et, dans la violence de son chagrin, il glissa vanoui au sol. peine revenu lui, il se lamenta longuement, se reprochant davoir laiss partir le jeune homme. Hlas ! scria-t-il, il aurait mieux valu que je meure le jour o je lui ai permis de sen aller tout seul sans laccompagner ni envoyer Gauvain ou Yvain laider. Que puis-je maintenant pour lui ? Malheur ! Ah ! si Merlin tait ici, il saurait bien ce quil convient dentreprendre pour conjurer le sort ! Et, pendant toute la soire, le roi Arthur se dsola de la sorte, au grand chagrin de tout son entourage. Quant Guinier, sitt quelle eut vent des maux de Karadoc, une telle angoisse lui broya le cur quelle ne savait plus ni o ni qui elle tait. Livide et baigne de sueur froide, elle demeura longtemps pme avant de reprendre conscience et, quand elle se redressa, laffolement la fit durement divaguer. Elle clata en sanglots et se mit maudire le jour de sa naissance. Dieu tout-puissant, criait-elle, tu tes montr trop injuste envers moi ! Pourquoi mavoir pris mon ami ? Je ten tiendrai rancune, je te le jure ! Doux Seigneur Dieu, si je lavais vu seulement une fois avant quil ne meure, ma confiance en toi serait deux fois plus forte, et la voici pour lheure bien faible et bien trouble ! Ah ! malheureuse que je suis ! mort, mort ignoble et infme ! Est-ce dun tel hros que tu fais ta victime ? Pourquoi vouloir ten emparer si tt ? Est-ce vraiment pour me dsesprer que tu veux me ravir mon ami que jaime dun si grand amour ? Son frre Cador ntait pas moins afflig quelle, et il manifestait un tel chagrin que ses compagnons ne savaient comment lui venir en aide. Enfin, aprs avoir fait prparer un bateau pour aller retrouver celui qui tait son compagnon darmes et le bien-aim de sa sur, il prit la mer avec elle sans plus tarder. Tous deux bientt parvinrent de la sorte en Bretagne armorique, et l, chevauchant par monts et par vaux, ils se dirigrent vers la forteresse du roi de Vannes. La rumeur eut tt fait de se rpandre dans le pays que Cador de Cornouailles, accompagn de sa sur, la belle Guinier, venait rendre visite Karadoc et lassister dans son malheur. Or, cette nouvelle, au lieu de le rconforter, aggrava ltat du bless. Perplexe sur la conduite suivre, il ordonna ceux qui lentouraient de se retirer. Sa misre lui inspirait tant dhorreur quil prfrait demeurer seul afin de mditer. Doux Seigneur ! murmurait-il, comme elle va me mpriser, celle que jaime plus que tout au monde, en voyant mon visage et mon corps tout noircis ! Quelle horreur lui fera prouver cette immonde bte noue mon bras ! Et, certes, elle naura pas tort car, en vrit, je ne suis pas digne dtre son ami. Quant moi, comment supporter que la plus belle crature quait jamais modele la nature soit tmoin de mon sort affreux ? Hlas ! quelle torture ! Me voici partag entre deux dsirs, le dsir de voir mon amie, de me repatre de sa beaut, et le dsir de la fuir pour lui pargner le spectacle ignoble de ma personne ! Et, de toute la journe, il demeura sur son lit, la face tourne vers le mur, prfrant feindre de dormir pour abuser ses ventuels visiteurs. Au soir, le roi de Vannes vint le voir, en compagnie dun messager quavait envoy Cador de Cornouailles. Seigneur, dit le messager, ton compagnon Cador a pris la mer avec la belle Guinier, sa sur, qui taime plus quelle-mme. Je te transmets leur salut tous deux. Demain, avant midi ou midi au plus tard, selon ses propres termes, tu verras ici ton amie Guinier, et tu verras aussi ton compagnon Cador qui donnerait son poids en or et mme davantage pour ta gurison. Cher ami, rpondit Karadoc, bienvenue toi et ceux qui tenvoient. Hlas ! comme je trouve discourtois de ne point aller leur

rencontre ! Il se tut un instant, le temps de se demander comment pargner Guinier la vue de son horrible tat. Ami, reprit-il ladresse du messager, ce que tu mas dit ma grandement rconfort. Tu massures que la jeune fille ne me mprisera pas en voyant lignoble serpent qui me ronge. Comment se pourrait-il, hlas ? Dans ce combat fatal, je me dtesterais moins mort que vivant ! Que, nanmoins, la volont de Dieu soit faite : demain, je recevrai Guinier et Cador. Puis, se tournant vers le roi : Seigneur, dit-il, veille ce que cet homme soit bien log et trait. Pour linstant, je dsire rester seul afin de me reposer. Ne me laissez que ce jeune page que jai ramen de lle de Bretagne avec moi. Mon tat est tel que je ne puis supporter prsence trop nombreuse. Il en sera comme tu le veux, dit le roi, je ferai en sorte que nul ne trouble ton repos. Sur ce, le roi de Vannes se retira, suivi du messager. Aprs le dner, tous allrent se coucher, et chacun bientt dormit dans la forteresse. Seul Karadoc veillait. Quand le silence lavertit que tout reposait, il appela le jeune page et lui dit : Ami, ne sois ni tonn ni ennuy si je te prends pour conseiller et confident. Je nai gure confiance en ma force, elle mabandonne de jour en jour. Voil pourquoi je prtends men remettre toi. Mais je te prie de ne rien dvoiler de ma rsolution quand tu la connatras. Prs dici se dresse une chapelle btie par un ermite qui y mne en prires une trs sainte vie. Jai grande envie daller trouver cet homme. Il me semble quaprs quil aura pri pour moi, le cruel serpent ne pourra plus rester nou mon bras mais sera oblig de me lcher. Or, lune des rgles que sest imposes ce saint homme est de ne jamais quitter son lit, quelque ncessit qui len presse. Prends avec toi tout ce que nous avons apport de Bretagne et aide-moi sortir dici sans que personne sen aperoive. Seigneur, rpondit le page, tu me vois prt excuter chacun de tes ordres. Aprs stre quips rapidement, ils dverrouillrent une porte qui donnait sur le verger, lequel tait clos de hauts murs. Une fois l, ils se mirent en qute dune issue mais nen trouvrent aucune. Aussi passrent-ils toute la nuit percer un trou dans le mur et, cela fait, sortirent dans la campagne. Alors, Karadoc, qui connaissait bien la rgion, leur fit emprunter des chemins carts sur lesquels ils ne risquaient pas de croiser me qui vive. Ils parvinrent ainsi la cabane dun ermite trs vertueux qui stait retir au plus profond des bois. Sur-le-champ, Karadoc entra dans la chapelle o lermite le salua en termes aimables et gracieux, et il lui rendit son salut avec autant de courtoisie. Puis il fit une prire fervente mais courte, car le serpent le torturait affreusement. Aussi, sitt acheves les oraisons, dut-il sasseoir. Le voyage lavait puis, et la plante des pieds lui faisait mal, car il navait pas lhabitude de marcher. Sadressant lui, le saint homme lui demanda dabord son nom, puis le lieu de sa naissance, enfin lobjet de sa visite. Karadoc se nomma, narra sans omettre le moindre dtail son histoire en confession, et acheva sur les circonstances dans lesquelles le serpent stait attach son bras, grce la ruse de ses parents. Toutefois, il le fit en shumiliant lui-mme, saccusant et se chargeant de tous les torts, dplorant de stre mal conduit vis-vis de son pre et davoir grandement pch contre sa mre. Tout en parlant, il soupirait et pleurait du fond du cur. Je suis le pire homme de la terre , conclut-il enfin, et la violence de son chagrin le fora de stendre terre. Au comble de la compassion, lermite lui imposa une pnitence et lui donna labsolution pour toutes les fautes quil avait pu commettre. Karadoc le supplia alors de ne rien rvler son sujet, de feindre mme ne lavoir jamais vu si par hasard quelquun venait senqurir de lui. Puis il dcida de demeurer l, dans cette fort que sillonnaient peine des sentiers troits. Douze grandes lieues sparaient de Vannes lermitage et quatre de lhabitation la plus proche. Karadoc tait tranquille : on ne le retrouverait pas. Ce jour-l, cependant, Cador de Cornouailles et sa sur Guinier arrivrent Vannes. Le roi les reut avec beaucoup dhonneur, eu gard tant la valeur bien connue de Cador qu lamour vou par Guinier au triste Karadoc. On les mena tout de suite la chambre o gisait celui-ci. Mais la porte en tait bien ferme, car, en sen vadant, Karadoc et son page lavaient soigneusement verrouille de lintrieur.

Guinier savana la premire et, travers lhuis, murmura : Ami, ouvre ou fais ouvrir. Puisquil test impossible de sortir, laisse entrer ton amie, quelle puisse te voir. Cest manquer de courtoisie que de se cacher quand son amie appelle. Ouvre, mon cher et tendre ami, car je suis folle dinquitude pour toi. Depuis que jai su ton malheur, je nai eu ni joie, ni plaisir daucune sorte. Quand elle comprit quil nouvrirait pas, elle se mit crier : Tendre et cher ami, que tai-je fait pour mriter pareil tourment ? Pourquoi te drober ainsi moi ? Je ferai forcer cette porte, avec laide de Dieu, le roi du ciel, je te lassure ! Pourquoi tobstiner me refuser ? force de se dmener, elle trouva un moyen pour ouvrir la porte. Alors, son frre et elle constatrent que Karadoc ne se trouvait pas dans la chambre et ils dcouvrirent bientt la porte donnant sur le clos. Aprs avoir vainement fouill celui-ci de fond en comble, ils durent se rendre lvidence que Karadoc et le page avaient perc le mur afin de senfuir. Guinier demeura consterne. Hlas ! mon ami, sexclamait-elle, comment as-tu pu imaginer pareille ruse pour me tromper ? Comment as-tu pu songer fuir sans moi ? Non, cela ne se peut ! Cest, je crois, pour mpargner la vue de ta mort que tu tes enfui Mais fuir tait bien vain, car, assurment, je ne te survivrai pas dun seul jour sur cette terre ! Tu naurais pas d me fuir mais, au contraire, ds que le serpent sest empar de toi, menvoyer un messager pour que je vinsse ton chevet. Ainsi aurais-je eu le bonheur de partager ton malheur ! Car il est bien connu quun fardeau pse moins quand on le porte deux ! Cador eut beau tenter de calmer sa sur, rien ny fit. Elle se mit se lamenter de plus belle : Ah ! malheureuse ! Pourquoi suis-je ne ? Mon ami me tourne le dos et me fuit. Je mriterais dtre brle vive sur un bcher, car je le sais, maintenant, sil a fui, cest seulement de peur de mentendre lamenter son sort et le mien devant lui. Voil pourquoi il na pas os rester. Malheureuse ! Voici quil sloigne, emportant mon cur ! Sil meurt, croit-il que je pourrai survivre ? Nous sommes si intimement lis lun lautre que rien ne pourra jamais nous sparer. Ah ! Karadoc, pourquoi avoir dout de moi ? Et la belle Guinier se reprit pleurer et sangloter. La nouvelle de la disparition de Karadoc parvint trs vite la cour dArthur. Aussitt averti, le roi dcida de passer lui-mme la mer et daller sur place rechercher son petit-neveu. Il emmena Gauvain, Agravain, Yvain et Girflet, et il eut tt fait de dbarquer en Bretagne armorique o il retrouva son cousin Cador de Cornouailles et sa sur, la belle Guinier qui, tout en pleurs, appelait ardemment la mort. Arthur et ses compagnons se mirent immdiatement la recherche de Karadoc et, dans le pays, il ne demeura bientt forteresse, manoir, ville ou fort quils neussent visits ou explors de fond en comble. Au cours de leurs recherches, ils taient naturellement passs par lermitage o rsidait Karadoc, mais ne lavaient pas dcouvert, tant il prenait soin de se dissimuler. Pour viter dtre reconnu, il avait revtu une cape, longue, large et sans manches, qui appartenait lermite, et stait couvert la tte dun capuchon, de sorte que nul ne pt voir son visage. Ainsi chappa-t-il ses poursuivants, et aucun dentre eux ne souponna un seul instant quil se trouvait prcisment en prsence de Karadoc de Vannes. En dpit de cela, Arthur et ses compagnons poursuivirent leur qute travers toute la Bretagne armorique, mais en vain, et ils en prouvrent tant daffliction que, dcidant alors de revenir dans lle de Bretagne, ils sy lancrent nouveau dans des recherches qui se rvlrent aussi dsespres. bout de rsistance et dsormais convaincus que leurs efforts taient inutiles, ils se rsignrent et, se sparant, se dispersrent travers le royaume afin de regagner chacun son foyer. Et ds lors, deux ans scoulrent, voire davantage, sans quon entendt mot de Karadoc. Personne ne put rien apprendre son sujet. Un seul homme ne perdit pas lespoir, Cador de Cornouailles. Il persista dans ses recherches, et l, dans bien des pays des deux cts de la mer, en compagnie de sa sur, la belle Guinier, qui refusait aussi de croire que Karadoc ft mort. Cador affirmait et jurait que, loin dtre jamais dloyal envers son ami, il naurait de cesse quil ne let retrouv, en quelque lieu quil ft. Aussi, chaque fois quil arrivait dans

une forteresse ou un village, dans une ville ou un ermitage, demandait-il : Au nom de Dieu, braves gens, auriez-vous vu un homme qui porte un serpent li son bras ? Hlas ! la rponse tait invariable : Dieu merci, nous ne lavons pas vu par ici ni navons jamais entendu parler dune horreur semblable ! Karadoc, cependant, ne se nourrissait plus que dherbes, car, cet t-l, il avait quitt lermite auprs duquel il avait vcu prs de deux ans pour se mettre la recherche dautres saints hommes. Explorant forts, landes et bocages, il mangeait des racines crues. Le serpent le tourmentait toujours aussi fort en lui suant la chair et le sang, et il tait dsormais si abattu et si affaibli qu peine pouvait-il se dplacer. Finalement, il lut domicile dans des fourrs, au milieu dun bois, non loin dun bel ermitage. L sjournaient plusieurs serviteurs de Dieu, aussi gnreux que discrets. Leur glise, toute petite, dominait un mince ruisseau qui prenait sa source aux flancs de la valle. Peu de gens se risquant par l, lendroit tait calme et tranquille. Au fond du buisson dans lequel il stait install, Karadoc vivait donc en attendant la mort, sans plus rechercher nul remde. Chaque jour de la semaine, un troit sentier le menait prier la chapelle, puis il assistait loffice. Les reclus lui donnaient des vtements et le nourrissaient du peu quils avaient pour eux-mmes, en dpit du serpent diabolique qui lui treignait le bras, et tout mus de lentendre se plaindre si doucement du mauvais sort qui lui avait inflig cette cruelle pnitence. Aprs stre un peu restaur, Karadoc retournait sa tanire. Il nesprait pas dautre soulagement que la mort, aussitt que Dieu daignerait la lui envoyer. Or, un jour, Cador de Cornouailles, toujours par monts et par vaux, laissa sa sur, puise par ce voyage perptuel, dans la maison dune veuve dame qui leur avait offert lhospitalit. Ds le matin, il rsolut dexplorer toute la rgion, mais la nuit le surprit prs de lermitage dans les parages duquel se trouvait Karadoc. Il y demanda lhospitalit et les ermites laccueillirent avec bont, lui offrant pour repas la maigre chre qui tait la leur. Sur ce, Cador leur demanda sils connaissaient ou avaient rencontr un homme aux manires nobles qui portait, attach son bras, un horrible serpent qui lui suait la chair et le sang. Cher seigneur, rpondit lun des ermites, nous le connaissons. Il habite dans le voisinage et demain, tu pourras le voir ici mme, car il vient tous les jours entendre la messe. La joie fit battre le cur de Cador. Est-ce un homme brun et de belle taille ? demanda-t-il. On lui rpondit : Cher seigneur, il est comme tu dis, mais dans quel tat ! Il na plus que la peau sur les os. Quant son nom, nous lignorons. Sans insister, Cador alla se coucher, si heureux de ce quil venait dapprendre quil ne savisa mme pas de la duret de son lit. Les ermites, dailleurs, lavaient trait de leur mieux Aussi, ds le matin, se leva-t-il, impatient de revoir Karadoc. Comme prvu, celui-ci vint. Afin de mieux le guetter, Cador stait plac dans un recoin de lglise o on ne pouvait le voir. Karadoc, sans se douter de rien, entra donc sans crainte dans la nef et se mit prier Dieu avec ferveur. Mais son ami, ne le reconnaissant pas, rsolut de sapprocher. Karadoc, plong dans ses oraisons, ne lentendit pas venir. Alors, Cador lui dit doucement : Frre ! frre ! je tai enfin retrouv ! Tant de fois je me suis mis les jambes et les pieds en sang explorer jusqu lpuisement dinnombrables pays ! Voil deux ans et plus que je te cherche sans relche. Mais qui donc ta fait prendre cet habit-l ? Certes, il est indigne de toi de porter des hardes pareilles ! Karadoc tait en effet vtu de deux tuniques, chauss de grandes bottes et coiff dun capuchon si trou que plus Cador le regardait, plus croissait sa piti. Mais Karadoc ne rpondit rien. Il avait reconnu Cador et prouvait tant de honte de son tat quen prsence de son compagnon il narrivait pas desserrer les dents. Baissant son capuchon sur ses yeux, il se coucha sur le sol. Mais Cador, sapprochant de lui, le releva et lembrassa. Ami trs cher, dit-il, tu as longtemps souffert cause du serpent qui te mine et dtruit le corps. Mais ne me dguise pas la vrit : nous sommes dans une glise et tu ne dois pas me mentir. Qui ta pouss quitter ton pays ? Pourquoi avoir ainsi fui ton amie Guinier qui taime plus quelle-mme ?

ces mots, Karadoc soupira longuement et se mit pleurer. Ah ! cher compagnon de mes joies, ditil enfin, je crains trop quelle ne me mprise et me soit moins tendre en voyant mon malheur. Je me suis enfui par dsespoir de ntre pas mort. La mort est tout ce que je souhaite, car la vie mest insupportable. Tant de dtresse portait son comble laffliction de Cador, mais il avait beau supplier Karadoc, celui-ci refusait de lcouter. Sapprochait-il, Karadoc le repoussait. Dans leur douleur, tous deux se mirent pousser des cris si lamentables que les ermites accoururent et prirent part la discussion. Mais rien ny fit. Karadoc refusa obstinment daccompagner Cador. Alors celui-ci prit une dcision : il laisserait Karadoc l o il tait et sarrangerait pour trouver le remde ses maux. Aussi pria-t-il les ermites de prendre grand soin du bless et de le nourrir selon ses besoins. Je vous promets, en vrit, leur dit-il, que vous serez bien pays de retour pour tous vos bienfaits ! Et, sans plus attendre, il remonta sur son cheval et quitta lermitage. Il se rendit directement Vannes et obtint du roi la permission de sentretenir avec la reine, toujours enferme dans sa tour. Il se prsenta donc devant elle et, aprs lavoir salue, la blma et lui reprocha vivement de navoir cure de son fils que, par duret de cur, elle abandonnait aux pires souffrances. Tout le monde taccuse, ajouta-t-il, et te dit responsable de son malheur mais, je te laffirme, tu retrouverais la considration et lestime de tous si tu dlivrais Karadoc de la maldiction qui pse sur lui. Certes, le devoir dune mre est bien de corriger son enfant lorsquil a commis une faute mais, une fois la punition subie, ne se doit-elle pas de lui pardonner ? La reine comprenait parfaitement o voulait en venir Cador. Elle demanda cependant : Quattends-tu exactement de moi ? Sapprochant delle, il rpondit : Reine, je te demande de faire cesser les souffrances de ton fils Karadoc. Il est donc en vie ? Oui, certes, et je sais mme o il se trouve. La reine Ysave demeura un instant silencieuse et quelques larmes roulrent le long de ses joues. Sur mon me, dit-elle, jignorais mme sil tait encore vivant. Je le croyais mort, et je me reprochais amrement son sort. Assurment, on me blmerait fort et juste titre si lon apprenait que mon propre enfant a succomb des tourments que javais le pouvoir de gurir. Reviens demain, Cador, et, sans faute, je te dirai sil peut gurir ou sil doit mourir. Cador prit sur-le-champ cong delle, le cur plein despoir. La nuit suivante, selon son habitude et grce sa magie, lenchanteur parut dans la tour et fut ahuri dy trouver la reine tout en pleurs. Comme il lui demandait la cause de son chagrin : Cest, rpondit-elle, cause de notre fils. Je me suis montre bien cruelle en te demandant de le punir, et je le regrette amrement. Que devient-il, hlas ? Est-il toujours en proie aux souffrances que lui inflige le serpent ? Que faudrait-il faire pour que cette preuve sachevt enfin ? lenchanteur soupira longuement. Cette preuve, dit-il enfin, cest toi qui las voulue, toi qui las demande. La reine se jeta aux genoux dliavrs. Oui, cest moi qui lai demande, dit-elle, mais, aujourdhui, je te supplie instamment dy mettre fin. Notre fils a t suffisamment puni de son insolence envers nous et des mauvais traitements quil ta infligs ! Lenchanteur se mit rflchir. Trs bien, dit-il, mais, sache-le, il na plus que trois mois vivre si on ne lui applique le remde que je vais te rvler. Dieu men est tmoin, scria la reine, je ferai tout ce qui est en mon pouvoir pour le sauver ! Le lendemain, Cador ne manqua pas de se prsenter ponctuellement au rendez-vous que lui avait fix la reine Ysave. Elle laccueillit avec beaucoup de courtoisie et lentrana lcart, dans un coin o ne pouvaient entendre ses servantes. Cador, lui dit-elle, jai beaucoup de peine pour mon enfant, et la compassion, crois-le, ma seule dict ma conduite afin de savoir quel remde peut le gurir. Sois-en remercie, reine, rpondit Cador. Jai hte dapprendre par quel moyen on pourrait sauver Karadoc, et je tassure que je ferai limpossible pour mener bien cette entreprise. Je ne te cacherai rien, rpondit la reine, mais je dois te prvenir quil ne sera pas si facile de russir. Pour ce faire, il faudrait trouver une jeune fille incontestablement gale mon fils, tant en noblesse quen beaut, et qui laimerait autant quelle-mme. Il faudrait alors disposer deux cuves, ni trop

grandes ni trop petites, trois pieds lune de lautre. Il faudrait que cela se ft par une nuit de pleine lune. La premire des cuves serait remplie de vinaigre, et la seconde de lait. Karadoc alors entrerait dans la cuve de vinaigre et, simultanment, la jeune fille, sans hsitation ni rpugnance, la jeune fille, dis-je, se mettrait toute nue dans celle de lait et, aprs avoir appuy son sein droit sur le rebord, devrait conjurer le serpent de lcher le bras de son ami pour venir lui saisir le sein. En sentendant conjurer ainsi, le serpent, fort mal son aise dans le vinaigre, ne rsisterait gure au dsir daller saisir le sein de la jeune fille dans son lac de lait. Il bondirait donc et, ce moment-l, un homme, arm dune pe bien tranchante et assez audacieux pour frapper, le tuerait sans peine et immanquablement avant que le monstre nait pu atteindre sa nouvelle proie. Cependant, il faudrait tre prompt, car il est si vif quil va plus vite que lclair. Voil. Je taffirme que lon ne saurait autrement sauver Karadoc. Si tu crois possible de runir toutes ces conditions, nhsite pas. Je ne serai quant moi, crois-le, dlivre de mes tourments que lorsque je saurai que mon fils a chapp au sort cruel qui sans cela lattend. Cador remercia chaleureusement la reine Ysave et lui promit, si Karadoc tait sauv, de mettre tout en jeu pour la faire elle-mme rhabiliter. Et, sans plus sattarder, il sauta sur son cheval et alla rejoindre sa sur Guinier dans la demeure de la veuve dame. Elle, tout heureuse de le revoir, lui demanda sil apportait quelque nouvelle encourageante. Douce sur, rpondit Cador, jai retrouv celui que tu aimes plus que tout au monde ! Guinier sentit son cur semballer. Comment ? sexclama-t-elle. Ne te moques-tu pas ? Certes non ! Je tassure, ma chre sur, que jai retrouv Karadoc ! O donc ? Dismoi, dis-le-moi, vite ! Dans un bois o, non loin dici, il se nourrit dherbes et de racines. Mais je sais aussi quil ne peut trouver de remde ses maux que par toi. Comment cela, mon cher frre ? demanda Guinier, au comble de lexaltation. Cador lui narra alors par quel moyen sauver Karadoc de linfme serpent, mais il ne lui cacha pas quen acceptant lpreuve elle risquait dy perdre galement la vie. Ah ! mon frre ! scria-t-elle, que Dieu me damne si je refuse de sauver celui que jaime ! Il nest rien, certes, que je ne fasse pour lui. Luimme a-t-il hsit, jadis, risquer sa vie pour moi lorsque je courais grand danger ? Le frre et la sur ne perdirent pas davantage de temps. Ds le lendemain, au point du jour, ils squiprent et firent immdiatement route vers lermitage o Cador avait retrouv Karadoc. Sitt arrivs, ils furent reus grand honneur par les ermites qui, le moment venu, les emmenrent lglise. Lorsque Karadoc aperut Guinier, son amie au teint de rose, il en prouva une telle joie que, ne sachant plus que dire ni que faire, il se mit simplement pleurer. La honte le poussait se cacher, mais lamour vritable qui le faisait vivre lui ordonnait sans trve de se prcipiter vers la belle. Il se leva, tout chancelant, et apparut grand, maigre et ple. Il portait, comme ses htes, deux larges tuniques laides et sales, tait chauss de grandes bottes sans perons et coiff dun capuchon qui le protgeait du froid. Difforme et hideux, il avait le front plat, les yeux caves, la peau tendue sur les os, le nez saillant et les pommettes prominentes, les traits tirs, la voix rauque, une barbe qui descendait jusqu la ceinture et dun gris sale, les cheveux longs et emmls qui lui tombaient jusquaux hanches, et la carcasse si sche quon aurait presque pu y mettre le feu. Karadoc sapprocha nanmoins de son amie. En la voyant, il oubliait les tourments dont il avait si longtemps souffert. Quant la jeune fille, elle prouvait tant damour pour lui quelle ignora jusqu la laideur de son visage et la disgrce de son corps. Karadoc, dit-elle, je suis venue ici taider, nen doute pas, et je suis prte risquer mes jours pour sauver les tiens. Quon prpare tout ce quil faut ! Mais Karadoc, lide que la vie de Guinier tait en jeu, entreprit de la dissuader de tenter quoi que ce ft. Je prfre mourir seul, dit-il, plutt que de tentraner dans mon triste destin ! Sur ma foi, rponditelle, il faudrait que je fusse folle pour renoncer te gurir ! Ignores-tu que je ne pourrais vivre sans toi ? Et tous deux se mirent pleurer. Cador crut ncessaire dintervenir et, sadressant Karadoc, lui dit gravement : Ami trs cher, je ne

souhaite assurment pas la mort de ma sur, mais je ferai tout pour que lpreuve soit tente. Accepte-le autant pour nous que pour toi-mme. Je te supplie de nous obir et dentrer tout nu dans lune des cuves que je vais faire apprter. Ton amie entrera dans lautre et conjurera le serpent de tabandonner. La maudite bte sautera sur elle et, au mme moment, je lui trancherai la tte et vous dlivrerai pour jamais delle. Guinier insista de mme : Ami, fais ce quil demande ! Non, je naccepterai jamais. Cest la seule faon de nous sauver, toi et moi. Je prfre mourir. Le veux-tu ? Je mourrai moi-mme ! Ils disputrent de la sorte un long moment, et Karadoc finit par dire dun ton morne : Faites ce que vous voudrez. En lentendant acquiescer enfin, Cador sempressa denvoyer qurir des cuves quil fit emplir lune de vinaigre, lautre de lait. Il fit entrer sa sur, toute nue, dans la seconde, et la pria dappuyer son sein droit contre le rebord. Lautre cuve tait, ainsi que prescrit, place trois pieds tout juste de la premire, et remplie de vinaigre parfaitement pur, sans aucune trace de lie. Karadoc y pntra et sy immergea jusquau cou, de sorte que le serpent baignait dans le vinaigre. Alors la jeune fille se mit parler dune voix suave : Regarde donc mes seins, comme ils sont blancs, tendres et beaux ! Oui, regarde ma poitrine, plus blanche que fleur daubpine. Te rends-tu compte que tu te trouves dans du vinaigre ? Comment ne taperois-tu pas que Karadoc est maigre et tellement dessch quil ny a plus rien tirer de lui ? Ne demeure pas plus longtemps sur lui et viens me retrouver, tu ne le regretteras pas. Laisse le bras de Karadoc et viens contre mon sein, car je suis blanche, potele et tendre. Avec moi, tu auras de quoi te repatre lenvi ! Ainsi parlait la belle Guinier, sadressant pour le tenter limmonde serpent. Et, pendant ce temps, les ermites rcitaient des prires, suppliant Dieu de secourir le malheureux Karadoc et dpargner la courageuse jeune fille que cette preuve pouvantable ne rebutait pas. Quant au serpent, que le vinaigre cuisait de plus en plus, il risqua sa tte hors de la cuve, aperut le lait dans lautre, ainsi que la jeune fille qui lui tendait son sein. Alors, en une incroyable dtente, il sauta sur la proie offerte. Mais, derrire la jeune fille, se tenait Cador, lpe la main. Au moment mme o le serpent bondit, il le frappa et lui trancha la tte. Mais, par malheur, il trancha galement, ce faisant, le tton de sa sur. Dans sa rage contre le monstre, Cador se rua sur lui et, terre, le tailla en pices. Quant Karadoc, il se prcipita hors de la cuve, aussi heureux de sa propre dlivrance que malheureux de la blessure de son amie. Fou de joie de sa gurison, Cador treignit Karadoc, et Karadoc lui manifesta une gale allgresse en lembrassant maintes reprises puis, se prcipitant vers Guinier, il laccola tendrement. La belle tait tout en pleurs, mais ctaient des pleurs de liesse plus que de souffrance, en dpit de la mutilation quelle avait subie. Cador la retira toute nue de la cuve et la revtit de belles toffes prcieuses. De son ct, Karadoc revtait les habits apports son intention, et tous se rjouirent de la victoire. Les ermites et les deux jeunes gens soccuprent alors de soigner Guinier. Parmi les premiers, se tenait un saint homme des mieux verss en mdecine il appliqua un cataplasme fait de terre et de plantes qui eut tt fait de cicatriser la plaie. Par ailleurs, il seffora de purger Karadoc de tout le venin inocul par le serpent tant de mois durant. Enfin, Karadoc et Guinier se virent dispenser de si bons soins quen une semaine ils taient tous deux parfaitement guris. Alors, Karadoc se fit frotter le corps dhuile, se fit raser, laver, peigner, et il recouvra de la sorte son aspect davant. Ne lui demeura de son aventure quune seule trace : lendroit o le serpent lui avait saisi le bras, los tait deux fois plus pais, et cest en raison de cette anomalie que lon appela dsormais Karadoc Brychbras, cest--dire gros bras {15}. Le bruit de laventure se rpandit comme la flamme travers tout le pays et parvint bientt aux oreilles du roi de Vannes. Dans son impatience dembrasser celui quil persistait considrer comme son propre fils, il se rendit lermitage et y manifesta la plus grande joie de revoir Karadoc sain et sauf en belle sant. Il ne manqua pas de rcompenser largement les ermites qui avaient adouci de leur mieux la souffrance de son fils et, la prire de celui-ci, consentit librer la reine Ysave, lui permettant daller

o bon lui plairait, tant pied qu cheval. Laquelle, dit-on, usa et abusa de sa libert recouvre pour rejoindre le plus souvent possible lenchanteur liavrs quelle aimait toujours dun amour ardent. Quant Karadoc, il dcida de partir immdiatement pour la cour du roi Arthur en compagnie de Cador et de la belle Guinier. Tous trois se mirent donc en route ds le lendemain et, aprs une traverse sans incident, galoprent avec tant dentrain quils parvinrent bientt en vue de Kamaalot o taient convoqus barons et vassaux pour la fte de la Pentecte. Sitt averti de leur arrive, Arthur vint en personne au-devant deux et les accueillit avec force dmonstrations de joie. Il avait prouv tant de chagrin du sort funeste de Karadoc, stait tellement attrist de nen plus avoir de nouvelles que son bonheur de le revoir en tait dcupl. Aussi, pour fter dignement le retour de son petit-neveu, fit-il organiser pour le lendemain, veille de la Pentecte, une grande chasse dans la fort qui cernait la forteresse. Et cette perspective ravit tous ses compagnons dj prsents. On se leva trs tt ce matin-l. Aprs avoir entendu la messe, chacun squipa, et lon se mit en route. Au cours de leur chevauche dans la fort, les chasseurs aperurent un sanglier et se lancrent sa poursuite. La traque dura une bonne partie de la matine, mais si lon stait figur forcer la bte et, par ruse, lacculer pour la mettre mort, elle djoua merveilleusement ces beaux plans en se faufilant parmi les broussailles. Elle alla mme jusqu barboter dans un marcage impraticable, et si les chevaux se montraient quelque peu las de cette course vaine, les compagnons du roi, quant eux, supportaient malaisment les atteintes de la chaleur. Or, on entendit soudain retentir le grondement inquitant du tonnerre, le ciel sassombrit, les nuages samoncelrent en un rien de temps et, sans dlai, un orage dune violence inoue sabattit sur la chasse. Les clairs qui zbraient incessamment les nues donnaient limpression que le ciel souvrait. Comme il ne fallait plus songer joindre le sanglier, on se rsigna rentrer sabriter dans la forteresse de Kamaalot. Le roi et sa suite peronnrent donc leurs montures et sen furent au triple galop, mais Karadoc se spara deux pour emprunter un autre chemin qui lui paraissait plus direct. Il chevauchait ainsi depuis un moment, quand il aperut devant lui un chevalier solitaire. Autant du moins quon en pt juger, lhomme tait grand et beau, mais, chose autrement extraordinaire, il tait environn dune multitude doiseaux qui chantaient chacun des mlodies distinctes avec des gosiers singulirement charmeurs{16}. Jamais de sa vie Karadoc navait entendu plus sublime concert. Au surplus, lhomme tait aurol dune lumire aussi clatante que si le soleil et brill. La pluie lpargnait, et ltrange clart illuminait tout du long la route quil suivait. Karadoc en demeura dabord abasourdi. Puis, tout bloui par llgance et la beaut du grand chevalier, par la clart qui lenvironnait, par son concert de ramages, il pressa lallure dans lespoir de le rattraper et de faire route en sa compagnie, mais il eut beau jouer des perons, jamais il ne put rduire la distance qui len sparait. Or, croyant la nuit dj trs avance, il prouvait la plus vive contrarit de ne pouvoir rejoindre lhomme quil poursuivait avec tant dopinitret. En outre, il sbahissait fort que lorage le dtrempt lui-mme, tandis que lautre en semblait totalement exempt. Aprs avoir longuement chevauch de la sorte, ils finirent par atteindre une demeure fortifie daspect trs puissant. La porte en tait ouverte et, lintrieur, Karadoc aperut une chemine o brlait un beau feu. La dcoration des lieux semblait somptueuse. Le chevalier inconnu entra, Karadoc sa suite, dans une salle belle, spacieuse et fort peuple. la vue du chevalier, des serviteurs sempressrent pour lui tenir ltrier. Il descendit de son cheval et on lui fit fte, tout en stonnant grandement que Karadoc restt en selle. Le chevalier fut le premier le prier de bien vouloir mettre pied terre. Seigneur, rpondit Karadoc, je ne descendrai pas avant de savoir qui tu es et quel est ton nom. Ami, dit le chevalier, je nai rien dissimuler. Je mappelle Aalardin du Lac. Cette demeure mappartient et je ty invite. Dis-moi seulement toi-mme qui tu es.

Seigneur, rpondit Karadoc, nous nous connaissons tous deux de longue date. Je suis Karadoc au gros bras, fils du roi de Vannes. Cest moi qui dus porter un serpent attach au bras pendant plus de deux ans. Et je suis le neveu du roi Arthur. ces mots, Aalardin reut Karadoc dans ses bras sans lui laisser poser le pied sur ltrier, tandis quune foule de serviteurs soccupait de son cheval, le soignait et le gorgeait davoine. Les deux compagnons saccolrent et, se firent mutuellement fte avec une franche sollicitude. Compagnon, dit Aalardin, tu es rest bien longtemps sans venir me voir. Mais jesprais si fort ta visite que Dieu soit lou, qui ma exauc. Sache toutefois que tu te trouves fort loin de Kamaalot : il te faudrait deux jours au moins pour rejoindre la cour. Reste donc un moment chez moi, je te prie ; je ty garantis un sjour dlicieux. Le menant par la main, Aalardin le fit alors avancer, ordonna quon lui retirt son manteau de route et lui en passt un de soie lgre brode dor. Le feu tait vif, superbe la demeure, et les convives, dames et chevaliers de noble maintien, faisaient dj fte Karadoc. Quand survint, plus belle que les autres dames et admirablement pare, lpouse dAalardin. Elle accueillit joyeusement son hte, et chacun prit place autour de la table o taient disposs en abondance les mets les plus dlicats et les plus raffins. De sorte quune fois les convives rassasis et dsaltrs, lheure tait presque venue de dormir. Aussi, aprs le service du vin command par Aalardin, allrent-ils se coucher. Et Karadoc sendormit sitt allong dans son lit drap de luxueuses couvertures. Le lendemain matin, comme Karadoc se prparait prendre cong de son hte, celui-ci lentrana dans une petite salle basse et lui dit : Compagnon, jai pour toi, je te lassure, tant de respect et daffection, que je vais ten donner la preuve. On prtend que ton amie, la belle Guinier si gracieuse et si ravissante, a perdu son tton droit lorsque son frre a tranch la tte du serpent qui te faisait cruellement souffrir. Jen suis dautant plus sincrement dsol que je me suis mal conduit jadis envers elle. Aussi voudrais-je me racheter aujourdhui. Sache, ami Karadoc, que je possde un bouclier extraordinaire. Il est en or, mais dun or aux vertus singulires, car si on lapplique une plaie, il sajuste si parfaitement sur la chair quil adopte la forme de la partie manquante. Je vais te donner la boule qui orne la bosse de ce bouclier. Place-la sur le sein de la belle Guinier, et tu verras alors lor sy ajuster et y adhrer aussi exactement quun tton form par les soins de la nature mme. Aalardin fit apporter le bouclier, qui tait en effet dor fin, cartel dune bande dazur, avec pour courroie une toffe de soie chatoyante. Sans lombre dune hsitation, Aalardin porta la main sur la boule en saillie sur la bosse du bouclier et len arracha vivement. Puis il la remit Karadoc en disant : Va, maintenant, compagnon, je sais que tu feras bon usage de cet or. {17} Sans savoir comment remercier son hte du don inestimable quil lui faisait, Karadoc prit sans mot dire la boule dor et, aprs avoir souhait beaucoup de bonheur Aalardin et tous les siens, il enfourcha son cheval et se dirigea vers Kamaalot. sa grande surprise, il y parvint au moment mme o ses compagnons de chasse descendaient de cheval et se dbarrassaient de leurs manteaux avant daller se rchauffer devant le beau feu qui brlait dans la grande salle. Eh bien ! lui dit Gauvain, o diable tais-tu pass, Karadoc ? Nous tavons bien vu tcarter, mais tu as, semble-t-il, pris un chemin plus long que le ntre ! {18} Karadoc rpondit simplement quesprant trouver une route plus directe, il stait tromp. Cependant, il se demandait part lui quelle trange aventure il avait vcue. Navait-il donc pas pass la nuit dans le manoir dAalardin ? Comment se pouvait-il alors quil arrivt Kamaalot sur les talons du roi Arthur et de ses autres compagnons ? Avait-il rv ? Or, serrant son poing sur la boule dor que lui avait donne Aalardin, il y vit la preuve quil navait pourtant pas t le jouet de quelque chimre Apercevant Guinier dans un groupe de dames et de jeunes filles, il alla vers elle et, layant entrane par un pan de son manteau dhermine jusqu une chambre isole, lui dit : Montre-moi le sein dont tu as perdu le bout en me dlivrant du serpent qui me tourmentait. Elle sempressa de se dgrafer pour le lui montrer, et Karadoc lexamina puis, sans hsiter, il saisit la petite boule dor et, doucement, tendrement,

lappliqua demble sur la cicatrice. Lor adhra aussitt la chair blanche et dlicate, et le sein reprit son aspect antrieur. cette vue qui fit bondir de joie son cur, Karadoc reprit : Amie, voici un grand secret entre nous. Tant que personne ne saura que tu as un sein en or, rien ne pourra ternir notre amour. Mais si quelquun dautre lapprenait, moi, le cur jamais bris, je mloignerais de toi. {19} La belle Guinier fut passablement tonne des paroles de Karadoc : Ami trs cher, protesta-t-elle cependant, je saurai prserver notre secret. Nul autre que nous ne saura que jai un tton en or. Jaimerais mieux mourir que de divulguer pareille merveille, car je ne pourrais vivre sans toi. Alors, ils sembrassrent pour sceller leur accord, en guise de serment de fidlit. Le lendemain tait le jour de la Pentecte. Aprs la grande procession et la messe solennelle, la grande salle de Kamaalot se remplit de rois, de chevaliers, de dames et de jeunes filles nobles et belles, et Arthur, roi de Bretagne, alla sasseoir la table dhonneur, comme le voulait lusage. Ka sortit alors dune pice voisine et, toujours press, demanda au roi sil devait faire sonner les trompettes et distribuer leau. Ka, rpondit Arthur, modre un peu ton impatience ! Il nest pas encore arriv daventure merveilleuse, que je sache. Nous attendrons le temps quil faudra. Tous ceux qui se trouvaient l approuvrent et se mirent deviser entre eux. Lheure de midi tait dj passe quand un chevalier se rua dans la salle. Il ne portait pas de manteau, navait pas darmure, mais une longue pe ceignait son ct. Son pourpoint tait dun drap prcieux de couleur vermeille. Karadoc reconnut immdiatement en lui lenchanteur liavrs, son vritable pre, et, non sans angoisse, se demanda ce quil venait faire la cour du roi Arthur. Toutefois, il ne souffla mot et se garda de rien manifester lendroit de lhomme qui venait ainsi de faire irruption au milieu de lassemble. Il vit aussi quau cou dliavrs pendait un cor divoire cercl de bandes dor et incrust de pierres prcieuses magnifiques. Sitt parvenu devant le roi, lenchanteur sauta bas de sa monture et scria dune voix forte : Seigneur Arthur et vous tous, coutez-moi. Je ne viens pas en ennemi pour vous dfier, bien au contraire, mais pour vous tmoigner mon respect et mon amiti en vous offrant ce cor. On lappelle le Bni, et sil est prcieux parce quil est en or et remarquablement ouvrag, il lest infiniment davantage pour une autre raison que je vais vous dire : si on le remplit deau de source ou dune autre eau douce trs pure et transparente, cette eau se mtamorphose en un vin le meilleur, le plus dlicieux et le plus limpide qui soit au monde. Faites-en lexprience, et vous verrez que je dis vrai. Toutes les personnes ici prsentes en pourront boire, chacune son tour, sans que le vin vienne manquer. Par Dieu tout-puissant ! scria Ka, voil un magnifique prsent ! Mais liavrs reprit alors : Seigneurs, je dois cependant vous avertir dune autre merveille : sil est exact que, dans ce cor, leau la plus pure se change en le vin le plus limpide, aucun chevalier que sa femme a tromp ou qui a lui-mme tromp sa femme nen pourra boire le contenu sans le rpandre entirement sur lui. Ces paroles jetrent un certain trouble parmi lassistance. Par Dieu tout-puissant ! repartit Ka, voil, seigneur chevalier, un vice qui retire tout son prix ton cadeau ! Cependant, le roi Arthur, qui avait reu le cor des mains dliavrs, pria lun des valets de le remplir deau. Chevalier, dit-il, je te remercie de ton prsent, car, moi, je suis prt tenter lpreuve devant tous ceux qui sont assembls dans cette salle. ce moment, la reine Guenivre savana vers lui et scria dun ton plein de colre : Roi ! ne bois pas dans ce cor ! Il y a l quelque malfice destin couvrir dopprobre maints chevaliers de cette cour ! Aucun homme raisonnable ne doit y boire, car il court le risque de sabuser lui-mme ou de tromper les autres et, de toute faon, il ny puiserait que dshonneur et trouble. Ne vois-tu pas que cet homme est un imposteur et quil souhaite dresser tous tes chevaliers les uns contre les autres afin daffaiblir le royaume ? Paix ! rpliqua Arthur. Jai dcid de boire dans ce cor, et je serai le premier en faire lessai devant tout le monde. Visiblement fort contrarie, la reine jeta un regard la ronde comme pour

consulter lopinion de tous les chevaliers. Alors, se rendant compte quils taient tous disposs tenter lpreuve, par bravade autant que par dfi envers leur destine, elle se mit sourire, et dit : Eh bien, seigneur roi, puisque tu tobstines dans ta rsolution, moi, je mobstine dans la mienne. Et je demande Dieu tout-puissant une grce : celle de faire en sorte que, lorsque tu boiras dans ce cor, tout le vin se rpande sur ta personne ! Le roi la dvisagea un instant, puis il saisit le cor et le porta ses lvres. Or, sil pensait y boire paisiblement, le vin se rpandit sur lui dun seul coup, au vu et au su de toute lassistance. Empourpre de colre et de confusion, la reine baissa la tte, tandis que Ka, dun ton sarcastique, commentait : Eh bien ! voil qui en dit long sur le roi ! Tout humili quil ft, Arthur prfra dominer son trouble et son irritation. Aussi rpliqua-t-il aimablement : Cher snchal, mon ami, mon frre, jai t bien fol de tenter cette preuve alors que la reine mavait prvenu quelle cachait quelque diablerie. Jai eu tort de ne pas lui obir, je lavoue. Et je reconnais que Dieu a entendu sa prire, ainsi que tu viens de le constater. Cependant, je ne veux pas tre ridicule seul. Je ten prie, Ka, essaie donc maintenant, au nom de la loyaut et de lamiti que tu mas jures autrefois. Sur ce, il lui tendit le cor et Ka, fort contrari, nosa pas refuser. Rouge et plein de rage, il essaya de boire, mais il rpandit tout le vin sur lui, dclenchant un norme clat de rire dans la salle. On se moquait ouvertement de lui, et le roi lui-mme sen divertit fort. En guise de plaisanterie, il lui dit mme, dun air aimable : Eh bien, snchal ! nous voici deux, maintenant ! Certes, rtorqua Ka, mais jai limpression que nous serons bien davantage. Car je ne voudrais pas, pour tout lor du monde, quaucun de nos compagnons se drobt cette preuve. Bien parl ! scria Arthur. Jignore sil sagit l dune supercherie ou dun tour du diable, mais aucun chevalier ne sortira dici sans stre efforc de boire dans ce cor. Je le jure, par lme de mon pre, le roi Uther Pendragon ! Ka retrouva immdiatement le sourire. Voil une bonne rsolution, ditil. Oserais-je affirmer quil est convenable et juste que le premier tenter lpreuve aprs moi soit ton neveu Gauvain ? Quil en soit ainsi, dit le roi. Apporte-lui donc le cor. Ka sexcuta sur-le-champ, tendit Gauvain le cor, plein dborder de vin, et lui dit en riant : Allons, chevalier, naie nulle inquitude. Bois sans crainte au nom du grand amour que tu portes au roi, car il tordonne de le faire. Puisque mon seigneur lordonne, rpondit Gauvain, je tenterai lpreuve et je verrai bien si je russis. Il porta le cor sa bouche, mais peine y eut-il touch quil renversa et rpandit le vin sur lui, dchanant un nouvel clat de rire dans la salle. Au suivant ! scria Ka. Gauvain tendit le cor Yvain, mais le fils du roi Uryen choua de mme. Et le roi et Ka sen esbaudirent dautant plus volontiers que lchec des autres les rassrnait davantage. Or, successivement, tous les compagnons de la Table Ronde eurent beau tenter de boire le vin contenu dans le cor, aucun dentre eux ne put sempcher de le renverser de mme. Arriva le tour de Lancelot du Lac. Ka, aprs avoir fait remplir le cor deau frache, le lui prsenta dun air faussement respectueux. toi, Lancelot ! dit-il. Nes-tu pas le meilleur et le plus valeureux dentre nous ? Dun geste brusque, Lancelot refusa loffre. Pour rien au monde je ne jouerai ce jeu ! protesta-t-il avec violence. Ma dame la reine nous a signifi trs juste titre que cette preuve tait un malfice destin nous dresser les uns contre les autres. Pour navoir pas voulu lcouter, vous vous tes tous ridiculiss. Tant pis pour vous ; moi, je ne tomberai pas dans ce pige. Et, sans ajouter un mot, Lancelot alla se rasseoir sa place, tandis que la reine Guenivre lui dcochait un coup dil lourd de gratitude. Au demeurant, les paroles de Lancelot avaient eu le don de calmer les esprits qui commenaient schauffer. Plus personne ne voulut tenter lpreuve, et Ka allait de lun lautre vainement quand, enfin, Karadoc se leva et dit : Seigneurs, quimporte lissue, jaccepte de boire dans ce cor. Ka se prcipita vers lui et se hta de lui remettre le cor. Mais, quand il leut en main, un affreux doute

saisit Karadoc. Il regarda son amie Guinier, qui se tenait assise au ct de la reine. Se rendant compte quil doutait delle, elle scria aussitt : Seigneur ! nhsite pas, bois ! Alors, il leva le cor jusqu ses lvres et en but tout le contenu sans quune seule goutte en ft renverse. Dame ! dit-il ladresse de Guinier, jamais nulle femme na fait tant dhonneur un homme que toi en ce moment ! Et un grand brouhaha parcourut lassemble. Sans en rien montrer, tous les chevaliers prsents furent remplis de colre et de haine envers Karadoc parce que lui seul avait pu boire dans le cor. Quant la reine Guenivre, elle en fut fort affecte, de mme que nombre de dames. Toutes jalousaient Guinier et lui en voulaient grandement pour avoir eu laudace dencourager son ami. dater de ce jour, Guinier fut de fait la cour la femme la plus dteste par toutes les dames. Karadoc sen aperut tout de suite. Prenant Guinier part, il la pria de se prparer partir le soir mme et aller lattendre auprs de son pre, le roi de Vannes. Quant Cador, qui avait bien compris que sa sur et son ami staient attir lanimosit gnrale, il soffrit escorter Guinier, proposition que Karadoc accepta denthousiasme. Avant la tombe de la nuit, Cador sen alla donc avec Guinier, laissant Karadoc parmi les compagnons de la Table Ronde{20}.

3 La Demoiselle dEscalot
Ce soir-l, avant que ne ft venue lheure de saller coucher, le roi Arthur convia tous les chevaliers prsents un tournoi qui se tiendrait la fin de la semaine Caerwynt{21}. Il esprait ainsi rveiller chez ses compagnons le sens de la prouesse quil trouvait passablement assoupi depuis leur retour de la qute. Ils accueillirent nanmoins lannonce avec un grand enthousiasme, et nombre dentre eux dcidrent de se mettre en route ds le lendemain. Cependant, Lancelot du Lac stait mis en tte dy participer mais incognito. Aussi dit-il son entourage que, se sentant souffrant, il resterait Kamaalot. Bohort, Lionel et Hector renoncrent alors aussi sy rendre, vu que lui-mme ny serait pas. Mais il rtorqua : Ce nest pas une raison pour vous abstenir. Aussi vous ordonn-je de partir ds demain matin. Moi, je resterai ici et, avant mme que vous ne soyez de retour, je serai parfaitement remis. Seigneur, dirent-ils, puisque tel test ton dsir, nous partirons donc. Cependant, sache que nous prfrerions demeurer en ta compagnie. Lancelot sopposa de nouveau leur vu, et la conversation en resta l. Lincident toutefois avait eu un tmoin en la personne dAgravain, fils du roi Loth dOrcanie et frre de Gauvain, qui de longue date hassait Lancelot ; affreusement jaloux de ses prouesses et de ses hauts faits, il attendait patiemment loccasion favorable pour nuire au fils du roi Ban de Bnoc. Et comme il ne cessait de lpier, il acquit la certitude que celui-ci aimait la reine Guenivre dun fol amour et quelle laimait aussi. Plusieurs fois, il les avait surpris sur le point de se rejoindre dans quelque retraite carte. Un jour, en passant prs dune chambre dont la porte tait demeure entrouverte, il les avait mme vus tous deux nus sur un lit. Certes, la reine tait fort belle et toujours dsirable, encore qu cette poque elle et dans les cinquante ans, au demeurant si avenante quon net pu trouver sa pareille au monde{22}. Et comme sa beaut ne dclinait pas, certains chevaliers voyaient en elle la fontaine de toutes beauts. Aussi, en entendant Lancelot dire quil ne se rendrait pas au tournoi de Caerwynt, Agravain le souponna-t-il dagir ainsi pour demeurer auprs de la reine et profiter en sa compagnie de labsence du roi. Et, ds que, le lendemain matin, il eut vu partir Bohort et ses compagnons qui venaient de prendre cong de Lancelot, il sarrangea pour avoir une conversation prive avec le roi Arthur. Mon oncle, ditil, je voudrais te rvler un secret dont je crains, la vrit, que tu ne sois fort chagrin. Mais sache bien que je nentreprends cette dmarche quafin de te prserver de la honte. Quelle honte ? rpondit le roi. Tu mintrigues, mon neveu. Sagit-il donc dune chose si importante ? Oui, seigneur roi, et je vais ten faire la confidence. Il entrana Arthur lcart et lui dit voix basse : Seigneur, je suis en mesure de taffirmer que Lancelot et la reine, ton pouse, saiment dun fol amour. Et ne pouvant se rencontrer leur guise lorsque tu es l, ils profitent des heures o tu es absent. Voil pourquoi Lancelot demeure Kamaalot au lieu de se rendre au tournoi de Caerwynt. Il sest content dy envoyer ceux de sa maison et fait semblant dtre malade. De cette faon, sa feinte lui permettra, sitt que tu seras parti, daller cette nuit mme rejoindre loisir la reine. En entendant ce discours, le roi Arthur ne put sempcher dy dceler la calomnie : Agravain, mon cher neveu, rpliqua-t-il, ne rpte jamais pareille accusation, car je ne suis gure dispos la prendre au srieux. Je ne nie certes pas que Lancelot nait pas eu dsir de la reine : nombre des chevaliers de ma cour sont plus ou moins pris de Guenivre, cela, je le sais fort bien. Belle et avenante comme est Guenivre, comment ne susciterait-elle pas des regards dadmiration et damour ? Mais de l croire que

Lancelot et Guenivre sont lis par un amour coupable, assurment, je my refuse ! Agravain se permit nanmoins dinsister : Bel oncle, dit-il, les apparences, il est vrai, sont parfois trompeuses, mais dtranges murmures agitent cette cour. Pour mettre un terme ces mdisances, tu devrais, mest avis, faire pier la reine : ainsi difi, tu serais mme de clouer les langues Le roi haussa les paules. Voil bien des futilits ! dit-il, mais si tu crois le faire pour mon bien, je tautorise agir ta guise et je ne ten empcherai pas. Agravain se dclara satisfait de la permission, et il quitta le roi, le cur empli de mchante joie. Toute la journe, Arthur rflchit beaucoup aux rvlations dAgravain mais, au fond de lui-mme, il nen tait pas tellement troubl. Quand approcha lheure de partir, il regroupa quelques-uns de ses compagnons et les pria de squiper. Or, Guenivre vint alors le trouver. Roi, dit-elle, jassisterais volontiers, sil te plaisait, ce tournoi. Il me serait agrable dy aller, car tout y prsage, dit-on, de grands faits darmes. Guenivre, rpondit Arthur, je ne souhaite pas que tu viennes cette fois-ci. Alors, sans insister, la reine se retira. Quant au roi, il vit l un excellent moyen de prouver quAgravain mentait. Une fois parti avec ses compagnons, notamment Gauvain, Yvain et Girflet, le roi leur parla de Lancelot, et tous dplorrent quil et d renoncer au tournoi. Or, peine celui-ci les sut-il en route pour Caerwynt que, quittant son lit, il squipa et, allant trouver Guenivre : Dame, dit-il, avec ta permission, jirai ce tournoi. Mais, stonna-t-elle, pourquoi navoir pas accompagn les autres ? Reine, cest que je souhaitais my rendre seul et linsu de quiconque. Fort bien, dit Guenivre, et puisque tel est ton bon plaisir, je consens volontiers te laisser partir. Cependant, je ten prie, reviens vite. Lancelot quitta alors la reine et retourna en son logis pour y demeurer jusqu la nuit. Quand tout le monde fut couch dans la forteresse de Kamaalot, il se glissa hors de sa chambre et alla trouver son cuyer. Ami, lui dit-il, il te faut monter cheval et maccompagner, car je veux aller au tournoi de Caerwynt. Cependant, comme pour rien au monde je ne voudrais tre reconnu en route, nous voyagerons tous deux de nuit. Aprs stre quip rapidement, lcuyer sen alla chercher le meilleur cheval que possdt Lancelot puis, sitt sortis de la forteresse, les deux hommes se dirigrent droit vers Caerwynt, et ils chevauchrent la nuit entire sans prendre le moindre repos. Le lendemain, au lever du jour, ils atteignirent une forteresse o le roi avait pass la nuit. Lancelot toutefois sabstint dy pntrer, de peur quon le reconnt, et se contenta den longer les murs, tte baisse, car au mme instant les chevaliers du roi sortaient du chteau, et il tait fort marri dtre arriv si tt. Cependant, le roi Arthur, qui stait accoud sur lentablement dune fentre, aperut la monture de Lancelot et la reconnut aussitt, car il la lui avait lui-mme offerte. Lancelot, quant lui, ne vit pas le roi, puisquil avanait toujours tte basse. Pourtant, au dtour dune rue, il se redressa, et le roi le distingua si nettement quil dit Girflet, pench ses cts : Regarde Lancelot ! Hier encore, il se prtendait malade et fatigu, et le voici dj dans cette forteresse ! Girflet rpondit : Seigneur, je crois deviner sa conduite : il veut prendre part au tournoi sans que personne ne le reconnaisse. Et voil pourquoi il na pas voulu partir avec nous. Le roi sen trouva tout ragaillardi, car, lvidence, les rapports dAgravain ntaient que mensonge et calomnie. Aprs le coin de la rue, Lancelot avait poursuivi sa route. Toujours sa fentre, le roi attendait de le voir repasser. Il demeura si longuement son poste quil dut finir par admettre que Lancelot tait rest dans le village, et il dit alors Girflet : Nous lavons perdu de vue ! Aurait-il pris logis ici ? Certes, rpondit Girflet, il se pourrait bien. Selon moi, il ne chevauche que la nuit, de peur dtre reconnu. Puisquil souhaite se cacher, reprit le roi, respectons sa discrtion. Garde-toi de raconter quiconque que nous lavons vu. Quant moi, je nen dirai mot. Girflet lui promit de faire de mme et, l-dessus, tous deux quittrent la fentre.

De fait, Lancelot tait entr cependant chez un petit seigneur quon appelait le vavasseur dEscalot. Celui-ci avait deux fils, beaux et courageux, qui avaient t arms rcemment chevaliers de la main mme du roi Arthur. Lancelot aperut leurs boucliers suspendus au mur : ils taient vermeils comme le feu et sans armoiries, conformment la coutume qui voulait que tout nouveau chevalier portt, pendant une anne entire, un bouclier de couleur unie. Nul ne pouvait y droger sans contrevenir aux lois de la chevalerie. Lancelot dit alors au vavasseur : Seigneur, je voudrais te demander une faveur : prte-moi lun de ces boucliers, que je le porte lors du tournoi de Caerwynt, ainsi que le caparaon et les autres pices de larmure. Seigneur, sbahit le vavasseur, nas-tu point de bouclier toi-mme ? Jen ai un, mais je ne veux pas le porter : je risquerais dtre reconnu et cest prcisment ce que je ne veux pas. Aussi te laisserai-je mon propre bouclier et mes propres armes jusqu mon retour. Seigneur, rpondit lhte, quil en soit comme tu dsires. Lun de mes fils est si malade quil ne saurait porter ses armes au tournoi de Caerwynt. Lautre, en revanche, sy rendra, et il pourra faire route avec toi, si tu y consens. Sur ces entrefaites parut le jeune homme en question. Aussitt quil vit Lancelot, il lui fit dautant meilleur accueil quil lui trouvait grand air et lui demanda qui il tait. Lancelot savoua chevalier dune terre fort loigne du royaume de Bretagne, mais refusa de rvler son nom et son tat. Seigneur, sinclina lautre, sois nanmoins le bienvenu. Si tu le dsires, nous nous rendrons de conserve au tournoi de Caerwynt. Ainsi nous tiendrons-nous compagnie. Volontiers, dit Lancelot, mais je te prviens que je ne veux pas voyager de jour, la chaleur mincommode trop. Si tu as la patience de mattendre jusqu ce soir, je taccompagnerai de bon gr. Mais il nest pas question que je chevauche avant la nuit. Tout ce que tu voudras, rpondit le jeune homme. Je suis trop heureux de partir avec toi. Lancelot demeura donc ce jour-l chez le vavasseur dEscalot. Il y fut servi et trait du mieux qui se pt faire. Les gens de la maison lui adressrent maintes questions sur sa personne, mais il se garda dy rpondre. Or, le vavasseur avait une fille, une jeune fille de grande beaut, qui sintressait fort leur hte. Aussi alla-t-elle trouver lcuyer et le conjura de lui dire, au nom de Dieu, qui tait le chevalier et do il venait. Nosant lconduire, lcuyer se contenta de lui confier : Je me parjurerais si je te dvoilais tout ce qui concerne mon matre, car il ne veut pas quon le reconnaisse et il serait bien fch contre moi si je trahissais mon serment. Sache seulement quil est le meilleur chevalier du monde, je te lassure en toute bonne foi. Que Dieu maide ! scria la jeune fille. Tu men as assez dit, et jen suis trs heureuse. La Demoiselle dEscalot sen alla alors dans la chambre o reposait Lancelot et sagenouilla devant lui. Gentil chevalier, dit-elle, accorde-moi une faveur, par la foi que tu dois ltre que tu aimes le plus au monde. Quand il entendit ces paroles et vit ses pieds une jeune fille aussi belle et aussi avenante, Lancelot se trouva fort embarrass. Jeune fille, rpondit-il, je ten prie, relve-toi. Sache en vrit quil nest rien que je ne fasse pour te satisfaire, si toutefois ta requte nexcde pas mes moyens. Alors, se relevant aussitt, elle dit : Seigneur, sois cent mille fois remerci davoir accept. Sais-tu ce que tu mas promis ? Cest de porter au tournoi de Caerwynt ma manche droite en guise de panonceau sur ton heaume et de te battre pour lamour de moi. ce coup, qui fut bien ennuy, ce fut Lancelot. Mais il ne pouvait se ddire puisquil avait donn sa parole. Que dira la reine, se lamentait-il part lui, si elle apprend que jai combattu pour lamour dune autre quelle-mme ? Elle ne me pardonnera jamais ! Il se rendait nanmoins compte que force lui tait pourtant de courir laventure, sous peine de se parjurer vis--vis de la Demoiselle dEscalot. Celle-ci ne fut pas longue lui apporter la manche qui servirait de panonceau. Elle noublia pas davantage de le prier de combattre avec tant dardeur pour lamour delle quelle net quhonneur de lui avoir confi ses couleurs. Sache, reprit-elle, que tu es le premier chevalier qui jaie adress pareille requte, et que je ne laurais jamais fait si je navais discern ta grande prouesse. Par courtoisie,

Lancelot rpondit que, pour lamour delle, il se comporterait de manire nencourir nul blme. La nuit tombait quand il quitta le manoir en compagnie du fils du vavasseur. Ils chevauchrent toute la nuit et, un peu avant le lever du soleil, parvinrent aux abords de Caerwynt. Seigneur, dit le jeune homme, o veux-tu que nous allions loger ? Sil se trouvait, rpondit Lancelot, quelque endroit dans les environs o nous puissions nous retirer sans veiller la curiosit, jen serais fort aise, car je nai nullement lintention dentrer dans Caerwynt. Ma foi, dit lautre, il me vient lesprit que tout prs dici, sur la gauche, lcart de la grande route, se trouve la maison dune de mes tantes, sur de mon pre, noble femme qui nous logera fort bien et nous traitera du mieux quelle pourra. Parfait, repartit Lancelot, et dis-lui bien que je la rcompenserai largement. Quittant alors la grande route, ils sengagrent sur un troit chemin qui sinuait travers bois et parvinrent trs discrtement auprs du logis de la dame. Quand ils furent descendus de cheval, celle-ci reconnut son neveu et lui fit le plus joyeux accueil, car elle ne lavait pas revu depuis son adoubement. Et aprs que le fils du vavasseur lui eut expliqu que son compagnon voulait se loger lcart, de peur dtre reconnu, elle se montra dune extrme amabilit, car tout lui dsignait Lancelot pour un preux chevalier. Elle lemmena donc dans une chambre o elle linvita stendre, pour se reposer de sa chevauche nocturne, sur un lit magnifique. Il y passa la journe et sy vit offrir tout ce quil fallait pour ses aises et son rconfort. Le lendemain matin, il envoya son cuyer Caerwynt senqurir des conditions exactes du tournoi, du parti qui apporterait son aide aux dfenseurs de la ville et de celui qui soutenait les attaquants. Lcuyer se hta si bien de se renseigner quil tait de retour avant que Lancelot et commenc revtir ses armes. Aussitt introduit prs de son matre, il dclara : Seigneur, il se trouve beaucoup de gens dans lun et lautre camp, car les chevaliers, connus ou inconnus, ont afflu de toutes parts. Pourtant, cest dans le camp des dfenseurs que rside la force principale, car elle inclut les compagnons de la Table Ronde. Sais-tu, linterrompit Lancelot, de quel ct joutent Bohort, Lionel et Hector ? Seigneur, ils sont, comme il se doit, avec les dfenseurs. Sans quoi, se comporteraient-ils en vritables compagnons ? Et qui trouve-t-on dans le camp adverse ? On y voit, seigneur, le roi dcosse, le roi dIrlande et nombre dhommes de haut rang. Mais les braves y sont moins frquents que dans lautre, vu quy figurent des chevaliers tous trangers ce pays et dont les habitudes diffrent de ceux de Bretagne. Fort bien, dit Lancelot, je combattrai donc avec eux. Lorsquil eut fini de squiper, il monta cheval et dit son cuyer : Tu ne viendras pas avec moi car, si tu maccompagnais, on te reconnatrait et moi de mme par consquent. Or, cela, je ne le veux pour rien au monde. Lcuyer sinclina, puisque tel tait le dsir de son matre, mais il protesta quil aurait prfr le contraire. Et, l-dessus, Lancelot et le fils du vavasseur dEscalot quittrent le logis de la dame et se rendirent directement dans la prairie de Caerwynt, quils trouvrent dj toute couverte de jouteurs. Entour de nombreux chevaliers, le roi Arthur tait quant lui mont sur la plus haute tour de la ville pour mieux admirer le tournoi. Avec lui se trouvaient Gauvain et son frre Gahriet, bien dcids tous deux ne rien perdre du spectacle qui bientt se droulerait sous leurs yeux. Rsolu se lancer tout de suite dans la mle, Lancelot saffermit sur ses triers, sintroduisit dans les rangs des combattants et dcocha au premier chevalier quil rencontra un coup dune telle vigueur quil le rua terre avec sa monture. Il poussa sa pointe, car sa lance ntait pas encore brise, et atteignit un autre chevalier, le frappant de telle sorte que, malgr bouclier et haubert, il lui fit au flanc une plaie large et profonde mais non mortelle, puis le pressa avec tant de violence quil le culbuta de son cheval et lenvoya voler tout tourdi de sa chute. Mais, du coup, sa lance vola en clats. Devant pareille prouesse, maint chevalier simmobilisa, et daucuns affirmrent navoir jamais vu personne accomplir un tel coup dclat. Assurment, dirent dautres, voil le plus remarquable exploit quait jusqu prsent accompli un seul homme. On nen verra pas de semblable aujourdhui. De son

ct, le fils du vavasseur slanait contre Hector des Mares qui lui faisait face et le frappa si durement quil lui brisa sa lance sur la poitrine, mais Hector riposta si vigoureusement avec sa lance courte et grosse quil renversa tout ensemble cheval et cavalier. Dans lassistance, quelquun sexclama : Et voici terre lun des frres dEscalot ! Ces derniers taient en effet connus sous ce nom en quelque endroit quils vinssent, parce quils portaient les mmes armes. Aussi les combattants prirent-ils Lancelot pour le second des deux. Or, quand Lancelot vit le fils de son hte ainsi mis bas sous ses yeux, il en prouva tant de peine quil se prcipita sur Hector en brandissant une bonne et solide lance. Ils ne se reconnurent ni lun ni lautre, car ils avaient tous deux chang darmes pour prendre part incognito au tournoi. Lancelot frappa son frre de toute sa force et labattit sous les yeux de Galegantin le Gallois. Gauvain, qui avait sans peine reconnu Hector auquel il avait procur ses armes, dit alors au roi : Mon oncle, ce chevalier aux armes vermeilles qui porte une manche sur son heaume nest pas celui que je pensais mais un autre, je te lassure, car jamais pareil coup nest parti de la main des frres dEscalot. Et qui est-il donc, daprs toi ? demanda le roi. Je lignore mais, sur ma foi, cest un preux ! Entre-temps, Lancelot stait arrang pour remettre en selle son compagnon en le dgageant du plus pais de la cohue des combattants. De son ct, Bohort, qui traversait le pr en abattant des cavaliers ou leur arrachant tantt heaumes et tantt boucliers, finit par se trouver face Lancelot, en pleine mle. Faute de le reconnatre, il ne le salua pas mais le frappa si rudement de sa lance que, lui perant bouclier et haubert, il lui plongea le fer dans le ct droit, lui infligeant une profonde blessure. Et il stait ru avec un tel lan et si bien affermi sur ses triers quil le bouscula au surplus avec tant de force quil lenvoya mordre la poussire avec son cheval. Lancelot ne demeura pourtant gure en cette fcheuse posture. Quoique sa blessure le ft grandement souffrir, il bondit sur ses pieds puis en selle, saisit une lance qui gisait au sol et piqua droit sur Bohort. On leur cda la place ds quon vit quils entendaient jouter ensemble, car ils avaient fait preuve tous deux dune telle vaillance quon les tenait dj pour les meilleurs jouteurs du tournoi. Alors, Lancelot, survenant au triple galop, frappa Bohort avec une telle violence quil le bascula de son cheval, selle entre les cuisses, parce que les sangles et les courroies staient rompues. Gauvain, qui avait reconnu Bohort aussitt terre, dit au roi Mon oncle, si Bohort a t renvers, il na certes pas lieu den rougir, car il ignorait qui il avait affaire ! Certes, son adversaire est si valeureux que, sur ma tte, si je ne savais pertinemment Lancelot malade Kamaalot, je dirais : Cest lui ! Quand Arthur entendit ces paroles, il se mit sourire. Il se doutait bien en lui-mme de la vrit. Beau neveu, dit-il, si ce chevalier, quel quil soit, a bien dbut, mest avis quil fera mieux encore ! Cependant, une fois sa lance rompue, Lancelot saisit son pe, et il se mit frapper de droite et de gauche, jetant les cavaliers bas de leurs montures, tuant des chevaux, arrachant les boucliers des cols et les heaumes des ttes. Il accomplit ainsi de magnifiques prouesses, et tous les tmoins sen merveillaient grandement. De leur ct, Bohort et Hector staient relevs et, peine remonts cheval, ils se lancrent dans une folle attaque contre Lancelot. Celui-ci recula, car il se sentait grivement bless et perdait tant de sang quil ntait certes plus au mieux de sa forme. Il concentra nanmoins tous ses efforts pour un assaut dsespr qui lui permit de repousser son frre et son cousin. Et ceux-ci se demandaient, non sans inquitude, sils avaient affaire un diable ou un tre humain. Et il en alla ainsi jusqu la fin du tournoi. Au moment de partir, Gauvain dit au roi : Assurment, mon oncle, jignore qui est ce chevalier dont le heaume porte une manche, mais jose laffirmer, il mrite sans conteste le prix du tournoi et sa gloire. Aussi naurai-je de cesse que je ne sache son identit, car il a accompli des exploits comme on nen voit gure ! Certes, ajouta son frre Gahriet, je ne pense pas le connatre, mais jaffirme navoir jamais vu meilleur chevalier, mis part Lancelot du Lac !

Pendant que le roi et ses neveux devisaient ainsi, Lancelot stait loign avec le fils du vavasseur. Celui-ci layant interrog sur la direction quil dsirait prendre. Je voudrais, rpondit Lancelot, trouver un endroit o demeurer quelques jours, car je suis si gravement bless que le seul fait de me tenir cheval me cause une douleur insupportable. Retournons donc chez ma tante, dit le chevalier. Nous y serons en repos, et la distance nest pas grande. Ils sengagrent alors dans un sentier troit qui courait parmi la fort, et ils regardaient derrire eux chaque instant, car Lancelot craignait que quelquun de la maison du roi ne tentt de le suivre. Ils ne virent cependant personne et finirent par arriver sans encombre la demeure de la dame. Or, tandis que tous deux senfonaient dans le profond des bois, Gauvain, Gahriet et Girflet avaient tout fait pour les rejoindre. Ds aprs la fin du tournoi, ils taient monts cheval et staient prcipits dans la direction quils avaient vu prendre au chevalier au bouclier vermeil. Aprs avoir parcouru environ deux lieues galloises vive allure, ils croisrent deux cuyers qui menaient grand deuil tout en emportant dans leurs bras un chevalier frachement tu. Se dirigeant vers eux, Gauvain leur demanda sils avaient rencontr deux chevaliers tout quips darmes vermeilles et dont lun portait sur son heaume une manche de dame ou de jeune fille. Les cuyers rpondirent navoir rien vu ce jour-l de tel. Mon frre, dit Gahriet Gauvain, tu peux tre sr quils ne sont pas venus de ce ct. Au train que nous menions, nous les aurions dj rattraps. Jen suis bien dsol, rpondit Gauvain, mais nous devons poursuivre nos recherches. Cet homme est un si brave chevalier que jaimerais faire sa connaissance. Et sil tait pour lheure en ma compagnie, je naurais de cesse de lamener Lancelot afin de les prsenter lun lautre. Ils senquirent alors auprs des cuyers du mort quils portaient. Seigneurs, rpondirent-ils, ctait un chevalier. Et qui la bless de la sorte ? Seigneurs, cest un sanglier quil avait traqu lentre de la fort. Mais nous le savions sous le coup dun sortilge : un devin lui avait prdit que, sil chassait un sanglier, il mourrait parce quil tait n le mme jour quun animal de cette espce {23}. Et ils indiqurent quel endroit, distant dune bonne lieue. Ma foi, dit Gahriet, je regrette fort quil soit mort en chassant un sanglier, car si jen juge par son aspect, il aurait pu tre un bon et noble compagnon dArthur. Quittant alors les cuyers, Gauvain, Gahriet et Girflet sortirent de la fort sans trouver aucune trace des deux chevaliers quils cherchaient et, de guerre lasse, ils regagnrent Caerwynt. La nuit tait dj obscure quand ils arrivrent. Ds que le roi les vit de retour, il demanda Gauvain sil avait retrouv le chevalier. Non, mon oncle, rpondit Gauvain, il avait d prendre un autre chemin que nous. Le roi se mit sourire. Bel oncle, dit Gauvain, ce nest pas la premire fois que je te vois sourire ! Le roi se mit alors rire franchement. Certes, mon neveu, rpondit-il, et toi, ce nest pas la premire fois que tu cherches ce chevalier. Mest avis dailleurs que ce ne sera pas la dernire ! Gauvain comprit que le roi en savait plus long quil ne voulait le dire. Mon oncle, reprit-il, puisque tu le connais, sil te plat, qui est-il ? Je nen ferai rien, rpondit Arthur. Puisquil veut se cacher, je commettrais une vilenie en vous rvlant son nom, toi et aux autres. Mais tu ny perdras rien, car tu le connatras certainement bientt. Le roi se tourna alors vers Bohort : Sache en tout cas, dit-il, que jamais, de toute ta vie, tu nas inflig un chevalier blessure dont tu aies plus lieu de te repentir que de celle-l. Et, sil en meurt, ce sera un grand malheur pour toi. Hector, pensant que le roi disait cela par hostilit contre Bohort, bondit plein de colre et scria : Seigneur roi, si le chevalier meurt de sa blessure, quil meure donc, car sa mort ne peut certainement pas me causer tort ni prjudice ! Arthur le dvisagea dun air trange, mais il conserva le silence. Et pourtant, au fond de lui-mme, il tait fort afflig que Lancelot et quitt le tournoi grivement bless, et il redoutait quil ne ft rellement en danger de mort. Le lendemain, le roi et ses compagnons quittrent Caerwynt et firent proclamer, juste avant de partir, que, dans le dlai dun mois, se tiendrait un autre tournoi Dinas Emrys. Ctait une forteresse sise

lentre du royaume de Norgalles et bien dfendue de tous cts. En lanant cet appel, le roi voulait maintenir chez ses chevaliers lesprit daudace et de prouesse. Sur ce, tous reprirent le chemin de Kamaalot. Quand vint le soir, Arthur sarrta dans la forteresse quon nommait Escalot et o il avait aperu Lancelot lors de son premier passage. Il se logea dans le chteau avec une grande compagnie de chevaliers, tandis que Gauvain, par le plus grand des hasards, descendait dans la maison du vavasseur. Or, comme il se sentait un peu fatigu, il sabstint de rejoindre le roi et dna chez son hte avec son frre Gahriet et quelques autres compagnons. Quand ils eurent pris place pour le souper, la jeune fille qui avait donn la manche Lancelot interrogea Gauvain sur la faon dont stait droul le tournoi et sinquita surtout si lon sy tait bien battu. Gauvain lui rpondit : Jeune fille, je peux tassurer que ce combat a t le plus beau que jaie vu depuis bien longtemps. Le vainqueur en fut un chevalier qui jaimerais ressembler, car je nai rencontr personne de si brave depuis mon dpart de Kamaalot. Malheureusement, jignore son nom. Seigneur, dit la demoiselle, quelles armes portait-il ? Des armes entirement vermeilles. Il portait aussi sur son heaume une manche de dame ou de demoiselle. Je tassure en vrit que, si jtais une demoiselle, je voudrais que cette manche mappartnt et que celui qui la portait maimt damour, car jamais je ne vis manche mieux mise lhonneur que celle-l. Quand la jeune fille entendit ces paroles, elle en conut une joie profonde, mais elle nosa pas la manifester devant lassistance. Tant que les chevaliers furent assis table, la Demoiselle dEscalot assura le service. La coutume voulait en effet, dans le royaume de Bretagne, que si des chevaliers errants taient hbergs chez un homme de haut rang, la propre fille de leur hte les servt : jamais elle ne se ft assise table avant que tous neussent t servis. Aussi la jeune fille sacquitta-t-elle de fort bon cur de son devoir et ce jusqu ce que Gauvain et ses compagnons fussent rassasis. Du reste, elle tait si belle et bien faite que Gauvain ne pouvait sempcher de la regarder, se disant en lui-mme quil serait bien chanceux, le chevalier qui pourrait prendre son plaisir avec elle. Aprs le souper, le vavasseur alla se dtendre en un pr situ derrire son manoir, et il emmena sa fille avec lui. Ils y trouvrent Gauvain et ses compagnons qui se dlassaient eux-mmes et qui, les voyant, se levrent courtoisement pour les saluer. Gauvain les fit asseoir, lui sa droite, elle sa gauche, et lon se mit alors deviser dun certain nombre de sujets. Puis Gahriet, prenant lhte part, fit quelques pas avec lui et linterrogea sur les coutumes de la forteresse. Le vavasseur les lui indiqua avec force dtails, laissant ainsi Gauvain en conversation particulire avec la jeune fille. La premire chose que ce dernier fit fut de la requrir damour. Elle lui demanda qui il tait. Un chevalier, rpondit-il. Je me nomme Gauvain, je suis fils du roi Loth dOrcanie et le neveu du roi Arthur. Si cela ne te dplaisait pas, jeune fille, je taimerais damour, et, aussi longtemps que durerait notre amour, je naimerais dautre dame que toi et serais en tout point ton chevalier, la merci de tes moindres dsirs. Ah ! Gauvain, dit la demoiselle, ne te moque pas ainsi de moi. Je sais pertinemment que tu es trop riche et dun rang trop lev pour aimer une pauvre fille de vavasseur comme moi. Devrais-tu, du reste, maimer maintenant damour, sache que jen serais dsole pour toi. Pourquoi dsole ? Parce que, seigneur, mme si tu maimais en perdre la vie, nous ne pourrions nous entendre, toi et moi. Jaime en effet un chevalier qui, pour rien au monde, je ne voudrais tre infidle. Je te laffirme, en vrit, je suis encore vierge et je navais jamais aim avant de le rencontrer. Mais, ds que je lai vu, je lai aim et lui ai demand de se battre au tournoi de Caerwynt pour lamour de moi. Il me la promis. Et il sest si bien conduit que jen suis fire. Aussi serais-je dshonore si je labandonnais pour toi. Je ne dis pas cela pour te dplaire, mais sache que tu perdrais ta peine me requrir damour : je ncouterai jamais personne dautre que lui, car je laime, et je laimerai toute ma vie. En lentendant se refuser si firement, Gauvain fut quelque peu humili, et il lui rpondit, plein de tristesse : Demoiselle, par courtoisie, permets que je puisse prouver contre lui que je lui suis suprieur

aux armes. Si je peux le battre, laisse-le et prends-moi. Certainement pas ! scria la jeune fille. Comment peux-tu penser que jagirais de la sorte ? Pourrais-je ainsi risquer la vie de deux des meilleurs hommes qui soient au monde ? Est-il donc, demanda Gauvain, lun des meilleurs chevaliers de ce temps ? Seigneur, dit la jeune fille, cest toi-mme qui las affirm voil peu. Mais comment sappelle donc ton ami ? Seigneur, je ne te dirai pas son nom mais je te montrerai son bouclier. Il la laiss ici lorsquil sest rendu au tournoi de Caerwynt. Je voudrais bien voir ce bouclier, car si ce chevalier possde la valeur que tu dis, peut-tre le reconnatrai-je son bouclier. Tu le verras, dit-elle, quand tu iras te coucher, car il est suspendu au mur de la chambre quon ta prpare. Il se leva aussitt, et tous les autres limitrent, croyant quil voulait se retirer. Il prit la jeune fille par la main et tous deux rentrrent, lun derrire lautre, dans le logis. Alors, elle le mena dans la chambre, o brlaient dun si vif clat cierges et torches que la pice semblait en feu, lui montra le bouclier suspendu au mur et dit : Seigneur Gauvain, voici le bouclier de lhomme que jaime le plus au monde. Examine-le donc et, si tu le peux, nomme-moi son propritaire, car il na pas voulu me dire son nom. Peut-tre aussi conviendras-tu alors quil est le meilleur chevalier qui soit au monde. Au premier coup dil, Gauvain reconnut le bouclier de Lancelot du Lac. Abasourdi, il recula, confus des paroles quil avait dites la jeune fille, et lorsquil se fut un peu remis de son motion, il sexprima en ces termes : Demoiselle, par Dieu tout-puissant, ne sois pas afflige des discours que je tai tenus ! Je me tiens pour vaincu en cette affaire et me range ton avis. Sache en effet que celui que tu aimes est le meilleur chevalier qui soit au monde. Si javais pu penser quil sagissait de lui, je ne me serais certes pas permis de te requrir damour, sois-en sre. Pourtant, tu es la jeune fille dont jaurais le plus souhait tre aim. Je vais te dire qui est le chevalier que tu aimes : cest Lancelot du Lac, fils du roi Ban de Bnoc, et sil taime autant que, je le crois, tu laimes, jamais dame ou demoiselle neut pareil bonheur. Par Dieu toutpuissant, je te prie donc, si je tai dit quelque parole qui te dplaise, de me pardonner. Seigneur, rpondit la Demoiselle dEscalot, je te pardonne bien volontiers. Quand Gauvain, qui craignait en effet que la jeune fille nallt rapporter Lancelot quelles avances lui-mme stait permises, comprit quelle se tairait, il lui demanda quelles armes portait son ami au tournoi de Caerwynt. Seigneur, rpondit-elle, il portait un bouclier vermeil et un caparaon de mme couleur, et, sur son heaume, il arborait une manche de soie que je lui avais donne par amour. Sur ma tte ! scria Gauvain, voici qui lve toute quivoque ! Lancelot tait donc le vainqueur du tournoi ! Aussi puis-je te rpter que tu dois te flatter juste titre dtre lamie dun tel homme. Je suis heureux que tu le saches, car lui-mme est toujours si secret lgard de tous que nul la cour net devin quil ft engag dans un grand amour. Que Dieu me prserve ! rpondit la jeune fille, cela vaut mieux, car tu nignores pas quun amour dcouvert ne mrite plus nulle estime ! {24} Le lendemain matin, Arthur et ses compagnons reprirent leur route en direction de Kamaalot o ils arrivrent la fin de laprs-midi. peine descendus de cheval, ils furent assaillis de questions sur le tournoi et lidentit du vainqueur. Mais, hormis le roi, Gauvain et Girflet, nul ne savait la vrit. Quant la reine Guenivre, dans son dsir dapprendre comment Lancelot stait comport Caerwynt sous le voile de lanonymat, elle ne fut pas la dernire sinformer. Dame, rpondit Gauvain, faute de le connatre personnellement, nous supposons ledit vainqueur venu de ltranger. Nous nen saurions rien dire dautre, sauf quil portait des armes vermeilles, et que son heaume arborait, en guise de panonceau, une manche de dame ou de demoiselle. ces mots, la reine exclut quil pt sagir de Lancelot, car celui-ci net assurment pas port dans un tournoi denseigne quelle-mme ne lui et donne. Loin dinsister, elle se contenta donc de demander : Et Lancelot ? Ne participait-il pas au tournoi ? Gauvain rpondit prudemment : Sil y tait, je ne lai pas reconnu. Dailleurs, sil y avait t, je pense quil aurait remport la victoire. Au surplus, nous avons si souvent vu ses armes briller au combat quelles nous auraient permis, le cas chant, de le reconnatre

aisment, moins quil nait prfr lincognito. Tel est justement le cas ! scria Guenivre, je te laffirme : Lancelot sest rendu Caerwynt le plus secrtement quil a pu. Eh bien ! dit Gauvain, fort embarrass, sil sy trouvait, force nous est alors dadmettre que Lancelot et le chevalier aux armes vermeilles qui a remport la victoire ne faisaient quun. Certainement pas, grommela la reine avec humeur. Ce ne peut tre Lancelot, car il nest attach aucune dame ou demoiselle au point den porter lenseigne. Sur ces entrefaites, Girflet, qui les avait rejoints, prit la parole en ces termes : Reine, dit-il, sache que lhomme aux armes vermeilles et sur le heaume duquel flottait une manche ntait autre que Lancelot. Je lavais une premire fois surpris alors quil faisait route, en secret, vers Caerwynt. Et, aprs sa victoire, lorsquil quitta le tournoi, je le suivis pour massurer de son identit. Le dguisement quil portait men faisait en effet douter, mais je russis enfin le voir visage dcouvert tandis quil sen allait, grivement bless, avec un chevalier porteur darmes galement vermeilles. Du coup, Guenivre apostropha vivement Gauvain : Par la foi que tu dois ton roi, Gauvain, dis-moi la vrit. Le chevalier aux armes vermeilles tait-il Lancelot ? Si tu sais quelque chose ce sujet, confie-le-moi, je ten prie. Dame, ronchonna Gauvain, je ne saurais rien te cacher. la vrit, je puis taffirmer que ctait Lancelot en personne qui portait des armes vermeilles et une manche sur son heaume. Sans souffler mot, la reine sortit de la salle et regagna sa chambre, le cur si lourd que, sitt seule, elle se mit pleurer. Accable de douleur, elle se disait en elle-mme : Ah ! Dieu ! il ma odieusement trompe, celui dont jaurais jur le cur fidle et loyal, celui pour qui je suis alle jusqu dshonorer mon poux, le meilleur roi qui soit au monde ! Hlas ! Qui pourra dsormais se fier la loyaut daucun chevalier quand la dloyaut sest loge au cur mme du meilleur dentre les plus braves ? Le lendemain, vers le milieu du jour, arrivrent de Caerwynt Bohort, Lionel et Hector avec leurs compagnons. Quand ils furent entrs dans la maison du roi, o ils rsidaient toujours durant leurs sjours la cour, Hector demanda aux gens rests prs de la reine des nouvelles de Lancelot quils avaient laiss malade Kamaalot, lors de leur dpart pour le tournoi. Seigneur, lui rpondit-on, il est parti le lendemain du jour o vous avez pris la route, nemmenant que son cuyer. Depuis lors, nous ne lavons pas revu et nen avons appris nulle nouvelle. Lorsque la reine Guenivre apprit que le frre de Lancelot et ses deux cousins taient revenus la cour, elle manda Bohort et lui demanda sil avait assist au tournoi. Certes, rpondit-il, et jy ai mme particip ! Y as-tu vu ton cousin Lancelot ? Non, reine, et je puis tassurer quil ny tait pas. La colre empourpra Guenivre. Et moi, dit-elle, je taffirme quil y tait ! Il portait des armes vermeilles de couleur unie, et une manche de dame ou de demoiselle flottait sur son heaume. Et cest lui quon a proclam vainqueur du tournoi. Bohort fut dautant plus dcontenanc quil ne sattendait certes pas cette brutale rvlation. Par ma foi ! sexclama-t-il, Dieu me prserve que celui-l ft mon cousin, car lhomme dont tu me parles a quitt le tournoi vilainement bless dune plaie que je lui ai faite au ct en joutant ! La reine, alors, ne put rprimer un accs de fureur. Eh bien ! scria-t-elle, il est bien dommage que tu ne laies pas tu, car il sest comport envers moi avec tant de dloyaut que je ne pourrai jamais lui pardonner ! Comment cela ? sbahit Bohort. Elle lui expliqua en dtail ce quelle imaginait. Bohort tait de plus en plus embarrass. Reine, dit-il, ne va pas croire quil en soit comme tu le penses avant de savoir l-dessus la vrit pleine et entire. Je connais bien Lancelot. Il est impossible quil tait trompe de cette manire. Cest pourtant ce quil a fait ! semporta Guenivre, jen suis convaincue. Sauf si quelque dame ou quelque demoiselle a surpris sa foi par un philtre ou par un sortilge, je puis taffirmer que lui et moi ne serons plus jamais en bons termes. Et sil advenait quil revnt la cour, je lui dfendrais laccs de la maison du roi et lui interdirais de remettre les pieds ici ! Dame, tu agiras comme bon te semble, mais je suis persuad, moi, que jamais Lancelot ne sest rendu

coupable dune si noire forfaiture. Lheure nest plus aux conjectures ! rtorqua la reine, au comble de la fureur, les preuves sont formelles, et tu men vois navre ! Bohort prit cong de Guenivre sans insister car, tout innocent quil croyait son cousin, force lui tait dadmettre que la reine refuserait dentendre raison. Durant toute cette semaine ainsi que la suivante, Bohort demeura chez le roi Arthur avec Lionel et Hector. Tous trois taient fort affligs de ltat de Guenivre qui passait sans cesse de la rage la prostration. Au surplus, on fut tout ce temps sans nouvelles de Lancelot. Nul ne lavait vu ni mme aperu, de prs ni de loin, et le roi Arthur commenait sen alarmer. Un soir quil devisait avec Gauvain lune des fentres de la grande salle, le roi dit soudain : Mon neveu, je mtonne fort que Lancelot tarde tant revenir. Je ne lai jamais vu dlaisser si longtemps ma cour. Gauvain ne put sempcher de sourire. Sache, mon oncle, dit-il, quil ne doit gure sennuyer l o il se trouve. Dailleurs, sil sy ennuyait, crois-moi, il serait dj de retour. Et quil se plaise l-bas, comment sen tonner ? Lhomme le plus heureux du monde aurait tout lieu de se dclarer satisfait sil avait log son cur l o je pense que Lancelot a log le sien. Ces paroles piqurent extrmement la curiosit dArthur. Quinsinues-tu l, mon neveu ? Je te prie de ten expliquer sans rien me cacher de la vrit. Jy consens volontiers, mon oncle, mais je voudrais tre assur que personne dautre que nous nen saura rien. Je ten donne ma parole , rpondit le roi. Aprs un regard circulaire destin lassurer que nul ne pouvait lentendre, Gauvain murmura : Eh bien, voici. Je te dclare que Lancelot sattarde Escalot en lhonneur dune jeune fille quil aime damour. Elle est assurment lune des plus belles du royaume de Bretagne et elle possdait encore sa virginit quand je la rencontrai. En raison de sa grande beaut, je la requis damour, mais elle se refusa moi pour la bonne et simple raison quelle tait aime dun chevalier plus beau et plus brave que moi. Et comme je me montrais fort dsireux de savoir de qui il sagissait, elle me mena voir le bouclier quil avait laiss dans la maison du vavasseur dEscalot, au moment de se rendre au tournoi de Caerwynt. En change, il avait emport, me dit-elle, les armes de lun de ses frres, lesquelles taient toutes vermeilles. Elle mavoua galement que lui appartenait la manche que le chevalier arborait sur son heaume. Or, tu penses bien, mon oncle, que javais sur-le-champ reconnu le bouclier de Lancelot, et ce sans conteste possible. Au mme moment, la reine Guenivre tait, leur insu, accoude, toute pensive, sur lentablement dune autre fentre, non loin de l. Ayant tout entendu, elle entra dans la salle et sapprocha deux. Beau neveu, dit-elle Gauvain, qui est donc cette jeune fille dont tu vantes si fort la beaut ? La fille du vavasseur dEscalot, reine. Et lon ne saurait stonner que Lancelot laime, car elle est aussi avenante que belle. Certes, intervint le roi, mais jai peine croire quil puisse accorder son amour une dame ou une demoiselle qui ne soit pas de haut rang. Or, la demoiselle dont tu nous parles nest jamais que la fille dun vavasseur, et, de la part de Lancelot, pareil choix mtonne, moi. Aussi vous affirm-je que sil sattarde, ce nest pas en lhonneur de cette jeune fille, mais en raison de la blessure que lui a inflige son cousin Bohort. Il se peut, dit Gauvain, mais ce qui me rend perplexe, cest que sil tait malade, il en aurait inform son frre Hector, ainsi que Lionel et Bohort. Et, dans ce cas, eux-mmes nous auraient avertis. Persuade que Gauvain disait vrai au sujet de Lancelot et de la Demoiselle dEscalot, la reine se retira, plus dolente et plus afflige que jamais et, regagnant immdiatement sa chambre, y manda Bohort. peine ly eut-il rejointe quelle dit : Bohort, compte tenu des liens qui tunissent ton cousin Lancelot, tu es assurment lun de ceux qui le connaissent le mieux. Je sais maintenant la vrit son sujet : il est rest Escalot avec une demoiselle quil aime damour. Autant convenir, toi et moi, que nous lavons perdu, car elle semble lavoir si bien subjugu que, le voult-il mme, il ne pourrait plus se sparer delle. Cest ce que vient de me dire, en prsence du roi, un chevalier dont on ne saurait suspecter lhonntet ni la franchise. Bien quil vt Guenivre plus que jamais persuade de la

culpabilit de Lancelot, Bohort seffora nanmoins de calmer ses angoisses. Reine, dit-il, je ne sais quel chevalier ta tenu semblables propos sur Lancelot, mais je considre ceux-ci comme offensants. Quand bien mme ce bavard-l serait lhomme le plus loyal du monde, il mconnat srement la vrit en se montrant si premptoire. Quant moi, je sais Lancelot dot dun cur si noble que, pour rien au monde, il ne voudrait agir de la sorte. Nomme-moi donc celui qui le calomnie si tourdiment. Tu nen sauras pas davantage sur lui, rpondit la reine. Je puis seulement taffirmer que Lancelot ne sera plus jamais en paix avec moi. Jen suis dautant plus navr, reprit Bohort, que, si tu as conu une haine si inexpiable envers mon cousin, mes parents et moi-mme navons plus rien faire ici. Je prends donc cong de toi, reine, au nom de mon frre et de mes cousins, et je te recommande Dieu. Ds demain, nous nous mettrons en route et irons la recherche de Lancelot jusqu ce que nous le retrouvions, sil plat Dieu. Puis, cela fait, nous resterons dans la contre o il demeure, nous mettant au service dun homme de haut rang susceptible de mriter notre estime. Et si mon cousin ne veut plus vivre en ce pays-ci, nous traverserons la mer et regagnerons nos terres de Bretagne armorique, o nos hommes souhaitent depuis longtemps notre retour. Sache, reine Guenivre, que, sans Lancelot, nous naurions pas sjourn si longtemps dans lle de Bretagne, et que, sans toi, lui-mme ne se serait pas tant attard ici aprs la qute du Graal. Car, nen doute pas, il ta plus loyalement aime que jamais chevalier naima dame ni demoiselle. La fermet de Bohort branla et bouleversa la reine au point quelle ne put dabord retenir ses larmes. Et lorsquelle eut recouvr lusage de la parole, ce fut pour maudire lheure o lui tait parvenue la nouvelle de sa disgrce. Je suis bien malheureuse , dit-elle enfin. Puis, regardant Bohort droit dans les yeux : Bohort, demanda-t-elle, me laisseras-tu dans ce triste tat ? Il le faut , rpliqua-t-il froidement. Et, sans ajouter un mot, il sortit de la chambre de Guenivre. Allant aussitt rejoindre son frre et Hector, il leur rapporta la conversation quil venait davoir avec la reine. Ils en furent fort attrists, et ils se demandaient, pleins dangoisse, ce quil convenait de faire, prts maudire lheure o Lancelot avait rencontr Guenivre, quand Bohort, finalement, scria : Prenons cong du roi et allons-nous-en. Il ne nous arriverait rien de bon si nous nous attardions davantage. Partons la recherche de Lancelot et, quand nous laurons retrouv, nous tenterons de lemmener au royaume de Gaunes ou en celui de Bnoc. Nous ne saurions mieux faire, condition, bien sr, que Lancelot puisse se passer de la reine. Hector et Lionel stant rangs son avis, tous trois allrent donc trouver le roi et lui demandrent son cong pour aller en qute de Lancelot. Arthur ne le leur accorda qu contrecur, car il se plaisait les avoir prs de lui, Bohort surtout, dont la gloire, la vie, les prouesses surpassaient en clat celles de tous les chevaliers du royaume. Aussi dplora-t-il fort de voir, le lendemain, les gens du lignage du roi Ban{25} quitter sa cour. Les voyageurs arrivrent bientt Escalot, mais ils eurent beau y interroger les uns et les autres au sujet de Lancelot, personne ne put leur fournir le moindre renseignement. Et plus ils sopinitraient, plus ils senquraient de Lancelot, moins ils en savaient. Aprs avoir chevauch huit jours sans rien apprendre, ils finirent par se dire : Cest en vain que nous nous fatiguons. Lancelot se trouve certainement dans une retraite dont il ne sortira que lorsque se prsentera un vnement digne de lui. Ainsi viendra-t-il srement au tournoi prvu Dinas Emrys. Cest l que nous le retrouverons. Et voil comment ils se rsolurent aller lattendre Dinas Emrys, et y demeurer le temps quil faudrait. Ils ignoraient videmment que Lancelot se trouvait chez la tante du chevalier dEscalot. son arrive l, il navait eu que la force de se coucher. La dame avait cependant mand un vieux chevalier qui, log tout prs, faisait mtier de soigner les blessures et y montrait plus de comptence que quiconque dans le pays. Aprs avoir examin le bless, il dclara se faire fort de le gurir avec laide de Dieu, mais la gurison demanderait du temps, vu la largeur et la profondeur de la plaie. De fait, Lancelot resta alit un grand mois, et dans un tel tat de faiblesse que le chevalier dEscalot sattendait chaque jour le voir

mourir. Ce jeune homme en tait fort afflig, car il avait tant admir la prouesse de Lancelot quil le tenait pour le meilleur chevalier quil et jamais rencontr. Cela dit, il ignorait toujours son identit. Or, au bout dun mois, il advint que la Demoiselle dEscalot vint rendre visite sa tante. la nouvelle que le bless ntait pas encore guri, elle fut tout attriste et interrogea longuement son frre. Ma sur, rpondit celui-ci, il se porte mieux, grce Dieu, mais jai vu le moment, voil moins de quinze jours, o, dsesprant quil en pt rchapper, je mattendais sans cesse sa mort. Sa mort ! scria la jeune fille, que Dieu len prserve ! Ce serait assurment un grand malheur, car il na pas son pareil au monde. Ma sur, dit le chevalier, sais-tu donc qui il est ? Oui, rpondit-elle. Cest Lancelot du Lac, fils du roi Ban de Bnoc, le meilleur de tous les chevaliers de ce temps. Je le tiens de Gauvain, le propre neveu du roi Arthur. Certes, reprit le chevalier, je le crois volontiers. Il ne peut sagir que de lui, car jamais homme ne sest si vaillamment battu, et jamais manche de dame ou de demoiselle na tant t mise lhonneur ! La Demoiselle dEscalot resta dans la maison de sa tante, en compagnie de son frre, jusqu ce que Lancelot et recouvr suffisamment de sant pour se lever et reprendre une apparence dactivit. Et quand, quasiment guri, il eut retrouv sa prestance, la jeune fille, qui le veillait plus qu son tour, jour et nuit, conut pour lui, tant en raison de la rputation quil stait juste titre acquise que de sa beaut physique qui la bouleversait, un amour si ardent quelle doutait pouvoir survivre sil lui refusait ce quelle dsirait de lui. Dsormais impuissante dguiser ses sentiments, elle se prsenta un jour devant lui aprs stre pare de son mieux et habille de sa plus jolie robe. Singulirement belle et avenante en cet appareil, elle aborda donc Lancelot et lui dit : Seigneur, rponds-moi sans hsiter : un chevalier qui mconduirait si je le requrais damour te semblerait-il odieux ? Lancelot ne put sempcher de sourire. Certes, demoiselle, dit-il enfin, sil pouvait disposer librement de son cur, il serait franchement odieux de te refuser. Mais si, ne pouvant disposer librement de lui-mme, il te refusait son amour, nul ne saurait len blmer. Je te laffirme en ce qui me concerne : si tu daignais maccorder ton cur et qu linstar de nombre dautres chevaliers je pusse disposer de moi, je serais trop heureux de ton consentement, car je nai vu depuis longtemps dame ou demoiselle qui mritt mieux dtre aime. Ce discours plongea la jeune fille dans une angoisse inexprimable. Comment ? dit-elle. Dois-je comprendre que tu ne saurais disposer librement de ton cur ? En effet, demoiselle, rpondit Lancelot, je nen dispose pas puisquil est entirement l o je veux quil soit, et je ne voudrais pas quil ft ailleurs. La jeune fille contint ses pleurs. Chevalier, dit-elle, tu men as assez dit pour me dcouvrir une partie de tes sentiments et maffliger outre mesure, car cet aveu-l me fera bientt mourir. Si tu me lavais dit moins brutalement, mon cur baignerait dans une langueur toute pleine despoir, et cet espoir maurait fait vivre dans la joie et la douceur. Mais hlas ! je vois trop bien que cest sans ressource ! Et la jeune fille sortit de la chambre, le visage inond de larmes. Elle alla sur-le-champ trouver son frre et, lui dcouvrant le fond de son me, lui assura quelle aimait Lancelot dun si grand amour quelle ne manquerait point den mourir si elle nobtenait quil accdt son dsir. Profondment mu du dsarroi de sa sur, le chevalier se rendait bien compte que, dans cet tat, elle ne pouvait gure entendre raison. Il lui dit cependant : Ma chre sur, il te faut porter tes ambitions ailleurs, car tu ne saurais prtendre un homme comme lui. Il doit avoir le cur trop haut plac pour sabaisser jamais aimer une pauvrette comme toi, si belle et sincre soit-elle. Si tu veux aimer, je te le rpte, loge ton cur ailleurs, car les fruits de cet arbre se trouvent trop hauts pour que tu les cueilles. Il est encore temps de changer, douce sur. Hlas ! il nest plus temps, soupira-t-elle, et jen prouve trop de peine ! Je voudrais bien que Lancelot me ft indiffrent mais, malheureuse ! il nest instant o je ne pense lui, il nest moment o je ne dsire tre dans ses bras ! Je sais trop bien que je suis folle, mais le destin veut que je meure cause de lui. Et la jeune fille se prcipita vers le pr, le

corps tout agit de tremblements et son beau visage tout noy de larmes{26}.

4 Lternelle Brlure
Depuis son retour de la qute du Graal, au cours de laquelle il avait essuy chec sur chec, Tristan de Lyonesse{27} tait plus tourment que jamais, par la faute de lamour quil vouait Yseult, femme du roi Mark, son oncle. Ce dernier lui avait interdit de reparatre sa cour et, chaque fois que Tristan, incapable de supporter plus longtemps dtre priv dYseult, se rendait en Cornouailles pour la rencontrer, il devait le faire en cachette, se dguiser sans cesse pour djouer la surveillance du roi et surtout celle des barons qui lui manifestaient autant de haine que de jalousie. Aprs avoir quitt la cour dArthur, il avait pass la mer et pris du service auprs du comte Hol de Karahs, lequel apprciait grandement sa valeur et sa prouesse, le tenait en haute estime et lui manifestait souvent sa reconnaissance et son affection par de somptueux cadeaux. Cependant, malgr les attentions du comte Hol, malgr lamiti indfectible que lui portait aussi le fils de celui-ci, Kaherdin le Preux, Tristan se tenait le plus souvent lcart de toute rjouissance et se renfermait dans la mlancolie de son deuil intime. Or, le comte Hol avait galement une fille que lon appelait Yseult aux Blanches Mains. En entendant prononcer son nom pour la premire fois, Tristan navait pas manqu de sursauter et de regarder attentivement celle qui portait le nom de sa bien-aime. Brune de chevelure, Yseult aux Blanches Mains tait mince, avenante ; elle avait un visage agrable, et sa peau, dune blancheur clatante, justifiait amplement lappellation qui tait la sienne. La concidence avait beaucoup troubl Tristan qui, par ailleurs, ne pouvait sempcher de rendre hommage la beaut de la sur de son compagnon Kaherdin. Cest ainsi quil en vint rflchir sur sa vie et sur lamour insens quil prouvait pour la reine Yseult qui, tout inaccessible et lointaine quelle tait, continuait de hanter ses songes toutes les nuits. Lorsquil se trouvait seul, au cours de ses chevauches travers le pays, il lui arrivait de sadresser elle, tout haut, comme sils taient face face. Ah ! Yseult, belle amie, disait-il, cause de toi, je perds joie et plaisir, je passe ma vie souffrir de ton loignement, tandis que toi, Yseult, tu mnes une existence heureuse auprs dun mari qui taime et te comble. Hlas ! je ne fais rien que te dsirer, cependant que toi, tu ne peux viter dobtenir le plaisir et la joie. Tu agis ta guise, et moi je souffre dans mon corps lorsque le roi sbat en ta compagnie. quoi sert-il dattendre quand on doit toujours sabstenir de son bien ? quoi sert-il de prserver un amour sans espoir ? Par amour pour toi, jai endur bien des peines et des douleurs, mais toi, amie Yseult, quy a-t-il de chang dans ta vie ? Rien ! tu es aime, tu es comble. Et, pendant ce temps, moi, je me morfonds dans la souffrance, le cur treint dangoisse et la chair meurtrie par une brlure qui ne peut pas sapaiser. Alors, lamertume le submergeait. Lide lui venait lesprit que la reine Yseult, prive de sa prsence, loubliait peu peu et puisait dans lamour du roi Mark de vritables compensations. Et il se lanait dans un long monologue intrieur : Elle est si heureuse avec son poux quelle en oublie tout son amour pour moi. Elle prouve tant de plaisir avec lui quelle oublie forcment son amant. Que vaut ses yeux mon amour en comparaison des jouissances que lui procure son mari ? Quai-je faire, moi, puisquelle oublie notre amour, de me souvenir delle ? Il me faut cesser de laimer ! Je veux renoncer elle comme elle la fait de moi ! Hlas ! En suis-je seulement capable ? Je dois me le prouver et par des actes ! Je me librerai et, pour ce faire, jadopterai une attitude oppose celle quinspire lamour. Nest-ce pas ainsi quelle a procd avec son mari ? Mais comment y parvenir, sinon en me mariant mon tour ? Ainsi germa dans lesprit de Tristan le projet de se marier. Et pouvait-il mieux choisir que cette

Yseult aux Blanches Mains qui tait si belle et quon ne manquerait pas de lui accorder ? Si jpousais cette jeune fille, se disait-il, je pourrais connatre les sentiments de la reine. Sera-t-elle jalouse ou indiffrente ? Je lignore, mais, quant moi, je saurai si le mariage et lamour strictement charnel sont capables de me la faire oublier. Il ne sagit certes pas, ce faisant, de me venger delle je ne la hais point mais de connatre et ses sentiments et les miens. Alors, sans plus tarder, il alla trouver la jeune fille et lui demanda si elle consentirait lpouser. Or Yseult, non contente de ladmirer fort, laimait en secret depuis longtemps. Aussi accueillit-elle favorablement sa requte et, dans sa joie, elle alla en parler immdiatement son pre, le comte Hol, et son frre, le preux Kaherdin. Lun et lautre sen dclarrent infiniment satisfaits, car ils navaient pas de plus cher dsir que dadmettre le valeureux Tristan de Lyonesse dans leur famille. Le jour des noces tant arrt, Tristan invita ses amis, le comte Hol et les siens et, lorsque tout fut prt, Tristan pousa Yseult aux Blanches Mains. Aprs que le chapelain eut clbr la messe et accompli les rites prescrits, toute lassistance prit part un grand festin, puis lon consacra le reste de la journe se divertir en joutes et en jeux divers. La nuit venue, on prpara le lit nuptial o lon coucha la jeune fille, tandis que Tristan se faisait ter la tunique dont il tait revtu. Mais, en le dshabillant, les valets lui firent tomber du doigt la bague remise par la reine Yseult lors de leur sparation. Au lger tintement quelle produisit en touchant le sol, Tristan regarda, la vit, sursauta, et il prouva une telle angoisse quil crut dfaillir. Comment ai-je pu commettre un tel acte ? se dit-il part lui. Ce mariage me contrarie, et pourtant je lai voulu moi-mme. Et maintenant, me voici forc de coucher avec celle dont jai fait ma lgitime pouse. Oui, cest avec elle que je dois coucher, et il mest interdit de la dlaisser. Hlas ! de quelle trahison me suis-je rendu coupable envers la reine qui javais promis de laimer jusqu mon dernier souffle ! Que faire, maintenant ? De quelque ct que je me tourne, je ne suis plus que dsarroi ! Mengager dans le mariage me cote beaucoup, abandonner mon pouse me coterait encore bien davantage. Quelque plaisir que jen retire, jai lobligation de coucher dans son lit. Ah ! la belle histoire ! Je voulais oublier la reine, et cest elle-mme qui minterdit daller plus loin avec mon pouse Il se laissa nanmoins dvtir et alla stendre dans le lit au ct dYseult aux Blanches Mains. Toutefois, il poursuivait en lui cette discussion qui lui paraissait interminable. Par Dieu tout-puissant, me voici dans un fcheux gupier ! Si je ne couche pas avec mon pouse, quelle rprobation cela me vaudra ! On doutera de ma virilit et, de tous cts, on rptera que je ne suis pas un homme. Je serai ha et honni par Yseult aux Blanches Mains, par ses parents et par tous les gens de ce pays. Quadviendra-t-il sitt que nous nous retrouverons seuls dans cette chambre ? Que pensera de moi mon pouse si je ne lui fais ce quau fond de moi-mme jexcre le plus et qui me contrarie le plus ? Elle comprendra que jen aime une autre. Elle serait bien sotte si elle ne se doutait pas que je lui prfre une autre femme et que jaimerais mieux mtendre auprs de celle-l pour en obtenir davantage de plaisir. Certes, si je refuse toute relation avec elle, je nen retirerai quopprobre et douleur ! Or, comme il se tournait et se retournait, tel un homme en proie une violente fivre, les valets et tous les gens qui taient l prirent son attitude pour de limpatience. Ainsi se htrent-ils de quitter la chambre, ny laissant allumes que quelques chandelles. Tristan et Yseult aux Blanches Mains se retrouvrent donc seuls pour leur nuit de noces. Se blottissant contre lui, elle se mit lui embrasser la bouche et le visage, et elle soupirait, tant lembrasait de dsir cet homme quelle aimait de tout son tre. Tristan en prouva grand trouble. Sa nature voulait se manifester, mais quelque chose de plus fort sopposait cet lan. Sachant sa femme aimable et belle, il aurait t trop heureux de la possder, mais il abhorrait son propre dsir car limage dYseult aux Blanches Mains se substituait celle de la reine de Cornouailles. Amie, dit-il brusquement, il faut que je tavoue un secret, mais je te prie de le conserver pour toi, afin que personne dautre que nous ne puisse en avoir connaissance. Voici : jai une blessure au

flanc droit qui me fait souffrir depuis bien longtemps. La douleur que jen prouve se rpand parfois dans lensemble de mon corps, surtout lorsque jai accumul veilles et fatigues. Alors, le moindre effort me met au bord de mvanouir, et je suis oblig de rester alit plusieurs jours. Ce soir, cette blessure me torture abominablement. Aussi te demanderai-je de respecter mon repos. Nous aurons par la suite bien assez doccasions de faire lamour ta guise et la mienne. Certes, rpondit Yseult, voil qui est fcheux. Ton mal minquite plus que tout autre au monde. Mais, sois sans crainte, je ne dvoilerai ce secret quiconque, et jaccepte bien volontiers de respecter ton repos. Ainsi dormirent-ils cette nuit-l cte cte, et il en fut de mme les nuits suivantes, quelque chagrin quen prouvt Yseult aux Blanches Mains, due dans ses esprances mais toute remplie du grand amour que lui inspirait Tristan{28}. Cependant, la reine Yseult ne fut pas longue apprendre le mariage de son amant. Un jour quelle se trouvait assise dans sa chambre, composer une chanson damour triste, elle vit entrer Mariadoc, un homme puissant qui possdait de riches forteresses en Cornouailles et dans tout le royaume de Bretagne. Il tait venu la cour du roi Mark, Tintagel, parce quil tait depuis longtemps amoureux de la reine et quil esprait quelle finirait par rpondre ses vux, quoiquelle lui et nettement signifi sa rpugnance et let pri de sabstenir de toute parole damour son gard. Mariadoc tait un beau chevalier, mais dur et bouffi dorgueil. Loin de clbrer sa valeur et ses prouesses, on le jugeait plutt svrement, tant il avait la rputation de courir les femmes. Savanant donc vers Yseult, il lui dit : Reine, lorsquon entend crier le hibou il convient de penser sa mort, car le cri du hibou signifie trpas. Et comme le chant que tu chantes me parat triste et douloureux, certains doivent avoir perdu la vie. La reine le regarda en face et rpondit : Certes, tu exprimes la vrit. Jespre bien que ce chant prsage la mort. Cest un hibou assurment sinistre que lhomme qui veut affliger son prochain de sa propre douleur. Tu fais bien de redouter la mort, toi qui crains mon chant. Le hibou vole toujours lorsquil fait mauvais temps, et toi, seigneur Mariadoc, tu ne viens jamais que pour apporter de mauvaises nouvelles. Ainsi donc, cesse de feindre la compassion et dis-moi ce que tu veux mapprendre. quoi bon te mettre en colre, reine Yseult ? rpondit Mariadoc. Peut-tre suis-je un hibou mais, toi, tu ferais une belle chouette ! Quoi quil en soit de ma mort, je tapporte en effet de pnibles nouvelles. Sache-le, tu as perdu ce Tristan que tu aimes, dit-on, car il sest mari en pays tranger. Assurment, il ta oublie, puisquil a pous une jeune fille de grande beaut, la fille du comte Hol de Karahs. Aussi peux-tu, maintenant, chercher dans ton entourage un nouvel amant, car lancien ta trahie, il a reni ton amour en tabandonnant ta grande douleur ! En entendant ces paroles, Yseult devint livide, mais bientt la colre empourpra ses joues, et elle scria : Avec tes moqueries et tes sarcasmes, Mariadoc, tu as toujours t un loup doubl dun hibou. Ce nest pas la premire fois que tu tarranges pour calomnier Tristan. Mais Dieu me damne si jaccde jamais tes dsirs insenss ! Aussi, sache-le, plus tu diras du mal de lui, plus je te harai. Maintenant, vaten hors de ma vue et laisse-moi en paix. Je tinterdis pour jamais de revenir me voir. Et prends garde que je ne dnonce tes paroles hypocrites au roi Mark lui-mme ! Comprenant que mieux valait ne pas insister, Mariadoc sortit sans ajouter un mot, le cur lourd de tristesse, et fort humili que la reine let trait de manire si insolente. Quant Yseult, une fois seule, elle sabandonna son chagrin. Aucune femme ne peut se fier un homme ! se disait-elle. On ne doit jamais croire quelquun qui prtend aimer. Car voici que Tristan a rejoint les trompeurs et les tratres en se mariant en pays tranger ! Et, ressassant de sombres penses, elle se mit pleurer dabondance{29}. Or, si la reine Yseult se dsolait ainsi, Tristan, en Bretagne armorique, ntait pas moins dsespr auprs de celle quil venait dpouser. Il tait toutes les nuits en proie aux cauchemars les plus effrayants et consacrait toutes ses journes errer, solitaire, triste et pensif, par les landes, sans plus dsirer

seulement tenir son rang parmi ses compagnons. Et cette vie lui devint si intolrable quil dcida daller en Cornouailles, au pril de sa vie, afin dy voir celle quil navait jamais cess daimer. Mais comme il se dfiait de tout le monde et ne voulait pas que son entourage souponnt son projet, il dcida, aprs mre rflexion, de prendre la route pied et non cheval, car un pauvre quip dun bton passe plus facilement inaperu quun chevalier. Et, tout en laborant son plan, il sefforait de donner le change tant son pouse Yseult aux Blanches Mains qu son compagnon darmes Kaherdin. Un matin, alors que tout reposait encore dans le manoir, il se leva, revtit des vtements ordinaires et, avant mme que le soleil ne ft lev, il sen alla directement vers la mer. Sans prendre le temps de faire tape, il parvint vers le soir dans un port o il aperut un navire prt prendre le large, avec tout son quipement. Le btiment paraissait aussi beau, solide et spacieux que peut ltre un bon navire marchand. Comme les marins, dsireux de profiter au plus tt du vent favorable, hissaient les voiles et levaient lancre, Tristan savana sur la grve et leur cria : Seigneurs, Dieu vous garde ! O allez-vous sil plat Dieu ? En Cornouailles, seigneur, rpondirent-ils, et nous naspirons qu y arriver sans encombre le plus tt possible. Fort bien, reprit Tristan, voulez-vous memmener ? Aprs une brve discussion, lun des matelots lui rpondit : Si tel est ton dsir, monte donc bord mais dpche-toi, car nous partons immdiatement. Sans hsiter un instant, Tristan sauta par-dessus le bastingage et se retrouva, tout heureux davoir pu saisir cette opportunit, dans le navire. Le vent gonflait le haut des voiles, et le bateau se mit filer sur les flots. Grce force bon vent, on se dirigea droit sur la cte de Cornouailles, et la navigation ne dura que deux nuits et un jour. Au matin du second jour, ils touchrent Tintagel, prcisment dans le port o sjournait le roi Mark, avec la reine Yseult, parmi les chevaliers qui sy trouvaient runis. Tintagel tait une forteresse trs puissante et des plus remarquables, dote dun donjon massif et altier quavaient construit des gants dans les temps anciens. Ils en avaient dispos et jointoy les pierres, toutes de marbre, avec autant dart que de solidit. Quant au rempart, il prsentait une surface bigarre toute miroitante dazur et de sinople. Du haut de la superbe poterne, aussi large que formidable, deux hommes darmes surveillaient jour et nuit entres et sorties. En la compagnie de Bretons et de gens de Cornouailles, le roi Mark en avait fait sa rsidence favorite, car il aimait, tout comme Yseult dailleurs, particulirement le site. Aux alentours se voyaient beaucoup de prairies, forts, sources deaux douces, de belles fermes, et le poisson, comme le gibier, abondait. Les navires de haute mer abordaient directement au port que surplombait le chteau. Aussi les visiteurs du roi Mark, quils fussent ses familiers ou des trangers, choisissaient-ils pour la plupart les routes maritimes, et les voir accoster redoublait sa prdilection pour Tintagel, dont la position tait admirable au sein de ce pays riche, prospre et plaisant. On avait jadis baptis Tintagel le Chteau Enchant, surnom qui lui convenait parfaitement car, deux fois lan, la cit, en croire les paysans, svanouissait. Nul, disaient-ils, ne pouvait plus la voir, quil ft un habitant du pays ou un quelconque voyageur en provenance dautres contres. Ce phnomne trange se produisait une fois en hiver et une fois en t. En tout cas, voil ce que, depuis longtemps, prtendaient les gens du pays, ainsi que ceux dalentour{30}. Sitt que le navire bord duquel il se trouvait eut accost, Tristan, dun bond, sauta sur le rivage et, allant sasseoir sur un rocher, interrogea tous les passants propos du roi Mark. On lui apprit que celuici rsidait pour lheure Tintagel et y tenait une cour plnire. Et o se trouvent la reine Yseult et Brengwain, sa belle et fidle suivante ? demanda Tristan. Elles sont ici, avec toute la cour. Mais la reine Yseult se montre si triste et angoisse que rien ne parvient lui rendre sa gaiet coutumire. En entendant ces paroles, Tristan se mit soupirer profondment. Il lui fallait imaginer une ruse qui lui permt de rencontrer son amie, car il ne pouvait, hlas ! pntrer dans la forteresse sans tre immdiatement reconnu. Alors, le roi Mark le ferait peut-tre mettre mort. Tristan commenait

dsesprer quand il aperut un pcheur qui passait devant lui, vtu dune cape sans manches et dtoffe extrmement grossire. Il le prit part et lui dit : Ami, voici ce que je te propose : changeons nos habits, tu ny perdras rien. Les miens sont en bon tat, et les tiens me plaisent, car jaime beaucoup ce genre de tissu. Frapp par la bonne tenue des vtements quon lui offrait, lhomme fut trop heureux du troc, et Tristan sen fut de son ct parfaitement content. Il avait emport des ciseaux dont il ne se sparait jamais parce quil les tenait dYseult. Ainsi put-il se tondre le sommet du crne en forme de croix et se donner laspect dun fol ou dun sot{31}. Puis, laide dune herbe quil avait apporte de son pays, il se teignit le visage de manire le rendre intgralement noir. De la sorte, nul au monde net pu le reconnatre, quelque attention quil mt lexaminer ou mme lcouter, car Tristan savait modifier sa voix et, sans grand effort, lui confrer un timbre rauque et cass. Enfin, il complta son dguisement en se taillant un bton dans une haie, le suspendit son cou et, ainsi accoutr, se dirigea vers lentre de la forteresse. Au premier regard, le portier, le jugeant vraiment trs fou, lapostropha : Avance donc ! O tais-tu pass depuis si longtemps ? Le fou rpondit de sa voix de fausset : Seigneur, je reviens des noces de labb du Mont{32}, que jai bien connu et qui a pous une abbesse, une grosse dame voile{33}. Il nest prtre, abb, moine ni clerc ordonn, quelque ordre quil appartnt, qui net t invit, et tous portaient btons et crosses. Cest sur la lande, sous Bel Encombre, quils sautent et persistent jouer dans lombre. Et il ma fallu les quitter parce que je dois aujourdhui servir le roi dner. Le portier se mit rire et lui dit : Entre donc, fils dUrgan le Velu {34}. Tel que je te vois, velu et bien gras, tu ressembles vraiment Urgan ! Sans plus attendre, le fou passa le guichet. Aussitt, tous les valets accoururent sa rencontre et le hurent, comme on fait dun loup : Voyez le fou ! criaient-ils, hou ! hou ! hou ! Les cuyers se mirent de la partie, lui jetant qui des pierres, qui des morceaux de bois, et tous lescortrent de la sorte travers la cour. Quant lui, il se retournait souvent, sautait avec agilit et frappait tel ou tel avec son bton. Ainsi parvint-il la porte de la grande salle et, aprs stre rependu le bton au cou, entra-t-il tranquillement, sans paratre prter la moindre attention lassemble nombreuse qui se trouvait l. Or, le roi Mark, qui sigeait la table dhonneur, neut aucune peine le remarquer. Je vois l un bon gaillard, dit-il, tout rjoui par la perspective de se divertir. Faites donc avancer ce fou ! Les valets slancrent donc la rencontre de celui-ci, le salurent en parodiant ses manires et lentranrent devant le roi. Mark lui dit alors : Ami, sois le bienvenu ma cour. Qui es-tu et que viens-tu chercher ici ? Sans se laisser le moins du monde intimider, le fou rpliqua : Je vais te dire qui je suis et do je viens, seigneur roi, sans manquer de te proposer quelque chose. Voici : ma mre fut une baleine qui parcourut les mers comme une sirne. Mais si je ne sais o je suis n, en revanche, je me souviens que cest une tigresse qui ma nourri. Elle ma allait sous un rocher, lendroit mme o elle mavait trouv. Sans doute mavait-elle pris pour son propre petit, et voil pourquoi elle me tendit sa mamelle. Cela dit, jai une sur, une sur fort belle, et je te la donnerai, si tu le veux bien, en change dYseult que tu aimes tant. En entendant ces paroles, le roi sesclaffa bruyamment. Que Dieu te vienne en aide ! dit-il au fou. Mais, sil te plat, dis-moi tes projets : en admettant que je te permette de prendre la reine et que je la mette en ta possession, confie-moi donc ce que tu en feras et en quel lieu tu la conduiras. Roi, rpondit le fou, l-haut dans les airs, jai une grande salle o je demeure. Aussi belle que vaste, elle est faite de verre, et, au beau milieu, le soleil darde ses rayons. En suspens dans les airs et parmi les nuages, elle ne chancelle, quel que soit le vent, ni ne balance. ct se trouve une chambre faite de cristal et richement lambrisse o le soleil, lorsquil se lvera demain, rpandra une grande clart. {35} Le roi et tout son entourage clatrent de rire, et chacun disait ses voisins : Ah ! lexcellent fou ! Quel bon diseur de balivernes ! Il est un des meilleurs quon ait entendus ! Aprs quelques contorsions

cocasses, le fou cependant reprit : Roi, jaime dun grand amour la reine Yseult. Pour elle, mon cur se plaint et souffre. Sache que je suis Tantris {36}, quelle a bien connu et qui laimera autant quil vivra. ces mots, la reine exhala des soupirs profonds puis, se tournant vers le fou, lui dit avec colre : Qui ta fait entrer ici, fou du diable ? Tu ne sais dbiter que mensonges ! Le fou, qui la lorgnait impudemment, ne pouvait douter quelle ne ft hors delle, car elle avait chang de couleur. Non, reine Yseult, protesta-t-il, je ne mens pas. Je suis Tantris qui taime toujours. Souviens-toi de lpoque o je fus bless durant mon duel avec le Morholt. Bien des gens se souviennent de cette histoire. Si jeus la chance, oui vraiment, de le tuer, je fus nanmoins grivement bless, car son pe, trempe dans le poison, mavait entam los de la hanche, et le puissant venin, stant mis le brler, sy fixa et le noircit, me causant des douleurs quaucun mdecin ne put gurir, et telles que je crus mourir. Je pris place sur une barque et me livrai aux flots. Or, le vent se leva et une forte tempte me jeta sur les ctes de ton pays, l o je ne devais pas aller puisque javais tu le Morholt, et que tous les gens dIrlande voulaient ma mort. Ntait-il pas ton oncle, reine Yseult ? Voil pourquoi je craignais lIrlande par-dessus tout ! Au fur et mesure que parlait le fou, Yseult sentait son malaise saggraver sans trve. Mais le roi et ses barons prenaient visiblement grand plaisir ce discours burlesque. Mais que pouvais-je faire dautre ? poursuivait le fou. Jtais bless, jtais malheureux et, de toute faon, promis la mort. Je me distrayais en jouant des airs sur ma harpe. Tu entendis bientt conter quun homme bless, seul dans une barque, jouait des airs merveilleux, et tu ordonnas de maller qurir. Mais alors, la reine et toi-mme, voyant mon triste tat, vous vous mtes en tte de me gurir. Et, grce vous, je survcus. Pour te remercier, je tappris alors de beaux lais que lon chante en saccompagnant de la harpe. Souviens-toi, madame la reine, par quelle bonne mdecine je fus guri ! Je me nommais Tantris en ce temps-l. Nestce pas moi ? Quen penses-tu donc, reine Yseult ? Assurment non ! semporta Yseult. Tantris tait beau, grand, fort et de noble maintien. Toi, tu es laid, malingre et difforme. Et tu oses te faire passer pour Tantris ! Va-ten et ne me corne plus aux oreilles. Je napprcie pas plus ta personne que tes sornettes ! ces mots, le fou se retourna vers les rieurs et, frappant les plus proches de son bton, il en obligea quelques-uns quitter la table du roi et les accompagna, sous la menace du bton, jusqu la porte de la salle. Espces de fous, dehors ! cria-t-il. Allez-vous-en, que je ne vous voie plus. Quant au roi, ce cocu du diable, si ceci ne lui plat pas, quil parte, lui aussi, je ne le retiens pas ! Dailleurs, cela ne le concerne pas : quon me laisse, je veux deviser avec la reine Yseult, je ne suis venu que pour lui parler damour. Or, le roi Mark navait nulle envie de sortir. Il se rjouissait fort des paroles du fou et de la racle quil venait dinfliger quelques-uns de ses courtisans. Mais comme la reine, elle, rougissait et gardait le silence, il sen aperut et dit au fou : Fou, approche et naie nulle crainte. Rponds-moi franchement : la reine Yseult nest-elle pas ton amie ? Si fait, et je ne songe pas le cacher ! Incapable de se contenir davantage, la reine cria : Mark, fais jeter ce fou dehors ! Il ne sait dbiter que sornettes ! Oh, non ! rpondit Mark, pour une fois quun fou est drle, je ne vais pas me priver du plaisir de lentendre ! Se sentant encourag et soutenu par le roi, le fou reprit : Ma dame la reine, souviens-toi du dragon que je tuai lorsque je vins en ton pays. Je le dcapitai, lui tranchai et emportai la langue avant de la dissimuler dans mes chausses. Hlas ! Son venin me brla si fort que jen crus mourir et demeurai longtemps vanoui sur le bord du chemin. Heureusement, ta mre et toi mavez retrouv, et vous mavez sauv une fois de plus. Que de reconnaissance ne vous dois-je ! Mais tu faillis pourtant me tuer, reine Yseult, quand tu taperus que mon pe tait brche et que sy adaptait le morceau que tu avais trouv dans le corps du Morholt. Car tu voulus me tuer, nest-ce pas, reine Yseult, et ce avec ma propre pe ! Ah ! je te vois encore : je me trouvais dans mon bain, et toi, rouge de fureur, tu me brandissais lpe audessus de la tte ! Je ten prie, roi Mark, supplia Yseult, fais taire ce vain bavard !

Au contraire, dit le roi, jexige quil continue . Alors, le fou dvisagea carrment Yseult. Reine, dit-il, ose nier la vrit de ce que je raconte. Oui, scria-t-elle, jose la nier ! Tu es en train de raconter tes rves, pauvre fou. Tu tais ivre hier soir lorsque tu tes couch, et livresse ta fait divaguer. Il est vrai, reprit le fou, que je suis ivre, mais dun breuvage dont je ne pense pas tre libr de sitt. Ne te souvient-il pas du moment o ton pre et ta mre te confirent moi ? Ils te conduisirent jusquau navire. Je devais te mener ton futur poux. Et maintenant, je vais te raconter ce que nous fmes en pleine mer. Nous nous trouvions sur le pont, et il faisait si chaud que tu fus altre. Alors nous bmes ensemble dans la mme coupe. Et, depuis lors, je nai cess dtre ivre, mais dune excrable ivresse qui me torture ! ces mots, Yseult senveloppa la tte dans les plis de son manteau et se leva pour sortir, mais le roi la retint et linvita se rasseoir en la tirant par le pan de son vtement. Un peu de patience, chre Yseult, dit-il, je voudrais que nous coutions cette folie jusquau bout. Puis il reprit ladresse du fou : prsent, conte-nous donc ce que tu sais faire ! Roi, dit le fou, jai servi des ducs et des comtes. Connais-tu quelque chose aux chiens et aux oiseaux ? Certainement. Ceux que je possde sont fort beaux. Quand il me plat de chasser dans les bois avec mes lvriers, je capture les grues qui volent dans les nuages. Avec mes limiers, jattrape des cygnes. Avec mes oiseaux de proie, je prends des oies blanches ou grises. Et lorsque je ne suis muni que de mon pieu, je mets mal force butors et poules deau. De plus en plus diverti par ce discours, tout comme le reste de lassistance, le roi Mark demanda : Mon ami, dis-moi, et dans les marais, quattrapes-tu ? Le fou clata de rire puis rpondit : Roi, je capture tout ce que jy trouve. Avec mes autours, je prends les loups et les ours. Mes gerfauts rapportent des sangliers, mes petits faucons de haut vol des chevreuils et des daims. Avec lpervier, je prends le renard qui doit sa noblesse sa queue. En somme, dit le roi, tu sais tout faire ! Bien sr, et il nest personne qui puisse me surpasser. Je sais jouer de la harpe et je chante juste. Je sais aimer une puissante reine. Il nest, sur cette terre, amoureux plus dou que moi. Je sais galement tailler des copeaux au couteau et les jeter dans les ruisseaux{37}. Ainsi, doutes-tu que je ne sois un bon mnestrel ? Mais, aujourdhui, je veux vous servir avec mon pieu. Et, l-dessus, il se mit distribuer des voles de coups tout autour de lui avec son bton. Hors de chez le roi ! cria-t-il soudain, retournez dans vos tanires, et plus vite que cela ! Navezvous pas mang et bu tout votre saoul la table du roi ? Alors, pourquoi restez-vous ici ? Aprs avoir bien ri des facties du fou, le roi Mark commanda un cuyer de lui amener son destrier, disant quil souhaitait sortir un peu. Les chevaliers se prparrent laccompagner dans sa promenade. Quant Yseult, elle se retira, toute pensive, et regagna sa chambre. Hlas ! dit-elle sa suivante, pourquoi donc suis-je ne ? Jai le cur bien triste. Mieux vaudrait pour moi tre morte. Touche de voir les larmes lui inonder les joues, Brengwain demanda : Que se passe-t-il donc ? Pourquoi ce chagrin ? la vrit, Brengwain, je ne sais que faire. Il est arriv ici un fou qui porte la tonsure en croix, et ce fou ma caus grandes peines. Il doit tre un devin ou un enchanteur, car il raconte mon sujet des choses vridiques et que nul, hormis Tristan, toi et moi, ne peut connatre. Qui a bien pu lui rvler tout cela ? Il doit vraiment tre un magicien, car non seulement son rcit ne contenait pas un mot de travers, mais il recelait des allusions que jtais seule pouvoir comprendre. Dans ce cas, rpliqua Brengwain, ce fou ne peut tre que Tristan. Es-tu folle ? scria la reine, srement pas ! Il est vulgaire, affreux, difforme, alors que Tristan est beau, distingu, et si fier quon chercherait en vain son gal au monde. Maudit soit ce fou ! maudite lheure de ma naissance ! maudit le navire qui la conduit jusquici ! Quel dommage quil nait pas chavir dans les flots, l o la mer est la plus profonde ! Tais-toi, reine Yseult, dit Brengwain. Sil nest Tristan lui-mme, il ne peut tre quun missaire de Tristan. Je vais le trouver de ce pas, et nous saurons quoi nous en tenir sur son compte, fais-moi confiance. Brengwain se rendit directement dans la grande salle et ny trouva personne dautre que le fou, assis

sur un banc, les autres ayant suivi le roi ou tant rentrs chez eux. En lapercevant, elle simmobilisa quelque distance. Lui, la reconnut demble et, lchant son bton, dit : Bienvenue, Brengwain, noble Brengwain. Au nom du Ciel, je te prie davoir piti de moi. Comment connais-tu mon nom ? et quel besoin as-tu de ma piti ? Tout simplement parce que je suis Tristan, qui vit dans la tristesse et la peine. Oui, je suis Tristan, qui souffre mille morts pour lamour de la reine Yseult. Brengwain lexamina attentivement. Certes, tu nes pas Tristan, dit-elle. Je le connais bien, et tu ne lui ressembles gure, sur ma foi ! Le fou savana vers elle en clopinant. Et pourtant, je suis Tristan, dit-il. Souviens-toi, Brengwain, du moment o nous quittmes lIrlande et prmes cong des parents dYseult. Sa mre te remit un petit baril en te recommandant den servir le contenu Yseult et au roi Mark, le soir de leurs noces. Quelles sottises me contes-tu l ! scria Brengwain. Tu nas pas seulement lair dun fou, tu en as la chanson ! coute-moi encore, noble Brengwain, et rappelle-toi ce qui se passa. Quand nous nous trouvmes en pleine mer, la chaleur nous accabla. Yseult demanda boire, et tu tempressas de la servir. Mais je sais que tu tarrangeas pour verser le contenu du baril dans la coupe de vin que tu apportas. Le fis-tu de ton plein gr, ou obissais-tu aux ordres dYseult ? Cela, je lignore. En tout cas, Yseult but la moiti du breuvage et me tendit lautre pour me permettre dtancher ma soif. Ah ! belle Brengwain, cest pour mon malheur que jen bus car, depuis lors, je nai jamais connu de repos, tant la brlure qui se trouve en moi me fait mal et mobsde !{38} Te souvient-il de tout cela ? Sur mon me, assurment non ! Tu devrais pourtant te rendre lvidence, belle Brengwain : nous ne sommes que trois connatre ce secret : la reine Yseult, toi et moi. Sans rien rpondre, Brengwain reprit le chemin de la chambre dYseult. Tristan la suivit et, sarrtant la porte, vit la reine qui, assise sur son lit, pleurait. Il hsita un instant puis, entrant, sapprocha delle comme pour lembrasser. Elle se leva dun bond, recula jusquau fond de la pice, horriblement gne, car elle ne savait que faire. Une sueur froide la saisit, mais elle ne pouvait croire que ce fou, si laid et difforme, pt tre lhomme quelle aimait si passionnment. Pauvre fou, dit-elle enfin, qui a bien pu te rvler tout ce que tu as dbit devant le roi ? Reine Yseult, je nai nul besoin que lon me rvle ce que tous deux nous avons vcu, rpliqua-t-il. Souviens-toi des mois que nous passmes dans la fort, fuyant les gens que le roi Mark lanait notre poursuite. Javais dress mon chien Husdent ne plus nous trahir par ses aboiements mais, grce lui, nous avions suffisamment de gibier. Et rappelle-toi encore le faux serment que tu prononas au Mal Pas, quand les barons exigeaient que tu te justifies devant le roi Arthur et tous ses chevaliers. Dguis en vagabond, ce jour-l, cest moi qui te portai sur mon dos pour traverser le marcage, et cela te permit de jurer quaucun homme ntait venu entre tes cuisses, hormis ton mari et le rustre qui tavait aide franchir le Mal Pas. Ainsi nest-ce certes pas la premire fois que tu me vois sous un dguisement ! Tout en poussant de profonds soupirs, Yseult avait beau lcouter attentivement, le regarder de tous ses yeux, elle ne savait que penser. Rien ne lui permettait de reconnatre son amant dans ce fou dguenill, hideux, qui parlait avec une voix de fausset. Reine Yseult, reprit-il, tu dois galement te souvenir que lorsque nous nous sparmes et que je dus quitter la terre de Cornouailles, je te laissai mon chien Husdent. Quen as-tu fait ? Par ma foi, rpondit Yseult, jai un chien qui porte ce nom-l, et tu vas le voir. Brengwain, ma douce amie, veux-tu aller me le chercher ? Brengwain, sans dire un mot, se prcipita au-dehors et revint quelques instants plus tard avec le chien tenu en laisse. Or, ds que lanimal aperut le fou, il se prcipita sur lui dun si bel lan que la suivante dut le lcher, et il frotta son museau contre lui pour le fter, le gratta de ses pattes en poussant des jappements de joie. Yseult en fut dautant plus surprise que, depuis quon lavait spar de son matre, Husdent stait mis mordre quiconque voulait lapprocher. Nul, hormis la reine et Brengwain, ne pouvait le toucher, tant il tait devenu hargneux. Le fou caressa longuement la tte et lchine de lanimal tout frmissant, puis il dit Yseult : Il se souvient mieux de moi, qui lai lev et dress, que toi tu ne te souviens de moi qui tai tant aime.

Il y a autant de vrit chez les chiens que de fausset chez les femmes. En entendant ces mots, Yseult sentit encore crotre son angoisse. Reine, reprit le fou, rappelle-toi encore ceci : dans le verger o nous tions couchs, le roi arriva, nous dcouvrit et revint aussitt sur ses pas. Dans son accs de jalousie, il voulait nous tuer. Mais Dieu ne le permit pas : japerus le roi, temps pour que nous eussions le loisir de nous sparer. Cependant, tu me remis ton anneau dor en gage de ton amour. Je le pris, et je le porte toujours sur moi. Yseult scria avec emportement Je ne crois que ce que je vois ! Montre-moi cet anneau ! Le fou retira lanneau de son doigt et le tendit Yseult. Elle sen empara et, aprs lavoir examin, clata en sanglots. Hlas ! dit-elle, jai perdu pour toujours mon ami, car je sais bien que, sil tait vivant, nul autre que lui ne possderait cet anneau. Maintenant, jai la certitude de sa mort. Je ne men consolerai jamais. En la voyant ainsi pleurer, Tristan fut saisi de piti. Reine, dit-il en reprenant sa voix habituelle, tu es belle et loyale, et je sais que tu maimes aussi fort quautrefois. prsent, je nai plus de raison pour me dissimuler. Oui, je suis Tristan, et je sais que tu me reconnais. Yseult se jeta dans ses bras, et ils streignirent longuement. Brengwain apporta de leau, et Tristan nettoya son visage afin den effacer la teinture, den essuyer la poussire et la sueur qui le rendaient mconnaissable. Alors, les amants oublirent toutes les peines et toutes les angoisses quils avaient subies dans la joie de leur amour intact{39}.

5 La Voile noire
Pendant que Tristan se trouvait Tintagel, linsu des barons du roi Mark qui, par jalousie, ne souhaitaient rien tant que sa mort, il arriva que Kaherdin dut, avec ses chevaliers, se rendre en un lieu de plerinage o lon avait coutume daller prier certaine poque de lanne. En tant que fils du comte Hol, Kaherdin ne se serait pour rien au monde dispens daccomplir cette dvotion, et comme Tristan, son compagnon darmes, tait absent, il invita sa sur, la belle Yseult aux Blanches Mains, laccompagner. Elle accepta de grand cur, et ils partirent, escorts dune troupe de chevaliers et dcuyers. Kaherdin chevauchait la droite de sa sur, et tous deux, fort occups deviser de sujets plaisants qui les divertissaient, ne se souciaient gure de leurs montures et leur lchaient si bien la bride que celles-ci finirent par scarter de la route et sengagrent dans un terrain que les pluies rcentes avaient inond. En sapercevant soudain quelle se trouvait dans un bourbier, Yseult aux Blanches Mains voulut se tirer de ce mauvais pas au plus vite et, reprenant les rnes dune main vigoureuse, peronna les flancs de son cheval. Or, au moment mme o ses deux pieds se relevaient simultanment, lanimal foulait une grande flaque si vivement que leau gicla jusquentre les cuisses de la cavalire. De saisissement, elle poussa dabord un cri puis clata de rire, mais dun rire si nerveux et si inextinguible quelle ne put de longtemps le calmer. En lentendant rire de la sorte, Kaherdin simagina quelle se moquait de lui pour en avoir entendu dire quelque btise ou quelque mchancet. Vaguement honteux, il linterrogea : Ma sur, pourquoi ristu ? Est-ce de toi ou de moi ? Je ten prie, ne me dissimule pas la vrit. Aprs que, non sans peine, Yseult aux Blanches Mains fut parvenue retrouver son srieux, elle rpondit : Mon frre, ne toffusque pas, cest de ma propre folie que je ris. Il mest arriv en effet cette chose trange que mon cheval, en sautant des quatre fers dans une flaque, a projet de leau entre mes jambes bien plus haut que nalla main dhomme, car jamais Tristan na os avancer la sienne jusque-l. Voil ce qui ma fait rire{40}. Comment cela, ma sur ? scria Kaherdin. Dois-je comprendre que Tristan et toi navez jamais, contrairement ce que doit faire un couple uni par le mariage, couch ensemble ? Est-ce lui qui se comporte et vit comme un moine, ou toi comme une nonne ? Tristan te traite en vrit dtrange faon, si sa main napproche jamais de toi lorsque tu es nue dans le lit et que vous faites lamour. Il na jamais fait lamour avec moi, rpondit Yseult. Il se contente, et encore bien rarement, de membrasser au moment de nous endormir. Je nai pas plus connu ce quon appelle la vie conjugale, mon frre, quune jeune fille qui mne la vie la plus chaste. Kaherdin se montra des plus contraris. Mest avis, dit-il, que dautres dsirs lattirent et quil soupire pour quelquun dautre. Si javais su cela, jamais je naurais accept quil tpoust. Mais Yseult rpondit doucement : Laisse donc cela, mon frre. Personne ne doit lui faire de reproche. Jespre seulement quil mavoue un jour ses vraies raisons. En attendant, je ne veux pas que tu len blmes. Cependant, Kaherdin sentit une vive colre monter en lui. Il jugeait dshonorant pour lui-mme autant que pour son lignage que Tristan ddaignt si vilement sa sur. Il se garda pourtant den faire la moindre remarque, ni celle-ci ni ses proches. Mais, lorsque Tristan fut revenu et eut justifi son absence par quelque affaire rgler, Kaherdin lui manifesta tant de froideur empreinte de tristesse quil sen trouva bien chagrin. Que se passait-il donc pour que son beau-frre, si enjou dordinaire, et surtout avec lui-

mme, son compagnon darmes favori, si libre en propos, se montrt soudain si laconique et distant ? quoi attribuer ce changement brusque dattitude ? Un jour, Tristan ny tint plus. Compagnon, dit-il Kaherdin, do vient cette froideur ? Taurais-je caus quelque tort ? Jai limpression que tu remches une colre noire mon endroit. Parle sans ambages, sil te plat, et que soit rgle cette affaire ! Kaherdin imposa silence au ressentiment quil dissimulait en lui et rpondit, avec une exquise courtoisie : Tristan, je tiens tavertir : sil est vrai que mes parents, mes amis, moi-mme devons tre jamais amens devenir tes ennemis, nul ne pourra nous le reprocher, moins que tu ne consentes nous donner rparation. En effet, en ddaignant la virginit de ma sur, tu as commis une faute dshonorante envers moi et port atteinte tout notre lignage, car, telle quest faite Yseult, il nest chevalier courtois qui puisse se permettre de la mpriser ainsi. Et, certes, tu naurais encouru aucun reproche, tu naurais subi aucune honte si tu lavais aime comme ton pouse en vivant avec elle comme son mari. Est-ce parce que tu ne veux pas dhritier lgitime issu de notre lignage que tu te conduis de la sorte ? Je tassure que, net t notre amiti si solide et si ferme, je taurais dj fait payer trs cher le dshonneur de ma sur. Mais, par Dieu, pourquoi avoir eu limpudence de lpouser quand tu navais pas lintention de vivre avec elle comme un mari avec sa femme ? En entendant les amers reproches que lui adressait Kaherdin, Tristan poussait de profonds soupirs. Il comprenait trop bien la rancune de son beau-frre. Il savait aussi ce que ces paroles cachaient de menaces. Et, sil se demandait que faire, cest quil aimait Kaherdin plus quaucun autre de ses amis et, par l mme, et souhait ne pas laffliger davantage. Lui dire franchement la vrit ? Hlas ! sil dvoilait son secret Kaherdin, celui-ci nirait-il pas aussitt le rpter Yseult aux Blanches Mains ? Mais le taire, ctait perdre pour jamais un ami prcieux, ctait courir le danger dtre mis mort, trahi et dshonor, car qui savait quel subterfuge pourrait recourir Kaherdin pour se dbarrasser discrtement de lui ? Kaherdin, dit-il enfin, tu es lami sur la fidlit duquel je puisse le plus compter. Cest toi qui mas fait connatre ce royaume et grce ton appui jy ai obtenu divers honneurs. Si jai commis une faute envers toi, tu es en droit de men rclamer le prix, mais jestime ne tavoir en rien ls. Mon dsir le plus cher est quaucun motif de discorde ne subsiste entre nous mais, pour tapaiser, je le vois bien, je dois mettre mon cur nu et te dvoiler des secrets dont nul autre homme na jamais rien su. Je parlerai donc, puisquil le faut et que tu le dsires, mais je requiers de ton amiti que tu ne rvles rien de ce que je vais te dire ni ta sur ni aucun de tes proches. Si tu veux la vrit, tu la connatras, mais toi seul. Boulevers par la sincrit de Tristan, Kaherdin rpondit : Reois ma parole et ma foi que je ne rvlerai jamais, ni ma sur ni quiconque, ce que tu veux garder secret. Alors, sans plus attendre, Tristan lui conta ce quil en tait de sa vie, de ses amours avec la reine Yseult, et la grande souffrance qui le harcelait depuis que, pour avoir bu avec elle le breuvage magique, il stait retrouv entran dans les tourbillons insenss de lamour. Aprs avoir cout attentivement cette longue et pitoyable confession, Kaherdin prit Tristan dans ses bras et lassura quil lui serait toujours un compagnon fidle et ne trahirait jamais les secrets quil venait dentendre{41}. Un jour que leurs compagnons de chasse les avaient devancs pour rentrer, les laissant seuls sur la Blanche Lande, un endroit qui dominait la mer, Tristan et Kaherdin virent arriver vers eux au grand galop sur son destrier gris pommel un chevalier qui portait des armes magnifiques, un bouclier dor cartel de bandes grises et une lance longue et robuste. Une fois leur hauteur, il les salua aimablement. Tristan lui rendit son salut et lui demanda o il allait et ce quil cherchait. Peux-tu mindiquer la demeure de Tristan lAmoureux ? rpondit le chevalier. Tristan et Kaherdin en demeurrent dabord pantois. Que lui veux-tu ? demanda Tristan. Et qui es-tu ? Car sache que si cest Tristan que tu dsires parler, tu nas que faire daller plus loin : je suis ce Tristan que tu cherches. Quattends-tu donc de moi ? Seigneur, rpondit le chevalier, quelle agrable nouvelle tu me donnes l ! Je mappelle Tristan le

Nain et suis originaire de la marche de Bretagne o je possdais une forteresse. Javais aussi une belle amie que jaime autant que ma propre vie mais que jai perdue par grand malheur. La nuit davant-hier, on me la ravie. Estout, lOrgueilleux de Chtel-Fier, la fait emmener de force. Il la retient dans son chteau et fait delle tout ce quil veut. Mon cur en ressent une douleur si grande quil est sur le point de sombrer dans le plus profond dsespoir. Je ne sais plus que faire. Jamais je nai prouv plus affreuse angoisse, et voil pourquoi je suis parti ta recherche, car on tadmire et te redoute fort. Aussi rclamje ton aide comme lun des meilleurs chevaliers de ce sicle-ci. En rcompense, si tu consens, je te prterai hommage et serai ton homme lige. Certes, rpondit Tristan, je taiderai, ami, et de toutes mes forces, mais, pour lheure, il se fait tard. Rentrons chez moi. Demain matin, nous nous quiperons et nous rglerons tout cela. ces mots, le chevalier devint rouge de colre. Comment ? scria-t-il. Par ma foi, tu nes pas celui dont on loue la valeur ! Je suis sr que si tu tais Tristan, tu ressentirais la mme douleur que moi, car le Tristan que je recherche a tant aim quil connat fond le mal dont souffrent les amants, cette brlure inextinguible ! Tristan entendrait-il ma requte, il ne me laisserait pas dans une telle angoisse et, sur-le-champ, partirait avec moi combattre lOrgueilleux pour lui reprendre celle quil retient dans sa forteresse. Hlas ! il ne me reste, je le vois, qu men aller et mourir, puisquaussi bien jai perdu lamie qui mest plus chre que tout au monde. Et l-dessus, sans mme saluer, il fit faire demi-tour son cheval. Attends ! lui cria Tristan. Puisquil en est ainsi, je consens taccompagner immdiatement. Permets seulement que je me fasse apporter mes armes. Une fois quips, lui et Kaherdin suivirent donc Tristan le Nain. force de chevaucher travers forts et valles, tous trois arrivrent au petit matin en vue de la forteresse dEstout, lOrgueilleux de Chtel-Fier. la lisire dun bois, ils sarrtrent, descendirent de leurs montures et examinrent ce quil convenait dentreprendre. Violent et cruel, lOrgueilleux de Chtel-Fier avait six frres, chevaliers tout aussi hardis et vaillants que lui. Or, deux dentre eux, revenant dun tournoi, passrent non loin de lendroit o les deux Tristan staient mis en embuscade. Ceux-ci les provoqurent, les combattirent rudement, et finirent par les tuer. Mais le bruit de la bataille tant parvenu jusque dans la forteresse, les hommes de lOrgueilleux squiprent, enfourchrent leurs montures et firent tant et si bien que les deux Tristan et Kaherdin durent les affronter tous ensemble. Au cours du combat, qui fut dune violence inoue, lOrgueilleux et ses quatre autres frres furent tus, mais Tristan le Nain reut un coup mortel, et Tristan de Lyonesse fut bless aux reins par un pieu empoisonn. grand-peine, Kaherdin ramena son compagnon jusqu son manoir, situ non loin de la mer {42}. En fort pitre tat, Tristan souffrait terriblement. Mais on eut beau mander des mdecins pour le secourir, aucun ne put le soulager, faute de connatre un remde capable de neutraliser le poison. Et, tandis quils sactivaient, cueillant des herbes et composant des empltres, ltat du bless ne cessait dempirer : le venin qui se rpandait dans tout son corps le faisait enfler, lui noircissait le visage et, non content de lui ter toute sa force, lamaigrissait dj au point de faire saillir chacun de ses os. Tristan savait que faute de secours rapides, il naurait dautre solution que de sapprter mourir, et il savait aussi que personne ne pouvait le sauver hormis la reine Yseult{43}. Mais Yseult tait au loin, retenue dans son pays en la forteresse du roi Mark. Tristan ressentait dans son cur une douleur bien plus atroce que celles que lui infligeait sa plaie, car le dsir dYseult le tenaillait, le dsir de sa prsence, et ctait un dsir impossible. Il manda Kaherdin et le pria dinterdire quiconque de rester dans sa chambre. Yseult aux Blanches Mains en fut dautant plus alarme quelle ne comprenait pas pourquoi Tristan lexcluait. Aussi se renditelle dans la chambre contigu celle de Tristan et l, elle se colla contre la cloison, de manire surprendre ce que son frre et son mari se diraient. Un valet en qui elle avait toute confiance montait la garde pendant quelle-mme tendait loreille.

Une fois seul avec Kaherdin, Tristan parvint se redresser et prit la parole en ces termes : Frre, personne ici ne peut plus rien pour moi, et je mourrai si tu ne me rends le service que je vais te demander. Un seul tre au monde peut me gurir, et cest la reine Yseult : elle connat tous les remdes, et ni le pouvoir ni la volont de me soigner ne lui manqueront si on linforme de mon sort. Mais qui dautre pourrait len informer sinon toi, Kaherdin, mon ami ? Je ten prie, apprte un navire, remplis-le de marchandises diverses, et pars pour Tintagel o rsident le roi Mark et la reine Yseult. Fais-toi passer pour un marchand et arrange-toi pour parler seul seule avec celle-ci. Tu lui expliqueras de quoi je souffre et la supplieras de me venir rejoindre, car seule sa prsence peut me sauver. Cher Kaherdin, estce l trop solliciter de ton amiti et de ton affection ? voir Tristan tout plor, Kaherdin fut boulevers. Aussi rpondit-il avec une infinie tendresse : Ami Tristan, ne pleure pas. Je suis prt satisfaire tous tes dsirs au nom de la fidlit que je te dois. Je nhsiterai ni franchir la mer pour transmettre ton message la reine Yseult ni la ramener vers toi, quelques peines et difficults quil puisse rsulter de cette entreprise. Frre, sois bni pour ta gnrosit ! scria Tristan qui reprit au bout dun moment : coute. Une fois en prsence de la reine Yseult, montre-lui lanneau que je vais te remettre, il lui prouvera que tu viens de ma part, et dis-lui sans mnagements que cen est fait de moi si elle ne mapporte son rconfort. Dpeins-lui en dtail ma douleur et mon dsespoir. Quelle se rappelle le breuvage que nous bmes tous deux sur la mer et qui nous a brls pour lternit dune brlure qui ne pourra steindre. Rappelle-lui que rien na jamais pu briser notre amour et que, plus on sy efforait, plus se resserraient nos liens. On parvenait certes sparer nos corps, mais sans en ter lamour. En me donnant cet anneau, Yseult me pria de ne jamais aimer nulle autre femme, quoi quil advnt, et jai tenu parole. Jamais je nen ai aim dautre. Je nai pas mme pu aimer ta sur, toute belle quelle est, charmante et de bonne compagnie. Jaime si passionnment la reine Yseult que ta sur en est reste vierge. Kaherdin, hte-toi maintenant, et veille ne laisser personne souponner notre secret. Dissimule tout ta sur. Si la reine consent taccompagner, tu la feras passer pour un habile mdecin venu gurir ma plaie. Enfin, pour qu ton retour je sache quoi men tenir sur mon sort du plus loin que je verrai ta nef, hisse une voile blanche si tu me ramnes Yseult, et une noire si elle a refus de venir. Voil, je ne saurais rien ajouter, sinon que je te recommande Dieu tout-puissant. Et, l-dessus, comme il se remettait soupirer, se lamenter et pleurer, Kaherdin lembrassa, prit cong et, aprs de rapides prparatifs, prit la mer au premier vent. Les marins levrent lancre, hissrent la voile et, grce une brise trs lgre, tracrent contre-courant leur sillage cumeux sur les hautes et profondes mers. Ils emportaient bord, en guise de cargaison, des toffes de soie, des tissus aux couleurs chatoyantes, de la vaisselle prcieuse et des vins rputs, toutes denres qui permettraient Kaherdin de se faire passer pour un riche marchand. Entre-temps, Yseult aux Blanches Mains qui, depuis la chambre contigu, avait tout entendu, souffrait mille morts. Ne pouvant plus se faire la moindre illusion sur lindiffrence de Tristan, elle en conut tant de chagrin que, bientt veille, la jalousie lui dicta le dsir implacable de se venger cruellement de lhomme quelle aimait pourtant le plus au monde. Elle dissimula nanmoins sa rancur et sa peine. Sitt Kaherdin parti, elle entra dans la chambre, sapprocha de Tristan et lui parla trs tendrement, le couvrit de baisers, le serra contre elle comme afin de le rconforter. Elle lui demanda aussi combien de temps il faudrait Kaherdin pour ramener ce mdecin qui pourrait apporter la gurison. Mais plus elle parlait, plus elle entendait les rponses de Tristan, plus la colre et le dsir de vengeance montaient en elle. Pendant ce temps, Kaherdin, qui voguait vers le nord, neut de cesse quil net touch la cte de Cornouailles. Il pntra bientt dans le port de Tintagel {44} et y fit jeter lancre. Puis il dballa sur les quais ses marchandises, dplia et exposa ses riches toffes et ses objets prcieux. lannonce de larrive des marchands, le roi Mark sortit de sa demeure et descendit sur le port o Kaherdin lui offrit

aussitt une coupe des mieux travailles, toute grave et incruste dmail noir, puis lavisa de ses intentions : esprant vendre ses marchandises en son royaume afin dy en acqurir dautres, il pria le roi de daigner lui accorder sa protection sur ses terres. Mark accepta publiquement sa demande et Kaherdin put ainsi pntrer dans le palais. Il se prsenta alors devant la reine et lui offrit une superbe broche dont il vanta, comme il se devait, les mrites. Et comme Yseult, conquise, en admirait la finesse, ainsi que la beaut du travail, le faux marchand plaa subrepticement ct de la broche lanneau que lui avait confi Tristan. Reine, murmura-t-il, lor de la broche a beau tre plus clatant que lor de cet anneau, celui-ci nen est pas moins digne dintrt. Ds quelle vit lanneau, Yseult le reconnut en effet, plit et sentit son cur lui manquer. Elle prit part Kaherdin, non sans lui demander haut et clair, afin de donner le change son entourage, quel prix il consentirait lui cder lanneau. Sous couleur de ces tractations, Kaherdin se hta de lui dlivrer le message de Tristan, insista sur lhorrible souffrance quil endurait et le peu despoir quil avait de gurir si la reine ne venait immdiatement le soigner. Profondment bouleverse et le cur treint dune angoisse atroce, Yseult alla sans retard trouver Brengwain et lui fit part des nouvelles quelle venait dapprendre. Mais elles neurent besoin de se concerter quun instant pour prendre leur dcision : elles quitteraient cote que cote Tintagel le soir mme bord du navire de Kaherdin et gagneraient au plus vite les lieux o Tristan se mourait. Yseult retourna donc auprs de Kaherdin et, tout en affectant dacqurir lanneau, lui souffla quelle irait, en compagnie de sa suivante, le rejoindre au port ds que la nuit serait tombe. Ainsi donc, aussitt que tout reposa dans le manoir, Yseult et Brengwain se prparrent-elles et, emportant tout ce dont elles avaient besoin, sen furent-elles la drobe et, la faveur de lobscurit, sortirent-elles sans que nul les vt par une poterne qui les mena directement sur le port et leur permit de monter sur-le-champ bord du navire o les attendait Kaherdin. Les matelots hissrent les voiles et prirent le large dans le plus grand silence. Aussi vite que le vent pouvait les pousser, ils longrent la cte et ne tardrent pas se retrouver en pleine mer. Un vent puissant ds lors entrana le navire, et lon navigua sans encombre. De son ct, Tristan de Lyonesse, que sa blessure contraignait rester couch, prouvait une grande langueur. Rien ne pouvait le rconforter dans sa dtresse. Seule la pense quYseult viendrait sans doute le rejoindre retenait encore sa vie. Au matin, il envoyait quelquun guetter sur le rivage le retour du navire. Puis, vers le milieu de la journe, il se faisait porter prs de la mer et demandait quon y installt son lit pour lui permettre dattendre et de contempler lhorizon. Puis, assailli par le doute et craignant que la voile ne ft noire, il se faisait brusquement reconduire en sa chambre. Il prfrait somme toute sentendre annoncer la mauvaise nouvelle plutt que de voir de ses propres yeux la nef survenir sans la reine. Son cur tait si broy dangoisse quen dpit de la prsence dYseult aux Blanches Mains qui veillait sur lui il ne pouvait rprimer ses plaintes frquentes. Cependant, force de cingler toutes voiles dehors, le navire de Kaherdin tait dj presque visible depuis les ctes de la Bretagne armorique. Du bord, en tout cas, la transparence de lair permettait de distinguer la terre, et chacun se rjouissait de ce voyage si rapide et si agrable quand, soudain, un vent du sud des plus violents hrissa les flots et, frappant la voile de plein fouet, faillit faire chavirer le navire. Et les matelots eurent beau courir tourner la voile, ils furent, contre toute attente, repousss en arrire. La mer se mit bouillonner jusquen ses profondeurs, le ciel se couvrit de nuages, lair spaissit, les vagues senflrent et, sur londe noircie, la pluie, le grsil sacharnrent tandis que la tempte augmentait sans cesse de puissance, rompant boulines et haubans. Et lquipage eut beau affaler en hte, afin dviter le naufrage, le btiment se mit driver, battu par les flots et ballott au gr du vent. Une lame plus forte que les autres y brisa mme la chaloupe, et lorage atteignit une violence telle que les marins eux-mmes ne pouvaient plus demeurer debout sur le pont et que, tout en se lamentant, nul ne pouvait se retenir dexprimer sa peur.

Hlas ! se mit crier Yseult, malheureuse que je suis ! Dieu me refuse de vivre assez pour revoir mon ami Tristan ! Il a dcid que je me noierai dabord. Ah ! Tristan, Tristan ! Que nai-je pu te parler, il met t indiffrent de mourir ensuite ! Tu ne te consoleras jamais de ma mort, je le sais ! Elle te causera une telle douleur, en sus de la langueur qui dj taccable, que tu ne pourras jamais en gurir. Sil ne dpendait que de moi, je serais dj prs de toi, je te soignerais, mais Dieu ne le veut pas. Hlas ! il mimporte peu de mourir, moi qui nai de pire douleur que te savoir dsempar, mais, en apprenant mon sort, tu mourras toi-mme, car notre amour est si profond que je ne puis souffrir la moindre souffrance que tu ne la souffres galement. Tu ne saurais mourir sans moi, ni moi sans toi. Tel est le destin qui a t le ntre depuis que nous bmes le mme breuvage dans la mme coupe ! La tourmente cependant devenait de plus en plus forte. Ah ! Tristan ! reprit Yseult, si je dois mourir en mer, cest que tu dois mourir noy, toi aussi. Or, comme il nest pas possible que tu meures noy sur la terre ferme, il faut donc que tu aies pris la mer pour accourir ma rencontre. Japerois ta mort devant moi, mais je sais bien que je vois aussi l lombre de ma propre mort. Hlas ! mon dsir ne sera pas exauc, moi qui pensais mourir entre tes bras et, partageant le mme cercueil, tre ensevelie avec toi. Cela nous est refus. Mais il peut arriver ceci, si mon sort est de me noyer et que, comme je le crois, le tien est de te noyer aussi, quun poisson nous avalera tous les deux. Un pcheur alors peut-tre le capturera et, voyant nos deux corps dans son ventre, nous reconnatra et honorera notre amour, comme il le mrite, dun mme tombeau. Mais non, non ! Tout cela est impossible ! Je veux que tu vives, Tristan, que tu vives longtemps aprs ma mort, guri tout jamais de ta blessure ! Tel est mon souhait le plus cher ! Hlas ! si tu guris aprs ma mort, ami Tristan, je crains que tu ne moublies et ne finisses par trouver le rconfort entre les bras dune autre femme. Ah ! cette pense me torture ! Je redoute ton pouse, Yseult aux Blanches Mains, oui, cest elle que je crains le plus. Mais je sais aussi que si tu mourais avant moi, je ne pourrais gure te survivre, moi Oui, vraiment, mon esprit est troubl, mais cest parce que je te dsire plus que tout au monde. Que Dieu nous accorde dtre enfin runis, quil me permette de te gurir et de vivre en ta compagnie, ou bien quil nous laisse mourir tous deux de la mme angoisse ! Ainsi se lamenta Yseult la Blonde aussi longtemps que dura la tempte. Au bout du troisime jour, le vent tomba, la pluie cessa, les nuages se dissiprent, et comme le soleil se remettait briller dans le ciel, les matelots, rassurs, donnrent toute la toile afin de cingler au plus vite jusqu la cte. Chacun sabandonnait sa joie den avoir rchapp, et lon avait dploy bien haut la grand-voile afin que du plus loin pt sapercevoir sa blancheur. Or, tandis quon naviguait joyeusement, la chaleur se leva, et le vent tomba si brusquement que le navire simmobilisa sans pouvoir aller ni dun ct ni de lautre sur la mer tale o le balanaient peine dimperceptibles houles. Et, comme on navait plus de chaloupe, le dpit dcupla langoisse. On apercevait en effet la terre, non loin de l, et limpossibilit de latteindre faisait de sa vue un intolrable supplice. On tenta alors de louvoyer autant que possible, tant en avant quen arrire, de gauche que de droite, mais avec si peu de succs que force enfin fut de se rsigner cette funeste infortune. Et Yseult, qui stait reprise esprer depuis la fin de la tourmente, en fut de nouveau consterne. Ctait pour elle une vritable torture que de ne pouvoir aborder sur cette cte qui semblait porte de main et o peut-tre agonisait pour lheure son ami Tristan. Aussi, bien que Brengwain seffort de la rconforter, sabandonna-t-elle sans plus de rserve sa douleur. Non moins dsespr quelle, Tristan gmissait sans relche et soupirait sans cesse aprs lunique objet de ses dsirs, et tantt il levait de ferventes prires au Ciel, tantt laccusait de comploter sa mort. Or, comme cette angoisse le mettait au plus fort de la souffrance, Yseult aux Blanches Mains parut devant lui, toute souriante, et lui dit : Ami, je tapporte une nouvelle qui te rjouira le cur : Kaherdin sera incessamment l. Jai aperu son navire sur la mer mais, faute de vent, il est oblig de louvoyer.

Nanmoins, je lai parfaitement reconnu. Ah ! Dieu fasse quil soit bientt en mesure daccoster ! cette nouvelle, Tristan tressaillit. Belle amie, dit-il, es-tu certaine quil sagit du navire de Kaherdin ? Dis-moi, je te prie, de quelle couleur est la voile ? Je suis parfaitement sre quil sagit du sien, rpondit-elle, et la voile en est toute noire. On la hisse tout en haut du mt parce que le vent fait dfaut. Quand il entendit ces paroles, Tristan ressentit la douleur la plus effroyable qui let jamais tenaill de sa vie. Il se tourna vers le mur et murmura faiblement : Que Dieu nous sauve, Yseult et moi ! Puisque tu nas pas voulu venir vers moi, je nai plus qu mourir par amour de toi. Je ne saurais davantage retenir ma vie{45}. Cest pour toi, Yseult, ma belle amie, que je meurs. Si tu nas eu piti de ma langueur, ma mort te causera, je le sais, grande douleur et ce mest, amie, une grande consolation que de me dire que tu auras piti de ma mort. Puis il rpta par trois fois : Amie Yseult ! avant de seffondrer, inerte, sur son lit de douleur. Aussitt, dans toute la maison, chevaliers et compagnons clatrent en pleurs, et leurs cris retentirent au loin, de mme que leurs lamentations. De toutes parts accoururent alors vers la chambre preux et gens darmes, valets et servantes, et lon recouvrit le corps de Tristan dun tissu de soie ray afin de lhonorer mort autant quon lavait, de son vivant, tenu en grande estime et profonde vnration. Au mme moment, sur la mer, un vent se leva, qui creusa puis enfla la voile blanche, permettant du coup au navire datteindre rapidement le rivage. Sans attendre Brengwain ni Kaherdin, Yseult la Blonde se prcipita terre et se mit courir vers un difice qui, plus haut que les autres, lui paraissait devoir tre le manoir de son ami. Or, au bruit des lamentations qui slevaient des rues, au glas lugubre qui retentissait tous les clochers des glises et des chapelles, elle interrogea les passants : Pourquoi pleurez-vous, bonnes gens ? Pourquoi montrer pareille affliction ? Hlas ! lui rpondit un vieillard, que le Ciel me protge, belle dame ! Nous voici frapps dun si grand malheur que je crois bien nen avoir jamais subi de plus grand. Le preux et noble Tristan vient de mourir, qui, gnreux envers les pauvres, secourable envers les affligs, tait le rconfort de tous les habitants de ce pays. Il est mort dans son lit dune blessure quil avait reue en secourant un chevalier encore plus infortun que lui. Jamais nous navons connu pareil deuil ! cette nouvelle, Yseult demeura ptrifie de douleur. La mort de Tristan laccablait si fort quaprs avoir parcouru les rues telle une folle, les cheveux pars et les vtements dfaits, elle pntra dans le manoir comme par mgarde. Jamais les gens de ce pays navaient vu de femme si parfaitement belle, et, par toute la cit, lon se demandait do elle venait et qui elle tait. Elle entra dans la chambre o gisait Tristan sans que personne et lide de len empcher. Arrive prs du corps, elle se tourna vers lorient et, dune voix plaintive, murmura : Ami, en te voyant mort, je ne puis souhaiter vivre plus longtemps et ne le veux point. Tu es mort par amour pour moi, et moi, je meurs de tendresse pour toi, mon ami que je nai pu sauver, faute darriver temps. Je taurais soulag de ton mal, je taurais doucement parl, jaurais appliqu ma bouche sur ta blessure et extrait de ton corps tout le poison qui te faisait souffrir, je taurais guri par mes seuls baisers, par mes seuls regards. Hlas ! rien ne pourrait me consoler ni me rendre le got de vivre, car serait-ce vivre que vivre sans toi ? Maudite soit la tempte qui mempcha darriver ! Si jtais venue temps, ami, je taurais rendu la vie, je taurais parl tendrement de notre amour. Jaurais voqu nos aventures, nos joies et nos chagrins. Jaurais prononc les paroles que tu attendais pour chasser de toi les penses noires qui tobsdaient. Mais, puisque je nai pu te gurir, puisque jarrive aprs ta mort, je vais me consoler en buvant le mme breuvage que toi. Tu as perdu la vie cause de moi. Je me comporterai de la mme manire et mourrai pour toi. Alors, Yseult serra Tristan dans ses bras et stendit prs de lui. Elle lui baisa la bouche et le visage tout en le tenant troitement enlac, et cest ainsi quelle rendit lme, corps contre corps, bouche contre bouche. Yseult la Blonde, reine de Cornouailles, mourut, ct de Tristan de Lyonesse, faute de pouvoir

lui survivre, et parce quils avaient conjointement bu le mme breuvage de vie et de mort et staient rpt sans cesse lun lautre : Ni toi sans moi, ni moi sans toi. Kaherdin et Brengwain arrivrent alors, et quel ne fut pas leur deuil en voyant morts les deux amants pour lesquels ils neurent de cesse de recueillir tous les hommages. On raconte quYseult aux Blanches Mains, lpouse de Tristan, les fit nanmoins ensevelir sparment, chacun dun ct de lglise, de sorte quils ne pussent, mme dans la mort, tre proches lun de lautre. Mais on raconte galement quun chne poussa sur chacune de leurs tombes, et que les deux arbres atteignirent une telle hauteur que leurs branches sentremlrent par-dessus le fate de lglise{46}.

6 Pour lAmour de Guenivre


Le roi Arthur se trouvait en train de converser avec son neveu Gauvain lorsque lui parvint la nouvelle de la mort de Tristan. Il en fut douloureusement affect. Ah ! scria-t-il, que de bons chevaliers ai-je ainsi perdus, qui me feront dsormais dfaut ! Plus rien ne sera jamais comme avant, et je me vois vieillir dans la tristesse et la solitude. Bel oncle, protesta Gauvain, tu es loin dtre seul ! Tu as toujours autour de toi nombre de chevaliers qui te respectent et qui sont prts te servir fidlement, quoi quil puisse arriver. Certes, admit le roi, mais la mort de Tristan mafflige un point que tu ne saurais imaginer. Et, aprs avoir jet un regard circulaire sur la campagne morne et le ciel gris et sombre comme lapproche dune tempte, il soupira : Vois-tu, je nai plus despoir, depuis que la qute est acheve. Ceux de la Table Ronde se tranent comme des mes en peine. Ils passent leur temps se jalouser et mdire les uns des autres. Tristan ntait pas comme eux, qui sest toujours montr dun courage et dune dignit exemplaires dans les pires moments, lors mme quil tait banni et harcel par son oncle, le roi Mark. Je me souviens en effet, dit Gauvain. Il a failli prir de la main mme de Mark et, si nous ntions pas intervenus pour les rconcilier, cette affaire se serait termine lamentablement. Oui, approuva Arthur, et le roi Mark se serait dshonor, en accomplissant sa vengeance. Et tout cela pour avoir trop cout les ragots des calomniateurs qui hassaient Tristan et qui enviaient sa prouesse. Hlas ! jai failli moi-mme suivre cette mauvaise voie ! Et comme le roi soupirait longuement : Que veux-tu dire par l, mon oncle ? stonna Gauvain. Arthur hsita, ne sachant comment aborder le sujet qui le tourmentait. Mon cher neveu, dit-il enfin, te lavouerai-je ? Jai t tent dajouter foi aux insinuations de ton frre Agravain. Comment cela ? Quelles insinuations ? Voici. Tu te souviens sans doute quau moment du dpart pour le tournoi de Caerwynt, Lancelot stait prtendu malade et avait annonc quil dsirait rester Kamaalot ? Eh bien, ton frre Agravain en a profit pour venir me parler en particulier, et il sest tonn que jeusse le cur de garder Lancelot prs de moi. Et pourquoi cela ? Parce que, selon lui, Lancelot me dshonorait avec ma femme. Il maffirma que Lancelot, non content daimer Guenivre dun fol amour, la connaissait charnellement, dans ma propre demeure, et ne restait Kamaalot quafin de pouvoir rejoindre la reine loisir sitt que je serais parti. Mais cest une monstrueuse calomnie ! scria Gauvain. Cest en tout cas ce qua voulu me faire croire Agravain. Quil excre Lancelot, cela, je le sais depuis longtemps. Ainsi esprait-il le voir chasser de ma cour ou, mieux, me le voir faire mettre mort ignominieusement. Je me serais vritablement dshonor en ajoutant foi ces infamies car force est de convenir que si Lancelot aimait la reine dun amour coupable, il serait rest Kamaalot pendant mon absence afin de la frquenter tout son aise. Assurment ! sexclama Gauvain. Or, il navait feint de demeurer Kamaalot que pour se rendre au tournoi sans que personne pt le reconnatre. Ah ! mon oncle, garde-toi de jamais croire un homme qui, ft-il mon propre frre, te tiendrait semblables propos car, pour moi, je jurerais que Lancelot na jamais prouv de sentiments pareils lendroit de la reine. Il a dailleurs bien dautres amours en tte. telle enseigne que, pour lheure, il est pris de lune des plus belles demoiselles du monde, et je suis bien plac pour ten rpondre, elle laime galement. Voil qui ne souffre aucune rserve. Du reste, souviens-toi : il a si bien aim de tout son cur la fille du roi Pells quelle en a enfant Galaad, le Bon Chevalier qui mit un terme aux aventures du Graal. En effet, admit le roi, et sil tait vrai que Lancelot aimt la reine dun amour coupable, je ne pourrais nanmoins le croire capable mon gard de dloyaut. Dans un cur brave et droit comme le sien, la trahison ne

saurait trouver place, moins que le diable ne sen mlt ! Ainsi le roi Arthur exprima-t-il sa confiance en Lancelot du Lac, et Gauvain ajouta : Je nhsiterais pas, le cas chant, combattre en champ clos quiconque, ft-il lun de mes frres ou le meilleur chevalier du monde, oserait accuser Lancelot dun pareil forfait ! Bien parl, Gauvain, repartit le roi. Il ne faut croire ni les mdisants ni les envieux. Or, en ce moment, nous en sommes entours. Mon unique souhait est que Lancelot napprenne jamais les vilenies que lon dbite son propos. Or, ce mme jour, il advint quun cuyer de Cornouailles descendit loger dans la maison o Lancelot se remettait lentement de sa blessure, et ce dernier lui demanda o il allait. Seigneur, rpondit lcuyer, je vais Dinas Emrys o, dans trois jours, aura lieu un grand tournoi. Sais-tu quels chevaliers y participeront ? Ceux de la Table Ronde et ceux quon a dj vus au tournoi de Caerwynt. Et il parat que le roi Arthur y mnera la reine Guenivre. En apprenant que la reine assisterait aux joutes de Dinas Emrys, Lancelot fut si troubl quil pensa mourir de douleur et, dans son motion, soublia jusqu dire tout haut, de telle sorte que tout le monde lentendit : Ah ! dame, tu ny verras pas ton chevalier, hlas ! Ici, je ne fais que languir. Quant toi, chevalier qui mas inflig ma blessure, que Dieu maccorde de te rencontrer un jour et de te reconnatre ! Car, assurment, ta mort seule peut me tenir lieu de rparation ! Or, comme il tirait ses membres en raison de la souffrance quil prouvait, ce faisant il rouvrit sa plaie. De celle-ci jaillit, comme dune bte gorge, un tel flot de sang, quen voyant cela le mdecin dit lcuyer : Tu las tu avec tes paroles ! Il fit aussitt dvtir et coucher Lancelot, puis, de son mieux, seffora dtancher la blessure. De toute la journe, Lancelot nouvrit les yeux ni ne pronona un seul mot, si bien quon laurait cru demi mort. Le lendemain, il reprit pourtant quelques forces, assez pour feindre du moins navoir ni mal ni douleur, et dclara au mdecin : Matre, grce Dieu et toi-mme, je me sens beaucoup mieux aujourdhui. coup sr, me voici mme, maintenant, de chevaucher sans aucune fatigue et daller au tournoi de Dinas Emrys. Le mdecin se mit protester vigoureusement : Ah ! scria-t-il, tu es vraiment fou, seigneur chevalier ! Monterais-tu le meilleur cheval du monde, sache-le, tu ne parcourrais pas une lieue sans tomber raide mort. Tu es encore si faible et si mal en point que je ne rponds pas de ta vie si tu bouges seulement dici ! Pourtant, insista Lancelot, il est absolument ncessaire que je me rende au tournoi de Dinas Emrys. Dans ce cas, rpondit le mdecin, je tabandonne sur lheure. Il est inutile que je persiste te soigner. Je tassure, en toute loyaut, que tu ne saurais chevaucher deux lieues sans y succomber. Demeure seulement quinze jours de plus avec nous, et je te garantis que, dici l, tu auras recouvr pleinement tes forces et ta sant. Alors, il te sera possible de chevaucher en toute scurit, de quelque ct que ton dsir tentrane. Fort bien, dit Lancelot, je resterai donc, puisquil le faut. Mais jen suis bien triste et afflig. L-dessus, il se tourna vers lcuyer qui lui avait la veille parl du tournoi, et qui se tenait auprs de lui. Ami, lui dit-il, jesprais bien partir avec toi pour Dinas Emrys, mais cest chose impossible. Tu ty rendras donc seul, mais je te prie de bien vouloir transmettre un message Gauvain, le neveu du roi, et madame la reine : tu les salueras au nom du chevalier qui remporta la victoire Caerwynt. Toutefois, sils tinterrogent mon sujet, ne leur dis rien de moi ni de lendroit o je me trouve. Aprs avoir promis de sacquitter ponctuellement de sa tche, lhomme se mit en selle et sen fut au rendez-vous de Dinas Emrys. Or, comme il tait bien connu du roi de Norgalles, il alla loger chez celui-ci et y demeura jusqu la veille du tournoi. la tombe de la nuit, Gauvain fut hberg dans la mme maison et y retrouva Bohort, Lionel et Hector qui lui firent fte et laccueillirent joyeusement. Au cours du repas, lcuyer, qui faisait le service du vin, se trouvait prs de Gauvain quand il se prit rire, tout coup, en se souvenant de la folie du chevalier qui voulait entreprendre de venir au tournoi malgr sa terrible blessure. Surpris par cette attitude, Gauvain len interrogea. Voici, seigneur, rpondit lcuyer. Je viens de penser un

chevalier que jai vu avant-hier, et vraiment le plus fou que je connaisse. Quoique si grivement bless quil risquait la mort au moindre mouvement, il voulait nonobstant venir toute force au tournoi, que son mdecin le permt ou non. Et pourtant, il tait si mal en point qu peine pouvait-il parler ! Ami, lui dit Gauvain, qui est ce chevalier ? Jignore son nom, rpondit lcuyer, mais il ma charger de saluer madame la reine et le seigneur Gauvain de la part du chevalier vainqueur au tournoi de Caerwynt. En entendant ces paroles, Gauvain comprit tout de suite que le message manait de Lancelot. Aussi demandat-il encore : Ami, en quel lieu se trouvait le chevalier dont tu me parles ? Seigneur, je manquerais ma parole si je le rvlais. Il ma fait jurer de ne rien dire ce sujet. Bohort, Lionel et Hector, qui avaient entendu toute cette conversation, comprirent eux aussi quil sagissait de Lancelot. Ils insistrent auprs de lcuyer pour quil leur indiqut lendroit o se trouvait le chevalier. Mais le jeune homme ne voulait rien dire et, la fin, comme Bohort, se faisant plus pressant, tentait de lui arracher les vers du nez, il lui donna une fausse indication. Aussi, Bohort annona-t-il que son frre, son cousin et lui-mme partiraient sa recherche ds la fin du tournoi et nauraient de cesse quils ne laient retrouv. Le lendemain, sur la prairie qui stendait au pied de la forteresse de Dinas Emrys, les chevaliers se runirent. On voyait l, outre ceux de la Table Ronde, ceux de quatre royaumes. De nombreuses joutes les opposrent tout au long de la journe, mais deux chevaliers sy distingurent particulirement, Gauvain, fils du roi Loth dOrcanie et Bohort de Gaunes. Quant au roi Arthur, il ne tarda gure sapercevoir de labsence de Lancelot, et il en fut dautant plus du quil tait surtout venu Dinas Emrys dans lespoir de le rencontrer et de lui parler. Aussi, quand, la nuit venue, tout le monde fut sur le point de se disperser, fit-il proclamer quun autre tournoi aurait lieu, dans le dlai dun mois, sur la prairie de Kamaalot. Et tous les chevaliers prsents ayant accueilli favorablement la proposition, on se spara. Sitt remis de leurs fatigues, Gauvain et les trois cousins se rendirent lendroit o lcuyer avait prtendu que sjournait Lancelot. Mais personne, videmment, ne put leur donner la moindre nouvelle dun chevalier gravement bless. Gauvain dit alors Bohort : Mest avis que nous devrions partir pour Escalot. Je connais en effet, dans cette forteresse, une maison o je serais surpris que lon ne nous indique point ce que nous cherchons. Partons donc tout de suite , dit Bohort. Stant sans retard mis en route, ils chevauchrent jusquau soir et, aprs avoir dormi dans un bois, se remirent en selle le lendemain dans la jeunesse du jour afin de profiter de la fracheur, de sorte quils ne tardrent gure atteindre Escalot. Gauvain mena Bohort la maison du vavasseur et l, droit dans la chambre o se trouvait toujours suspendu le bouclier de Lancelot. Le reconnais-tu ? demanda Gauvain. Certes, rpondit Bohort, il ny a pas de doute, cest celui de Lancelot. Par quel miracle savais-tu cela ? Cest une trop longue histoire ! rpondit Gauvain en souriant, et nous avons maintenant mieux faire que den parler. Faisant venir le vavasseur, il lui dit : Bel hte, je te le demande comme une faveur et ten supplie au nom de la personne que tu aimes le plus au monde, en quel lieu pouvons-nous trouver le chevalier auquel appartient ce bouclier ? Je suis certain que tu le sais et que tu peux nous le rvler. Cependant, si tu refusais dentendre nos prires, je tassure que nous pourrions te causer mille misres la premire occasion. Le vavasseur rpondit : Si je pensais que tu demandes cela pour son bien, je te renseignerais. Autrement, je nen ferais rien. Je puis tassurer, dit Gauvain, sur tout ce que je dois Dieu, que personne au monde naime autant que nous quatre ce chevalier. Tu vois l son frre et ses deux cousins. Quant moi, je me flatte dtre son meilleur ami. Cest parce que nous ne lavons pas vu depuis trs longtemps et que nous ne savons sil est malade ou non que nous sommes sa recherche depuis plus de huit jours. Dans ce cas, dit le vavasseur, je parlerai. Demeurez ici cette nuit et, demain, lorsque vous partirez, je vous indiquerai le lieu o vous pourrez le trouver. Je vous ferai mme, si vous le dsirez, accompagner par lun de mes valets qui vous montrera la route.

Le lendemain matin, Gauvain et les trois cousins se levrent le cur plein de joie et, dans la salle, trouvrent leur hte qui, dj tout dispos, leur prsenta celui de ses fils qui, malade lors du passage de Lancelot et maintenant tout fait guri, leur proposa de les accompagner jusqu lendroit o se trouvait celui quils cherchaient. Ils acceptrent volontiers et, peu aprs, montrent cheval et partirent tous ensemble, non sans avoir recommand leur hte Dieu. Ils chevauchrent avec tant de rapidit quils arrivrent le soir mme chez la dame qui hbergeait Lancelot. La gurison de celui-ci tait en si bonne voie quil pouvait mme sbattre lextrieur quand le temps le permettait. Aussi se trouvait-il au milieu de la cour, en grande conversation avec lautre chevalier dEscalot et le mdecin, quand Gauvain et ses compagnons mirent pied terre. Il les reconnut sur-le-champ, et leur arrive lui causa une joie si profonde que, courant au-devant de Bohort, il lui souhaita la bienvenue, ainsi qu Hector, Lionel et Gauvain. Ami ! scria Gauvain, nous avons eu bien du mal te retrouver ! Mais puisque te voici, nen parlons plus. En revanche, nous serions bien aises de savoir ce quil en est de ta sant. Dieu merci, rpondit Lancelot, je me porte bien et suis presque entirement guri. Mais, assurment, jai t fort mal et mme en danger de mort, ce que lon ma dit. Cest au tournoi de Caerwynt que jai t bless par un chevalier, au cours dune joute. La blessure tait tellement plus mauvaise que je navais dabord cru que je ne saurais encore monter sans difficult. Du moment que te voici convalescent, quimporte ? repartit Gauvain. Dis-nous seulement quand tu penses tre en tat de reparatre la cour ? Le plus tt possible, assurment ! rpondit Lancelot. Le mdecin intervint alors : Il sera compltement guri dans une huitaine, je vous le promets. Il pourra alors monter cheval et porter les armes aussi vaillamment que, nagure, Caerwynt. Et tous se rjouirent de cette nouvelle. Quand ils furent table, Gauvain dit en riant Lancelot : propos du chevalier qui ta inflig cette grave blessure, sais-tu qui il tait ? Non, certes, rpondit Lancelot, mais si je le connaissais et si je le rencontrais dans une joute, je mempresserais, crois-moi, de le rcompenser de sa vaillance comme il ne la jamais t, car je lui ferais volontiers sentir si mon pe est susceptible de trancher lacier. Et sil ma tir du sang en abondance, je lui en tirerai autant, sinon davantage. ces mots, Gauvain sesclaffa et se mit battre des mains, puis il dit Bohort : Eh bien, mon ami, prends garde ! Car celui qui te menace est loin dtre le plus mauvais chevalier du monde ! Sil mavait ainsi menac, je naurais de cesse, pour ma tranquillit, que je naie conclu la paix avec lui. Comment ? scria Lancelot. Dois-je comprendre que cest Bohort qui ma ainsi bless ? Bohort baissait la tte et, tout penaud, ne savait que dire. la fin, il se dcida et avoua : Oui, beau cousin, cest moi. Jen suis vraiment dsol, mais nul na droit de men blmer, car si tu es vraiment lhomme que jai bless, ainsi que le prtend Gauvain, conviens toi-mme que tu tais si bien dguis que je ne pouvais certes pas te reconnatre. Toi qui portes les armes depuis au moins vingt ans, tu te prsentais moi sous laspect dun dbutant ! Et voil pourquoi je nai pu te reconnatre. Aussi pens-je que tu ne saurais sans injustice men vouloir. Ils parlrent encore longtemps de lvnement, et Gauvain, non par mchancet, mais par pure ironie, maintenait dautant plus volontiers la conversation sur ce sujet quil samusait davantage de voir Bohort aussi confus et attrist que sil avait commis le plus grand forfait du monde. Ils sjournrent l, tous ensemble, une semaine, et chacun se rjouissait grandement qu vue dil, Lancelot recouvrt force et sant. Mais aussi longtemps quils demeurrent chez la dame, Bohort nosa pas souffler mot de ses conversations avec la reine, de peur que les tourments de Lancelot nen fussent renouvels. Au demeurant, la reine Guenivre tait de son ct plonge dans laffliction et le dsespoir. Outre labsence prolonge de Lancelot, la liaison prtendue de celui-ci avec la Demoiselle dEscalot lavait prcipite dans des abmes de mlancolie. Ne pouvant admettre quil demeurt si longtemps loign de la cour, elle tait convaincue que sa maladie ntait quun prtexte pour demeurer dans les bras de la fille

du vavasseur. Et elle en venait le har, tant la jalousie la rongeait cruellement, et il ntait honte quelle net voulu lui voir subir. Et que Bohort et ses compagnons eussent abandonn la cour dans lesprance de retrouver Lancelot, elle en tait si navre, comme dune perte dfinitive, quelle ne savait plus que devenir. Elle aurait bien aim les voir revenir, car elle se plaisait en leur compagnie, qui lui tenait lieu de rconfort, et il ntait personne quelle apprcit autant queux. Dans ses heures de solitude, elle se disait parfois quelle ne connaissait aucun chevalier plus capable que Bohort de rgner sur un grand royaume. Cependant, ds que Lancelot, ayant recouvr forces et sant, se sentit suffisamment rtabli pour porter les armes, il dit au mdecin : Ne te semble-t-il pas que je puis maintenant disposer de moi-mme sans rouvrir la maudite blessure qui ma si longtemps immobilis ? Je peux tassurer, rpondit le mdecin, que tu ne cours plus aucun risque. Tu peux oublier dsormais le mal dont tu as souffert. Voil une bonne nouvelle ! sexclama Lancelot. Maintenant, je peux partir quand il me plaira. Aussi, ce jour-l, mena-t-on joyeuse fte. Aprs avoir prvenu la dame qui lavait si honorablement accueilli quil partirait le lendemain, Lancelot lui fit remettre tant dargent, ainsi qu lhomme qui lavait guri, que tous deux sen retrouvrent riches pour le restant de leur vie. Quant aux deux fils du vavasseur, ils le prirent de les accepter en sa compagnie en qualit de chevaliers de sa bannire et promirent, sil les agrait, de ne jamais le quitter pour un autre seigneur. Il accepta de grand cur, car il les jugeait aussi sages que braves chevaliers. Seigneurs, dit-il, si je vous reois volontiers pour compagnons, du moins dois-je vous avertir que je devrai souvent men aller tout seul et quainsi vous naurez aucune nouvelle de moi avant mon retour. Peu nous importe, rpondirent-ils, pourvu que nous puissions nous rclamer de toi et que tu nous tiennes pour tes chevaliers. Il leur donna son accord et leur promit de leur distribuer des terres au royaume de Bnoc ou en celui de Gaunes. Sur ce, la Demoiselle dEscalot, leur sur, vint trouver Lancelot. Seigneur, dit-elle, tu vas partir, et ton retour demeure incertain. Puisquaucun messager ne saurait tmoigner des besoins de son seigneur mieux que le seigneur lui-mme, je te fais part de mon besoin. Je veux que tu saches que jen suis arrive la mort, moins que toi-mme ne marraches elle. la mort ! scria Lancelot, que signifie cela ? Assurment, tu ne mourras pas si je puis le moins du monde te secourir ! La jeune fille se mit pleurer amrement. Je puis taffirmer, reprit-elle, que notre rencontre a caus ma perte. Et pourquoi cela ? Parce que, seigneur, ds que je tai vu, je tai tellement aim, plus quaucun cur de femme ne peut aimer un homme, que jamais, depuis ce moment, je nai pu boire ni manger ni dormir ni prendre de repos. Mes penses nont t que douleur et, de nuit comme de jour, jai souffert toutes sortes de peines. Certes, je sais que ce fut l folie de ma part que de te dsirer ainsi, surtout depuis que tu mas dit que ton cur tait pris, mais cest ainsi, et je ny peux rien ! Oui, ce fut l folie, assurment, rpondit Lancelot. Ds ce jour-l, tu aurais d cesser de penser moi, car tu avais bien compris que je ne pourrais jamais taimer, ni toi ni une autre femme, puisque mon cur ntait pas libre. Vraiment, insista-t-elle cependant, ne maccorderas-tu pas dautre secours dans mon malheur ? Non ! rpliqua schement Lancelot. Je ne puis rien dautre pour toi. Alors, seigneur, murmura la Demoiselle dEscalot, sache bien que ma mort est proche maintenant. Et, versant dabondantes larmes, elle quitta Lancelot, se dirigea vers son lit et sy tendit. Et lui, fort pein de ce quelle lui avait dit, se montra si triste et si silencieux que ses compagnons, ne layant jamais vu dhumeur si sombre, en furent tout abasourdis. Lancelot, Gauvain, Bohort, Lionel et Hector arrivrent Kamaalot vers le milieu de la journe et descendirent de cheval dans la grande cour de la maison du roi au moment mme o Guenivre stait accoude une fentre. Mais elle eut peine aperu Lancelot quelle se retira dans sa chambre. Gauvain, stant enquis du roi et ayant appris quil ntait pas encore revenu de Dinas Emrys, se rendit alors auprs de la reine pour la saluer. Il la trouva allonge sur son lit et fut frapp de sa mine irrite. Elle se leva

nanmoins et vint sa rencontre. Dame, dit-il, nous tamenons Lancelot du Lac, qui a t si longtemps malade. Nous lavons enfin retrouv, et il est maintenant en fort bonne sant. Guenivre rpondit quelle tait fatigue et quelle ne voulait recevoir personne. Gauvain, prenant cong discrtement, retourna auprs de ses compagnons leur rapporter cette entrevue bizarre. Vers le soir, cependant, Bohort parvint sentretenir avec la reine et lui demander comment elle se portait. Je nai aucune maladie, rpliqua-t-elle, mais je ne quitterai pas ma chambre aussi longtemps que Lancelot sera dans le palais, car mes yeux ne sont pas faits pour le regarder ni mon cur pour lui parler. Bohort, aussi surpris quinquiet, voulut en savoir davantage. Dame, dit-il, jai peur de comprendre que tu hais Lancelot. Oui, je le hais, je ne hais rien tant que lui en ce monde, et jamais je ne lai aim autant que je le hais prsent. Voil qui est fort dommage pour nous et toute notre parent, reprit Bohort. Je suis dsol quil en soit ainsi, car beaucoup y perdront, qui ne lont pas mrit. Cest pour notre malheur tous que vous vous tes rencontrs, Lancelot et toi. Je sais en effet que mon cousin, qui est lhomme le plus sage et le plus brave du monde, ne craindra jamais de lemporter sur tous les autres, moins quune chose, une seule chose, ny mette obstacle : et cette chose, cest ta colre. Car cette colre peut le dtourner des heureuses aventures. Sil avait seulement connaissance des paroles que tu viens de prononcer, rien ni personne, pas mme moi, ne lempcherait de se tuer, sache-le. Et permetsmoi de dplorer que tu hasses aussi follement le meilleur des chevaliers. Libre toi ! scria Guenivre, mais je le hais mortellement, et il la bien mrit ! Bien quil vt la reine senfermer dlibrment dans cette aveugle opinitret, Bohort se lana nanmoins dans un long discours sur les dangers que firent jadis courir les femmes aux hommes les plus clbres. Il noublia pas non plus de citer lexemple rcent du neveu du roi Mark, Tristan de Lyonesse, qui avait aim loyalement Yseult la Blonde, sans jamais commettre nulle faute envers elle. Enfin, il conclut sur un vibrant hommage Lancelot : Il est issu de si noble ligne par son pre et sa mre quon ne connat au monde famille plus illustre. Et voici que cet homme, revtu et par des plus hautes vertus, tu vas len dpouiller. Ah ! tu pourras ds lors te targuer en toute vrit davoir radi le soleil du champ des toiles en arrachant dentre les compagnons dArthur la fleur des chevaliers. Tu causeras ce royaume le plus grand tort que jamais femme ait caus en la personne dun seul homme ! ces mots, Guenivre rtorqua : Si cela arrivait comme tu le prtends, sache que nul ny perdrait plus que moi, puisque jy perdrais et le corps et lme, mais, maintenant, va et me laisse en paix, je nai rien ajouter. Bohort ninsista pas et, quittant la reine, alla trouver Lancelot et lemmena lcart. Je serais davis, dit-il, que nous quittions au plus vite ces lieux. Nous navons plus rien y faire. Pour quelle raison ? La reine tinterdit sa maison, ainsi qu moi et tous ceux qui se rclameraient de toi. Mais pourquoi ? demanda Lancelot dun ton dsespr. Ne sachant que rpondre, Bohort dit seulement : Partons dabord, je texpliquerai tout lorsque nous serons loin. En labsence du roi, tous quatre allrent prendre cong de Gauvain. Une affaire urgente nous force partir, dit Bohort. Lorsque tu verras le roi, salue-le de notre part et dis-lui que nous reviendrons quand nous le pourrons. Fort bien, rpondit Gauvain, mais ayez soin de venir au tournoi qui, dans un mois, se tiendra ici mme. Tous les chevaliers du royaume seront prsents, et je regretterais trop que vous ny fussiez point. Aprs les avoir recommands Dieu, il leur accorda cong au nom du roi, et ils se htrent de quitter la forteresse de Kamaalot, laissant le neveu dArthur au comble de la perplexit, car il ne pouvait concevoir ni leur attitude ni leur volont de sloigner de la cour. La nuit tait dj fort avance quand ils dcidrent de sarrter prs dune chapelle, au milieu de la fort, afin de prendre quelque repos. Lancelot demanda alors Bohort pourquoi la reine tait si courrouce contre lui. Je vais te le dire , rpondit Bohort et, sans plus tarder, il lui parla de la manche quil avait porte au tournoi de Caerwynt, ainsi que de son aventure avec la Demoiselle dEscalot, expliquant que la reine avait cru quil entretenait une liaison srieuse avec cette jeune fille. Voil

pourquoi, conclut Bohort, elle sacharne tant aprs toi. Elle dclare que tu ne pourras jamais plus faire la paix avec elle. Accabl, Lancelot se mit pleurer, et aucun de ses trois compagnons ne put dun bon moment tirer un mot de lui. Enfin, il laissa libre cours son indignation et scria : Ah ! Bohort ! tu le sais bien, toi, que jamais je nai commis la moindre action qui ft contraire mon amour pour Guenivre. Il est exact que la Demoiselle dEscalot ma manifest un violent amour, mais je lai repousse avec le plus de mnagements possible. Hlas ! comment Guenivre peut-elle croire une telle chose ? Pourquoi nas-tu pas pris ma dfense ? Je lai fait, dit Bohort, mais va faire entendre raison une femme enferme dans sa jalousie et sa colre ! En proie la plus vive agitation, Lancelot se tordit les mains et, dun ton suppliant : Bohort, mon cher cousin, reprit-il, je ten prie, conseille-moi. Que dois-je faire ? Je ne peux vivre si je nai lespoir de me rconcilier avec Guenivre. Cette seule ide me navre dune douleur sans pareille. Si tu veux mon avis, rpondit Bohort, je vais te le donner. Il te faut, pour linstant, tabstenir de paratre o elle se trouve, il te faut renoncer la voir ou lui parler, il faut que tu te gardes comme de la peste de lui laisser avoir la moindre nouvelle de toi. Procde ainsi, et je tassure quil ne scoulera pas un mois quelle ne te fasse rechercher : plus tu seras loin et moins elle saura ce que tu deviens, plus elle te dsirera. Voil pourquoi il convient que nous nous loignions de la cour. Allons courir les aventures au loin, et faisons en sorte que personne ne nous reconnaisse. Aprs avoir rflchi un instant, Lancelot soupira : Ton conseil est bon, Bohort, et je vais le suivre. Mais, dans ltat o je me trouve, et quoique je ne mprise certes pas ta compagnie, celle de Lionel et dHector, je prfre tre seul. Je te comprends, rpondit Bohort, mais te voir partir ainsi minquite. Sil tarrivait quelque malheur, nous ne serions pas l pour taider. Sois sans crainte, Bohort, Dieu me protgera, jen suis convaincu, comme il la fait jusqu prsent. Et si, par hasard, je me trouvais en difficult, je ferais en sorte de vous en avertir tous trois. Ils passrent le reste de la nuit dormir contre le mur de la chapelle. Au matin, Lancelot se spara des siens en les recommandant Dieu. Noublie pas, dit Bohort, de venir au tournoi de Kamaalot, mais en faisant en sorte que je puisse te reconnatre. Jy serai, si rien ne men empche. Je porterai des armes blanches et unies. Cest cela que tu me reconnatras. Et, sans ajouter une parole, Lancelot sauta sur son cheval et slana dans la fort, laissant Bohort, Lionel et Hector en proie une grande tristesse. Entre-temps, le roi Arthur tait rentr Kamaalot. Or, le lendemain, comme, lheure du dner, Gauvain se trouvait la table de la reine avec de nombreux autres chevaliers, en une chambre voisine un chevalier nomm Avarlan qui hassait mortellement Gauvain empoisonna des fruits, simaginant que, sil en envoyait la reine, celle-ci en donnerait dabord son neveu. De sorte que celui-ci prirait sur-lechamp, sans que le coupable pt en tre tenu responsable par quiconque. Mais il advint que la reine, en toute candeur, prit lun de ces fruits et loffrit un compagnon de la Table Ronde appel Gahris de Karaheu qui, layant volontiers accept de sa main, le mangea. Quelques instants plus tard, il tombait raide mort sous les yeux de tous les convives. Ceux-ci se levrent, aussi pouvants qutonns par cette mort subite. Immdiatement alert, le roi vint dans la salle et, en voyant le cadavre du chevalier, sinsurgea contre ce crime odieux et dclara la reine bien coupable si elle avait agi dlibrment. Assurment, dit quelquun, elle mrite la mort elle-mme, si elle savait ce fruit funeste empoisonn ! Guenivre ne savait quelle attitude prendre, tant ce malheur la bouleversait. Dieu me vienne en aide ! scria-t-elle. Si javais pu prvoir que ce fruit ft empoisonn, je ne le lui aurais jamais offert ! Dame, dit le roi, voil quoi quil en soit une action bien regrettable, et je crains fort que tu nen aies bientt plus de peine que tu ne penses. La reine ne cessa de se lamenter tout le reste de la journe. Pendant ce temps, les dames de sa

compagnie placrent le mort dans le linceul le plus magnifique qui se put trouver et lui rendirent les honneurs dus tout brave chevalier. Le lendemain, on enterra Gahris lentre de lglise de Kamaalot sous la plus riche pierre tombale possible et, dun commun accord, les compagnons de la Table Ronde y firent inscrire lpitaphe suivante : Ci-gt Gahris le Blanc de Karaheu, frre de Mador de la Porte, que la reine fit prir par le poison. Puis, quoique le roi Arthur et tous les chevaliers fussent fort affects de cet accident, on nen parla plus jusquau jour du tournoi. Quant Lancelot, qui, aprs avoir quitt Bohort, Lionel et Hector, avait parcouru en tous sens la fort qui entourait Kamaalot, il alla se loger, le soir venu, chez un ermite de sa connaissance qui laccueillit trs courtoisement. Or, le lendemain, comme il avait repris son errance, lextrme chaleur lincommoda si fort que, mettant pied terre, il dlivra son cheval de la selle et du mors, en noua les rnes un chne voisin, puis alla stendre au bord dune fontaine et, la faveur de la fracheur quelle dispensait, tarda dautant moins sendormir quil se sentait trs fatigu. Or, il advint que, poursuivi par les veneurs du roi, un grand cerf vint la fontaine tancher sa soif et quun archer auquel la puissance de son cheval avait permis de distancer ses compagnons le joignit l et, sr de latteindre en pleine poitrine, banda prestement son arc. Mais lanimal sut temps bondir de ct, et la flche alla se perdre si brutalement dans la cuisse gauche de Lancelot que le fer et une partie de la hampe la lui traversrent de part en part. Le choc et la douleur firent bondir Lancelot qui, en apercevant son agresseur, scria : Ribaud ! misrable ! Quel mal tai-je fait, que tu me frappes dans mon sommeil ? Tu vas ten repentir ! Et dj il dgainait, prt se ruer sus larcher, quand celui-ci, le reconnaissant, fut tellement pouvant quil senfuit sans demander son reste, et bien dcid ne piper mot de sa fcheuse msaventure. Bien incapable de se lancer sa poursuite, Lancelot sassit sur le rebord de la fontaine et parvint, non sans mal ; extraire la flche. Celle-ci lui avait fait une plaie profonde, et qui saignait flots. Il dchira au plus vite un pan de sa chemise et sen fit un pansement. Puis il alla son cheval, lui remit la selle et le mors et, au prix de mille peines et souffrances, se hissa sur son dos et retourna o il avait pass la nuit. En le voyant dans ce piteux tat, lermite ne manqua pas de stonner, et Lancelot dut lui conter ce qui stait pass. Mais ce qui me fche le plus, ajouta-t-il, cest que je manquerai le tournoi de Kamaalot, alors que jai dj manqu rcemment celui de Dinas Emrys par la faute dune autre blessure qui me faisait cruellement souffrir. Oui, voil ce qui me contrarie le plus. Force test pourtant, dit lermite, de ty rsigner et, si tu men crois, de rester ici. Je ne vois pas de solution plus satisfaisante, et je mefforcerai de te soigner de mon mieux. Et cest ainsi que Lancelot demeura lermitage quinze jours sans pouvoir ni se remettre en selle ni chevaucher dans la fort. Au jour prvu pour le tournoi de Kamaalot, un grand rassemblement dhommes de tous pays couvrit la prairie, devant la forteresse. Le roi Arthur et la reine Guenivre assistrent aux joutes et purent admirer les prouesses des chevaliers. Mais de tous ceux-ci, Bohort de Gaunes se distingua si nettement par sa bravoure et son imptuosit que chacun acclama en lui le vainqueur incontestable de la rencontre. Le roi le manda prs de lui et lui dit : Bohort, il faut que tu restes la cour et que tu y demeures aussi longtemps quil te plaira. Je ne saurais y sjourner, rpliqua Bohort, tant que mon cousin Lancelot ne sy trouvera pas. Mais, stonna le roi, quest-ce qui tempche dattendre son retour en notre compagnie ? Je ne le saurais ! sexcusa Bohort dun air ttu. Quand jai vu Lancelot la dernire fois, il mavait promis de se trouver au tournoi de Kamaalot, et jy suis venu moi-mme le rejoindre. Son absence ne peut sexpliquer que par un empchement dimportance. Et, mon avis, sil nest pas venu aujourdhui, cest quil a dcid de ny jamais plus revenir. Le roi Arthur fut abasourdi du ton amer avec lequel Bohort prononait ces paroles. Il reprit donc : Parle-moi, Bohort, en toute franchise : Lancelot aurait-il quelque motif de ne pas revenir ? Est-il fch contre nous ? Ce nest pas moi, roi Arthur, qui ten apprendrai davantage. Si tu tiens savoir, veuille interroger quelquun dautre. Et, sur ce, il prit cong du roi et sen alla avec Lionel et Hector.

Quand ils furent bonne distance de Kamaalot, Bohort dit son frre et son cousin : Je ne mexplique pas pourquoi Lancelot nest pas venu, car il semblait bien dcid participer au tournoi. Je crains fort quil ne soit seulement plong dans laffliction cause de la rancune de la reine. Ah ! maudite soit lheure oui leur amour a dbut ! Et je redoute quil ne nous arrive bien pis encore ! Certes, intervint Hector, ou je me trompe, ou nous verrons se lever entre notre lignage et celui du roi Arthur la plus grande et la plus nfaste guerre quon ait jamais vue. Et tout cela sera par la faute de Lancelot et de Guenivre. Ainsi sentretenaient les trois hommes au sujet de celui quils aimaient le plus au monde, Lancelot du Lac, fils du roi Ban de Bnoc. Trois jours aprs le tournoi, il advint que Mador de la Porte, frre de Gahris, se prsenta la cour. Personne nosa lui souffler mot de son frre, car on le savait fier et courageux et lon se disait quaussitt quil apprendrait la vrit, il ne manquerait pas de crier vengeance. Or, le lendemain, il se rendit lglise et, apercevant une tombe toute rcente, il pensa quun des compagnons de la Table Ronde devait reposer l. La curiosit le fit sapprocher, et il lut linscription porte sur la dalle. Alors, peu sen fallut quil ne tombt, tant fut soudaine et accablante sa douleur. Avisant un chevalier dcosse qui se trouvait l, il lui demanda des explications et celui-ci dut, malgr son embarras, lui raconter en dtail ce qui stait pass. Cest l un grand malheur, dit Mador, car jaimais tendrement mon frre, et il tait un homme fort valeureux. Aprs tre longtemps demeur prostr de chagrin, il apprit que le roi Arthur se trouvait table, et il se rendit directement dans la grande salle. Aussitt en prsence du roi, il sadressa lui, haut et fort, afin que tout le monde pt entendre, en ces termes : Roi Arthur, si tu es juste, ainsi quil sied un roi, tu dois mcouter. Voil quinze ans que je suis ton chevalier, et je tiens de toi ma terre : mais cette terre, je te la rends, car je ne saurais plus la tenir de toi si dabord tu ne me rends justice. Arthur protesta ne vouloir en aucun cas refuser justice quiconque dans son royaume. Eh bien, roi, reprit Mador, je rclame ta dite justice contre la reine, qui a tu mon frre par flonie. Si elle prtend le nier, je suis prt soutenir mon accusation contre le meilleur chevalier quelle voudra dsigner. ces mots, un murmure sleva dans la salle, et chacun convint que la reine tait en fcheuse posture, car elle ne trouverait aucun champion contre Mador puisquaussi bien il ntait l personne qui net t tmoin du crime. Et le roi lui-mme tait fort ennuy, vu limpossibilit de refuser justice Mador. Il fit donc appeler la reine afin quelle rpondt laccusation. Elle se prsenta tout plore, flanque de Gauvain et de Gahriet, le guerrier le plus pris de la ligne royale, en dehors de Gauvain lui-mme. Arthur dit Guenivre : Dame, ce chevalier taccuse de la mort de son frre que, prtend-il, tu as tu par trahison. Elle releva la tte et demanda : O se trouve ce chevalier ? Mador de la Porte savana et dit : Cest moi. Comment ? scria Guenivre, tu oses prtendre que jai tu ton frre par trahison et que je lai fait en toute connaissance de cause ? Je laffirme en effet, rpondit Mador. Et, sil se trouve ici un chevalier assez hardi pour entrer en champ clos contre moi, je suis prt le faire mourir ou le convaincre de lchet, aujourdhui mme ou demain, ou tout autre jour que dcidera cette cour. Quand la reine comprit quil se faisait fort de la convaincre de flonie en affrontant le meilleur chevalier du pays, elle regarda autour delle dans lespoir que quelquun se prsenterait pour prendre sa dfense. Mais personne ne le fit. Tous ceux qui taient l baissaient les yeux, fort embarrasss. Guenivre en fut tout affole, car elle ne savait que faire mais, dominant son angoisse et sa peur, elle rpondit : Roi, je te prie de faire justice selon la dcision de ta cour. Dame, rpondit Arthur, la dcision de la cour est telle que, si tu reconnais le fait quon te reproche, tu es perdue. Cependant, on ne saurait te refuser un dlai. Je taccorde quarante jours pour prendre conseil et trouver un brave qui consentirait entrer en champ clos pour dfendre ta cause. Jaccepte ce dlai , dit la reine. Quant Mador, il assura quil serait prsent dans quarante jours et quitta la salle, dun air si afflig que tout le monde en tait mu. La reine se retira dans sa chambre et pria ses suivantes de la laisser seule. Tout accable quelle tait

par le sort qui malmenait son innocence, elle ne pouvait imaginer quelle dt tre condamne pour un crime quelle navait pas commis. Mais elle savait bien quelle ne trouverait jamais, except dans la ligne du roi Ban de Bnoc, aucun chevalier qui consente se battre pour elle. Mais elle avait refus de recevoir Lancelot, elle lavait rejet, elle lui avait fait savoir quelle ne lui pardonnerait jamais. Et elle avait tant afflig Bohort, Lionel et Hector que tous trois avaient quitt la cour sans quon pt esprer leur retour. Guenivre se repentait amrement de son intransigeance, et elle passa la nuit pleurer et se lamenter. Or, le lendemain, vers lheure de midi, se passa un trange vnement : une nef drape de riches toffes de soie aborda au pied de la grande tour de Kamaalot. Aprs avoir pris son repas avec quelquesuns de ses chevaliers, le roi se tenait la fentre de la salle. Il regardait du ct de la rivire, tout pensif et abattu lide que la reine ne pourrait trouver le moindre dfenseur parmi ses barons, puisque tous avaient vu Guenivre donner de sa propre main au malheureux Gahris le fruit empoisonn. Ses yeux se posrent alors sur la nef dont il admira la magnificence et la riche dcoration. Il la dsigna Gauvain et lui dit : Beau neveu, voici la plus belle nef du monde. Allons voir ce quelle contient. Tous deux sortirent de la forteresse et se dirigrent vers la rivire. Par ma foi, dit Gauvain, si cette nef tait aussi belle au-dedans quau-dehors, ce serait merveille ! Je dirais mme que les aventures recommencent ! La nef tait tendue dune toffe qui formait rideau et Gauvain, en soulevant un pan, proposa au roi : Entrons voir ce qui se trouve lintrieur. Le roi monta dans la nef et Gauvain le suivit. Une fois entrs, ils dcouvrirent au milieu un lit magnifique, orn de mille parures, et sur lequel reposait une jeune fille, morte depuis peu, semblait-il, et dune grande beaut. Ah ! scria Gauvain, que la mort est cruelle quand elle sempare dune crature aussi belle ! Assurment, convint Arthur, cette demoiselle tait bien jolie, et quel malheur que de mourir si jeune ! Jaimerais bien savoir qui elle tait et do elle venait. Aprs lavoir longuement regarde, Gauvain reconnut en elle la jeune fille quil avait prie damour le soir o il avait log chez le vavasseur dEscalot, celle-l mme qui lui avait dit quelle aimait Lancelot. Mon oncle, dit-il, je sais qui est cette demoiselle. Vraiment ? Qui donc ? Te souvient-il de la belle jeune fille, je ten ai parl lautre jour, qui aimait Lancelot ? Je men souviens, en effet. Tu mas racont que tu lavais requise damour et quelle stait refuse toi parce quelle aimait Lancelot dun amour profond. Eh bien, cest elle. Tu men vois navr, dit Arthur. Je serais curieux de savoir la cause de sa mort, mais jai limpression quelle est morte damour. Tandis quils sentretenaient ainsi, Gauvain aperut une aumnire qui, attache la ceinture de la jeune fille, reposait auprs delle et paraissait pleine. Il la prit, louvrit et en retira une lettre quil tendit au roi qui entreprit de la lire haute voix : tous les chevaliers de la Table Ronde, la Demoiselle dEscalot adresse son salut. tous, jadresse ma plainte, non que vous y puissiez porter remde, mais parce que je vous sais les gens les plus vaillants et les plus dignes dtre aims. Je vous fais clairement savoir que je suis venue ma fin pour avoir loyalement aim. Et si vous vous demandez pour lamour de qui jai souffert langoisse de la mort, je vous apprendrai que je suis morte pour lhomme le plus vaillant, Lancelot du Lac, mais aussi le plus vil que je sache, puisque je lai suppli en vain et quil na pas daign me prendre en piti. Mon cur na pas pu supporter dtre rejet, et jen suis donc venue ma fin pour avoir aussi loyalement aim Lancelot quune femme peut aimer un homme. Tel tait le message que contenait la lettre. Arthur et Gauvain demeurrent silencieux pendant un long moment, puis le roi murmura : Certes, demoiselle, tu as raison de prtendre que celui pour lequel tu es morte est la fois le plus vaillant et le plus vil. Car la vilenie quil a commise ton gard est si monstrueuse que tout le monde devrait len blmer. Il nempche, intervint Gauvain, que jai calomni Lancelot lautre jour en prtendant quil aimait damour la Demoiselle dEscalot. Les apparences sont parfois trompeuses, reprit Arthur. Que faire maintenant pour cette pauvre jeune fille ? Je pense que le

mieux est de lenterrer avec honneur dans lglise de Kamaalot et de graver sur sa tombe une pitaphe qui attestera des causes de sa mort et perptuera son souvenir aprs que nous-mmes aurons disparu. Gauvain rpondit en se rangeant cet avis. Tandis quils contemplaient la demoiselle et en dploraient le triste destin, les barons taient sortis leur tour de la forteresse et savanaient vers la nef. Le roi les invita entrer, leur expliqua de quoi il retournait et fit ensuite transporter le corps dans lglise. Lhistoire, de bouche oreille, fit le tour du pays, et tous sen merveillrent. Enfin, on en parla tant et tant que la reine finit par lapprendre son tour, et que Gauvain lui dit alors : Hlas ! je sais aussi que javais affirm au roi que Lancelot aimait cette demoiselle, et je men veux den avoir menti ! Si Lancelot lavait aime de grand amour, elle ne serait pas morte, cest vident. Gauvain, rpondit la reine, on calomnie souvent, mme ingnument, des braves, et cest grand dommage, car ils y perdent plus quon ne pense. L-dessus, Gauvain la laissa plus lasse et plus dprime que jamais. Elle savouait malheureuse et prive de tout secours. Infortune ! se disait-elle, comment as-tu pu te tromper au point de croire Lancelot assez inconstant pour en aimer une autre ? Te voici seule, maintenant ! Tous les gens de la cour tont abandonne en un si grand pril, et la mort tattend, si tu ne trouves personne pour te dfendre contre Mador de la Porte. Et pourquoi prendraient-ils fait et cause pour toi, quand ils savent que le tort est de ton ct et le droit du ct de Mador ? Hlas ! quelque faute que jaie pu commettre, mon ami, sil tait ici, lui, le fidle entre les fidles, qui jadis dj marracha la mort, je suis sre quil me dlivrerait du danger qui pse sur moi. Ah ! Dieu ! faut-il donc quil ignore dans quelle dtresse est plong mon cur, ce que mon cur souffre, et pour lui et pour moi ! Certes, il nen sera pas averti temps, car nul ne sait o il se trouve, et je devrai prir ignominieusement ! Il en mourra lui-mme, je le sais, de chagrin, car jamais homme na aim femme avec tant dardeur et de fidlit que lui ne maura aime ! Ainsi se lamentait la reine Guenivre, dplorant amrement la folle jalousie qui lui avait fait bannir de sa vie Lancelot du Lac. Quant au fils du roi Ban, il tait loin de la cour, toujours chez lermite o il se remettait, peu peu, de la blessure que lui avait inflige le veneur. Un jour, vers le milieu de la matine, il monta cheval pour aller sbattre un peu dans la fort et senfona dans un sentier troit. Au bout de quelque temps, il se retrouva dans une clairire o coulait une plaisante fontaine quabritaient deux arbres et auprs de laquelle tait couch un chevalier qui avait dpos ses armes sur lherbe verte entre lui-mme et son cheval, li lun des troncs. Le voyant endormi, Lancelot se garda de le rveiller mais, comme il dsirait lui parler, dcida dattendre patiemment quil et fini son somme. Il mit pied terre, attacha son cheval ct de lautre et stendit sur le bord oppos de la fontaine. Cependant, le chevalier bientt rveill par les hennissements des deux chevaux aperut Lancelot et le salua. Lancelot lui rendit son salut et, de fil en aiguille, ils en vinrent sinterroger mutuellement sur leur identit. Lancelot, ne voulant pas se dcouvrir, se prtendit un chevalier de Gaunes. Et moi, dit lautre, je suis du royaume de Bretagne. Do viens-tu donc ? De Kamaalot, o jai laiss le roi en compagnie de nombreux barons. Mais je peux tassurer quil y a l plus de gens tristes que de gens joyeux, en raison de la msaventure rcemment survenue la reine. la reine ! scria Lancelot. Dis-moi ce qui se passe, je te prie ! Je suis impatient de lapprendre. Voici, seigneur chevalier : il ny a gure, la reine prenait son repas en compagnie de nombreux chevaliers et dames dont jtais moi-mme. Or, il arriva cette chose surprenante quun valet vint apporter des fruits, que la reine en prit un et loffrit au chevalier Gahris de Karaheu, mais qu peine celui-ci eut-il port le fruit sa bouche, il tomba mort, empoisonn. Le blme en est retomb sur la reine mais, une fois enterr le malheureux Gahris, nul na plus parl de cette affaire. quoi, dans ce cas, rime la tristesse dont tu mas parl ? demanda Lancelot avec tonnement. Je vais te le dire, rpondit le chevalier. La semaine suivante, Mador de la Porte, le frre de Gahris de Karaheu, passa par hasard la cour et, en dcouvrant la tombe de son frre dans lglise de Kamaalot, fut

fort afflig et demanda ce qui stait pass. Quand il eut appris que la reine avait fait prir Gahris de cette faon, il se prsenta devant le roi et accusa Guenivre de flonie. Celle-ci regarda alors autour delle si un chevalier se prsenterait pour la dfendre en champ clos, mais nul ne fut assez hardi pour sy aventurer. Le roi accorda alors la reine un dlai de quarante jours, sous cette condition que si, au quarantime jour, elle navait trouv personne pour soutenir sa cause contre Mador de la Porte, elle serait condamne honteusement. Voil pourquoi les gens de la cour sont si tristes, car ils aiment beaucoup la reine Guenivre. Tout boulevers quil tait, Lancelot stonna : Mais, seigneur chevalier, quand la reine sest trouve de la sorte mise en accusation, ny avait-il donc l aucun des braves de la Table Ronde ? Si fait, et mme beaucoup : les cinq neveux du roi, Yvain, le fils du roi Uryen, Sagremor le Desr, Girflet, fils de Dn, le snchal Ka, et bien dautres. Et ils ont tolr que la reine subt la honte sous leurs yeux sans ragir ? Sans promettre de la dfendre ? Ma foi, personne ne sest avis de soutenir sa cause. Tous savent en effet pertinemment que cest elle qui a donn le fruit empoisonn Gahris, ils peuvent tous en tmoigner. Ils auraient craint de se dshonorer en dfendant ce qui ne peut ltre ! Est-ce que Mador se rendra la cour au jour dit ? Certainement, car son dsir dobtenir justice est si grand quil est prt tout pour faire condamner la reine. mon avis, elle ne pourra chapper son sort, car il ne se trouvera aucun chevalier assez tmraire pour se dresser contre le droit. Fort mal laise, Lancelot se rcria pourtant : Il peut sen trouver un ! Ou alors, cest que la reine aurait bien mal plac les services quelle a rendus aux chevaliers trangers. Quant moi, je taffirme que celui qui courra cette aventure ny gagnera que honte et dshonneur car, sil remportait la victoire, tous ceux de la cour sauraient quil a agi contre le droit et dune faon dloyale. Lancelot demeura silencieux, et tous deux cessrent de parler de cette affaire. Ils demeurrent l se reposer jusque vers le milieu de laprs-midi, puis le chevalier se remit en selle et prit cong de Lancelot en le recommandant Dieu. Il stait peine loign quand Lancelot en aperut un autre qui venait lui et comme son visage tait dcouvert, il reconnut aussitt son propre frre, Hector des Mares. Il en fut tout heureux et alla sa rencontre en criant bien fort : Hector, sois le bienvenu ! Quelle aventure tamne par ici ? Hector le salua lui-mme et descendit de cheval. Mon frre, dit-il, je suis dautant plus heureux de te rencontrer que Bohort, Lionel et moi nous inquitions dtre sans nouvelles de toi. Sache que jallais Kamaalot dfendre la reine contre Mador de la Porte qui la accuse de trahison. Reste avec moi plutt, repartit Lancelot, jusqu ce que je sois vraiment guri de ma blessure. Quand viendra le jour du combat, nous nous rendrons la cour tous deux et, si le chevalier qui a lanc le dfi ne trouve personne pour laffronter, cest moi qui dfendrai la cause de la reine. Ils demeurrent ensemble lermitage durant les huit jours encore ncessaires la convalescence parfaite de Lancelot. Or, le matin mme o ils avaient dcid de partir, ils virent un chevalier passer devant lermitage et reconnurent en lui Bohort qui, ayant laiss quelques jours plus tt son frre Dinas Emrys, chez le roi de Norgalles, stait lanc seul sur les routes en qute de son cousin. Les trois hommes, tout heureux de se trouver runis, se concertrent sur ce quil convenait de faire. mon avis, dit Bohort Lancelot, il faut que Guenivre fasse sa paix avec toi et que lun de nous combatte pour elle. Cest juste, rpondit Lancelot. Dt-elle continuer me har et duss-je ne jamais me rconcilier avec elle, je ne souffrirais pas pour autant de la laisser dshonorer. Je courrai donc laventure de la dfendre, mais avec moins de conviction cependant quautrefois puisque, daprs ce que je sais, le tort sera de mon ct et le bon droit du ct de Mador. Comme il ne restait que quatre jours courir jusquau terme fix pour le combat, Lancelot, aprs avoir mrement rflchi, dit Bohort et Hector : Allez tous deux Kamaalot et restez-y jusqu mardi, puisque, ce jour-l, Mador de la Porte se prsentera pour demander justice. Entre-temps, cherchez

savoir dans quelles dispositions se trouve Guenivre mon gard. Moi, je resterai ici jusqu la fin du dlai et narriverai quau dernier moment, sans quon puisse savoir qui je suis. Quand jaurai remport la bataille, sil plat Dieu de men donner la force, venez me retrouver ici mme. Vous me direz alors ce que vous aurez pu savoir de mon affaire. Bohort et Hector approuvrent sans rserve le projet de Lancelot, lequel ajouta : Ne dites personne, pas mme la reine, que je vais venir. Mais, lorsque je serai arriv, vous me reconnatrez facilement : je porterai des armes blanches et un bouclier cartel dune bande en biais. Ils se sparrent alors en se recommandant Dieu, Lancelot demeurant chez lermite tandis que Bohort et Hector se dirigeaient vers Kamaalot travers la fort. la fin de la journe, ces derniers parvinrent destination, et ils avaient peine mis pied terre et dpos leurs armes que le roi Arthur, averti de leur arrive par les guetteurs, se prcipita au-devant deux pour les accueillir, car il nesprait plus revoir de si tt les membres de la ligne du roi Ban. L-dessus, Gauvain et Yvain vinrent leur tour leur tmoigner leur affection et leur grande estime, et chacun de mme les reut avec de grandes dmonstrations de joie. Quant la reine Guenivre, aussitt informe que Bohort tait de retour, elle se reprit un peu esprer et, dpchant au plus vite une de ses suivantes, lui fit dire quelle dsirait le voir ds que possible. Aussi, lorsquil pntra dans sa chambre, la reine se leva-t-elle et, venant lui, lui souhaita-t-elle la bienvenue. Que Dieu te donne joie ! rpondit-il. Et Guenivre, ne sachant comment engager la conversation, finit par dire : Je ne saurais que me rjouir, puisque te voici de nouveau la cour. Ce nest pourtant pas ton invitation qui ma ramen ! riposta Bohort, dun ton si amer que la reine se mit rougir. Certes, plaida-t-elle, il y a eu un malentendu entre nous, jen conviens, mais nous devons nous efforcer de loublier. Quant moi, qui me croyais prive pour jamais de secours, ta venue me rconforte grandement. Bohort fit semblant dignorer dans quelle situation se trouvait la reine. H, dame ! railla-t-il, comment diable se pourrait-il que ma seule prsence oprt ce miracle-l ? Ne sais-tu donc pas ce qui mest arriv depuis que nous ne nous sommes vus ? Assurment non, rpondit-il effrontment. Vraiment ? Eh bien, je me trouve dans une situation des plus fcheuses ! Et elle lui narra toute lhistoire, sans omettre que, par l mme, elle ne pouvait compter sur laide daucun des chevaliers prsents la cour. Bohort demeura coi, de lair dun homme qui rflchit, mais, de fait, bien dcid pousser la reine dans ses derniers retranchements et lobliger sexpliquer nettement propos de Lancelot. Reine, ditil enfin, que les chevaliers te manquent ne saurait tonner personne, quand tu as manqu toi-mme au meilleur chevalier qui soit au monde. Quant maffliger, sil tarrive malheur, toi qui condamnes prir ce preux sans gal, ma foi, non. Au contraire. Puisses-tu apprendre ainsi quelle perte on peut faire en perdant un cur aussi gnreux ! Sil tait ici, lui ne manquerait pour rien au monde daffronter Mador, si mauvaise que soit ta cause. Mais te voici au point, me semble-t-il, de ne trouver personne pour te dfendre et den supporter la honte. Bohort ! scria Guenivre, si je ne trouve de secours ailleurs, je sais du moins que je puis compter sur le tien ! Certainement pas, dame, rpondit froidement Bohort. Que Dieu me retire son soutien si je taccorde le moindre secours ! Tu mas enlev lhomme que jestime le plus au monde, et je taiderais ? Plutt mefforcer de te nuire autant que je le pourrais ! Tai-je donc priv de ton ami ? Oui, et jignore ce quil est devenu, ce qui me chagrine au plus haut point. Depuis que je lui ai rapport la conversation que nous avions eue, toi et moi, notre dernire rencontre, je ne sais o il est all, jignore mme sil est mort ou vivant. En entendant ces paroles, Guenivre, au comble du dsarroi, se mit pleurer dabondance, mais Bohort se garda de la consoler. Au contraire, il prit cong delle sur un salut des plus revches, car il navait pas oubli comment elle lavait congdi la fois prcdente. Ah ! scria Guenivre, assez haut pour quil lentendt, ne suis-je ne que pour finir mes jours dans de telles douleurs ? Et, une fois que

Bohort se fut loign, elle sagenouilla prs de son lit et murmura : Mon doux ami, je le sais maintenant, les parents du roi Ban ne maimaient qu cause de toi. Et ils mabandonnent dsormais, parce quils pensent que tu mas toi-mme abandonne. Non, ce nest pas possible ! Cest trop injuste ! Et Guenivre sabandonna tout entire son dsespoir. De son ct, le roi Arthur ntait pas plus serein, faute de voir dautre issue que la condamnation de Guenivre. Sa douleur allait sans cesse croissant, et il sabmait dans de sombres penses. Ses tentatives pour convaincre lun ou lautre de ses chevaliers de combattre en faveur de la reine avaient chou. Tous staient en effet rcuss, chacun arguant son tour du fait que, la reine tant dans son tort, il serait dshonorant de prendre son parti. De guerre lasse, Arthur alla trouver Gauvain et lui dit : Beau neveu, pour lamour de Dieu et pour lamour de moi, je te prie de te charger de ce combat contre Mador. Il faut dfendre la reine de laccusation quon a porte contre elle. Mon oncle, rpondit Gauvain, tu sais que tes dsirs me sont des ordres et que je me suis efforc de les satisfaire mais, cette fois, il mest impossible, mon grand regret, de texaucer. Nous savons tous que ta femme a commis le meurtre dont on laccuse : jen ai t le tmoin, et maints autres avec moi. Je refuse donc de combattre pour elle, car ce serait agir contre mon honneur, et sache quil nest pas encore n, celui pour qui jaccepterais de me dshonorer. Et, sur ces mots, Gauvain coupa court, abandonnant Arthur dhorribles angoisses. Aprs avoir bien rflchi, le roi alla rejoindre Guenivre. Dame, lui dit-il, tu me vois pis quembarrass. Tous les braves de la cour stant drobs, il ne fait gure de doute que bientt tu ne doives subir un chtiment honteux. Et il me dplairait moins de me voir dpouill de tout mon royaume que dassister cet affreux spectacle, car je nai aim personne au monde autant que je tai aime et taime encore. La reine fondit en larmes, et le roi se lamenta une fois de plus avant de dire, tout coup : As-tu demand Bohort ou Hector de se battre pour toi ? La reine lui rpondit au milieu de ses sanglots : Certes non ! Je sais bien quils ny consentiraient pas. Ils ne sont pas tes hommes liges et ne te doivent rien puisquils ne tiennent pas leur terre de toi. Ils ont beau tre tes allis, ils nen demeurent pas moins des trangers. Le roi repartit : Je te conseille cependant de le leur demander. Mais si ces deux-l se rcusent, javoue que je ne saurai plus que faire. La reine ayant promis de tout essayer pour convaincre Bohort, le roi la quitta, et elle envoya qurir le chevalier. Il arriva peu aprs et peine fut-il entr que la reine, se jetant ses pieds, lui dit en pleurant : Seigneur ! Noble chevalier renomm pour ta bravoure autant que pour ton lignage, si jamais tu aimes celui quon appelle Lancelot, daigne maccorder ton aide, et ce non pour lamour de moi, mais pour lamour de lui, dans la dtresse o tu me vois plonge ! Autrement, si tu ny consens, sache quavant demain soir je serai vilainement dshonore, puisque tous les chevaliers de cette cour se sont drobs, mabandonnant seule au plus fort du malheur ! En la voyant si abattue et si dsempare, la piti saisit Bohort. Il la releva doucement et lui dit : Dame, ne te dsespre pas : si demain, avant la troisime heure, tu nas obtenu de meilleur secours que le mien, je me battrai pour toi contre Mador. Un meilleur secours ? demanda la reine. Do me pourrait-il venir ? Je ne saurais dire. Sache seulement que je tiendrai parole. En entendant cela, Guenivre sentit son cur battre tout rompre, car le chevalier susceptible de la mieux secourir ne pouvait tre que Lancelot. Mais elle se tut l-dessus et se contenta de remercier Bohort de sa gnrosit. Et celui-ci sen alla rejoindre Hector. Le lendemain, expirait le dlai fix par le roi Arthur. Ds le lever du soleil, les chevaliers se runirent dans la cour de la forteresse pour y attendre la venue de Mador de la Porte. La tristesse tait sur tous les visages, car nul ne doutait que la reine ne se vt infliger une condamnation sans appel. Mador de la Porte arriva trs tt et fit son entre avec un cortge de chevaliers, tous membres de sa famille. Il descendit de cheval et entra dans la grande salle avec toutes ses armes, except son heaume, son bouclier et sa lance. Ctait un homme de haute taille et dune telle force quon ne lui connaissait gure la cour de rival pour

la robustesse. Quand il se trouva en face dArthur, il renouvela son offre de se battre ainsi quil avait t convenu, moins que la reine ne prfrt se dclarer coupable du crime dont il laccusait. Mador, rpondit le roi, le cas de la reine doit tre rgl de telle sorte que si, aujourdhui mme, elle ne trouve personne pour soutenir sa cause, il en sera fait delle ainsi que la cour le dcidera. Reste donc ici jusqu ce soir. Si, dici l, personne ne se prsente pour la dfendre, tu seras quitte de ton dfi, et elle sera juge selon nos coutumes. Mador rpondit quil attendrait et sassit dans la salle, au milieu de sa parentle. Bien que la salle ft bonde de gens, le silence y rgnait si absolument que lon nentendait pas lombre dune conversation. Et tous demeurrent ainsi jusqu la troisime heure. Cest alors quon vit arriver un chevalier solitaire et tout quip qui portait des armes blanches et dont le bouclier sornait dune bande rouge transversale. Une fois dans la cour, lhomme descendit de son cheval, attacha celui-ci un orme auquel il suspendit son bouclier et, cela fait, entra dans la salle sans retirer son heaume et se prsenta devant le roi et les barons sans que personne, hormis Bohort et Hector, reconnt en lui Lancelot du Lac. Or, sitt devant le roi, celui-ci dit assez haut pour que chacun pt lentendre : Roi, ce qui mamne en ta cour est une tonnante nouvelle que jai entendue courir le pays. Certains mont appris en effet quaujourdhui doit se prsenter devant toi un chevalier qui accuse la reine de flonie. Si la chose est vraie, jamais je neus vent de chevalier plus insolent ! Car nous savons bien, nous autres, habitants de ce pays ou simples trangers, quil nexiste dans le monde entier daussi vaillante dame que la reine Guenivre. Et jai, quant moi, si haute opinion de ses mrites que je suis venu tout arm, bien rsolu dfendre sa cause au cas o il se trouverait vraiment quelquun pour laccuser. ces mots, Mador de la Porte savana : Seigneur chevalier, dit-il, je suis prt prouver que la reine a tu mon frre Gahris de Karaheu par grande tratrise et dloyaut. Et moi, riposta Lancelot, je suis prt prouver quelle na jamais eu la moindre intention de commettre ni tratrise ni dloyaut. Sans rien rpliquer, Mador tendit son gage au roi, Lancelot de mme, et Gauvain dit alors Yvain qui se tenait ses cts : Je croirais volontiers que Mador a cherch l mauvaise querelle car, quoi quil en soit de la mort de son frre, je serais prt jurer sur les saintes reliques que ce chevalier sait que la reine est innocente. Il ne se serait pas sans cela lanc dans cette aventure ! Tu as raison, rpondit Yvain, et jai moi aussi limpression que Mador de la Porte pourrait regretter de stre entt faire condamner la reine. Les gens commencrent alors vider la salle et se rendirent dans la prairie, o se droulaient habituellement, devant la forteresse, les combats, tandis que Gauvain se chargeait de la lance du chevalier, Bohort de son bouclier, et que Lancelot, remont cheval, se dirigeait vers la lice. Pendant ce temps, Arthur fit venir Guenivre et lui dit : Reine, voici un chevalier qui va sexposer la mort pour te dfendre. Mais sache que sil est vaincu, cen est fait de toi. Seigneur, que Dieu me fasse droit, car je nai commis ni dloyaut ni tratrise. Ds quils furent au milieu du pr, les deux adversaires slancrent lun contre lautre de toute la vitesse de leurs montures. Ils saffrontrent et se frapprent si violemment que ni bouclier ni haubert ne purent les prserver de nombreuses blessures, et Mador finit par tomber terre, aussi meurtri que peu rassur, car il avait manifestement affaire un jouteur hors du commun. Cependant, quand Lancelot le vit dmont, il se dit que lattaquer cheval risquerait de le faire blmer. Aussi descendit-il de son destrier et, aussitt quil eut dgain, tout en se protgeant la tte de son bouclier, il attaqua Mador avec tant de fermet que celui-ci, quitte se dfendre du mieux possible, et sefforcer de multiplier les coups offensifs, en vint srieusement salarmer. Or, toute sa valeur ne lui profita gure car, ds avant lheure de midi, Lancelot lavait tellement malmen quil lui avait fait jaillir le sang du corps en plus de dix endroits et si bien puis que tous les

assistants ne doutrent plus que Mador net le dessous et ne dt prir si son adversaire voulait se battre jusque-l. Et tous applaudirent avec dautant plus denthousiasme le chevalier inconnu quils navaient jamais vu de combattant plus vaillant. Or, Lancelot connaissait bien Mador et navait nulle intention de le tuer. Se souvenant quils avaient t bien des fois compagnons darmes, il lui dit : Mador, tu es vaincu, tu es honni si je le veux, et force test dadmettre que tu es mort si nous prolongeons le combat. Aussi te conseill-je de renoncer ton accusation avant quil ne soit trop tard. Je ferai en sorte que la reine te pardonne, et le roi te rendra ton gage. En sentendant proposer de la sorte et la libert et la vie, Mador de la Porte ne fut pas sans reconnatre en son adversaire Lancelot du Lac en personne. Il se mit genoux devant lui et, lui tendant son pe : Seigneur, dit-il, prends mon pe. Je me mets entirement ta merci, et sache bien que je nen prouve nulle honte, car je noserais me mesurer un homme aussi vaillant que toi. Puis il dit au roi qui stait approch : Roi Arthur, tu mas bien abus en me donnant affronter Lancelot du Lac ! Lorsque le roi comprit que le chevalier inconnu tait Lancelot, il en ressentit une grande joie et, savanant vers lui, lui donna laccolade. Gauvain, qui survint sur ce, lui dlaa son heaume. Et tous les assistants manifestrent nouveau leur enthousiasme. La reine fut dclare quitte de laccusation porte contre elle par Mador. Et si elle avait t courrouce contre Lancelot, elle se promit de ne plus lui faire, lavenir, aucun reproche injustifi. Et elle le regardait dun air si tendre quil comprit que plus rien ne sopposait leur amour{47}.

7 Le Rgne de Morgane
Ayant dcid de visiter certains de ses vassaux dans leurs domaines afin de juger par lui-mme des dispositions quils avaient prises pour assurer la paix et la tranquillit dans le royaume, le roi Arthur quitta Kamaalot, simplement escort dun petit nombre de ses compagnons, tels Sagremor le Desr, Karadoc de Vannes, Girflet, fils de Dn, et Lucan, qui faisait office dchanson la cour. Sa chevauche le mena le premier jour jusqu une forteresse appele Tauroc o il coucha et se trouva si bien quil pria son hte de le laisser prolonger son sjour. Au matin du quatrime jour, il remonta cheval et, avec ses fidles compagnons, voyagea sans encombre toute la journe. Lobscurit de la nuit cependant commenait envahir le ciel quand on se retrouva lore dune fort des plus drues. Le roi y pntra avec ses gens mais, comme il tait un peu fatigu et ne savait plus trs bien o il se trouvait, il sarrta et demanda : Quallons-nous faire ? Il me semble que nous nous sommes gars ? Roi, rpondirent ses compagnons, eu gard la noirceur de la nuit, mieux vaut rester o nous nous trouvons que de poursuivre plus avant. Nous risquerions de peiner pour rien, vu que nous ne connaissons dans ces bois maison ni refuge. Nous avons dailleurs des vivres suffisance. Dressons donc nos tentes dans cette clairire, nous nous reposerons et demain, sil plat Dieu, une fois remis en route, nous trouverons bien moyen de nous reprer. Le roi approuva le conseil, mais ils navaient pas plutt commenc dployer les tentes quils entendirent par deux fois retentir, tout proche, lappel dun cor. Sur ma foi ! scria Arthur, il y a des gens dans le voisinage. Allez donc vous enqurir deux. Sagremor le Desr remonta aussitt cheval et se dirigea dans la direction do provenait la sonnerie. Or, avant dtre all bien loin, il se retrouva sous une grande tour finement crnele quentouraient de hautes murailles et, mettant pied terre, se dirigea vers la porte et hla trois reprises. Alert par ces appels, le portier risqua la tte hors dune fentre de la tour et demanda Sagremor qui il tait et ce quil dsirait. Je suis le chevalier Sagremor le Desr, dit-il, et le roi Arthur, qui sest arrt non loin dici, menvoie demander aux gens de cette forteresse-ci de bien vouloir lhberger pour cette nuit. Je vais de ce pas retourner prs de lui pour le guider jusqu cette demeure. H l, beau seigneur ! scria le portier, attends un peu, sil te plat, que jaille parler ma dame ! Elle est en haut, dans sa chambre, et je reviendrai sous peu tapporter sa rponse. Comment ? stonna Sagremor. Ny a-t-il point ici de seigneur ? Non, cest une noble dame qui possde cette forteresse. Va donc et hte-toi, car je ne veux pas mattarder longtemps. Le portier monta les degrs et sen alla trouver sa dame afin de lui apprendre que le roi Arthur demandait lhospitalit. La nouvelle enchanta la dame qui, pleine de joie, sexclama : Retourne vite ! et assure le chevalier que je serai trop heureuse daccueillir le roi Arthur. Nous le recevrons du mieux que nous pourrons, et il naura pas lieu de dplorer son sjour ici. Le portier se hta de rejoindre Sagremor et lui transmit linvitation de la dame. Sans perdre un instant, ce dernier retourna l o il avait laiss le roi et ses compagnons. Roi, lui dit-il, la chance est avec nous ! Nous serons hbergs cette nuit dans les meilleures conditions possibles. Fort bien, se rjouit Arthur, remontons en selle. Sagremor nous montrera la voie. Et ainsi fut fait, de sorte que, suivant Sagremor, ils arrivrent au pied de la forteresse. La porte en tait ouverte. Et celle-ci sitt franchie, tous estimrent lendroit si charmant quil leur semblait navoir jamais vu de si belle demeure, ni si attrayante. Mille cierges aux flammes dansantes illuminaient la cour, et il ny avait mur ni cloison qui ne ft tapiss dtoffes de soie de toutes couleurs.

Arthur demanda Sagremor : As-tu dj vu chose si merveilleuse ? Certes non, rpondit Sagremor, et mest avis que nous nen reverrons de semblable de sitt ! Le roi se signa. Jespre, dit-il, que ce nest pas l diablerie. Mais, par ma foi, si lintrieur recelait dextraordinaires trsors, je nen serais pas autrement surpris, tant sont admirables ceux qui figurent lextrieur ! Le roi descendit alors de cheval, et ses compagnons limitrent. Aprs que chacun eut attach sa monture et dpos ses armes auprs du montoir, tous franchirent le seuil, et ils aperurent alors une femme aux cheveux trs noirs qui, vtue dune magnifique robe de soie rouge, tait entoure de nombreuses jeunes filles, toutes plus belles les unes que les autres. Et elle les accueillit en disant trs haute voix : Seigneurs, soyez les bienvenus en ce lieu, car jamais ne nous a t donn plus insigne honneur que de recevoir en personne le roi Arthur et quelques-uns de ses compagnons. Arthur lui rpondit par des paroles aimables et savanait pour la saluer quand il reconnut en elle Morgane. Ma sur ! scria-t-il, si je me doutais ! Quelle merveilleuse demeure est la tienne ! Mon frre, rponditelle, je suis bien heureuse de te revoir et jespre que tu ne manqueras de rien tant que tu demeureras dans ce manoir que jai fait construire pour mon repos et mon dlassement. L-dessus, sans ajouter un mot, Morgane conduisit ses htes dans une seconde salle encore plus belle, dont les murs taient recouverts de tapisseries somptueuses et le plafond orn des peintures les plus varies. Ds que le roi eut pris un sige et se fut lav les mains, les tables furent dresses, et lon fit asseoir les chevaliers qui laccompagnaient. Des jeunes filles apportrent alors des mets aussi nombreux que si les prparatifs avaient dur un mois en vue de la visite du roi. Arthur navait vu de sa vie, pas mme lorsque le Graal tait apparu aux compagnons de la Table Ronde, table aussi richement servie. Sil se ft trouv en la cit de Kamaalot et mis en devoir doffrir ses propres htes un grand festin, la chre net pu tre plus abondante ni plus courtoisement servie. Et il avait beau savoir Morgane dote dtranges pouvoirs, il ne pouvait sempcher dadmirer la magnificence de son hospitalit. On en tait au milieu du repas quand le roi, tendant loreille, perut, en provenance dune chambre voisine, le son dinstruments de toutes sortes qui jouaient si bien daccord et si doucement quil navait jamais entendu de mlodie plus agrable. Au surplus, une clart si clatante manait de ladite chambre quelle allait jusqu baigner tout du long la table. Quand on eut fini de boire et de manger, deux jeunes filles sortirent de cette mme pice, qui, toutes deux fort belles, portaient sur deux chandeliers de grands cierges flamboyants. Elles sapprochrent dArthur et lui dirent : Roi, sil te plaisait, il serait temps de te reposer, car la nuit est dj bien avance, et tu as tant chevauch que tu dois tre las. En effet, rpondit le roi, jai grand besoin de dormir. Nous sommes venues te mener ton lit, ainsi que nous en avons reu lordre. Je vous suivrai volontiers. Le roi se leva alors, et les jeunes filles le conduisirent dans une belle chambre o un lit somptueux avait t prpar. Elles prirent soin de le coucher et, ds quil fut endormi, elles sortirent, fermrent la porte et allrent rejoindre leur matresse. Morgane, assez rveuse, leur demanda si le roi tait satisfait de laccueil quon lui avait rserv. Elles rpondirent quil paraissait ravi et se promettait de dormir paisiblement toute la nuit. Morgane les congdia et demeura assise un long moment, tout occupe du roi son frre. Elle prouvait lardent dsir de lui faire connatre les aventures de Lancelot et de la reine Guenivre. La chose tait des plus faciles. Ne suffisait-il pas, en effet, de mener Arthur dans la chambre dont Lancelot, pour tromper lennui de sa longue dtention, avait illustr les murs par le rcit de ses amours{48} ? Mais Morgane redoutait que, si la reine apprenait sa trahison et si Lancelot en tait inform, il ne se venget cruellement en la faisant mourir. Que faire ? se disait-elle. Parler lui ferait courir grand pril. Mais se taire revenait perdre une occasion sans pareille de faire clater le scandale dune vrit qui, de toute faon, devait tre et serait fatalement rvle. Cela, Merlin lavait prdit. Lui savait que le royaume serait en danger cause des amours de Lancelot et Guenivre, mais qui parlait par la bouche de Merlin, sinon le destin lui-mme ?

Brusquement, Morgane sempara dun grand manteau quelle jeta sur ses paules avant de quitter sa chambre. Elle rda un instant dans les couloirs puis sortit dans la cour et, de l, toute frissonnante dans le vent froid de la nuit, se dirigea vers le verger. Une fois l, elle sarrta prs dune fontaine, dans lombre, et, tournant le chaton de la bague quelle portait lun de ses doigts, murmura : Merlin, Merlin, rponds-moi, je ten prie ! Elle prta loreille attentivement, mais seul lui parvint le murmure du vent dans les branches des arbres. Elle rpta son invocation sans plus de succs. Elle sobstina, se fit si suppliante quenfin elle perut une voix lointaine et comme teinte par lpaisseur des frondaisons : Je tentends, Morgane, je tentends, mais je te vois galement. Tu me parais bien anxieuse et bien agite ! On dirait que tu te trouves dans une nef, face une tempte montant de la mer. Morgane frmit au son de la voix, mais elle sentit son cur battre trs fort : Merlin ne lavait pas abandonne ! Merlin lui rpondait, depuis la mystrieuse tour dair o Viviane lavait enserr pour jamais. Il est inutile de mexpliquer ce qui se passe, reprit la voix de Merlin, je sais que tu as dans tes mains le pouvoir de renverser tout ce que javais entrepris de construire. Lorsque je ntais quun enfant, jai rvl au roi Vortigern pourquoi la tour quil faisait relever chaque jour scroulait chaque nuit : deux dragons se battaient sous ses fondations. Et jai fait en sorte que les deux monstres se combattissent au grand jour, grce quoi lun deux eut raison de lautre. Mais la dfaite de celui-ci ntait quapparente, il tait seulement plong dans un profond sommeil qui me permit dinstituer la Table Ronde. Depuis lors, les choses ont bien chang, Morgane ! Aujourdhui, le dragon se trouve sous la Table Ronde, toujours endormi mais prt prendre sa revanche en semant mort et destruction tout autour de lui. Il suffit de le rveiller. Et cest toi, Morgane, qui en as le pouvoir. Morgane tendit loreille : des oiseaux de nuit lenvironnaient en tournoyant, comme dsireux de se rfugier dans sa chevelure. Merlin, dit-elle, que se passera-t-il si je rveille le dragon ? Le vent devint alors plus fort et la voix de Merlin parut surgir, la fois plus nette mais plus ironique, de la nuit mme : Un doux pommier jaune pousse sur le promontoire sans quil y ait autour de lui de terre cultive. Je prophtise quune bataille aura lieu en Bretagne afin de dfendre le royaume contre des hommes venus dailleurs. De la profonde mer, sept navires arriveront, monts par sept cents hommes qui nauront de cesse de conqurir ce royaume. De tous ceux qui seront venus, seuls sept repartiront, les mains vides, mais ils auront entre-temps rendu le royaume orphelin. Oui, un doux pommier pousse sur la pente o je me trouve. Jai souvent jou sous ses branches pour plaire une femme. Et, dans la fort qui mentoure, jai dormi pendant de si longues annes que je ne sais mme plus de quel ct se lve le soleil. Mais mieux vaut couter les poules deau et les coqs de bruyre : tout ce que je puis dire, cest que les chefs venus dailleurs arriveront un lundi, par mer, et quils rejoindront des hommes de ce royaume qui auront reni leur parole. Bien heureux ceux qui rchapperont du massacre, ils seront peu nombreux !{49} Comment sais-tu cela ? demanda Morgane. Merlin se mit rire et rpondit par le chant suivant : Jai bu du vin dans une coupe brillante, avec les chefs de la guerre cruelle, mon nom est Merlin, fils de Morvryn. Jai bu du vin dans une belle coupe, avec les chefs de la guerre dvorante, Merlin est mon nom glorieux. Le monde sera tel, je te le dis, que, par suite des guerres, les hommes mourront jeunes et que les coucous seront morts de froid au mois de mai. Voici ce quont dit les esprits de la montagne Aber Karaw. {50} Aprs un instant de silence, Morgane souffla : Mais comment comprends-tu les esprits de la montagne, Merlin ? Es-tu vraiment le fils du diable ? Cest ce que lon raconte ! scria Merlin, mais je vais te dire la vrit mon sujet. Mon pays dorigine est la rgion des toiles dt. Je me trouvais avec mon roi dans ltat suprieur quand Lucifer tomba dans le gouffre denfer. Jai port la bannire devant Alexandre. Je sais le nom des toiles du nord et du levant. Je me suis, dans la Voie lacte, tenu prs du trne du Distributeur. Jai accompagn lesprit divin jusquen la profonde valle dHbron. Jai t linstructeur dli et dnoch. Jai parl avant dtre

dou de parole. Je rsidais en Canaan quand Absalon fut tu. Je me suis rendu la cour des Danois bien avant que ne naqut Odin. Jai visit le lieu de la Crucifixion du fils du Dieu de merci. Jai t chef gardien de louvrage de la Tour de Nemrod. Jai parcouru les trois cercles de la constellation Couronne du Nord. Jaccompagnais dans lArche No et Alpha. Jai contempl la destruction de Sodome et Gomorrhe. Jai vu lAfrique avant que Rome ne ft construite. Jai fortifi Mose au passage du Jourdain. Je suis mont au firmament avec Marie de Magdala. Je suis linstructeur de tout lunivers et le serai jusquau Jugement sur la face de la terre. Il nest merveille au monde que je ne puisse rvler.{51} Merlin ! Merlin ! scria alors Morgane avec dsespoir, me voici au point de ne plus savoir que faire. Elle fixait son regard sur le chaton de la bague, esprant y voir paratre le visage de Merlin, mais napercevait quun pais brouillard. Je ten prie, Merlin, reprit-elle, donne-moi un conseil. La voix de Merlin retentit, toujours lointaine, travers les souffles du vent : Ah ! Morgane ! voil bien longtemps que tu jalouses ton frre Arthur parce quil dtient le pouvoir, les honneurs, tandis que toi, sa sur ane, as seulement la place dune femme entre tant dautres. Tu as mme voulu temparer du royaume afin de le rgenter ta guise. Mais tu as eu beau faire, envers Arthur, preuve de la pire dloyaut, tu tes heurte plus fort que toi ! Et cependant, Morgane, tes pouvoirs sont peut-tre plus grands que ceux de ton frre. Noublie pas que tu sais des choses quignorent la plupart des humains. Mais noublie pas non plus que ton royaume est ailleurs que sur cette terre dchire par les querelles, les haines et les passions. Il scoula alors un long moment pendant lequel Morgane nentendit plus que le bruit du vent. Mais la voix reprit, plus proche et plus forte : Je suis all dun pas rapide en un pays merveilleux et qui, quoique je le connaisse de longue date, mtonnera toujours. Je suis all jusqu un tertre o jai vu une femme la longue chevelure. Elle se tenait sur le tertre, assise parmi ses compagnes dont les chevelures, dun blond clatant, taient retenues par une pomme dor. Elle me reconnut mon manteau de pourpre cinq plis, et elle minvita la suivre dans sa demeure. Je nai jamais vu de maison si belle ni si parfaite. Dans une salle, il y a, sur le ct droit, cinquante lits o peuvent dormir cinquante princes, et cinquante lits, sur le ct gauche, o peuvent dormir cinquante princesses. Les lits ont des montants couleur de sang et de belles colonnes dores : la lumire qui les claire est un joyau radieux. la porte de louest, quand le soleil se couche, sbattent deux troupeaux de chevaux lun de gris la crinire tachete, lautre de pourpre claire et sur lesquels chantent des oiseaux, longuement, doucement, pour tous ceux de la maison royale. Un arbre est plant la porte de cette demeure, un arbre dargent o brille si bien le soleil de midi que sa splendeur est celle de lor le plus pur. Plus loin se voient trois vingtaines darbres dont le fate se touche et ne se touche pas : trois cents hommes peuvent se nourrir de chaque arbre et des fruits innombrables quils portent en toute saison. Il y a dans cette noble maison une cuve remplie dhydromel o sabreuvent tous ceux qui sont l. Cette cuve, la coutume en est dment tablie, est toujours pleine, quelque quantit quon y puise. Il y a une fille, dans cette maison, qui se distingue de toutes les autres femmes : je vois sa chevelure sombre flotter au vent. {52} La voix se tut, et Morgane demeura rveuse. Je sais tout cela, dit-elle enfin, mais que dois-je faire ? Puisque tu es cette femme dont la chevelure flotte au vent, l-haut, sur le tertre, assume tes pouvoirs, Morgane, car l est ton royaume, et il tappartient dy rgner. Pendant longtemps, tu as err sur la terre en tefforant par tous les moyens dy assurer ton rgne. Le moment est venu de rgner : rveille le dragon, voil tout ce que je puis te rvler. Alors, la voix de Merlin se tut. Morgane tenta plusieurs fois de lvoquer encore, mais seul le vent rpondit aux appels. Comprenant que Merlin ne lui parlerait plus, elle quitta le verger et rentra dans le manoir. Une fois dans sa chambre, elle se jeta sur son lit et chercha le sommeil, mais le sommeil fut long semparer delle, tant elle tait agite de penses confuses et contradictoires. Au matin, ds quil fit jour, elle se leva et se rendit dans la chambre quelle avait fait attribuer au roi.

Il ouvrit les yeux et, la voyant debout devant lui : Quy a-t-il, ma sur ? dit-il. Mon frre, rpondit Morgane, je te demande une faveur en change de tous les services que jai pu te rendre. Arthur clata de rire. Ma sur ! scria-t-il, il faut reconnatre que, par le pass, tu as plutt song me nuire par tous les moyens qu me rendre des services ! Enfin, les choses tant ce quelles sont, je taccorde cette faveur, condition quelle soit compatible avec mon honneur et avec celui du royaume. Elle lest dautant plus, dit Morgane, quelle ne se soucie prcisment que de ton honneur. Tu mas en effet promis de sjourner ici aujourdhui et demain. Sache que si tu tais dans la meilleure de tes forteresses, dans la plus riche de tes cours, tu ne pourrais tre mieux servi ni mieux trait que chez moi, car tu ne saurais rien demander que tu ne lobtiennes immdiatement. Le roi rpondit quil resterait puisquil lavait promis. Mon frre, reprit Morgane, tu te trouves dans la maison o lon te dsirait le plus. Sois assur quil nest femme au monde qui taime plus que moi. Le roi se mit sourire. Il nen a pas toujours t ainsi, dit-il. Il me souvient mme dun temps o tu tacharnais contre moi ! Jai compris mes erreurs en reconnaissant que laffection fraternelle tait plus puissante que tout le reste. Je ne suis peut-tre pas la fille dUther Pendragon, mais nous avons tous deux la mme mre, tu ne devrais pas loublier. Je noublie rien, ma sur. Aussi vais-je mon tour te prier de revenir la cour. Mes compagnons sont quelque peu dsempars ces temps-ci, et les aventures leur manquent. Ta prsence sera la bienvenue, et tu russiras sans doute mettre un peu de joie et de gaiet dans la morosit qui mentoure et qui moppresse davantage de jour en jour. Morgane regarda fixement Arthur : Mon frre, dit-elle, il sagit de pis que de morosit. Quelque chose est pourri dans ton royaume, il est rong de lintrieur. Ta cour ne connat plus quintrigues, fourberies et mesquineries. Non, je nirai certes plus la cour. Tes Chevaliers scartent de moi comme sils avaient peur. Conviens que tu leur as donn jadis quelques raisons de te craindre. En ralit, tous te respectent et tadmirent, sois-en sre. Quant la reine, elle serait ravie de ta compagnie. Morgane clata de rire. Mon pauvre frre ! scria-t-elle, ne comprends-tu pas que ta femme me hait ? Elle ma trop longtemps supporte, et je ne vois pas ce qui la ferait changer de sentiments mon gard. Non, je nirai pas ta cour. En partant dici, je me rendrai directement dans lle dAvalon o rsident des femmes expertes en lart des enchantements. Il est temps que je rgne, moi aussi. Sans rien rpondre, Arthur shabilla, sassit sur son lit en faisant asseoir sa sur prs de lui, la questionna sur son tat et sur ses projets. Elle lui en rvla une partie, lui cachant lautre soigneusement. Ainsi demeurrent-ils en conversation jusque vers le milieu de la matine. Alors, sous prtexte de lemmener se promener dehors, Morgane sarrangea pour faire traverser Arthur la chambre o Lancelot avait t si longtemps prisonnier. La journe tait fort belle et le soleil, tincelant, inondait de ses rayons lensemble de la pice. Aussi lattention du roi se porta-t-elle naturellement sur les peintures qui la dcoraient et qui, chacune assortie dune lgende explicite, reprsentaient les exploits de Lancelot du temps o il tait tout jeune chevalier. Arthur sapprocha et, une une, reconnut l toutes les prouesses dont lui parvenaient les nouvelles la cour au fur et mesure que Lancelot les accomplissait. Mais quand il en vint aux images qui racontaient la rencontre avec Galehot, il en fut tout bahi et soudain rempli de sourde inquitude. Par ma foi ! se dit-il en lui-mme, si ce que prtendent ces inscriptions est vridique, force mest dadmettre que Lancelot ma couvert dopprobre avec la reine. Et voil qui me cause infiniment de peine, car javais toute confiance en lui, et il ne pouvait minfliger pire dshonneur que de coucher avec la reine ! Le roi dit alors Morgane : Ma sur, je te prie, en mmoire de notre mre, de me rvler la vrit entire propos de ce que je vais te demander. Elle lui promit toute la vrit, si elle le savait. Jurele ! reprit Arthur. Elle le lui jura. Je te demande donc de me dire, au nom de la foi que tu me dois, qui a peint ces images. Si tu connais la vrit, dis-la-moi sans crainte de me peiner. Ah ! mon frre,

rpondit Morgane, que me demandes-tu l ? Si je te rvlais toute la vrit et que lauteur de ces peintures lapprt, personne, hormis Dieu, ne pourrait lempcher de me tuer ! Par Dieu tout-puissant, il te faut pourtant me la rvler ! Quant moi, je te jure, en ma qualit de roi, que tu ne seras jamais mise en cause. Mon frre, je ten supplie, dispense-moi de parler. Non, tu as jur de le faire ! Eh bien, soit, je te dirai tout sans mentir. Mais je te prviens quil nen rsultera rien de bon ni pour toi ni pour moi. En peu de mots, la vrit, si tu lignores encore, est que Lancelot aime la reine Guenivre dun amour coupable, et ce depuis le jour o il reut lordre de chevalerie. Cest pour lamour delle quil a accompli chacune de ses prouesses depuis lors. Le roi Arthur hocha tristement la tte. La chose est peine croyable, murmura-t-il. Tu aurais pu ten apercevoir depuis longtemps, repartit Morgane. Par exemple, la premire fois o tu es venu au Chteau de la Douloureuse Garde et nas pu y entrer. Tu as alors envoy en ton nom lun de tes chevaliers, Ka, je crois, et si ce chevalier est entr, cest sans doute quil avait toute la confiance de la reine et de Lancelot. Tu ny as pas fait attention, mais dautres sen sont aperus. Il est vrai, dit le roi, je nai rien remarqu, mais cela ne prouve rien. Morgane se mit rire. Es-tu naf, mon frre ! reprit-elle. Je pourrais ten dire bien davantage, en ce qui me concerne ! Parle, Morgane, sans rien me cacher. Sache donc que Lancelot a aim la reine plus quaucun mortel ne saurait aimer une femme mais, au dbut, sans le lui avouer aucunement. Il sest content daccomplir pour elle toutes les prouesses qui sont ici reprsentes. Sans doute, ce faisant, esprait-il que la reine ft le premier pas. L-dessus, intervint Galehot, seigneur des les Lointaines et fils de la Gante. Souviens-toi du jour o Lancelot, revtu darmes noires, rgla, grce sa victoire, le diffrend qui topposait Galehot. Il scella ensuite la paix entre vous deux si bien que lhonneur ten revenait entirement. Or, Galehot stait aperu de lamour que Lancelot portait la reine et, le voyant plus languissant de jour en jour et chagrin au point den perdre le boire et le manger, sut le presser si doucement que Lancelot lui avoua tout. Il lui dit alors de ne pas dsesprer et se fit fort damener la reine se rendre ses dsirs. Et cest ce qui advint, effectivement.{53} Tu men as suffisamment dit, murmura le roi, et je lis trop nettement sur ces murs ma honte et la trahison de Lancelot. Mais qui donc a peint ces scnes ? Lancelot lui-mme, rpondit Morgane. Te souvient-il des deux tournois de Kamaalot au cours desquels les compagnons de la Table Ronde refusrent de jouter contre le camp de Lancelot parce quil obtenait toujours la victoire ? Si je men souviens ! Et Lancelot, dans sa colre, leur fit quitter le pr et regagner de force la forteresse. Oh ! Je les vois encore ! Et quelles merveilles accomplit Lancelot lors de ce tournoi ! Nulle part ailleurs je nen vis tant la fois ni de plus mmorables. Mais pourquoi me remmorer cela ? Parce que, en ce mme temps, la fille du roi Pells sjournait la cour. Or, comme elle avait eu un fils de Lancelot, la jalousie embrasa la reine qui, dans sa violence, en vint chasser Lancelot. Voil pourquoi il quitta la cour et ny reparut plus dau moins un an et demi. Nul ne savait o il tait, et toi-mme tu tinquitais grandement de son sort. Or, sache-le, pendant tout ce temps, je le retenais en ces lieux. Il a t mon prisonnier deux hivers et un t. Cest pendant cette priode quil a excut les peintures que tu vois. Au demeurant, je le tiendrais encore enferm dans cette chambre, et il nen serait jamais sorti, sil navait commis la plus invraisemblable diablerie dont soit capable un tre humain. Une diablerie ? Oui, par ma foi ! car il rompit de ses mains les grilles de ces fentres et, de la sorte, schappa. la vue des normes grilles que Morgane avait entre-temps fait rparer, le roi dut convenir que, pour les briser, il fallait tre non pas un homme mais un dmon. Il se livra, l-dessus, un examen plus attentif des peintures de la chambre, sarrtant longuement devant chacune sans piper mot, et, tout pensif, finit par murmurer : Lautre jour, mon neveu Agravain ma affirm que Lancelot me trahissait avec la reine, et je nai pas voulu le croire. Je le souponnais de mentir par vile jalousie, mais ce que je vois ici me prouve quil avait raison. Aussi ne connatrai-je jamais de repos que je ne sache exactement quoi men tenir. Sil est vrai, comme en tmoignent ces

images, que Lancelot mait dshonor avec ma femme, je marrangerai pour les faire prendre sur le fait tous deux. Et si, alors, je ne les chtie de manire si exemplaire quon en parle encore longtemps aprs nous, je consens ne plus porter la couronne. Assurment, dit Morgane, si tu nagissais pas comme tu dis, Dieu et tous les hommes devraient te mpriser, car il nest ni roi ni homme, celui qui tolrerait avec indiffrence de se voir infliger pareille infamie ! Tous deux sentretinrent encore longtemps, ce matin-l, sur ce sujet, et Morgane ne manqua pas dexciter son frre venger au plus tt sa honte, ni Arthur den assurer sa sur, pour peu, disait-il, que lon prt les coupables en flagrant dlit. On ne tardera pas les surprendre ! prdit Morgane, et ce ds que tu auras le dos tourn. Il faut seulement prendre soin de les surveiller avec infiniment de discrtion, parce que la reine est mfiante et que Lancelot sait se dfendre quand on lattaque. Sois sans crainte, rpondit le roi, jagirai de telle sorte que, sils saiment daussi fol amour que tu le prtends, je les ferai surprendre lun avec lautre avant que six mois ne soient couls. Alors, je ferai justice, et personne ne pourra maccuser de lchet ni de complaisance. Le roi Arthur resta ce jour-l en compagnie de sa sur, de mme que le lendemain, puis toute la semaine suivante et, aussi longtemps quelle leut prs delle, Morgane ne cessa de le pousser se venger, car elle hassait la reine Guenivre et davance se rjouissait des peines quelle allait avoir. Quant Lancelot, il avait si fort mpris lamour quelle lui offrait que volontiers labandonnait-elle la rancur dArthur. Au surplus, loin de rien trouver redire ce plan, Merlin ne lavait-il pas approuv en disant qutait venu le moment de rveiller le dragon assoupi sous la Table Ronde ? Durant la semaine o il sjourna dans le domaine de sa sur, Arthur consacra son temps la chasse, car la contre tait aussi plaisante que giboyeuse. Il veilla nanmoins ce quaucun de ses compagnons ne pt pntrer dans la chambre o Lancelot stait complu peindre ses prouesses et ses amours coupables. Il ne voulait pas en effet que quiconque apprt la vrit, tant il redoutait den voir la nouvelle rpandue partout pour sa confusion. Et quand il quitta le manoir de Morgane, celle-ci nomit point, en le recommandant Dieu, de lui rappeler discrtement quil devait mener sa vengeance jusqu son terme. Aussitt seule, Morgane se fit harnacher le plus beau et le plus fringant de tous ses coursiers. Elle savait maintenant que son rgne venait de commencer l-bas, au milieu de locan, dans cette le quon appelait Avalon{54}.

8 Le Rveil du Dragon
Un jour que la reine Guenivre et Lancelot du Lac staient, selon leur habitude, retrouvs dans un endroit cart o ils conversaient seule seul, voici quen pleine conversation, la reine dit : Lancelot, je suis tourmente de remords cause de toi. Lancelot prit un air tonn. Comment cela ? demanda-til. Cest que, repartit Guenivre, je tai souponn fort injustement propos de la Demoiselle dEscalot. Ctait folie de ma part, et je sais bien que si tu lavais aime dun si grand amour que daucuns voulaient me le faire accroire, elle ne serait pas morte de douleur. Morte ? Et comment ? Quand ? demanda Lancelot. Hlas ! oui, morte, et morte de douleur, pour tavoir aim sans espoir. Elle gt prsent dans lglise de Kamaalot. Lancelot fut tout attrist par cette nouvelle. Certes, dit-il, voil un grand malheur, car cette jeune fille tait fort belle et doue de grandes qualits. Ainsi devisaient ce jour-l les deux amants, et si Lancelot avait auparavant passionnment aim la reine, il laimait pourtant dsormais davantage encore, et de mme en tait-il pour elle. Ils ne pouvaient plus se passer lun de lautre, et ils en perdirent si follement toute prudence que plusieurs des compagnons de la Table Ronde, notamment Gauvain et ses quatre frres, ne purent plus rien ignorer. Et ce spectacle dcupla la haine quAgravain vouait depuis si longtemps au fils du roi Ban. Or, il advint une fois que Gauvain, Agravain, Gahriet, Gareth et mme Mordret, lequel ne frquentait pourtant gure ses frres, se trouvrent tous les cinq ensemble dans la grande salle de Kamaalot. Et ils sentretenaient avec animation de la liaison manifeste de Guenivre et de Lancelot. Agravain tait le plus acharn dnoncer lindignit de Lancelot. Or, pendant quils parlaient, le roi sortit par hasard des appartements de la reine et aussitt Gauvain dit aux autres : Taisez-vous donc, ne dites rien devant le roi ! Mais Agravain rpondit avec insolence quil navait aucune raison de se taire. Arthur entendit ces paroles et lui dit : Mon neveu, sur quel sujet nas-tu donc aucune raison de te taire ? Gauvain, trs gn, se dpcha dintervenir : Bel oncle, dit-il, laisse cela. Agravain semporte toujours pour des bagatelles qui ne mritent pas la moindre attention. Ne te mets donc pas en peine de savoir le motif de cet emportement. Nul ny gagnerait, ni toi ni personne dautre. Au nom de Dieu tout-puissant, insista le roi, je veux quand mme le savoir ! Laisse, mon oncle, sinterposa Gahriet, Agravain ne sait raconter que fables et mensonges. Avec ta permission, crois-en mon conseil, renonce, en tant que seigneur lige, nous questionner davantage. Je nen ferai rien. Au contraire, je tordonne, sur le serment que tu mas jur, de me dire quel tait le sujet de votre discussion. Gauvain rpondit alors : Cest merveilles, dit-il, que den exiger des nouvelles ! Pour ce qui est de moi, dusses-tu mme te fcher et me chasser de cette terre, je ne ten dirai rien, car si tu te mlais dy croire, alors quil sagit de pure invention, peut-tre en adviendrait-il le pire des malheurs. Non moins que le silence des trois autres frres, ces rticences, de la part de Gahriet et de Gauvain, eurent le don dintriguer davantage le roi qui, se fchant tout rouge, scria quil les dtruirait tous sils ne parlaient pas. Par ma foi, lui rpondit calmement Gauvain, ce nest pas de moi que tu lapprendras, car je ny rcolterais en fin de compte que ta haine, et il ny aurait personne, ni moi ni aucun autre, qui ne sen repentt. Sur ce, et sans ajouter une parole, il quitta la salle, suivi immdiatement par Gahriet. Et Arthur eut beau les rappeler plusieurs reprises, ils affectrent de navoir rien entendu et sen allrent, on ne peut plus contraris. Ils se dsolaient en effet quon et attaqu ce sujet, car si le roi, ayant connaissance de la vrit, sen prenait Lancelot, cen serait fait des compagnons de la Table Ronde. Non seulement le royaume dArthur sen trouverait dshonor, mais il perdrait le plus fidle et le plus

valeureux de tous ses soutiens. Demeur seul avec ses trois autres neveux, le roi les emmena dans une petite salle, prs dun jardin, referma soigneusement la porte et les conjura, au nom de la foi quils lui devaient, de satisfaire sa demande. Il sadressa dabord Agravain mais celui-ci, comprenant quil tait all trop loin, rpondit quil ne parlerait pas et que mieux valait interroger ses frres. Or, Gareth et Mordret observrent un prudent silence. Puisque vous ne voulez pas parler, semporta le roi, de deux choses lune : ou vous me tuerez ou je vous tuerai ! Ce disant, il se prcipita sur une pe pose l, sur un lit, la tira du fourreau et marcha droit sur Agravain, saffirmant prt le tuer sans hsitation sil napprenait pas le sujet de la discussion. Et il brandit si bien larme au-dessus de la tte dAgravain que celui-ci, le voyant littralement hors de lui, sempressa de crier quil rvlerait tout. Je disais Gauvain, Gahriet et mes deux autres frres ici prsents qu souffrir si longtemps la honte et le dshonneur que tinflige Lancelot du Lac, ils se conduisaient en tratres et en gens dloyaux. Et comment Lancelot me dshonore-t-il ? insista le roi. Tu en dis trop et pas assez, parle ! De quoi sagitil ? Tu portes l une accusation des plus graves et qui me peine dautant plus que jaime extrmement Lancelot et lai toujours considr comme un fidle entre les fidles. Il na donc pas lieu de me faire honte. Tel est pourtant le cas, repartit Agravain. Il test si fidle et si loyal quil te bafoue avec la reine, ta propre femme quil connat charnellement toutes les fois quil en a loccasion. En entendant ces paroles, le roi changea de couleur et plit. Ainsi donc, les images quil avait vues dans la chambre du manoir de Morgane taient le reflet trop exact de la ralit, et sa sur navait pas tort de le presser de se venger ! le voir absorb dans ses sombres penses, Mordret dit alors dun ton faussement apitoy : Roi, nous comprenons ton chagrin et ta dception. Nous tavons cach la vrit autant que nous lavons pu mais, prsent, il faut bien quelle clate et que nous la rvlions. Certes, aussi longtemps que nous nous sommes tus, nous nous sommes conduits en parjures et montrs dloyaux envers toi. Maintenant, nous nous acquittons de notre devoir en te dcouvrant tout. Vois donc comment tu pourras laver linfamie. Ne sachant quelle dcision prendre, Arthur demeura un long moment silencieux. Il se savait contraint dagir, puisque sa honte devenait dsormais publique, et il finit par dire : Si vous avez jamais prouv quelque affection pour moi, arrangez-vous pour prendre les coupables sur le fait. Si je ne tire vengeance deux comme il sied vis--vis de tratres, je renonce porter la couronne. Mon oncle, intervint Gareth, rflchis bien : cest une entreprise redoutable que de faire prir un homme aussi vaillant que Lancelot. Il est fort et hardi, comme ceux de sa parent. Sil venait mourir au nom de ta justice, son frre et ses cousins ne manqueraient pas de te faire une guerre si violente et si acharne que les seigneurs de ton royaume, si braves soient-ils, auraient fort faire pour viter le pire. Et toi-mme, si Dieu ne sen charge, tu courras le risque dtre tu, car ils ne reculeront devant rien, je le sais, pour venger Lancelot. Sa mmoire leur sera plus chre que leur propre salut. Ne tinquite pas pour moi, rpondit Arthur. Faites ce que je vous demande et essayez de les surprendre, Guenivre et lui. Lorsque vous tes devenus compagnons de la Table Ronde, vous avez jur de mobir, nest-ce pas ? Voici venu le moment de me prouver que vous respectez vos engagements. Tous trois promirent alors de surveiller Lancelot et la reine et, prenant cong du roi, sen retournrent dans la grande salle. Ce soir-l, Arthur se montra dune humeur si morne que, dans son entourage, nul ne put ignorer quil ne ft fch. Ds leur arrive, Gauvain et Gahriet devinrent, sa seule vue, que leurs frres avaient parl. Aussi vitrent-ils dapprocher leur oncle et demeurrent-ils prs des fentres de la salle. Latmosphre tait du reste si pnible, en raison de lattitude du roi, que personne nosait souffler mot. ce moment, un chevalier en armes pntra dans la salle, qui alla vers le roi et lui dit : Roi Arthur, je viens te donner des nouvelles dun tournoi qui sest tenu Karahet. Ceux du royaume de Sorelois et ceux de la Terre Gaste ont perdu. Ne sy trouvait-il aucun de nos compagnons ? Si fait, roi Arthur.

Lancelot tait prsent, et il a surpass tous les chevaliers des deux camps. Le roi baissa dabord la tte dun air accabl puis, se levant, il dit assez haut pour que chacun pt lentendre : Dieu ! quel dommage que la trahison loge dans le cur dun si vaillant homme ! Sur ce, il se retira et sen fut dans sa chambre, o il stendit sur son lit. Il ne pouvait sempcher de penser que si Lancelot tait pris en flagrant dlit, il en rsulterait un grand malheur pour le royaume. Seulement, lui-mme ne pouvait plus ignorer laffront quil avait subi. Il envoya chercher les trois frres et, quand ils furent l, leur dit : Lancelot va bientt revenir du tournoi de Karahet. Connaissez-vous un moyen de le surprendre avec la reine ? Ma foi, dit Gareth, je ne sais. Par Dieu, reprit Agravain, je vais, moi, te le dire. Fais savoir tous tes serviteurs que tu iras demain chasser dans la fort. Arrange-toi pour que taccompagnent tous tes chevaliers, except Lancelot. Inutile de te dire quil restera volontiers ici et sempressera de mettre profit ton absence pour aller coucher avec la reine. De notre ct, nous nous tiendrons aux aguets pour tinformer de lvnement. Cachs dans une chambre, nous nous dbrouillerons pour lempcher de partir jusqu ton retour. Ton plan me parat bon, dit Arthur. Agissez donc en consquence, mais gardez-vous que personne ne soit mis dans la confidence. Ils en taient l quand survint Gauvain. Il ne fut pas long comprendre que ses trois frres avaient tram de surprendre Lancelot et que le roi en tait daccord. Mon oncle, dit-il, Dieu fasse que ta dcision tourne ton avantage mais, pour ma part, je te lavoue, jen attends pour toi plus de mal que de bien. Puis, tourn vers Agravain : Mon frre, continua-t-il, la haine et la jalousie te perdront, car Lancelot est meilleur chevalier que toi. Mest avis que tu te repentiras de ton attitude. Gauvain ! intervint le roi, va-ten ! Tu es un homme en qui je ne me fierai plus jamais. Tu connaissais en effet ma honte et la supportais sans men avertir. Certes, rpondit Gauvain, mais ctait par respect pour toi. Il quitta l-dessus la chambre et, le cur rong dinquitude, alla retrouver Gahriet. Mon frre, dit-il, Agravain a tout racont au roi et lui a soumis un plan pour surprendre Lancelot et la reine. Sache que cela lui portera malheur. Quant moi, jamais je ne mabaisserai jusqu dnoncer Lancelot et laccuser de vilenie. Moi non plus, approuva Gahriet. Eh bien, mon frre, laissons Agravain poursuivre ce quil a entrepris. Sil en profite, tant mieux pour lui. Mais, sil lui arrive malheur, il ne pourra pas dire que ce fut avec notre complicit. Ils sen allaient tous deux vers le logis de Gahriet quand ils rencontrrent Lancelot. Ils se salurent mutuellement avec beaucoup damiti. Lancelot, dit tout coup Gahriet, je vais te demander une faveur. Je te laccorde bien volontiers, rpondit Lancelot, condition quelle nexcde pas mes moyens. Grand merci, repartit Gahriet. Voici de quoi il sagit : je dsire que tu viennes loger dsormais, avec tes compagnons, chez moi. Sache aussi que je te fais cette offre dans ton intrt. Par ce biais, Gahriet esprait en effet que Lancelot renoncerait rejoindre la reine et chapperait au pige quon lui tendait. Lancelot accepta de bon cur la proposition de Gahriet et, le soir venu, ils se rendirent tous ensemble la cour. Mais Lancelot stonna grandement, son arrive, que le roi, qui lui rservait dordinaire laccueil le plus chaleureux, ne le regardt mme pas. Il sassit alors avec les chevaliers et tenta de se dtendre, mais en vain, tant lattitude du roi le dcontenanait. Lorsque, aprs le souper, on eut retir les nappes, Arthur invita ses chevaliers laccompagner le lendemain matin dans la fort. Lancelot lui dit alors : Roi, jirai volontiers avec toi. Non pas, seigneur Lancelot, rpondit Arthur. Pour cette fois, jai assez de chevaliers autour de moi. Repose-toi donc des fatigues du dernier tournoi. Lancelot comprit parfaitement que le roi tait de fort mchante humeur, et ce par sa propre faute, apparemment. Mais il sinterrogeait vainement sur ses torts ventuels et sur ce quil considrait comme une disgrce. Cependant, lheure du coucher venue, il regagna, en compagnie de Bohort, le logis o Gahriet lavait invit. Une fois arriv, il dit Bohort : As-tu remarqu quelle froideur ma tmoigne le roi ? Je le suppose

fch contre moi, mais je me demande pour quelle raison ! Lancelot, rpondit Bohort, tu es bien naf. Il est certain quil a eu vent de tes relations avec la reine. Prends bien garde tes moindres gestes, car nous risquons un conflit qui ne prendra jamais fin. Mais qui donc aura pu lui parler de cette affaire ? Sil sagit dun homme, affirma Bohort, il ne peut tre quAgravain qui te hait et te jalouse un point que tu nimagines mme pas. Et sil sagit dune femme, Morgane est celle-l, qui de longue date veut se venger du mpris dans lequel tu las toujours tenue. Sois prudent, Lancelot, ne te fie personne dautre qu moi, car jai bien limpression que lon nous surveille. Le lendemain, la jeunesse du jour, Gauvain dit Lancelot : Gahriet et moi allons dans la fort en compagnie du roi. Te joins-tu nous ? Je crois que le roi ny tient pas. Je resterai ici avec Bohort et Hector. Gauvain et Gahriet sen allrent donc rejoindre Arthur qui se prparait pour la chasse. Mais ds que celui-ci fut parti, la reine Guenivre dpcha un messager Lancelot, lequel tait encore couch, pour lui dire de ne pas manquer venir la rejoindre. Ce dont Lancelot se rjouit fort, tant le brlait le dsir daller voir la reine. Cependant, les paroles de Bohort lui revinrent en mmoire : il devait se mfier et prendre garde quon ne lapert. Aussi pria-t-il son cousin de le conseiller en telle occurrence. Ny va pas ! rpondit Bohort. Cest beaucoup trop dangereux. Tu sais bien que je ne saurais rsister, lui dit Lancelot. Du reste, je serais bien sot si je ne profitais de labsence du roi ! Eh bien ! reprit Bohort, si tu ne peux ten priver, alors, hte-toi, mais il nen rsultera rien de bon, mon cur me le dit, qui pourtant ne sest jamais alarm pour toi ! Enfin, si tu persistes malgr tout dans ton intention, passe, si tu men crois, par ce jardin : il stend jusque sous les fentres de la chambre de la reine, et tu ne saurais emprunter de chemin plus tranquille car personne ny va jamais. Cependant, si tu ne veux pas que je meure dangoisse, prends ton pe, je ten supplie ! Suivant point par point les recommandations de Bohort, Lancelot sengagea donc dans le sentier qui menait la maison du roi. Mais Agravain, qui avait dispos des sentinelles un peu partout, en fut immdiatement averti et, depuis lune des fentres qui donnaient sur le jardin, laperut sapprocher de la tour en se cachant dessous les arbres. Alors, runissant ses hommes, il leur dit : Le voici. Prenez garde quil ne nous chappe ! Ils rpondirent en ricanant quune fois tout nu dans le lit de la reine, Lancelot ne pourrait plus se tirer du pige. Alors, une grande joie envahit Agravain qui, davance, se dlecta du moment qui verrait sa haine assouvie pleinement. Cependant, quand Lancelot eut pntr dans le manoir du roi, il en ferma soigneusement la porte derrire lui afin de ne pas veiller le moindre soupon. Puis, allant jusqu la chambre de Guenivre, il sy dvtit et se glissa prs de la reine. perdu de dsir, il treignit celle-ci avec fougue et se livrait avec elle aux plus ardentes des joutes damour quand se prsentrent la porte les gens quAgravain avait chargs de les surprendre. Mais trouvant cette porte ferme, ils interrogrent Agravain sur la marche suivre, et il leur ordonna denfoncer la porte. Au fracas que cela fit, Guenivre sarracha des bras de Lancelot, se dressa sur son sant et scria : Mon ami ! nous sommes trahis ! Quant lui, tendant loreille, il comprit quon sacharnait contre le vantail. Ah ! reprit la reine, nous sommes perdus ! Je suis sre que cest Agravain qui veut nous surprendre ! Ne tinquite pas, rpondit Lancelot, il aura ce quil a cherch ! Sa mort prcdera la mort de tous ceux qui veulent se saisir de nous ! Se jetant alors tous deux bas du lit, ils se couvrirent du mieux quils purent. Dame, dit Lancelot, aurais-tu ici un haubert ou une armure dont je puisse me protger ? Hlas ! non ! rpondit Guenivre. Notre malheur veut que nous prissions tous deux. Jen suis fche plus encore pour toi que pour moi, car ta mort serait un plus grand malheur que la mienne. Pourtant, sil plaisait Dieu que tu pusses tchapper sain et sauf, il nest pas encore n, celui qui, te sachant vivant, oserait me conduire la mort ! En entendant ces mots, Lancelot sentit redoubler ses forces. Il se dirigea vers la porte en homme qui ne

redoute rien et, ladresse de ceux qui tentaient de lenfoncer, hurla : Chiens puants ! Lches ! Je vais moi-mme ouvrir cette porte afin de voir lequel dentre vous se prsentera le premier ! Il tira son pe, ouvrit la porte et, depuis le seuil, dfia insolemment ses adversaires : Eh bien ! personne ? Un chevalier du nom de Tanaguin, qui le hassait mortellement, savana hardiment. Mais Lancelot, brandissant son pe, le frappa avec une telle violence que ni heaume ni coiffe de fer ne le garantirent dtre pourfendu jusquaux paules. Ce que voyant, les autres assaillants reflurent si bien en dsordre, tandis que Lancelot arrachait sa lame du cadavre tendu au sol, que lissue se retrouva libre. Lancelot dit alors Guenivre : Dame, le combat est fini. Quand il te plaira, je men irai. Quel que soit lhomme qui doit demeurer sur place, je ne ly laisserai pas. La reine rpliqua ne plus dsirer quune chose, le savoir lui-mme en scurit, quoi quil pt advenir. Lancelot jeta les yeux sur le chevalier tomb en travers du seuil, le tira lui, lui retira ses armes et sen revtit au plus vite. Dame, dit-il encore, maintenant que me voici arm, je puis me retirer en toute scurit. Va, rpondit Guenivre, je ten prie, mets-toi labri ! Il se prcipita alors, lpe au poing, bousculant ceux-ci, frappant ceux-l, jetant terre tel ou tel et montrant une si terrible dtermination que chacun, si courageux ft-il, finit par reculer et lui cder le passage. Lancelot se hta de gagner le jardin et, par le sentier qui serpentait darbre en arbre, atteignit bientt le logis de Gahriet et y retrouva Bohort. Celui-ci navait cess de trembler pour ses jours, tant il redoutait que les gens du roi ne fussent lafft. En voyant son cousin, parti dsarm, revenir arm, il devina quon stait battu, et Lancelot le lui confirma en quelques mots. Ils auraient pu sans peine semparer de moi, ajouta-t-il, car javais singulirement baiss ma garde, mais je me suis dfendu avec tant dacharnement que, grce Dieu, jai russi mchapper. Ah ! mon cousin, dit Bohort, la situation est pire quauparavant, car voici connu tout ce que nous avions pris tant de peine dissimuler ! Nous allons voir dbuter une guerre qui durera plus que notre vie. Si le roi Arthur ta aim plus que quiconque jusqu ce jour, prsent il te hara dautant plus que tu las davantage bafou ! Il devient donc urgent que nous sachions quelle attitude adopter, car dsormais le roi sera notre ennemi mortel. Au surplus, et cela mafflige infiniment, la reine, est, par ta faute, en danger de mort. Aussi, avisons, je te prie, toi et moi, pour la faire librer et lui obtenir la vie sauve. Ils sentretenaient ainsi quand survint Hector qui, sitt inform de la situation ne cacha pas sa consternation. Le mieux faire, dit-il, est de partir dici sur-le-champ. Allons nous rfugier dans la fort pour nous mettre aux aguets. Si le roi veut faire mettre mort la reine Guenivre, je suis sr quil la mnera au bout de la prairie, la lisire de la fort. Nous serons alors en mesure dintervenir et darracher la reine ceux qui dsirent la voir mourir, puis, cela fait, plus rien ne nous retiendra dans ce pays ni ne nous empchera de gagner le royaume de Bnoc ou celui de Gaunes o Guenivre et nous naurons plus rien redouter du roi Arthur et de ceux qui le suivent. Approuvant sans rserve la proposition, Lancelot et Bohort firent aussitt monter cheval tous ceux de leur maison, chevaliers, cuyers et serviteurs, puis ils sortirent de la forteresse et pntrrent dans la fort lendroit o celle-ci tait la plus paisse. Aprs ne sy tre gure enfoncs, ils firent halte et se dissimulrent de faon quon ne pt dceler leur prsence. Ils prirent toutefois soin de poster une sentinelle qui, la limite de la grande prairie, serait mme dobserver tout ce qui sy passerait. Puis Lancelot, aprs avoir rflchi, appela lun des cuyers et lui dit : coute-moi bien : tu vas aller tout droit Kamaalot et tu te mleras aux autres cuyers. Fais en sorte dobtenir deux des nouvelles de la reine et den apprendre le sort qui lui est rserv. Si on la condamne subir la mort, reviens sur-le-champ nous en avertir. Car, quelque peine que nous puisse donner son salut, nous npargnerons rien pour la tirer de ce mauvais pas ! Le valet bondit en selle, et, sans perdre un instant, se rendit Kamaalot o, bien rsolu mener bien la mission dont Lancelot lavait charg, il se perdit dans la foule.

Or, aprs que Lancelot stait, dans la maison du roi, soustrait ses poursuivants, les gens dAgravain, rassurs par sa fuite, taient entrs dans la chambre de Guenivre pour semparer delle. Ils lui infligrent toutes sortes daffronts, lui dirent et lui rptrent quainsi prise sur le fait elle ne pourrait chapper la mort. Accable par la honte et repue dinsultes, la reine se mit pleurer douloureusement, sans que ses bourreaux en fussent aucunement apitoys. Et elle se demandait avec angoisse si Lancelot avait pu se mettre labri et sil pourrait la secourir et la prserver du chtiment suprme, au cas o le roi ly condamnerait. Arthur revint de chasse la tombe de la nuit. Aussitt descendu de son cheval, il apprit le succs du guet-apens et, si la confirmation de son dshonneur ne le surprit gure, il en prouva cependant beaucoup daffliction. Comme il demandait si lon avait pu semparer de Lancelot : Non, seigneur roi, rponditon. Il sest en effet dfendu avec une telle nergie quil a t impossible de le retenir. Puisquil nest pas ici, dit le roi, nous le trouverons en son logis. Faites armer une troupe nombreuse, allez le saisir et amenez-le-moi. Je ferai alors justice de la reine et de lui simultanment. Quarante chevaliers prirent alors leurs armes, non de leur plein gr, mais pour obir aux ordres du roi. Ils allrent jusquau logis de Lancelot et ne ly trouvrent point, ce qui les rjouit grandement, car la perspective de devoir laffronter pour semparer de sa personne ne leur souriait nullement. De sorte que, retournant auprs du roi, ils lui annoncrent que Lancelot stait chapp, accompagn de toute sa maisonne. Du coup, le roi entra dans une grande colre et scria : Eh bien ! Puisque je ne puis me venger de Lancelot, je me vengerai de la reine, et de telle manire quon ne cessera pas den parler de sitt ! Or, le roi Yon des les, qui tait un homme sage et avis, intervint. Seigneur, dit-il, quas-tu lintention de faire ? Jai lintention de faire justice du crime pouvantable qua commis la reine. Je vous commande donc tous, et toi en particulier, en ta qualit de roi, de respecter la parole que vous mavez jure et de dcider entre vous de quel supplice elle doit mourir, car il ne saurait tre videmment question que son chtiment soit autre que la mort. Dussiez-vous la dfendre, dussiez-vous mme prendre son parti, il faudra quelle meure. Seigneur, objecta le roi Yon, il est contraire la coutume, en ce pays, de prononcer les condamnations mort aprs le coucher du soleil. Nous le ferons demain matin, si telle est ta volont et si tu nous contrains tobir. Arthur ninsista pas. Il se tut, si contrit et si rempli de colre quil ne but ni navala rien de la nuit, et il naccepta pas davantage de se laisser amener Guenivre. Le matin, ds la premire heure, les barons se rassemblrent dans la grande salle de Kamaalot. Arthur prit la parole et dclara : Seigneurs, vous savez quels faits lon reproche la reine, et certains dentre vous ont t les tmoins de son crime. Je vous demande de vous prononcer, et ce en toute justice, sur le sort quelle mrite. Les barons se runirent alors en conseil et demandrent leur avis Agravain et ses deux frres, Gareth et Mordret. Tous trois saccordrent dire que la reine devait mourir honteusement puisquelle avait forfait lhonneur en invitant un chevalier coucher auprs delle dans le lit du roi. Tous comprirent quAgravain tait dcid imposer cette condamnation. Aussi, bon gr mal gr, ils se rallirent ce point de vue et, revenant vers le roi, lui annoncrent la sentence : la reine serait conduite au bcher. En apprenant la condamnation de la reine, Gauvain protesta hautement quil ne supporterait pas de voir mourir une dame dun si grand mrite et qui lui avait prodigu tant dhonneurs. Puis, sadressant au roi, il dit : Seigneur, tu es mon oncle et mon roi, mais je te rends aujourdhui devant cette assemble tout ce que je tiens de toi. Je dclare que je ne te servirai jamais plus si tu consens cette indignit. Mais Arthur ne daigna mme pas rpondre, et son neveu, quittant sur-le-champ la salle, se rendit tout droit son logis o il entendait rester dsormais confin, le cur aussi navr que sil avait vu le monde entier scrouler sous ses yeux. Quant au roi, il commanda ses gens dlever dans la prairie, sous les

murs de la forteresse, un immense bcher pour brler Guenivre, puisque ainsi doit mourir toute reine qui, aprs avoir t sacre, sest dshonore. Alors slevrent dans toute la cit les cris et les pleurs, car les gens aimaient la reine et la considraient comme leur mre. Au surplus, les serviteurs chargs de dresser le bcher lavaient bti si haut que tous les habitants de Kamaalot pouvaient lapercevoir. Le roi donna lordre dy mener Guenivre, laquelle arriva devant lui tout en pleurs, vtue dune robe de soie vermeille, dune cotte et dun manteau brods. En dpit de son ge, sa beaut, sa grce taient telles que lon et vainement cherch dans le monde entier son gale en charme et en distinction. Aussi, en la voyant, Arthur fut-il saisi dune si poignante compassion quil prfra ne plus la regarder. Il la fit carter de sa vue et ordonna de brler sans plus de retard la coupable. On entrana donc Guenivre hors du palais et, de l, travers les rues de la forteresse. Or, ds que les habitants laperurent, ils se mirent se lamenter et crier de toutes parts : Ah ! noble dame, plus courtoise que toutes les dames de ce pays ! Auprs de qui dsormais les pauvres gens trouveront-ils piti ? Roi Arthur, qui as dcid par colre de la faire mourir, veuille Dieu te laisser le temps de ten repentir ! Et quant aux tratres qui ont tram sa perte, quils soient chtis pour leur abominable forfait ! Telles taient les clameurs que poussaient les gens de Kamaalot. Mais le roi navait aucune envie de les entendre. Il dit Agravain de prendre quarante chevaliers et daller avec eux garder le pr o serait allum le bcher, de sorte que, si Lancelot survenait, il lui ft impossible de dlivrer la reine et de la soustraire son juste chtiment. Cette prilleuse perspective nenthousiasma gure Agravain : Mon oncle, dit-il, faut-il vraiment que jy aille ? Oui, rpondit Arthur. Tu as t le principal accusateur, tu as t le principal tmoin, je tordonne de mobir. Eh bien, soit, sinclina Agravain, mais que Gahriet maccompagne. Or, ce dernier se rcusa si fermement quaprs lavoir vainement somm de sexcuter, le roi dut recourir la menace pour ly faire enfin consentir, et encore la mort dans lme. Si tu timagines, Agravain, dit Gahriet son frre, que je combattrai Lancelot sil tente de sauver la reine, dtrompe-toi : je prfre la lui voir garder toute sa vie plutt que de contribuer la faire prir ainsi ! Lancelot, Hector et Bohort se tenaient cependant embusqus lentre de la fort. Aussitt revenu de Kamaalot, lcuyer stait vu assaillir de questions Alors ? Quelles nouvelles ? Mauvaises, avoua-til. La reine a t condamne mort, et ce que vous voyez dresser l, cest le bcher o lon sapprte la brler. Seigneurs ! scria Lancelot, tous cheval ! Tel qui pense la faire mourir risque de mourir avant elle ! Et si jamais Dieu entendit prire de pcheur, puisse-t-il exaucer la mienne et me faire dabord rencontrer Agravain qui ma bti cette querelle ! Sans perdre de temps, tous sautrent sur leurs montures et, empoignant lances et boucliers, se tinrent prts intervenir. Et, bientt, ils aperurent, sortant de la forteresse, une troupe de chevaliers qui, entourant la reine, lui faisaient escorte vers le bcher. Alors, sur lordre de Lancelot, ils peronnrent leurs chevaux et se rurent dans la prairie, bien dcids sauver la reine. En les voyant se prcipiter de la sorte, les gens dAgravain crirent ensemble : Cest Lancelot ! Fuyons ! Mais ils neurent gure le loisir de ragir. Lancelot, qui allait en tte, galopa du ct o il avait repr Agravain. Lche ! Tratre ! cria-t-il, tu vas mourir ! Et il le frappa si violemment de sa lance que celle-ci lui traversa le bouclier et se brisa dans sa poitrine, le prcipitant terre sans vie et sans mouvement. Bohort, lui, stait lanc de toute la vitesse de sa monture sur Gareth, et il eut tt fait de le renverser et de ltendre mort sur lherbe de la prairie. Les autres, alors, commencrent se battre lpe, et la mle devint gnrale. En sapercevant que deux de ses frres taient morts, Gahriet prouva tant daffliction quil se jeta sur Meliadus le Noir, lequel faisait de son mieux pour seconder Lancelot et dlivrer la reine, et le frappa si violemment quil labattit au milieu du bcher. L-dessus, il mit la main lpe, en homme de grand

courage, et atteignit un autre chevalier quil renversa aux pieds de Lancelot. Hector, qui se tenait sur ses gardes, aperut Gahriet et se dit en lui-mme : Si celui-ci vit plus longtemps, il nous en cuira fort, car cest un homme de grande valeur. Mieux vaut le tuer plutt que de lui laisser faire plus de mal quil ne nous en a fait. Il se prcipita alors contre lui, lpe au clair, et len frappa si fort quil lui arracha le heaume de la tte. Gahriet, se sentant dsarm, en demeura transi deffroi. Or, Lancelot, qui parcourait les rangs des combattants, ne le reconnut pas et, dun coup terrible, lui fendit la tte jusquaux dents. Quand les chevaliers dArthur virent Gahriet tomber, ils perdirent tout leur courage. De quarante, ils ntaient plus que trois, soit Mordret et deux compagnons de la Table Ronde. Aussi ninsistrent-ils pas et prirent-ils la fuite, abandonnant le terrain Lancelot et ses gens. Lancelot se hta daller vers la reine. Dame, dit-il, quallons-nous faire de ta personne ? Tout heureuse de sa dlivrance, elle rpondit : Lancelot, je voudrais que tu me conduises en un lieu o le roi naura plus de pouvoir sur moi. Fort bien. Tu vas monter sur un palefroi et nous suivre dans la fort. L, nous examinerons quel parti prendre. La reine ne fut donc pas plutt en selle quils se rfugirent dans la fort, sy enfonant au plus profond avant de sarrter dans une clairire. Alors seulement, ils saperurent quils avaient perdu trois des leurs et sinterrogrent mutuellement sur leur sort. Par ma foi, dit Hector, jen ai vu tomber de la main de Gahriet. Comment ? stonna Lancelot. Gahriet participait au combat ? Certes, rpondit Bohort, et je mtonne que tu le demandes, alors que tu lui as toi-mme fendu le crne ! Effectivement, ajouta Hector, cest toi qui las tu au moment o jallais le faire. Par Dieu tout-puissant ! scria Lancelot, je ne le savais pas, je vous jure, je ne lavais pas reconnu ! Quel malheur ! Nous pouvons tre srs que le roi ne nous pardonnera jamais cette mort, Gauvain non plus, qui aimait tant son frre. Hlas ! une guerre va commencer qui ne finira jamais ! Fort attrist de la fin de Gahriet, lequel tait lun des chevaliers quil aimait le plus, Lancelot se mit pleurer. Ah ! Dieu ! soupira-t-il, si au moins je lavais reconnu, je laurais pargn car, Gauvain except, aucun des neveux dArthur ne sest montr, je crois, si gnreux envers moi ! Il nest plus temps de se lamenter, intervint Bohort, lheure presse. Il nous faudrait prendre des dispositions pour mener la reine en lieu sr. Je sais o aller, rpondit Lancelot. Le seul endroit o elle naurait rien redouter du roi est une forteresse que jai conquise autrefois. Si nous russissons latteindre, nous y serons en scurit. En outre, je manderai de prs et de loin des chevaliers que jai servis maintes fois. Ils ne pourront nous refuser leur aide. Bohort demanda alors : O se trouve cette forteresse et comment lappelle-t-on ? On la nomme aujourdhui la Joyeuse Garde mais, quand je la conquis, on lappelait la Douloureuse Garde. Dieu, scria Guenivre, quand donc y serons-nous ? Cest vraiment le seul endroit o je naurai rien redouter. Dame, dit Lancelot, nous y arriverons le plus tt possible, sois sans inquitude. {55} Aprs avoir pris cette dcision, ils remontrent cheval et sengagrent dans le grand chemin de la fort, prts se dfendre nergiquement contre tous ceux de la maison du roi qui tenteraient de les empcher daller plus loin. De fait, ils poursuivirent leur voyage sans encombre jusqu une forteresse sise au cur de la fort que lon appelait Kalec. Le seigneur des lieux tait un comte, brave et puissant, qui aimait beaucoup Lancelot, parce que celui-ci lui avait jadis sauv sa terre des exactions dun de ses voisins. Quand il apprit sa venue, il en fut tout heureux et le reut avec honneur. Il lui promit de laider contre ses ennemis, quels quils fussent, y compris mme le roi Arthur. Et dajouter : Seigneur, si cela te convenait, je pourrais toffrir ce chteau, toi et ma dame la reine. Acceptez-le, si vous men croyez : il est si solidement dfendu que vous ny redouteriez personne, pas mme la puissance du roi. Quitte le remercier vivement, Lancelot rpondit ne pouvoir sattarder davantage dans les parages de Kamaalot. Aprs stre restaurs et reposs, tous remontrent donc cheval et reprirent le chemin de la Joyeuse Garde.

Or, entre-temps, voici ce qui stait pass Kamaalot : depuis la forteresse, on avait vu, certes, la mle des troupes de Lancelot et dAgravain, mais dune manire si confuse que la fuite bride abattue de Mordret et des deux autres rescaps stupfia dabord le roi Arthur. Que signifie ? demanda-t-il lun de ses serviteurs qui, hors dhaleine, venait dentrer. Hlas ! seigneur roi, dit lhomme, je ne tapporte que de mauvaises nouvelles. Sache, en effet, que de tous ceux qui menaient la reine au bcher, trois seulement vivent encore, je le crains Alors Arthur se mit pousser mille gmissements. Ah ! scria-t-il, maudite soit cette journe ! Et ce dmon de Lancelot, quest-il devenu ? Seigneur roi, il a dlivr la reine et lemmne sa suite dans la fort. Le roi fut si troubl par cette nouvelle quil demeura coi. Dun ct, il tait furieux que Guenivre et chapp au sort quelle avait amplement mrit en le dshonorant avec le plus estim de ses chevaliers. De lautre, il ne pouvait sempcher dtre soulag par la pense que son pouse vivait et que lignominieux supplice auquel lui-mme, en sa qualit de roi, avait d consentir navait pu tre consomm. Or, Mordret survint l-dessus qui, en se prsentant devant lui, scria : Roi, les choses vont trs mal pour nous ! Aprs nous avoir mis en droute, Lancelot sen va, matre de la reine ! ces mots, la colre dArthur se ranima brusquement. Eh bien ! semporta-t-il, ils ne sen tireront pas si facilement ! Je ferai tout ce quil faut pour les chtier ! Ayant fait quiper chevaliers, serviteurs, et tous les gens qui lentouraient, il se hta de monter en selle, et ils sortirent de la forteresse tout bards de fer. Mais ils eurent beau parcourir la fort en tous sens dans lespoir de trouver ceux quils recherchaient, ils perdirent leur peine, et personne ne put leur indiquer par quel chemin Lancelot et les siens staient loigns. Alors le roi conseilla ses barons de se sparer et de sparpiller dans toutes les directions, ce qui multiplierait les chances de mettre la main sur les fugitifs. Par Dieu tout-puissant ! riposta Girflet, fils de Dn, je ne suis pas de cet avis. Si tes barons vont chacun de son ct et que Lancelot les rencontre sparment, accompagn quil est de chevaliers forts et courageux, je ne donne pas cher de ceux qui croiseront sa route ! Autant les dire dj perdus, car il les tuera ! Dans ce cas, que faut-il donc faire ? demanda le roi. Envoyer des messagers qui, dans tous les ports de ce pays, repartit Girflet, feront savoir que nul ne doit aider Lancelot embarquer. Force lui sera ainsi, quil le veuille ou non, de demeurer dans les limites du royaume. Il nous sera ds lors facile de dcouvrir sa retraite, et nous marcherons sur lui en si grand nombre que ce sera un jeu de nous emparer de sa personne. Alors tu pourras assouvir sur lui ta vengeance. Tel est mon avis. Arthur le trouva bon et, appelant ses messagers, il les envoya dans chacun des ports du pays interdire quon laisst partir Lancelot. Puis lui-mme sen retourna dans la cit de Kamaalot. Une fois arriv lendroit o gisaient ses chevaliers tombs au combat, il jeta un lourd regard circulaire et, sur sa droite, aperut un corps quil reconnut immdiatement pour celui dAgravain. Et il en prouva une si cruelle douleur quil ne put davantage tenir en selle et tomba, vanoui, mme le cadavre de son neveu. Quand il eut repris conscience, il se lamenta : Ah ! beau neveu, il te hassait donc ce point, celui qui ta frapp ! Sachez-le, vous tous, quil ma mis au cur une profonde peine, celui qui amputa mon lignage dun tel chevalier ! Et il ordonna de transporter la dpouille dans la cit. Puis, toujours en pleurs, il parcourut le champ de bataille en tous sens et finit par trouver la victime de Bohort, Gareth, dont la vue redoubla ses sanglots et ses lamentations. Ah ! certes, il avait trop vcu ! Et quoi bon vivre si ctait pour devoir supporter la mort de ceux que lon chrissait tendrement ? Sur son ordre, on plaa le corps de Gareth sur un bouclier et on lemporta son tour vers Kamaalot. Tout perclus de chagrin, le roi reprit sa marche et, la longue, sur sa gauche, dcouvrit, tout dfigur, Gahriet que, par inadvertance, avait pourfendu Lancelot. Or, de tous ses neveux, Gahriet tait, aprs Gauvain, le favori dArthur. Aussi celui-ci, devant le cadavre de celui quil avait tant aim, manifesta-t-il une douleur encore plus vive. Il se jeta sur lui, ltreignit troitement puis, l, demeura pm si longtemps que ses barons redoutrent quil ne trpasst sous leurs yeux. Et il ne fut pas un de ceux qui se trouvaient l qui

net le cur treint de tristesse et dangoisse. Cependant, les cris et les clameurs avaient fini par tirer Gauvain de sa sombre torpeur. Se figurant que la reine tait morte et quon dplorait son trpas, il sortit dans la rue et, aussitt, les passants lui dirent : Ah ! Gauvain, si tu veux connatre ltendue de ton malheur, entre dans la maison du roi. Le plus cruel spectacle ty attend, celui de ta famille anantie ! Boulevers au point de ne rien rpondre, Gauvain, tte basse, allait par la cit, nosant croire que lon portt le deuil de ses frres. droite, gauche, tout pleurait sur son passage. Il entra dans la maison du roi et y vit chacun si pntr de douleur et accabl quil semblait que tous les princes du monde fussent morts. Et Arthur, en lapercevant, scria : Ah ! Gauvain, Gauvain ! Vois donc ton malheur et le mien ! Gahriet, ton frre, et le plus vaillant de notre lignage, nest plus ! Regarde, Gauvain ! Et, tout en pleurs, il lui montrait le visage ensanglant de Gahriet. cette vue, Gauvain neut pas la force de rpondre, il fut mme incapable de rester plus longtemps debout. Le cur lui manqua, et il tomba vanoui dans les bras des barons qui, au comble eux-mmes de laffliction, sattendirent ne plus connatre dornavant quelque joie que ce ft. Quand Gauvain, reprenant conscience, se fut relev, il se prcipita sur le corps de son frre, le pressa contre sa poitrine et se mit sangloter si fort quil perdit conscience une nouvelle fois. Dieu ! sexclamrent ceux qui assistaient cette scne, nous navons jamais subi de si grand malheur ! peine revenu de sa pmoison, Gauvain sassit, prit Gahriet sur ses genoux et, au vu de labominable blessure qui le rendait presque mconnaissable, se mit crier : Ah ! Gahriet, mon frre bien-aim ! Maudit soit le bras qui ta frapp ! Fallait-il quil te hasse, celui qui ta port un tel coup ! Hlas ! mon frre, comment la fortune a-t-elle eu le front de te faire mourir, alors quelle tavait dot de toutes les vertus ? Je ne pourrai jamais me remettre de ta perte, beau doux frre, et je ne dsire plus vivre au-del du moment o je taurai veng du flon qui ta de la sorte abattu ! Ainsi se lamentait Gauvain, mais il nen put dire davantage tant il avait la gorge et le cur serrs. Aprs avoir gard un long silence, il tourna ses regards vers la droite et aperut, gisant sur les boucliers, Gareth et Agravain. Il les reconnut aussitt et dit haute voix : Dieu ! jai trop vcu, puisque jen suis rduit voir mort et ananti mon propre sang. Puis il se laissa choir sur les deux cadavres plusieurs reprises, et sa peine se montrait si forte que les barons qui lentouraient redoutaient chaque instant de le voir mourir. Le roi leur demanda ce quil convenait de faire pour son neveu, Car, dit-il, sil demeure l longtemps, jai peur quil ne succombe son chagrin. Seigneur roi, rpondirent-ils, notre avis serait de lemporter dici et de le coucher dans une chambre o on le garderait reclus jusqu ce que ses frres fussent enterrs. Quil en soit ainsi , dit le roi. Ils relevrent donc Gauvain inanim et le transportrent en une chambre o, sous bonne garde, il resta tendu, les yeux grands ouverts, sans que personne ne pt lui arracher un mot. Durant la nuit, toute la cit de Kamaalot manifesta son deuil avec si peu de retenue quil ntait visage qui ny ft en pleurs. On retira leurs armes aux chevaliers morts avant de les ensevelir chacun selon son lignage. Pour Gareth et Agravain, on prpara, ainsi quil convenait des fils de roi, deux riches cercueils que lon dposa cte cte dans la grande glise. Entre eux, le roi Arthur fit difier une tombe plus belle et plus riche qui reut Gahriet et sur laquelle on grava linscription suivante : Ci-gt Gahriet, fils du roi Loth dOrcanie, neveu du roi Arthur, que tua Lancelot du Lac. De mme indiqua-t-on sur les autres tombes les noms des morts et de ceux qui les avaient tus. Aprs que le clerg eut clbr le service funbre, le roi retourna en son logis et, aussi accabl que sil avait perdu la moiti de son royaume, sassit dans la grande salle au milieu de ses barons. Tous gardaient un profond silence, tant leurs penses taient sombres et pleines dangoisse. Enfin, Arthur prit la parole. Seigneurs, dit-il, sachez quaprs mavoir si longtemps combl dhonneurs, Dieu a permis

que je sois accabl de terribles malheurs. La perte que je viens de subir est sans gale. Sil arrive en effet que lon perde sa terre par force ou par trahison, du moins peut-on conserver toujours lespoir de la recouvrer. Mais quand on perd un ami de son propre sang, une telle perte est irrmdiable. Or, ce prjudice, je le dois non pas la justice de Dieu mais lorgueil de Lancelot. Quoique nous leussions lev et fait grandir dans ce royaume comme sil et t de notre sang, il nous a nanmoins inflig ce dommage et cette honte. Et voil pourquoi, seigneurs, vous qui tes mes hommes liges et qui mavez jur fidlit, vous qui tenez votre terre de moi, je vous requiers, au nom du serment que vous mavez prt, de me conseiller afin de venger mon opprobre et mon dshonneur. En attendant que ses barons lui rpondissent, le roi se rfugia dans le silence. Ils sentre-regardrent, chacun invitant des yeux lautre parler. Enfin, le roi Yon des les se leva et dit : Seigneur roi, je tappartiens. Je dois donc te donner un conseil qui sauvegarde ton honneur, ainsi que le ntre. Assurment, ton honneur toblige laver ta honte. Mais, bien considrer lintrt du royaume, je ne pense pas quon doive entreprendre une guerre contre la parent du roi Ban. Nous savons en effet que Notre-Seigneur a si bien lev cette dernire au-dessus de tous les autres lignages quil nest, en dehors de toi, nul brave qui ne risque davoir le dessous en la combattant. Aussi te suppli-je, au nom de Dieu, de ne pas entreprendre de guerre contre ces gens-l car, jen suis sr, ils sont difficiles vaincre. Ces paroles soulevrent dans la salle un tumulte de protestations. On en blma fort le roi Yon, laccusant mme, ouvertement, davoir parl par couardise. En vrit, riposta-t-il, si je parle ainsi, ce nest pas que je tremble plus que vous ne faites. Seulement, je sais bien quune fois la guerre commence, nos ennemis, sils russissent passer dans leur pays sains et saufs, redouteront vos coups bien moins que vous ne le pensez. Du milieu du brouhaha, Mordret lapostropha : Roi Yon ! Je nai jamais entendu vaillant homme donner si mauvais conseils ! Si le roi Arthur veut men croire, il ira en guerre et ty emmnera, quil te plaise ou non. H, Mordret ! rpliqua le roi Yon, jy mettrai srement plus de cur que toi ! Que le roi se mette en route quand il le voudra. Mador de la Porte intervint : Votre dispute est tonnante, dit-il calmement. Si vous voulez faire la guerre, il ne sera pas ncessaire daller bien loin, puisque Lancelot possde une forteresse dont il fit la conqute lorsquil commena courir les aventures. Cette forteresse, cest la Joyeuse Garde, et nous ne saurions douter un seul instant que Lancelot naille sy rfugier. Elle a des remparts solides, vous pouvez men croire, puisque jy fus jadis retenu captif jusqu ce que Lancelot men dlivre, ainsi que mes compagnons. Par ma foi, dit Arthur, je la connais aussi ! Et, selon toi, Lancelot y aurait emmen la reine ? Certainement, rpondit Mador. Et sans doute sy trouve-t-elle dj. Mais je ne te conseille pas dattaquer la place, car elle est si bien retranche et si bien dfendue que ceux qui sy trouvent nont rien craindre dventuels assaillants. Dailleurs, ils sont tous si vaillants quils ne manqueraient pas, le moment venu, de nous jouer quelque tour dont nous aurions tout lieu de nous repentir. Mador, dit Arthur, tu as raison en ce qui concerne la sret de cette forteresse, ainsi que le courage et la ruse de ceux qui sy trouvent. Mais tu sais bien, comme tous ceux qui sont ici, que, depuis que je porte la couronne, je nai jamais entrepris de guerre que je nen sois sorti mon avantage et celui du royaume. Je taffirme donc que, pour rien au monde, je ne renoncerai faire la guerre ceux qui ont caus la perte de mes parents bien-aims. Aussi fais-je appel tous les gens ici prsents et compt-je madresser sous peu tous ceux qui, proches ou lointains, tiennent de moi leur terre. Je les prierai tous de me rejoindre Kamaalot au plus vite, afin que nous puissions nous mettre en route dans quinze jours. Jentends quaucun de vous ne se dispense de participer cette entreprise, et je vous requiers de jurer tous sur les saintes reliques que vous poursuivrez cette guerre jusqu ce que nous ayons veng notre honte et lav notre honneur. Arthur fit alors apporter les reliques, et tous ceux qui taient rassembls dans la grande salle prononcrent le serment requis, certains avec enthousiasme, dautres dun ton simplement rsign. Aprs

quoi, le roi envoya ses messagers par tout le royaume ordonner ses vassaux de se runir Kamaalot au jour dit, car il avait lintention de se porter, avec toutes ses forces, contre la Joyeuse Garde, afin de venger la honte inflige au royaume de Bretagne par Lancelot du Lac, fils du roi Ban de Bnoc{56}.

9 Le Sige de la Joyeuse Garde


Au jour fix par Arthur pour le rassemblement, Kamaalot vit arriver une telle quantit de gens, tant pied qu cheval, quon navait jamais vu runie de chevalerie si nombreuse. Cette vue rconforta le roi, tout chagrin quil demeurt du deuil o lavait plong le sort funeste de ses trois neveux. Quant Gauvain qui, aprs tre rest prostr pendant de longs jours, se trouvait de nouveau en bonne sant, il surveillait les prparatifs de lexpdition. Or, comme le dpart approchait, il sen fut trouver le roi son oncle et lui dit : Seigneur, avant de prendre la route, je te conseillerais volontiers de choisir parmi la foule des barons autant de vaillants chevaliers quil en fut tu lors de la fatale bataille que suscita le sort de la reine. Il te faudrait en admettre la Table Ronde autant que tu en perdis, de telle sorte que nous soyons au complet. Le roi Arthur rflchit longuement. Hlas ! dit-il enfin, que Merlin nest-il parmi nous ! Il maiderait choisir ceux qui sont les plus dignes dy figurer. Cependant, je me rangerai ton avis, Gauvain : il ne faut pas quil y ait de place vide. Convoquant aussitt les barons, il leur recommanda de choisir parmi les meilleurs chevaliers, et ce sans aucunement exclure les pauvres, car le courage et la loyaut constituaient les seuls critres dadmission, le nombre de preux ncessaire pour complter la Table Ronde. Barons et vassaux, tous applaudirent cette ide, et lon se retira au bout de la salle pour dlibrer. La dcision ne fut pas longue prendre. Certes, personne ne fut assez audacieux ni vain pour occuper le Sige Prilleux{57}, mais cest un chevalier dIrlande nomm lian qui prit la place de Lancelot, tandis que Balinor, fils du roi des les tranges, sasseyait celle de Bohort. Celle dHector chut un chevalier dcosse, et celle de Gahriet un chevalier de Galles puissant en armes et en amis. Ces lections faites, chacun, conformment aux conseils de Gauvain, occupa son sige la Table Ronde, dont, ce jour-l, sept rois qui tenaient leur terre dArthur et taient ses hommes liges assurrent le service. Et, le mme jour, les chevaliers qui devaient partir sapprtrent en vue de lexpdition jusque fort avant dans la nuit. Le matin venu, on entendit la messe dans la grande glise de Kamaalot et, sans perdre de temps, les chevaliers se mirent en route, bien rsolus mener cette guerre jusqu son terme afin de venger le royaume du dshonneur o lavait plong Lancelot du Lac. Au terme dun long voyage, ils se retrouvrent une demi-lieue de la forteresse quon appelait la Joyeuse Garde depuis que Lancelot lavait conquise et libre des sortilges qui pesaient sur elle. Constatant que la place tait suffisamment dfendue pour navoir rien craindre, ft-ce dune multitude dassaillants, ils dcidrent de camper sur les bords de la rivire et y plantrent leurs tentes, mais bonne distance du chteau. Ils consacrrent la journe ltablissement de leurs quartiers et, pour se protger dune ventuelle sortie, disposrent une ligne de chevaliers en armes qui recevraient lassaillant comme il convenait. De son ct, Lancelot ntait entre-temps pas rest inactif. Son frre Hector des Mares avait laiss Kamaalot un serviteur charg despionner les intentions du roi. Or, sitt que cet homme sut que, la guerre dcide, les gens dArthur comptaient investir la Joyeuse Garde, il bondit en selle et, brlant les tapes, ne fut pas long rejoindre son matre, et lui narrer les nouvelles. Alors Lancelot envoya un missaire en qui il avait toute confiance vers le royaume de Bnoc et celui de Gaunes, charge de mander ses vassaux quils missent leurs forteresses en tat de dfense, afin que si, par aventure, lui-mme devait quitter lle de Bretagne, il trouvt des chteaux tout prts rsister aux attaques du roi Arthur. Puis il somma tous les chevaliers de Sorelois et de la Terre Foraine {58} de lui porter secours contre ce dernier. Et il inspirait unanimement tant destime que, se ft-il trouv la tte dun vritable royaume, une telle

foule de chevaliers ne let pas suivi avec davantage dlan. Aussi, quand il vit sinstaller les gens dArthur auprs de la rivire, envoya-t-il une partie de ses hommes prendre position en un bois tout proche, afin de surprendre lennemi quand loccasion sen prsenterait, et de lattaquer sur deux fronts. Linvestissement de la forteresse laissa donc les assigs de marbre. Daccord pour laisser ladversaire tranquille pendant la premire nuit, ils convinrent de lattaquer ds le lendemain, au moment le plus favorable. Au nombre de quarante, les chevaliers envoys dans le bois par Lancelot taient sous la conduite de Bohort et dHector, auxquels le signal de lattaque serait donn par lenseigne vermeille hisse au sommet de la grande tour. Lancelot lui-mme, avec ceux de lintrieur, ferait une sortie simultane, de sorte que larme dArthur se trouverait prise en tenaille. De toute la premire journe, les gens tapis dans la fort ne cessrent de lorgner la tour, dans lespoir dy voir surgir loriflamme. Peine perdue, car Lancelot prfrait laisser pour linstant ladversaire souffler et, par l mme, se rassurer. Et, de fait, celui-ci se tint le raisonnement suivant : Si Lancelot, qui nest pas homme, certes, camper sur la dfensive ni renoncer, sest abstenu de se prcipiter sur nous, cest faute de troupes suffisantes. la vrit, Lancelot rpugnait galement engager le combat contre ceux qui avaient t, si longtemps, ses compagnons, et surtout contre lhomme quil avait le plus aim, Arthur lui-mme qui, par malheur, tait dsormais son ennemi mortel. Et cette situation laccablait si fort quil tenta la voie de la conciliation. Il appela une jeune fille qui se trouvait dans la forteresse et qui passait pour fort instruite en diverses sciences. Demoiselle, lui dit-il, va trouver le roi Arthur et dis-lui de ma part ma stupeur de le voir entreprendre une guerre comme celle-ci, car je ne pensais pas lui avoir caus un tel tort. Et sil prtend que cest cause de la reine, avec laquelle je laurais, dit-on, dshonor, annonce-lui que je suis prt soutenir contre le meilleur chevalier de la cour que cette accusation nest pas fonde{59}. Dis-lui encore que, par amour pour lui et pour reconqurir sa faveur que jai perdue pour une mauvaise cause, je men remettrai au jugement de sa cour. Cependant, si cest cause de la mort de ses neveux, ajouta-t-il, quil a entrepris de me faire la guerre, dis-lui que cette mort ne doit point me valoir sa haine, car ceux qui ont t tus ont pri victimes des calomnies quils rpandirent eux-mmes sur mon compte. Enfin, si le roi refuse de convenir de ces deux choses, avertis-le que je ne me plierai lobligation quil mimpose qu contrecur et avec infiniment de chagrin. Toutefois, si je suis rsolu me dfendre jusquau bout, en revanche, assure-le quil na personnellement rien redouter de ma part et que je suis toujours prt le dfendre de toutes mes forces contre quiconque lui voudrait du mal. Voil quel message je te demande de transmettre au roi. La jeune fille consentit volontiers sacquitter de cette mission et, aussitt, elle sortit de la forteresse par une porte secrte. Vers lheure de midi, le roi Arthur se trouvait assis, djeuner devant son pavillon quand la messagre lui fut amene. Elle tait passe sans encombre travers les tentes, chacun se doutant de la mission quelle venait remplir. Elle reconnut facilement Arthur parmi ses barons, sapprocha de lui et lui transmit le message de Lancelot. Aprs avoir cout attentivement, Gauvain, qui se tenait prs dArthur, prit la parole avant que quiconque net souffl mot : Roi ! scria-t-il dune voix pleine de colre, si tu es prt venger ta honte et la perte de tes amis sur le responsable, Lancelot, ncoute pas ce que dbite cette jeune fille ! Avant de quitter Kamaalot, tu as jur, souviens-toi, danantir la parent du roi Ban. Je te le rappelle, seigneur roi, parce que tu es maintenant en mesure de nous laver des affronts que nous avons subis. Si tu agis autrement, tu te dshonores ! Et ton lignage serait humili pour jamais si tu faisais ta paix avec Lancelot ! Gauvain, riposta Arthur, la chose en est au point que jamais de ma vie Lancelot nobtiendra ma paix, quoi quil puisse dire et faire. Il est pourtant lhomme auquel je devrais le plus facilement

pardonner un mfait, car, assurment, il a accompli pour moi plus dexploits que quiconque. Mais ses services, il me les a fait payer finalement trop cher, puisquil ma ravi les parents quen dehors de toi jaimais le plus chrement. Cela exclut toute possibilit de rconciliation entre lui et moi, et il ny en aura jamais, je te laffirme en ma qualit de roi. Puis, se tournant vers la jeune fille, il reprit : Demoiselle, tu peux aller dire ton matre que, loin de faire rien de ce quil demande, je lui promets une guerre mort ! La jeune fille reprit la parole en regardant fixement le roi. Seigneur Arthur, dit-elle, ton obstination nest pas bonne, et cette guerre ne tapportera rien de ce que tu recherches. Souviens-toi dun rve que tu fis jadis et dont tu demandas le sens au prophte Merlin : tu avais vu un dragon brler tout ce pays et se prcipiter contre toi avec tant de violence que tu en perdais le souffle et la vie. Comment sais-tu cela ? sbahit Arthur. Il suffit que je le sache, rpondit la jeune fille. Ctait autrefois, nest-ce pas ? Ctait du temps o Merlin te donnait des conseils que tu coutais. Maintenant, tu ncoutes plus que ta colre et ta haine, et Merlin nest plus l pour dbrouiller les nigmes. Troubl par ces paroles, le roi demeura silencieux. Alors, la jeune fille se tourna vers Gauvain. Gauvain, dit-elle, tu tais autrefois le plus avis et le plus prudent de tous les chevaliers de ce sicle. prsent, te voici certainement le plus insens, et plus encore que je ne pensais, car tu cours ta perte comme un forcen. Tu es aveugle, Gauvain ! Tu as tant et tant cherch la Lance qui saignait et la coupe dmeraude que tu as fini par les dcouvrir dans le Palais Aventureux du Roi Pcheur. Mais, alors, que sest-il pass ? Tu tes endormi ! Et, ton rveil, tu nas plus rien retrouv de ce que tu cherchais. Ton inconscience est telle quelle te conduira au dsastre. Un instant branl par ce discours, Gauvain eut tt fait de se ressaisir en donnant libre cours sa colre. Si tu ntais une femme, scria-t-il, il y a longtemps que je taurais pass mon pe au travers du corps ! Trve de sermons ! Retourne vers celui qui ta envoye ! La jeune fille demeura muette. As-tu autre chose nous dire ? demanda le roi. Aprs avoir jet un regard circulaire, elle soupira : Puisquil en est ainsi, roi, puisque je ne peux obtenir de toi que la guerre, je vais rapporter mon matre ta dcision. Cest cela, dit le roi, va et laisse-nous. La jeune fille quitta le camp et regagna la forteresse o Lancelot lattendait impatiemment. En apprenant quil ne pourrait faire sa paix avec Arthur, il se rembrunit fort, non quil et peur pour luimme, mais parce quil ne pouvait sempcher dadmirer et de vnrer le roi. Il se retira alors dans une chambre isole et se mit se tourmenter, pousser de profonds soupirs, et des larmes roulaient sur ses joues. Il en fut ainsi jusquau moment o la reine Guenivre vint le rejoindre. Il se trouvait dans un tel tat daffliction quelle se tint un long moment devant lui avant quil ne sapert de sa prsence. Alors, elle lui demanda pourquoi il faisait si triste figure, et il avoua sa souffrance de ne pouvoir se flatter du moindre espoir de rconciliation. Dame, ajouta-t-il, si je parle ainsi, ce nest pas que je redoute rien pour nous. Simplement, je ne puis oublier quArthur ma combl de bienfaits et dhonneurs. Et je serais navr quil lui arrivt malheur. Seigneur, rpondit Guenivre, il faut considrer que cest lui qui te contraint cette guerre. Tu nas pas cherch lui nuire, bien loin de l, et la perte de ses neveux nest que la consquence de leur animosit contre moi. Du reste, trve de lamentations. Que comptes-tu faire, prsent ? Je me battrai ds demain, rpondit Lancelot. Jy suis oblig et, jen jure, rien ne mempchera dcarter de cette forteresse larme qui lassige. Puisque je ne peux escompter de mes ennemis ni rconciliation ni amiti, je suis rsolu npargner personne, except le roi Arthur, si par hasard nous nous trouvions face face. Il se rendit alors dans la grande salle de la Joyeuse Garde et prit place au milieu de ses chevaliers. Affectant un air plus riant que ne ltait le fond de son cur, il donna lordre de dresser les tables et de les servir aussi magnifiquement que si lon se trouvait la cour dArthur. Une fois le repas termin, ses

gens linterrogrent sur ses projets. Nous attaquerons demain avant la troisime heure, rpondit-il. Assurment, dirent-ils, voil une sage dcision, car si nous nous tenons enferms davantage, les autres nous prendront pour des lches. Soyez sans crainte. Du fait mme que nous navons jusquici pas boug, ils se croient dautant plus en scurit. Tenez-vous prts, que nous puissions intervenir ds que le moment sera favorable. Ainsi, tout fiers dtre conduits par Lancelot et Bohort, les chevaliers les plus vaillants et les plus renomms au monde, les gens de la Joyeuse Garde mirent-ils, cette nuit-l, tout leur zle fourbir leurs armes et veiller ce que rien ne manqut. Et ils se tenaient cependant si tranquilles que cela frappa les hommes dArthur. Roi, dirent-ils, voil une garnison bien peu nombreuse ! Il ne nous sera pas difficile de prendre ce chteau-l ! Mais Arthur leur objecta quil ne pouvait croire Lancelot si dmuni de troupes. Assurment, seigneur roi, intervint Mador de la Porte, il se trouve lintrieur un grand nombre de chevaliers et dhommes valeureux. Et comment le sais-tu ? demanda Gauvain. Je connais Lancelot ! dit Mador. Et je suis absolument certain quil nous prpare un tour de sa faon. Ma tte couper, tenez, sil ne tente une sortie avant demain soir. Tels furent les propos changs dans larme dArthur au sujet des gens de la Joyeuse Garde. Et quand vint lheure daller se coucher, on prit soin de poster de tous cts des sentinelles, pour que personne ne pt attaquer le camp par surprise. Le lendemain, la jeunesse du jour, ceux de la forteresse, stant organiss en six corps de bataille, hissrent au sommet de la tour lenseigne vermeille qui marquait le signal de lattaque. Dans la fort, ds quils laperurent, ceux qui faisaient le guet avertirent Bohort. Il dit alors aux membres de sa troupe : Il ne nous reste qu nous mettre en selle, car Lancelot et les siens sy trouvent dj, qui vont sortir incessamment. Quant nous, nous allons nous jeter si bien sur larme dArthur que rien nen subsistera ! Enflamms par cette harangue, tous slancrent sur leurs montures. Ils sortirent alors du bois o ils staient embusqus et se lancrent dans la plaine. Ceux des gens du roi qui les virent les premiers crirent : Aux armes ! et ils le crirent si fort que ceux de la forteresse les entendirent et, de la sorte, surent que Bohort tait entr en action. Lheure tant donc venue dattaquer larme sur lautre front, Lancelot, sans autrement tergiverser, donna lordre douvrir la porte et de sortir en bon ordre. Tous obirent aussitt tant les dvorait limpatience den dcoudre avec lassigeant. Bohort, de son ct, abordait le gros des troupes quand il aperut, devant lui, le fils du roi Yon, mont sur un grand destrier. Stant instantanment reconnus tous deux, ils lancrent leurs chevaux lun contre lautre. Le fils de Yon brisa sa lance et Bohort le frappa si fort que ni bouclier ni haubert ne lempchrent de lui planter la sienne au travers du corps et de lenvoyer, mort, sur lherbe, tandis que les siens, renversant pavillons et tentes, abattaient tous ceux qui leur rsistaient. Alerts par la grande clameur qui montait de larme, Arthur et Gauvain sautrent en hte sur leurs destriers afin daller porter secours leurs compagnons assaillis. Or, peine Arthur tait-il en selle avec les siens quil vit son propre pavillon jet terre, avec le dragon qui ornait ltendard du sommet. Il vit galement que tous les autres pavillons avaient t abattus. Alors, Gauvain lui dit : Mon oncle ! voil les dgts que nous ont causs Hector et Bohort ! Il lana alors sa monture contre Hector quil venait de reconnatre et lui assena sur le heaume un coup si violent que le frre de Lancelot en demeura tout tourdi et, ne se ft-il cramponn lencolure de son cheval, il tombait terre. Cependant, Gauvain, anim contre lui dune grande colre, lui donna un second coup qui lobligea sincliner en avant de laron. Mais Bohort saperut temps de la fcheuse posture o se trouvait Hector et, volant son secours, se prcipita sur Gauvain, lpe leve, et le frappa si fort quil lui enfona de deux doigts la lame dans le heaume. Gauvain en fut si commotionn quil peronna son cheval et, plantant l les deux autres, se laissa emporter au gr de sa monture. Le combat devenait terrible devant la tente dArthur, et les compagnons de Bohort y auraient srement pri si Lancelot et les siens ntaient survenus, les dgageant coups de lance et dpe. Quand la nuit fut

venue, les chevaliers du roi, harasss de fatigue, retournrent aussi vite quils purent leur camp. Leurs adversaires en firent autant du ct de la forteresse. Une fois labri des murailles, ils comptrent leurs pertes, tant en chevaliers quen cuyers ou en serviteurs, et les trouvrent fortes. Il est vrai que, pour compenser, ils avaient fait une dizaine de prisonniers. Quand ils eurent dpos leurs armes, le repas les runit dans la grande salle, blesss comme bienportants, et, leur faim apaise, ils commentrent cette journe. De lavis de tous, nul, hormis Lancelot et Bohort, ne stait si vaillamment battu que Gauvain. Lancelot intervint alors : Seigneurs, vous avez assez vu que les gens du roi savent manier lpe. Ils nous ont aussi rudement malmens que nous faisions nous-mmes deux. Nanmoins, ils ne sauraient se targuer dy avoir beaucoup gagn, bien quils aient sur nous lavantage du nombre. Pour nous, les choses se sont passes du mieux possible, en dpit de cette infriorit, et nous avons, grce Dieu, fort bien contenu leurs assauts. Voyons donc ce que nous pourrions faire demain et comment nous comporter dornavant. Dites-moi votre conseil, je vous en prie. Tous exprimrent le vu de reprendre le combat ds le lever du jour. Seigneurs, reprit Lancelot, puisque vous dsirez vous battre, choisissez celui qui prendra la tte de la sortie. Bohort sempressa de dclarer que personne ne le devancerait et que, ds laube, il irait en armes attaquer larme royale. Hector promit de le suivre avec un autre bataillon. lizer, fils du roi Pells, chevalier courageux et hardi, se fit fort de mener le troisime avec ses gens de la Terre Foraine. Un chevalier de Sorelois, homme dun grand courage, soffrit alors pour conduire le quatrime, et il se trouva suffisamment dhommes pour constituer en tout huit bataillons qui comptaient chacun cent chevaliers. Ainsi les gens de Lancelot organisrent-ils leurs corps de troupes pour le lendemain, dotant chacun de ceux-ci dun bon chef. Et cette mme nuit les vit galement soccuper de leurs blesss. Le triste tat de Bohort mit Hector en fureur contre Gauvain, et il dclara qui voulait lentendre quil vengerait son cousin ds quil en aurait loccasion. Quoi quil en soit, une fois couchs, tous dormirent comme des bches, car ils taient reints. Et de mme fit-on dans le camp du roi, o lon dplorait fort la perte de maints preux. La rudesse de la bataille avait refroidi les esprits. De sorte quaprs le dner, ceux de la forteresse avaient fait les frais de la conversation : non contents dtre plus nombreux que lon navait dabord cru, ils avaient dans leurs rangs des hommes aussi vaillants que courageux. On convint toutefois quune fois de plus Gauvain et Lancelot staient magnifiquement distingus. Cela dit, les moins fatigus des compagnons dArthur se disposrent monter la garde toute la nuit tandis que les autres allaient se reposer, car on redoutait quelque assaut nocturne. Le lendemain, ds le point du jour, peine le soleil eut-il effleur lhorizon, les gens de Lancelot revtirent leurs cottes et leurs chausses puis coururent prendre leurs armes. Et, bientt, ils quittrent la forteresse en bon ordre, lun derrire lautre. Quand ceux du camp les virent ainsi descendre, ils bondirent eux aussi sur leurs armes et sortirent de leurs pavillons, prts combattre. Or, il advint que, tout comme Bohort le sien, Gauvain conduisait le premier bataillon, et il nen fut gure fch, car sa colre contre celui-l navait fait que crotre au cours de la nuit. Et lorsquon fut presque au contact, tous deux slancrent lun contre lautre, lpe brandie, de toute la vitesse de leurs chevaux, et se frapprent si violemment quaucune arme net pu les empcher de se jeter mutuellement terre, si enferrs quaucun des deux ne pouvait se relever. Et la chose navait rien de surprenant, car tous deux avaient t transpercs par le fer. Aprs ce duel, les deux premiers bataillons se rurent lun sur lautre. Les hommes se donnaient des coups dune violence si extraordinaire et si empoisonne de haine mortelle que nombre dentre eux ne se relevrent jamais. ce moment, le sort tournait contre les gens dArthur. Au sein du premier bataillon des partisans de Lancelot se trouvait un chevalier de la Terre Foraine qui accomplit de tels exploits dans cette mle que, grce lui, ceux dArthur connurent la droute. Et, aussitt quils eurent vid les lieux,

les assigs se prcipitrent vers lendroit o gisaient, blesss et incapables de se relever, Gauvain et Bohort. Ils voulurent les emporter et se seraient empars de Gauvain, si les gens du roi, venus sa rescousse, ne staient mis en peine de le dlivrer, tandis que leurs adversaires parvenaient eux-mmes, non sans mal, rcuprer Bohort et le remonter sur son bouclier derrire les murailles. Sur les bords de la rivire, le combat qui avait dbut le matin stait poursuivi tout au long de la journe. Quant au roi Arthur, loin de demeurer inactif, il avait endoss ses armes et se comporta, dit-on, plus vaillamment que ne let pu faire aucun homme de son ge{60}. On prtend mme quil ne se trouva dans son camp nul chevalier, jeune ou vieux, susceptible de rivaliser avec lui. Quoi quil en soit, son exemple donna tant de courage aux siens que, sans Lancelot, ceux de la forteresse auraient t vaincus. Mais Lancelot accomplit de si beaux exploits quArthur, layant reconnu ses armes, se dit part lui : Si cet homme continue de vivre, cen est fait des miens ! Alors le roi lui courut sus avec hardiesse, lpe au poing. Mais quand Lancelot le vit venir, il refusa de laffronter, car il lui conservait un respect profond, et il se contenta de se couvrir. Cependant, Arthur donnait de si rudes coups quil lui atteignit son cheval lchine et, par l mme, jeta Lancelot terre. Ce que voyant, Hector, qui se trouvait tout prs, craignit que son frre ne ft grivement bless et, slanant sur le roi, lui assena sur le heaume un coup si violent quArthur en fut tourdi au point de ne plus savoir si ctait le jour ou la nuit puis, quoiquil let reconnu, lattaqua de nouveau si bien quil lenvoya mordre la poussire son tour. Alors, il cria son frre : Coupe-lui la tte ! Il est ta merci ! Ainsi la guerre sera-t-elle finie ! Mais Lancelot, qui stait relev, rpliqua : Jaimerais mieux tre mort que de le tuer ! Puis, sous les yeux dHector qui nosa sinterposer, il remit lui-mme en selle le roi Arthur et, ldessus, il remonta lui-mme et, entranant son frre, sloigna et quitta le lieu du combat. Sitt de retour parmi les siens, le roi Arthur dit haute voix : Seigneurs, avez-vous vu ce que Lancelot vient de faire pour moi ? Il pouvait me tuer et il ne la pas fait. Il a refus de porter la main sur son roi. Par ma foi ! il a dpass en noblesse et en courtoisie tous les chevaliers que jai connus. Je voudrais bien que cette guerre net jamais commenc, car il a aujourdhui remport sur mon cur, par sa gnrosit, une plus grande victoire que sil lavait obtenue par la force. Gauvain entendit les paroles du roi. Et sil ne dit mot, il en fut au fond de lui-mme affreusement courrouc, car sa haine contre Lancelot navait fait que grandir au cours de cette bataille insense. Le roi Arthur maintint le sige devant la Joyeuse Garde deux mois et plus. Les assigs firent contre lui de nombreuses sorties, mais celles-ci leur firent perdre bien des leurs, et ils le dplorrent dautant plus que leur infriorit numrique en tait aggrave. Nanmoins Bohort, entre-temps remis de ses blessures, tait plus que jamais dcid aller jusquau bout, car il estimait lse toute la ligne du roi Ban par lhostilit quArthur et ses proches parents manifestaient Lancelot. Quant Lionel, il avait, aprs un long sjour chez le roi de Norgalles, ralli Lancelot en lassurant de sa fidlit. On savait bien, dans la forteresse, que tous quatre taient les plus redoutables guerriers de leur temps, et lon esprait en consquence que le roi Arthur, comprenant linutilit de son entreprise, finirait par lever le sige de la Joyeuse Garde et, ordonnant ses troupes de se replier, rentrerait Kamaalot. Sur ces entrefaites, le pape de Rome apprit quArthur avait quitt sa femme et quil avait lintention de la faire mourir sil la dtenait jamais en son pouvoir, quoique, assurait du moins la rumeur, on ne pt la convaincre du crime dont elle tait accuse. Ainsi, dans son indignation, manda-t-il aux vques du royaume dinterdire et dexcommunier la terre dArthur si celui-ci ne reprenait sa femme et ne la traitait avec autant dhonneur quun roi doit traiter sa reine{61}. Et les vques du royaume dcidrent denvoyer lun des leurs, lvque de Llandaff, discuter de laffaire. Aprs en avoir convers avec le roi Arthur, le prlat se rendit la Joyeuse Garde et y demanda un entretien avec la reine Guenivre. Ds que celle-ci fut en sa prsence, il lui dit : Dame, il te faut retourner au roi ton seigneur lgitime. Ainsi le commande notre saint-pre le pape. Le roi Arthur devra promettre, en prsence de tous ses

barons, de te traiter dsormais comme un roi doit traiter sa reine. Il sengagera galement, lui comme les gens de sa cour, ne tenir aucun compte de tout ce quon a pu raconter ton sujet et au sujet de Lancelot du Lac, et ce en quelque endroit que tu te puisses trouver. Seigneur vque, rpondit la reine, la chose mrite rflexion. Aussi vais-je demander conseil ceux qui me protgent. Reviens dans deux jours, et je te donnerai ma rponse, quelle quelle soit. Guenivre fit alors venir dans sa chambre Lancelot, Bohort, Lionel et Hector, et elle leur dit : Seigneurs, vous tes ceux en qui jai le plus confiance. Je vous prie donc de me donner un conseil conforme mon honneur ainsi qu mes intrts. Voici de quoi il retourne : il mest venu une nouvelle qui ne peut mtre quagrable : le roi ma demand de faire retour lui, et il massure quil me chrira comme par le pass. Il mhonore fort de madresser cette demande et de bien vouloir oublier les torts que jai eus envers lui. Vous-mmes naurez rien y perdre, car je suis dcide ne partir dici que sil renonce toute vengeance contre vous ou tout du moins accepte de vous laisser quitter le pays. Ainsi naurez-vous rien redouter tant que vous resterez en cette terre. Dites-moi donc ce que vous me conseillez. Si vous prfrez que je reste avec vous, je resterai. Si vous souhaitez que je men aille, je men irai. Lancelot rflchit un instant, puis il rpondit : Dame, si tu suivais les dsirs de mon cur, tu resterais. Mais comme je veux que cette affaire se rgle conformment ton honneur plutt que selon mes vux, je te demande daller retrouver le roi. Si, en effet, tu refusais loffre gnreuse quil te fait, il nest personne qui ne dnoncerait ta honte et ma dloyaut. Voil pourquoi je veux que tu fasses savoir au roi que tu retourneras chez lui quand il le dsirera. Je taffirme galement que, lorsque tu nous quitteras, tu seras accompagne dune escorte plus magnifique que nen eut jamais dame de haut parage. Et si je parle ainsi, bien que je taime plus quaucun chevalier naima jamais sa dame, cest par souci de ton honneur. Quand il eut prononc ces mots, les yeux de Lancelot se brouillrent de larmes, et la reine, elle, se mit pleurer. Cependant Bohort, qui avait jusque-l cout sans mot dire, sinsurgea : Lancelot ! scria-t-il, tu agis bien tourdiment ! Dieu veuille que cela tourne ton avantage mais, pour ma part, je crains que tu ne viennes de prendre une dcision dont tu auras te repentir. Pour peu que tu repartes pour notre pays tandis que la reine demeurera en cette le, plus jamais tu ne la reverras. Or, je connais si bien tes sentiments et le grand amour que tu as pour elle que, jen jurerais, au bout dun mois tu donnerais le monde entier, sil tappartenait, pour navoir jamais consenti cet abandon-l. Oui, Lancelot, tu te repentiras de cette faiblesse ! Quand Bohort eut de la sorte exprim le fond de sa pense, son frre et son cousin prirent le relais et, soutenant son point de vue, allrent jusqu blmer Lancelot : H, seigneur ! que redoutes-tu donc du roi pour lui rendre ainsi sa femme ? Lancelot avait la mort dans lme. Malgr sa conviction que Bohort, Lionel et Hector avaient raison, il leur rpondit cependant quil rendrait Guenivre au roi Arthur, quoi quil put advenir et dt-il lui-mme en mourir de chagrin. Aussi, lorsque lvque de Llandaff revint chercher la rponse promise, Guenivre lui dit : Seigneur vque, tu peux maintenant aller trouver le roi. Salue-le de ma part et annonce-lui que jaccepte de retourner la cour sil me garantit que rien ne sera chang entre nous et quon ne parlera plus de cette malheureuse affaire. Mais dis-lui galement que je ne partirai point dici quil ne se soit engag par serment permettre Lancelot de quitter le pays sain et sauf, sans perdre un seul peron ni un seul de ses hommes. Lorsque lvque entendit ces paroles, il en remercia Dieu dautant plus quil y voyait le gage que la guerre allait sachever. Aussi, aprs avoir recommand la reine ainsi que tous ceux de la Joyeuse Garde Dieu, il quitta la forteresse et sen alla tout droit jusqu la tente dArthur pour lui transmettre ce message de la reine. Apprenant quon voulait bien lui rendre Guenivre, le roi dit haute voix devant tout le monde : Par

Dieu tout-puissant, si Lancelot sintressait autant ma femme que lon a voulu me le faire croire, il prfrerait continuer cette guerre, ainsi quil le peut, des mois et des mois plutt que de se sparer delle. Quant moi, puisquil consent si gnreusement exaucer ma requte, je satisferai en tous points les exigences de la reine. Je le laisserai quitter le pays, sain et sauf, avec tous ses gens. Et il pria sur ce lvque de Llandaff de retourner la Joyeuse Garde et dy prendre toutes les dispositions ncessaires pour que laffaire se trouvt rgle dans les plus brefs dlais. Le prlat se hta dobir, et il fut convenu que la reine serait rendue le lendemain son seigneur lgitime, tandis que Lancelot quitterait lle de Bretagne pour gagner avec les siens les terres de Gaunes et de Bnoc dont ils taient les seigneurs. Cette nuit-l, les troupes du roi clbrrent joyeusement la fin de la guerre. Beaucoup de chevaliers staient en effet attendus au pire en voyant sterniser les combats, et ils prvoyaient trop que cette querelle entre Arthur et Lancelot risquait de mener au dsastre. Mais si la liesse rgnait au camp, la Joyeuse Garde, en revanche, on tait accabl. Car tous voyaient Lancelot, Bohort, Lionel et Hector aussi navrs de tristesse que si le monde entier et pri. Quand le jour fut lev, Lancelot dit Guenivre : Dame, cest aujourdhui que nous allons nous sparer et quil me faudra quitter ce pays. Jignore si nous nous reverrons, mais tu seras toujours dans mon cur la seule et unique femme que jaurai aime. La reine se mit pleurer. Oui, dit-elle, je le sais, tout comme je sais que je dois retourner auprs du roi, parce que cette guerre a dj trop fait de victimes. Mais sache aussi que je ne pourrai toublier tant que jaurai un souffle de vie. Tous deux observrent ensuite un profond silence, puis Lancelot murmura : Guenivre, voici lanneau que tu me donnas jadis, quand je fis ta rencontre. Je lai gard jusquici pour lamour de toi. Daigne le porter dsormais pour lamour de moi, et moi je porterai de mme celui que tu gardes ton doigt. Ils firent donc lchange de leurs anneaux en versant dabondantes larmes et, aprs stre tendrement treints, ils allrent se prparer. Lancelot avait ordonn tous ceux de la Joyeuse Garde de former un cortge digne dune grande reine. Lui-mme, ainsi que Bohort, Lionel et Hector, taient revtus des plus riches habits quils eussent trouvs. Autour deux staient rassembls cent chevaliers, tous vtus de velours vert et monts sur des destriers caparaonns jusquaux sabots. Chacun des chevaliers tenait au poing, en signe de paix, un rameau. Quant la reine, elle tait somptueusement pare de soie, et une vingtaine de jeunes filles, toutes plus belles les unes que les autres, lentouraient. Quand vint le moment, Lancelot fit ouvrir la grande porte de la Joyeuse Garde, et tous, sbranlant en ordre parfait, sortirent de la forteresse et se dirigrent vers le camp du roi. Arthur vint en personne leur rencontre, escort de nombreux chevaliers. En le voyant approcher, Lancelot descendit de cheval, prit par le mors le cheval de la reine et dit haute voix, de manire tre entendu de tous : Seigneur roi, voici la reine, qui faillit tre mise mort par la dloyaut de certains chevaliers de ta maison, et que jai pris le risque, au pril de ma vie, de sauver. Si jai accompli cet acte, ce nest pas en raison des faveurs quelle maurait accordes, mais seulement parce que je la sais la plus vaillante et la plus honorable dame de ce monde. Jaurais regrett toute ma vie de lavoir laisse prir du fait de calomniateurs et de gens sans scrupules. Mieux vaut que ces gens-l soient morts en leur flonie, car ils taient coupables davoir, par tratrise ou par jalousie, complot la perte de la reine. Arthur sapprocha et, tout attrist, parce que les paroles de Lancelot lui rappelaient la mort de ses neveux, prit Guenivre par la main. Roi Arthur, reprit Lancelot, si javais aim la reine dun coupable amour, comme on a voulu te le faire croire, je ne te la rendrais pas si facilement. Il mtait en effet ais de tenir tte tes armes pendant de nombreux mois, et tu naurais pu la reprendre par la force. Le roi Arthur se sentait fortement branl. Lancelot, dit-il, je te sais gr davoir sauv la reine et de me la rendre aujourdhui. Tant de gnrosit pourrait ttre rendue quelque jour. Cest alors que savana Gauvain, rouge de colre, qui, demble, apostropha Lancelot : Certes,

chevalier, de tout ce que tu as fait pour lui, le roi test reconnaissant ! Mais il te demande encore autre chose. Quoi donc, chevalier Gauvain ? Dis-le-moi, et je men acquitterai bien volontiers, si la chose est en mon pouvoir. Seigneur Lancelot, il te demande de vider sa terre le plus tt possible, et de faon que lon ne ty rencontre plus jamais. Outr que la fureur de Gauvain ne connt plus de bornes, Lancelot se tourna vers Arthur : Roi, demanda-t-il le plus posment quil put, est-ce l ton dsir ? Oui, rpondit Arthur avec embarras. Puisquainsi le veut Gauvain, quitte ma terre et retourne en la tienne, qui est belle et riche, de lautre ct de la mer. Cependant, repartit Lancelot, quand je serai en ma terre, my laisseras-tu en scurit ? quoi doisje mattendre, la paix ou la guerre ? Dun ton hargneux, Gauvain rpondit la place du roi : Lancelot, sois sr que tu nchapperas pas la guerre. Tu lauras mme plus dure et plus implacable que celle que tu as subie jusqu prsent. Et cette guerre continuera jusqu ce que mon frre Gahriet, que tu as tu par trahison, soit veng aux dpens de ta vie. Car, pour ma part, je ne consentirai pas, dt-on moffrir le monde entier, troquer ta tte contre lui. ces mots, Lancelot se sentit accabl. Gauvain, protesta-t-il dune voix chagrine, je navais aucune intention de tuer Gahriet, et si, par le plus grand des malheurs, je lai fait, cest parce que je ne lai pas reconnu au milieu de la bataille. Sois assur que je naimais aucun de mes parents autant que ton frre Gahriet, et lui-mme mavait bien des fois tmoign son amiti et son affection. Sa mort me demeure un deuil dont je ne me remettrai jamais. Et Gareth ? Et Agravain ? scria Gauvain. Tu tes acharn contre ma famille, et si Mordret stait prsent devant toi, tu laurais tu, lui aussi ! En entendant prononcer ce dernier nom, Lancelot ne put sempcher de frmir. Mordret a fait en sorte de ne pas me rencontrer, rpondit-il, et mieux vaut pour lui, car certes je ne laurais pas pargn ! Quant Agravain et Gareth, ils mont trahi par jalousie et par haine de la reine. Ils ne te jalousaient aucunement ! repartit Gauvain. Ils ont seulement estim que, par ta faute, lhonneur du roi se trouvait compromis. Cest plutt toi qui portais de la haine mes frres, et tu viens encore me provoquer en profrant des menaces envers Mordret ! Laisse Mordret o il est, dit Lancelot. Des brebis galeuses, toutes les familles en ont. Cesse tes insultes et va-ten, puisque le roi tolre que tu ten ailles sain et sauf ! Bohort savana alors et dit : Gauvain, ta colre passe les bornes. Je puis taffirmer que Lancelot ne te craint pas. Sil tarrivait de dbarquer dans le royaume de Gaunes ou dans celui de Bnoc, sois sr que tu risquerais dy laisser ta tte. Tu as prtendu que Lancelot avait tu par tratrise ton frre Gahriet ? Eh bien, je suis prt le dfendre contre toi. Au cas o je serais vaincu dans cette preuve, Lancelot en serait honni. Mais si, en revanche, tu devais tavouer vaincu, tu serais tenu pour menteur, et les choses en resteraient l. De toute faon, mieux vaudrait que cette querelle ft vide entre nous plutt que par dautres quelle ne concerne pas le moins du monde. Gauvain tendit son gage au roi et dit : Mon oncle, puisquil le propose, je pense quil faut accepter son offre. Je suis prt affronter Bohort et prouver contre lui que cest par tratrise que Lancelot tua mon frre Gahriet. Bohort savana son tour et tendit galement son gage, tout en prcisant que, si le roi y consentait, le combat pouvait sengager immdiatement. Mais Arthur refusa leurs gages lun comme lautre et se borna prvenir Lancelot quil lui faudrait, ds son dpart de lle de Bretagne, sattendre subir une guerre plus redoutable quil ne le pensait. Roi Arthur, dit alors Lancelot, tu ne serais pas en tat de soutenir cette guerre, ainsi que tu les prsent, si je tavais fait tort autant que je tai secouru le jour o Galehot, seigneur des les Lointaines, devint ton homme lige. Car il tait en mesure, souviens-toi, de te ravir ta terre et ton honneur, et tu te trouvais, toi, bien prs de subir lopprobre de perdre ta couronne en mme temps que tes biens{62}. Et si je te rappelle cela, ce nest pas parce que je te redoute, mais en raison de lamiti que tu devrais nourrir mon gard. Un roi digne de ce nom sait reconnatre les services quon lui a rendus. Cependant, puisque ta mmoire est dfaillante, sache quune fois rendus dans notre pays et parmi nos vassaux, nous aurons tt

fait de rassembler nos forces et, grce nos amis, de garnir nos forteresses. Alors, nous te ferons tout le mal possible, si tu persistes dans ton projet de venir nous attaquer. Tu ny trouveras certes ni profit ni honneur, mais assurment de quoi te repentir tout jamais. Lancelot se tourna ensuite vers Gauvain. Quant toi, dit-il, qui tefforces denvenimer les rancurs du roi, tu as tort dagir ainsi. La mmoire te ferait-elle dfaut, toi aussi ? Souviens-toi du jour o je te dlivrai de la Tour Douloureuse o tu courais pril de mort ! Et toi, rpliqua lautre avec violence, souviens-toi du jour o je te retrouvai garon de cuisine au fin fond du chteau de Rigomer !{63} Je pense que nous sommes quittes, toi et moi. Que nous nous soyons sauv mutuellement la vie, nul ne peut le nier, mais tu mas fait payer trs cher ce que tu prtendais tre ton amiti, car tu mas priv de ceux de mes frres que jaimais le plus, et dune manire si indigne que ma famille et moi en portons le dshonneur. Aussi ne saurait-il intervenir aucune rconciliation entre toi et moi, et il ny en aura jamais tant que je serai en vie. Et, sur ces paroles, Gauvain quitta lassemble. Alors, Lancelot dit au roi : Seigneur, je quitterai ta terre ds demain, mais sans emporter, en change de tous les services que je tai rendus depuis que tu mas arm chevalier de ta propre main, seulement la valeur dun peron de tout ce qui tappartient. Puis, se tournant vers la reine Guenivre, il reprit : Dame, il me faut maintenant me sparer de toi et de cette noble compagnie. Puisquil en est ainsi, je tadjure de prier pour moi et de dire autour de toi tout le bien que tu penses de ma personne. Si les mauvaises langues te causent quelque ennui, fais-le-moi savoir, mon bras sera toujours fidlement ton service pour te dlivrer de loppression, quelle quelle soit. Et, sur ce, sans ajouter un mot, il se remit en selle et, suivi de tous ses gens, quitta le camp dArthur, le cur serr, mais le visage impassible{64}.

10 La Trahison
Escort de ses compagnons tout attrists de lavoir vu rendre la reine, Lancelot rentra dans la forteresse de la Joyeuse Garde et, sitt descendu de cheval, ordonna de tout prparer pour que lon pt se mettre en route ds le lendemain. Puis il runit ses chevaliers et leur dit : Seigneurs, je dois quitter ce royaume et, au moment de le faire, jen prouve beaucoup de peine. Car je crains quaprs ma mort lon naille partout rptant que je fus chass honteusement dun pays pour lequel je navais cess de me battre dans la mesure de mes forces. Et pourtant, je vous laffirme, neuss-je craint linfamie pour la reine Guenivre, jamais je naurais consenti devenir un banni. Ces mots nallrent pas sans mouvoir toute lassistance. Et tandis que Bohort, Lionel et Hector se taisaient, dautres prirent la parole pour annoncer Lancelot quils laccompagneraient. Seigneur, dirent-ils, si tu avais dcid de demeurer en ce pays, nous ne taurions point failli et nous aurions continu la lutte tes cts. Mais puisque tu dsires retourner en Bretagne armorique, nous ne voyons pas de raison de rester ici car nous ne serons jamais plus les bienvenus la cour du roi Arthur. Du reste, de mme que nous avions dj choisi de nous ranger tes cts au moment o lon tinfligeait ici les plus grandes peines, de mme choisissons-nous maintenant de te suivre sur dautres rivages et dy lier notre sort au tien, dussions-nous perdre ainsi la vie. Notre honneur nous commande de ne jamais tabandonner en quelque circonstance que ce soit. Amis trs chers, rpondit Lancelot, grand merci. Je vous tmoignerai ma reconnaissance aussi gnreusement que je le pourrai. Les biens que jai reus par naissance, je les partagerai avec vous de la manire que voici : je distribuerai mes domaines et mes terres entre vous sans lsiner, ne me rservant moi-mme que le strict quivalent du lot de chacun, car je sais me contenter de peu et nai que faire de paratre avec davantage dclat. Je crois quavec laide de Dieu le produit de mes terres suffira vos besoins. Les chevaliers scrirent dune mme voix : Honte qui voudrait te quitter ! Nous savons bien que ce royaume ne connatra dsormais plus de paix et quil sera la proie des luttes les plus implacables maintenant quest disperse la noble compagnie de la Table Ronde. Cest elle qui soutenait le trne dArthur, cest par son excellence que le roi et tout le royaume connaissaient tranquillit et repos, et cest toi, Lancelot, pour une grande part, quelle-mme devait sa puissance. Amis trs chers, rpondit Lancelot, quelque gr que je vous sache de vos loges, je nai pas la vanit de me croire le seul artisan de la tranquillit et la paix du royaume de Bretagne. Jy ai seulement uvr de mon mieux, tout comme lensemble de mes compagnons de la Table Ronde, y compris ceux qui, actuellement, me manifestent cet excs de haine. Assurment, ce nest pas la premire fois que je me trouve confront de telles difficults, doubles dinimitis manifestes. Et je ne doute pas que nous nen rencontrions dautres sous peu. Ce nest pas Gauvain que je crains, bien quil se montre le plus acharn contre moi aprs avoir t mon plus fidle ami, mais bien plutt Mordret, son frre. Mordret me sait inform de certaines choses qui le concernent et, cela, il ne me le pardonnera jamais. Plt au Ciel que Mordret se ft trouv la place de Gahriet quand je frappai le coup funeste qui ma priv dun ami ! Le royaume de Bretagne ne sen porterait aujourdhui que mieux. Aprs avoir, le lendemain, avec lautorisation du roi, cd la Joyeuse Garde Cador de Cornouailles en qui il avait toute confiance, et de manire en percevoir, o quil se trouvt, les revenus sa vie durant, Lancelot prit la route avec son frre et ses deux cousins, plus quatre cents chevaliers, sans compter les cuyers ni les serviteurs, tant pied qu cheval. Ainsi parvint-il sans encombre au bord de la mer et

lorsque, aprs stre embarqu, il tourna, depuis le navire qui lemportait, ses regards vers le pays qui lui avait valu tant dhonneurs et tant de bienfaits, il se mit changer de couleur. Exhalant de profonds soupirs, tandis que les pleurs lui baignaient les joues, il demeura longtemps ainsi, triste et pensif, avant de murmurer dune voix si basse que seul Bohort lentendit : Que ce pays et ses habitants, ennemis et amis, soient bnis ! Car aussi longtemps que jai sjourn dans cette le, jy ai connu plus de bonheur quen aucun autre lieu. Telles furent les paroles que pronona Lancelot du Lac tandis qu lhorizon seffaait lle de Bretagne. Aussi longtemps que se put discerner la cte, il garda les yeux tourns vers elle et, quand il leut perdue de vue, il alla se coucher et manifesta un si grand chagrin quil excita la piti de ceux qui en taient tmoins. Une fois quon eut dbarqu, lui et ses compagnons de voyage se mirent en selle et firent route toute la journe travers la Bretagne armorique. Le soir venu, ils sarrtrent lore dun bois o Lancelot mit pied terre et ordonna de dresser les tentes pour la nuit. Les gens chargs de cet office sen acquittrent sur-le-champ, et lon dormit l. Le lendemain, il se remit en route jusqu parvenir sur les terres de ses anctres. cette nouvelle, tous les habitants se portrent la rencontre de leur seigneur quils accueillirent avec de grandes dmonstrations de joie. Le lendemain de son arrive dans la cit de Bnoc{65}, Lancelot, aprs avoir entendu la messe, sapprocha de Bohort et de Lionel et leur dit : Faites-moi une grce, je vous en prie. Seigneur, rpondirent-ils, il ne convient pas que tu nous en pries. Donne-nous un ordre, tu sais bien que nous nous excuterons immdiatement, dt-il nous en coter la vie. Lancelot regarda avec tendresse ses deux cousins qui, avec la reine Guenivre et Hector son frre, taient les tres quil considrait comme les plus proches de lui. Tous deux navaient-ils pas t levs avec lui dans le palais merveilleux de celle que lon appelait maintenant la Dame du Lac, Viviane, qui avait t pour eux la plus attentionne des mres, la plus dlicate des femmes, avant de les lancer elle-mme dans le vaste monde afin quils y accomplissent des prouesses ? Bohort, reprit-il donc, je te demande de prendre possession du royaume de Bnoc auquel je renonce solennellement. Quant toi, Lionel, je te demande daccepter le royaume de Gaunes{66} qui appartenait jadis au roi Bohort, votre pre, lequel tait frre de mon propre pre. mus jusquaux larmes, les deux frres dirent quils acceptaient cette donation, puisque telle tait la volont de Lancelot. Ils se mirent tous deux genoux pour recevoir de lui leur seigneurie. Du moment o il les en nantit jusqu la Toussaint, date laquelle les deux frres seraient couronns, il ny avait quun mois et deux jours. Et si la nouvelle fit sauter de joie tous leurs sujets, quils fussent chevaliers, artisans ou laboureurs, triste mourir tait Lancelot. Tout en faisant bonne figure, il portait en son cur la blessure incurable, il le savait, de labsence de la reine Guenivre, ainsi que de lhostilit non dguise du roi Arthur. Quand la Toussaint fut venue, tous les hauts barons du pays se rassemblrent Bnoc pour assister au couronnement de Bohort et de Lionel. cette occasion, nombre de chevaliers, qui taient autrefois de la Table Ronde, vinrent leur prter hommage. Parmi eux se trouvaient Karadoc de Vannes, lpoux de la belle Guinier, ainsi que Kaherdin, fils du comte de Karahs et ancien compagnon et confident de Tristan de Lyonesse. Vint galement rec, le fils dErbin, qui sengagea aux cts des deux frres par gard pour Lancelot, ainsi que le chevalier Lanval et le noble Guigemer, jadis protg de Morgane. Et la liesse tait son comble, la fte battait son plein quand, arrivant de lle de Bretagne, un messager vint annoncer que le roi Arthur comptait attaquer Lancelot et les siens ds que lhiver serait pass. cette nouvelle, Lancelot dclara lhomme qui lavait transmise : Que le roi soit le bienvenu. Assurment, nous le recevrons comme il se doit, sil plat Dieu, car nos forteresses sont garnies de bonnes murailles, et nos terres abondent en vivres et en hommes darmes. Le roi peut venir en toute scurit. Partout o je me trouverai, et pour autant que je sois en mesure de le reconnatre, il ne courra aucun risque de mort. En revanche, pour ce qui est de Gauvain, son neveu, lequel est si fort anim contre

nous et nous veut tant de mal, quil sache que, sil vient ici, il ne sen tirera pas sans dommage. Nous lui fournirons mille motifs et mille occasions de se repentir davoir provoqu, par sa colre et son inconscience, une guerre aussi injuste que celle-ci ! Telles furent les paroles de Lancelot. Et, sur ce, le messager repartit pour lle de Bretagne. Durant tout lhiver, le roi Arthur parcourut son royaume, allant de forteresse en forteresse et de ville en ville. Et, pendant quil allait, chevauchant de part et dautre, au fil des jours, Gauvain, qui ne le quittait pas, ne cessait de le harceler pour lui faire reprendre la guerre contre Lancelot. Le roi finit par promettre son neveu de rassembler, sitt aprs les ftes de Pques, une arme qui marcherait contre la parent du roi Ban. Il lassura quil se donnerait pour cela, dt-il en mourir, toutes les peines et quil abattrait les forteresses de Bnoc et de Gaunes, ny laissant que ruines et que mort. Telle fut la promesse quArthur, roi de Bretagne, fit son neveu Gauvain, fils du roi Loth dOrcanie. Aprs Pques, au temps du renouveau, la froidure stait quelque peu radoucie quand Arthur, tout en faisant affrter des navires en vue de traverser la mer jusquen Bretagne armorique, convoqua donc ses barons Kaerlion-sur-Wysg. Et lon tait sur le point de se mettre en route quand Gauvain demanda au roi qui, en son absence, se chargerait de garder la reine. Arthur avait peine commenc rflchir que Mordret savana et dit : Mon oncle, si cela tagre, je peux rester pour la garder. Ainsi sera-t-elle, tu le sais, plus en scurit que si personne dautre y veillait. Le roi donna volontiers son assentiment, sous rserve toutefois que Mordret prt aussi grand soin de la reine que sil se ft agi de lui-mme. Seigneur ! scria celui-ci, je te jure de la traiter aussi bien que ma propre personne ! Arthur prit alors Guenivre par la main et la confia Mordret, recommandant ce dernier de la garder aussi loyalement quun homme lige doit garder la femme de son seigneur. Mais la reine fut fort chagrine et irrite de se voir sous pareille garde, car elle navait aucune confiance en Mordret, quelle savait sournois, cruel et dloyal. Mais elle nosa protester. L-dessus, le roi confia son neveu les cls de ses trsors afin que, si lui-mme avait besoin dor et dargent une fois quil se trouverait en Bretagne armorique, celui-ci pt lui en envoyer par de fidles messagers. Il commanda galement tous les habitants dobir ponctuellement aux volonts de son neveu et leur fit jurer sur les reliques de ne transgresser aucun de ses ordres. la grande douleur de la reine, ils prtrent tous le serment. Cela fait, Arthur quitta la cit de Kaerlion-sur-Wysg et, escort de braves chevaliers venus de tout le royaume, alla sembarquer au port de Caerdydd{67}. La reine avait tenu faire route avec lui jusque-l. Au moment de la sparation, elle manifesta une grande tristesse et dit son poux : Seigneur, puisse Notre Seigneur vous conduire l o vous devez aller et vous en ramener sains et saufs. Mais je naugure rien de bon de cette expdition. La guerre que tu entreprends est injuste, car Lancelot na jamais commis de crime envers toi. Quant Gauvain, il est si irrit contre lui quil ne sait mme plus ce quil fait. Et mon cur me dit, roi Arthur, que nous ne nous reverrons jamais plus. Alors, elle se mit pleurer abondamment. Arthur lui rpondit quelle ne devait avoir aucune crainte et quil reviendrait bientt. Puis il monta sur son navire. On tendit les voiles et, en peu de temps, la brise loigna toute la flotte du rivage, abandonnant Guenivre qui, sur le port, pleurait toujours et se lamentait parce quelle savait que le destin ne lui permettrait de revoir ni Arthur ni ses preux chevaliers. Lorsquon eut touch le rivage de la Bretagne armorique, Arthur donna lordre de dbarquer tous les quipements et de dresser les pavillons sur les falaises, car il souhaitait prendre du repos. On excuta soigneusement ses ordres et, cette nuit-l, il coucha sous la tente, au voisinage de la mer. Le matin, lorsquil se mit en route, il dnombra ses gens et en trouva prs de quarante mille. Puis ils chevauchrent tant et tant, travers les valles et les bois, quils arrivrent bientt dans le royaume de Bnoc. Mais une fois parvenus l, ils trouvrent tout sauf des forteresses labandon ou dmunies, car il nen tait aucune que Lancelot, Bohort ou Lionel neussent fait relever ou remettre neuf. Le roi ayant consult ses compagnons sur la direction quil convenait de prendre, Gauvain rpondit :

Mon oncle, il nous faut aller tout droit sur Bnoc, car cest l que rsident les rois Bohort et Lionel, ainsi que Lancelot et Hector, avec le meilleur de leurs troupes. Si nous avions la chance de les surprendre, cette guerre serait tt acheve. Par Dieu ! rtorqua Yvain, fils du roi Uryen, nous ferions vraiment une folie que de nous y rendre directement : l sont concentrs les hommes de Lancelot ! Mieux vaudrait commencer par dtruire les chteaux et les villes dalentour : ainsi naurions-nous plus rien craindre deux, le moment venu dassiger les rois de ce pays. Non ! scria Gauvain, tant laveuglait son dsir de vengeance. Il faut dabord sattaquer aux matres et les rduire limpuissance. Quand ils verront Lancelot, Bohort et Lionel, morts ou prisonniers, tous les gens de ce pays feront leur paix avec nous. Trs bien, conclut Arthur, allons assiger la forteresse de Bnoc. Les troupes dArthur se mirent donc en marche en direction de Bnoc. Mais, comme ils approchaient de la cit, le roi et ses compagnons rencontrrent une trs vieille femme qui, richement vtue, chevauchait un palefroi dune blancheur clatante. Ds quelle eut aperu le roi, elle alla vers lui et lui dit : Roi Arthur, regarde attentivement la cit que tu es venu assaillir, et aussitt tu comprendras que tu commets une erreur en suivant aveuglment les conseils dun fou. Lentreprise dans laquelle tu tes lanc ne te vaudra aucune gloire. Loin de jamais prendre cette forteresse, tu en lveras le sige aprs avoir essuy maints checs. Et voil tout lhonneur que tu retireras de ton obstination et de ton dsir de vengeance. Quant toi, Gauvain, qui fus autrefois la fine fleur de la chevalerie, quel pitre conseiller tu fais ! Au surplus, sache-le, toi qui es lorigine de cette guerre, tu y trouveras ta perte. Jamais tu ne reverras lle de Bretagne. Et sais-tu pourquoi, chevalier Gauvain, tu ne saurais ten tirer sain et sauf ? Parce que tu es fou dorgueil et que ton orgueil tempche de regarder autour de toi. Souviens-toi du jour o tu te trouvais dans le manoir du Roi Pcheur. Tu vis certes la Lance qui saigne et la coupe dmeraude mais, au lieu de poser la question qui aurait pu gurir le Roi Pcheur, tu tendormis. Et, le matin, quand tu te rveillas, tout tait vide autour de toi, et tu tenfuis honteusement. Ce discours avait mis Gauvain si mal laise quil sexclama : Qui es-tu donc, femme, pour te permettre de telles paroles ? Peu importe qui je suis, rpondit-elle, il suffit que tu saches que le moment est venu pour toi de dcider de ton destin. Et, sans ajouter un mot, elle piqua des deux et sloigna au grand galop de sa monture, abandonnant le roi sa perplexit et Gauvain sa confusion. ce train, elle eut tt fait de dpasser les avant-postes de larme et de se prsenter au pied de la forteresse o on la laissa pntrer. Elle se dirigea demble vers la grande salle o se tenaient Lancelot et les deux rois parmi de nombreux chevaliers, descendit de cheval, sapprocha deux et leur annona quArthur se trouvait une demi-lieue de la cit et que lon pouvait apercevoir au moins dix mille de ses hommes prts lattaque. Lancelot lui rpondit que peu lui importait, car quelque forte que ft larme dArthur, il ne craignait nullement le roi. Hlas ! repartit la femme, le monde a bien chang depuis lpoque o tu tais compagnon de la Table Ronde, Lancelot. Tu te dmenais alors pour aider Arthur vaincre ses ennemis. Mais le monde a eu beau changer, toi, je vois que tu es toujours le mme, sr de toi, prt affronter les prils, quels quils soient, et plus convaincu que jamais den sortir vainqueur. Non, vraiment, Lancelot du Lac, fils du roi Ban de Bnoc, tu nas pas chang depuis ton enfance ! Lancelot examina attentivement la femme qui lui tenait ce discours et, tout coup, elle lui parut diffrente, beaucoup moins vieille : il voyait ses traits sadoucir, ses rides disparatre. Femme ! demanda-t-il, qui es-tu donc ? Elle retira le voile qui masquait en partie sa chevelure. Fils de roi, murmura-t-elle, lignores-tu, au fond de ton cur ? Sarade ! sexclama Lancelot, il y a si longtemps que je ne tai vue ! Me donneras-tu des nouvelles de la Dame du Lac ? Cest elle qui menvoie vers toi. Sache quelle dplore tout ce qui sest pass entre Arthur et toi, mais quelle ne peut rien changer ce qui est crit dans le grand livre de Dieu. Suis ton destin, fils de roi, va jusquau bout. Voil tout ce que je puis te dire. Lancelot laurait volontiers questionne davantage, mais elle sut si bien se faufiler parmi les chevaliers, remonter cheval et sloigner si vite que nul net pu dire ce quelle tait devenue. Lancelot, trs mu, demeura songeur.

Quavait donc voulu lui annoncer la messagre de la Dame du Lac ? Persuad, dans son cur, quil irait jusquau bout de son destin, il se tourna alors vers les autres et leur dit : Seigneurs, il ne faut pas attendre que nos assaillants soient plus solidement retranchs. Nous les attaquerons donc demain matin, ds la premire heure. Tous approuvrent cette dcision, et ils allrent se prparer. Cette nuit-l, larme dArthur ne sinquita gure, tant tait profond le silence qui rgnait dans la forteresse de Bnoc. Cependant, ds le point du jour, les gens de Lancelot se levrent et coururent leurs armes, impatients quils taient dattaquer. Une fois quips, ils se rassemblrent dans la grande cour o Lancelot les rpartit en plusieurs bataillons quil dota chacun dun bon chef. De leur ct, ceux dArthur en faisaient autant, qui constiturent vingt corps de troupes. la tte du premier staient placs Gauvain et Yvain, fils du roi Uryen, parce quils avaient appris que, dans lautre camp, Lancelot et Bohort mneraient le premier bataillon. Aussi la rencontre produisit-elle laffrontement de Gauvain contre Lancelot et dYvain contre Bohort qui, tous quatre, se renversrent mutuellement bas de leurs montures. Les autres combattants slancrent alors les uns contre les autres et, dans la mle, Lancelot, qui tait remont cheval et avait mis la main lpe, distribuait de grands coups tout autour de lui. Les gens du roi avaient galement remis Gauvain en selle, et celui-ci avait repris la lutte avec une fureur accrue. Rentr lui aussi dans la bataille, Lionel faisait quant lui des ravages dans les rangs des hommes dArthur. En vrit, ceux-ci auraient d se replier, tant les gens de Lancelot les serraient de prs. Mais, par sa vaillance, Arthur leur rendit courage, car il assaillit lui-mme Lionel et le blessa la tte. En voyant son cousin atteint, Lancelot prfra donner le signal de la retraite, et tous les siens regagnrent en hte la forteresse de Bnoc. On saffronta de mme quatre fois en une semaine, au prix de pertes nombreuses de part et dautre. Toutefois, les assigeants en souffrirent plus que les assigs car, prts faire face toute ventualit, Lancelot, Bohort et Hector taient en mesure de causer bien des dommages chaque jour leurs adversaires. Quant Lionel, tout en se remettant de sa blessure, il brlait de reprendre le combat. Et les gens de Bnoc, qui avaient toute confiance en leurs chefs, se sentaient pleins despoir tandis que les hommes dArthur se demandaient, non sans angoisse, sils taient assez nombreux contre la redoutable troupe de Lancelot. Or, pendant que se disputaient ces combats, dtranges vnements survenaient dans lle de Bretagne. Lorsque le roi Arthur se fut embarqu pour la Bretagne armorique, aprs avoir donn la reine et le royaume en garde Mordret, ce dernier, seul et unique matre des biens de son oncle, avait convoqu les hauts barons et stait mis tenir de grandes cours durant lesquelles il se montrait fort prodigue en riches prsents, de manire conqurir les curs des gens rests sur la terre du roi. Et il fit tant et si bien que ses commandements taient aussi ponctuellement excuts que si le roi en personne les et donns. Or, demeurer tout le jour avec la reine Guenivre, force de vivre en sa compagnie, Mordret en vint laimer de si grand amour que, faute den obtenir les faveurs, de gr ou de force, il pensait en mourir. Mais comme il nosait se dclarer elle, il imagina une ruse qui lui permt de satisfaire sa passion{68}. Il fit crire une fausse lettre, scelle dun sceau contrefait, semblable celui dArthur, et la fit remettre la reine, en prsence de tous les barons, par un vque dIrlande{69}. Or, les termes de cette lettre taient les suivants : Moi, Arthur, fils dUther Pendragon, roi de Bretagne, je vous envoie mon salut. Sachez que jai t bless mort de la main de Lancelot du Lac. Mais il me prend piti de vous tous, mes fidles barons, pour la grande loyaut que jai trouve en vous. Au nom de la paix, je vous prie que vous fassiez de Mordret, que je tenais pour mon neveu mais qui est bien davantage pour moi, le roi de lle de Bretagne. Quant moi, vous ne me reverrez jamais, car Lancelot ma bless mort, et il a galement tu mon neveu Gauvain, fils du roi Loth dOrcanie, qui tait mon hritier lgitime. Je vous requiers aussi, par les serments que vous mavez prts, de donner pour pouse Mordret la reine Guenivre. Si vous ne le faisiez, il pourrait vous en advenir grand dommage, car il

suffirait que Lancelot apprt quelle nest pas marie pour quil se portt contre vous et la prt pour femme, malheur dont, entre tous, mon me serait le plus afflige. Lorsque la lettre eut t lue, Mordret affecta la plus grande dsolation et se laissa tomber vanoui au milieu des barons. Quant la reine, croyant que ces nouvelles taient vraies, elle commena se lamenter si fort que tous ceux qui la virent en furent pris de piti. Les gmissements se rpercutaient par toute la forteresse de Kaerlion et en branlaient si bien les murs que lon net point entendu Dieu mme tonner. Et quand la nouvelle se fut rpandue dans la cit, pauvres et riches, tous prirent le deuil. Arthur avait t en effet le prince le mieux aim du monde, pour stre toujours montr plein de douceur et de bont. Le deuil dura huit jours pleins, et il ny eut personne qui ny participt. Au bout de ce temps, Mordret rassembla les barons les plus influents et leur demanda ce quils comptaient faire propos de ce quavait mand le roi. Ils rpondirent quils en dbattraient ensemble. Ils se retirrent donc et, au bout de quelques heures de discussion, vinrent annoncer Mordret quils le faisaient roi, quils lui donnaient la reine Guenivre pour pouse et quils sengageaient devenir ses hommes liges, et ce pour deux raisons : dabord parce que telle tait la volont du dfunt roi Arthur, ensuite parce que nul ne leur paraissait plus digne que lui dun tel honneur. Les barons se rendirent ensuite auprs de Guenivre et lui exposrent la situation. Quand elle apprit quils consentaient la donner pour pouse Mordret, elle crut que le cur allait lui manquer mais se garda de le laisser paratre. Elle avait dj dress son plan pour contrecarrer les folles ambitions de Mordret. Assurment, leur rpondit-elle, je ne nie pas que Mordret ne soit un sage et vaillant chevalier, et je ne vois pas dobstacle votre proposition puisque, mon seigneur Arthur tant mort, me voici libre de disposer de ma personne. Mais vous comprendrez quune telle dcision doit tre mrement rflchie. Aussi vous demanderai-je de bien vouloir accepter que je diffre ma rponse de quelques jours. Les barons allrent trouver Mordret et lui rapportrent la chose. Les hsitations de la reine sont tout son honneur, dit Mordret. Allez lassurer quon lui accorde volontiers huit jours pour confirmer son acceptation. Ils retournrent alors vers Guenivre et celle-ci se dclara contente. Mais, une fois seule dans sa chambre, elle envoya lune de ses suivantes qurir un chevalier, du nom de Labor, qui tait lun de ses cousins. Elle avait toute confiance en lui, et il lavait dj servie fidlement et discrtement en bien des occasions. Quand il apprit que la reine le demandait, il se hta daller la rejoindre et, en sa prsence, Guenivre laissa paratre son affliction et dit en pleurant : Mon cousin, pour lamour de Dieu, conseille-moi. Touch de la voir ainsi dsole, Labor sassocia dabord son chagrin, puis il lui dit : Dame, pourquoi te tourmenter de la sorte ? Dis-moi do te vient cet accablement et, si je peux te secourir dans ta peine, je ferai ce quil faudra pour ten dlivrer, je te laffirme en toute loyaut. La reine rpondit en pleurant : Beau cousin, jprouve la plus grande douleur qui soit parce que les gens de ce pays veulent me faire pouser ce tratre dloyal quon dit tre le neveu du roi Arthur mais qui, en ralit, je le sais par Lancelot, est le propre fils du roi, mon seigneur. Mme sil ne ltait pas, dailleurs, il est si mchant et si dloyal que pour rien au monde je ne voudrais de lui. Jaimerais mieux tre brle vive que de lui appartenir{70}. Je vais te rvler mon projet, et tu me diras ce que tu en penses. Je compte aller menfermer dans la grande tour de Kamaalot{71} et la faire garnir dhommes darmes et darbaltriers, sans oublier de la munir dune grande abondance de vivres. Je dsire donc que tu ailles en personne me chercher ces hommes et que tu leur fasses jurer sur les saintes reliques, chacun en particulier, quils ne rvleront personne pourquoi ils sont posts l. Je ne saurais sans cela chapper ce Mordret dont lambition na dgale que la turpitude. Chre dame, rpondit Labor, il nest rien que je ne fasse pour te protger. Jirai donc chercher pour toi des chevaliers et des hommes darmes susceptibles de garder la tour, et jy ferai dposer des vivres. Ainsi, lorsquelle sera suffisamment garnie, pourras-tu ty rfugier. Mais je te conseille galement

denvoyer un messager vers Lancelot du Lac afin de lui demander de te secourir. Je tassure que, lorsquil connatra ta situation, il ne manquera pas daccourir, en compagnie de gens capables de te dlivrer, en dpit de tous les gens de ce pays-ci qui sont maintenant sous la coupe de Mordret. Et sil arrivait que le roi ft vivant, car je crois fausse la nouvelle de sa mort, et que ton missaire le rencontrt par hasard en Bretagne armorique, il naurait pas plus tt appris ta situation quil reviendrait ici avec tous les gens quil a emmens. Ainsi, de toute faon, serais-tu dlivre de Mordret. Ce conseil rassrna la reine Guenivre. Elle se vit dj dgage du pige o, sans le vouloir, lavaient mise les habitants du royaume de Bretagne. Labor se mit en qute de chevaliers et dhommes darmes en qui il pt avoir toute confiance, et les huit jours ne staient pas couls quil avait recrut jusqu deux cents hommes, tant chevaliers que sergents, lesquels avaient tous jur sur les saintes reliques de se rendre en la tour de Kamaalot et dy dfendre la reine contre Mordret aussi longtemps quils le pourraient. Au surplus, la chose se fit si discrtement que nul, en dehors des intresss, nen eut connaissance. Bref, avant mme que le dlai octroy par Mordret ne ft rvolu, le refuge de la reine tait fin prt pour laccueillir. Arriva le jour o Guenivre devait se prononcer, en prsence des hauts barons rassembls dans la grande salle de Kamaalot. Mais elle, sans omettre le moindre dtail, avait fait entrer dans la tour ceux qui devaient lui tenir compagnie, munis de toutes les armes ncessaires et, aussitt quelle les eut rejoints, fit relever le pont-levis. Elle monta alors aux crneaux de la tour et, de l, cria Mordret qui, tout en bas, se morfondait dj de voir hors de porte sa proie : Mordret ! Cest pour ton malheur que tu as voulu mavoir, consentante ou non, pour femme. Aussi, coute-moi bien ! Si tu persistes dans ton entreprise, tu risques dy trouver la mort, car jamais je ne cderai un sclrat tel que toi ! Elle se rendit ensuite dans sa chambre et demanda ses compagnons ce quelle devait faire. Dame, rpondirent-ils, ne tinquite pas. Nous sommes tout prts dfendre cette tour contre Mordret, sil a lintention de la prendre dassaut, et nous ne le redoutons gure. Il ne pourra, ni lui ni ses gens, mettre ici les pieds aussi longtemps que nous aurons des vivres. Ces paroles rconfortrent grandement Guenivre. Au-dehors, cependant, Mordret, furieux davoir t bern par la reine, disait aux barons : Seigneurs, vous me voyez bien embarrass. Cette tour est solide, munie de vivres, facile dfendre, et jai limpression que ceux qui sy trouvent sont vaillants, hardis, et nhsiteraient pas nous faire payer trs cher la moindre tentative dassaut. Ds lors, quel conseil me donneriez-vous ? Seigneur, rpondirentils, il suffirait de les assaillir de tous les cts la fois et maintes reprises. La tour nest pas assez forte pour nous rsister longtemps et, en outre, ceux du dedans ne peuvent attendre aucun secours du dehors, de sorte quils finiront bien par manquer de vivres. Par ma foi ! scria Mordret, vous me rconforteriez davantage en vous montrant plus srs de vous ! Or, je vois bien que vous voulez faire traner les choses en longueur ! Et, comme ils lui affirmaient quils taient srs de leur fait : Fort bien ! riposta-t-il, mais, dans ce cas, jexige que vous me promettiez fidlit et que vous juriez sur les saintes reliques de maider contre tous mes ennemis, y compris contre le roi Arthur, sil se trouvait que, contrairement ce que prsageait sa lettre, il ne ft pas mort et que, daventure, il en vnt se porter de ce ct-ci. Nous y consentons volontiers , dirent-ils. Et, sagenouillant alors devant lui, ils se dclarrent ses hommes liges et jurrent sur les reliques de le seconder jusqu leur dernier souffle contre tous ses ennemis, quels quils fussent. Il les en remercia et leur demanda de lui faire hommage de tous les manoirs et forteresses quils tenaient. Aprs quils eurent satisfait cette demande, Mordret donna aussitt lordre dinvestir la tour de tous cts. Il fit armer ses hommes et dresser des engins et des chelles pour monter aux crneaux. Mais ceux de la tour coururent aux armes et se dfendirent si bien que les assaillants durent finalement renoncer, tant ils avaient perdu dhommes renverss et noys dans les douves. Alors, Mordret, quenrageait une

rsistance aussi acharne, commanda la retraite, mais, en son cur, il ruminait de se venger avec clat des insolents qui, dans la tour, narguaient son autorit, en leur faisant trancher la tte tous. Malgr ce premier succs, la reine, passablement inquite, dit son cousin Labor : Jai encore besoin de tes services. Tu vas te rendre en Bretagne armorique afin davoir des nouvelles de mon seigneur le roi, puisque tu doutes de sa mort. Sil est vivant, tu lui expliqueras dans quelle situation je me trouve et de quelle odieuse trahison Mordret sest rendu coupable, et tu le prieras de venir au plus vite me secourir. Sinon, tt ou tard, je serai honnie car, lvidence, la tour ne pourra ternellement rsister aux assauts des hommes de Mordret. Si par ailleurs il savrait que le roi ft mort, va directement au royaume de Gaunes ou en celui de Bnoc ; trouve Lancelot du Lac ou ses cousins Bohort et Lionel, et fais-leur savoir que, sils ne viennent mon secours, ma perte et mon dshonneur sont chose assure. Dame, rpondit Labor, je macquitterai de ma tche, sil plat Dieu que je parvienne sur les terres de Gaunes ou de Bnoc. Mais jai bien peur de ne pouvoir mchapper de cette tour, car nos ennemis la cernent on ne saurait plus troitement. Il le faut pourtant ! scria la reine. Adopte un dguisement qui te permette de ntre pas reconnu et sache que, si tu choues, cen sera fait de moi. Le soir, quand il fit bien sombre, Labor endossa les vtements dune servante et, aprs avoir pris cong de la reine, sortit par une petite porte. Il russit traverser les rangs des assigeants, car, moiti endormis, ceux-ci ne prtrent pas attention la silhouette de femme qui se faufilait dans la nuit. Ds quil se fut loign de Kamaalot, il se mit en qute dune monture et, sitt en selle, galopa vers la mer. L, la chance lui permit de trouver un navire qui prcisment partait pour la Bretagne armorique. Une fois dbarqu l-bas, il apprit que, loin dtre mort, le roi Arthur assigeait la cit de Bnoc. Cette nouvelle lui causa une grande joie, et il chevaucha sans relche afin de transmettre le message dont lavait charg la reine. Cependant, depuis deux mois quil campait avec toute son arme sous les murs de la forteresse de Bnoc, le roi Arthur avait fini par admettre que le sige ne tournerait pas son avantage, car les assigs se dfendaient avec tant de courage et de vaillance quils lui infligeaient chaque jour de svres pertes. Il se dcida en parler avec Gauvain : Mon neveu, lui dit-il, tu mas lanc dans une aventure dont nous ne sortirons jamais notre honneur. Ces gens-l sont trop habiles aux armes et nont pas leurs pareils. Ainsi le vois-tu toi-mme : nous avons tout perdre dans ces combats et rien y gagner. Nos adversaires sont sur leurs terres, forts de leur bon droit, au milieu de leurs vassaux et de leurs allis, et ils ont avec eux quantit de chevaliers qua, dun peu partout, attirs la rputation de Lancelot. Je suis sr que sils nous portaient autant de haine que nous en nourrissons contre eux, nous aurions dj perdu la partie, car leur puissance est formidable. Aussi me parat-il grand temps que nous prenions des dispositions en consquence. Quen dis-tu, Gauvain ? Veuille me conseiller. Gauvain promit au roi dy rflchir et, toute la journe, il demeura pensif et tourment. Il savait bien que le roi Arthur avait raison et qu prolonger cette guerre, ni lui-mme ni les gens du roi nen tireraient honneur ou profit. Aprs avoir longuement mdit, il appela lun de ses cuyers et lui dit : Va-ten en la cit de Bnoc et dis Lancelot que sil est assez hardi pour soutenir quil na pas tu mon frre Gahriet par tratrise, je suis prt prouver contre lui le contraire. Sil relve mon dfi et lemporte sur moi, je mengage convaincre mon oncle de sen retourner avec toute son arme et de ne demander plus jamais raison aux hommes de Gaunes et de Bnoc du diffrend qui nous a opposs. Mais si cest moi qui lemporte sur lui en champ clos, je ninsisterai pas davantage : la guerre prendra fin, condition que les rois Bohort et Lionel dclarent tenir leur terre du roi Arthur. Sils refusent, nous ne partirons dici quils naient t honnis ou tus. Lcuyer promit de se rendre en la cit de Bnoc le lendemain matin, la premire heure. Ce quil fit, en effet. Et l, il attendit que Lancelot et les deux rois se fussent levs et eussent entendu la messe puis, revenus dans la grande salle, se fussent assis aux places dhonneur. Alors, il aborda Lancelot

et lui dit : Seigneur, le chevalier Gauvain, qui menvoie vers toi, me charge de te mander quau cas o tes gens et les ntres saffronteraient encore comme ils lont dj fait, on dplorerait immanquablement de grosses pertes de part et dautre. Or, cela, il veut absolument lviter. Et, sur ce, il transmit mot pour mot la proposition de Gauvain. En entendant ces paroles, Lancelot stait rembruni. Ami, rpondit-il, je nai jamais dsir me battre contre Gauvain qui ma t un compagnon trs cher depuis que je suis chevalier. Mais puisquil maccuse de tratrise, je me dshonorerais en me drobant. Dis-lui donc de ma part que, sil obtient du roi lengagement ferme de mettre fin la guerre aprs notre combat, il me trouvera sous les armes au jour quil voudra. Dis-lui aussi que je ne le crains pas, et que seule ma grande affection pour lui ma toujours fait rpugner laffronter corps corps. Lcuyer promit de transmettre fidlement ce message et sen fut. Alors, Bohort dit Lancelot : Assurment, aucun homme sage, ainsi que devrait ltre Gauvain, ne se serait permis si folle accusation, car tout le monde sait pertinemment que tu as tu Gahriet en combat loyal et devant tmoins. Sais-tu pourquoi il agit ainsi ? intervint Lionel. Parce que la perte de ses frres lui fait prfrer la mort la vie. Je crains, soupira Lancelot, quil ne soit plus possible dviter ce combat. Ce quil en rsultera, je lignore, mais je puis affirmer une chose : si je lemporte, je ne consentirai jamais tuer Gauvain. Il est lun des hommes que jai le mieux aims de tous les compagnons du roi. Dieu mest tmoin que je ne me rsous quavec la plus grande peine pareille preuve. Cependant, lcuyer avait regagn le camp dArthur et rpt les paroles de Lancelot Gauvain. Aussitt, celui-ci sen alla trouver Arthur et, sagenouillant devant lui : Mon oncle, dit-il, je te supplie de maccorder une faveur. Le roi le prit par la main, le releva et lui accorda ce quil demandait sans mme en connatre lobjet. Gauvain le remercia et lui dit : Sais-tu ce que tu mas accord ? Cest de promettre Lancelot que, sil peut me vaincre en champ clos, tu lveras le sige et retourneras en lle de Bretagne sans jamais plus lui faire la guerre. Une grande angoisse saisit le roi. Gauvain, dit-il, es-tu vraiment dcid te battre contre Lancelot ? Plus que jamais, rpondit Gauvain, et lun de nous y trouvera la mort et le dshonneur. Mon neveu, reprit Arthur, je suis afflig de ta dcision. Jaurais prfr te voir affronter nimporte quel chevalier plutt que lui, car il est, nous le savons bien, le plus estim et le plus accompli qui soit. Ton sort malarme au plus haut point, et jaimerais mieux perdre la meilleure de mes cits que davoir abord ce sujet. Hlas ! me voici prisonnier de ma parole et forc de tenir ce que jai accord ! Quil en soit donc ainsi. Gauvain prit cong de son oncle et vint retrouver lcuyer. Ami, dit-il, retourne dans la forteresse et invite Lancelot et ses compagnons venir parler au roi et moi-mme entre le camp et la cit. Quils viennent sans armes, ainsi serons-nous nous-mmes. Le jeune homme se hta si bien quil trouva Lancelot, Bohort et Hector seuls une fentre et sentretenant encore du message de Gauvain. Lancelot rptait quel point laccablait la perspective daffronter Gauvain, quil estimait plus quaucun autre chevalier au monde. Lcuyer lui dit : Seigneur, le roi et le chevalier Gauvain menvoient vous prier, toi et tes compagnons, de venir sans armes leur parler hors de la cit. Ils viendront dans le mme appareil, et lon prendra de part et dautre, avec serment, des engagements auxquels nul ne pourra se soustraire. Cest entendu, rpondit Lancelot. Nous y serons tout lheure. Aussitt inform de la rponse de Lancelot, le roi Arthur monta cheval et, en compagnie de Gauvain et de Girflet, fils de Dn, se rendit sous les murailles de Bnoc, non loin de la grande porte. Ils virent alors sortir le roi Bohort, Lancelot et Hector. Or, tout en sapprochant, Lancelot dit aux deux autres : Descendons de nos chevaux pour aller la rencontre du roi. Mais eux protestrent quils ne mettraient jamais pied terre devant leur ennemi mortel. Lancelot rpliqua que lui-mme le ferait nanmoins, par respect pour le roi, bien que celui-ci ft son ennemi. Et comme il joignit le geste la parole, ses

compagnons se crurent obligs de limiter. Lancelot sapprocha et salua le roi qui, de peur de mcontenter Gauvain, ne lui rendit pas son salut, quoiquil ft navr de rpondre si mal de bons procds ; il avait en effet remarqu lexquise courtoisie de Lancelot descendant de cheval pour mieux tmoigner son respect. Roi Arthur, dit alors celui-ci, tu mas demand de venir te parler. Me voici prt tcouter. Mais, avant que le roi net pu rpondre, Gauvain stait avanc. Lancelot, dit-il, le roi est venu ici sengager solennellement sur tous les points que tu mas soumis. Je te combattrai pour prouver que tu as tu mon frre par trahison. Mais si jai le dessous dans cette bataille, le roi te promet que ni lui ni ses hommes ne te causeront plus jamais dennuis, aussi longtemps quil vivra. Ils lveront le sige et sen retourneront en leur pays. Quen pense le roi ? demanda Lancelot. Tu as ma promesse , rpondit simplement Arthur. Lancelot sadressa alors Gauvain. Avant toute chose, dit-il, je veux que tu saches, Gauvain, que, si tu en tais daccord, je renoncerais volontiers cette bataille, dt la honte en rejaillir sur moi et dt-on maccuser de couardise. Ah ! Gauvain ! tu as tant fait pour moi que porter les armes contre toi me cause une peine immense. Certes, ce nest pas la crainte, mais lamiti et la courtoisie, qui me dictent ces paroles. Et je ne les prononce pas non plus par vantardise ni parce que tu es le plus vaillant chevalier du royaume, mais parce que je serais trop heureux que la paix rgnt entre nous. Pour obtenir cette paix, je suis prt aller trs loin. Aprs un regard ses compagnons, qui gardaient la tte baisse, il reprit : Voici donc ce que je propose : jaccepte de devenir ton homme lige, et toute ma parent te rendra hommage, y compris mon frre Hector, mais lexception des deux rois Bohort et Lionel, car je ne veux pas les voir au service dautrui. Je peux jurer tout cela sur les saintes reliques linstant mme, et je peux en mme temps prendre lengagement de quitter Bnoc demain matin, la premire heure, pieds nus, grossirement vtu, seul, pour un exil qui durera dix ans. Si je meurs avant ce dlai, je te pardonnerai ma mort et ten tiendrai quitte, ainsi que toute ma famille. Et si, mon retour, au bout de ces dix ans, le roi et toi vivez encore, je veux vivre en votre compagnie tous deux comme par le pass. De plus, sur les mmes reliques, Gauvain, je suis prt jurer que je nai jamais tu de plein gr ton frre Gahriet, et que sa mort ma caus plus de chagrin que de satisfaction. Tout cela, je suis prt le faire, et non parce que jai peur de toi, mais parce que ce serait, je pense, un grand malheur que lun de nous deux tut lautre. Le roi fut boulevers en entendant les paroles de Lancelot et, les larmes aux yeux, il se pencha vers Gauvain. Beau neveu, lui dit-il, pour lamour de Dieu, accepte ! Lancelot toffre l toutes les formes de satisfaction quun chevalier peut offrir pour la mort dun parent. Jamais je nentendis discours plus gnreux ni plus sincre. Mais, au lieu de sincliner, Gauvain tendit son gant Arthur. Voici mon gage, dit-il simplement. Je suis prt prouver que Lancelot a tu mon frre par tratrise. Que le combat soit fix au jour quil choisira. Lancelot savana son tour, et tendant son gant : Puisquil en est ainsi, dit-il, et que je ne saurais me drober, voici le gage de ma dfense. Que la bataille ait lieu demain matin, si cela convient Gauvain. Le roi ne pouvait faire quaccepter les gages. Le cur bris, il les prit, salua Lancelot et ses compagnons et reprit la direction du camp. Mais au moment de la sparation, Hector dit Gauvain : Tu viens de refuser la plus belle offre et la plus gnreuse rparation quait jamais faites un haut baron. En ce qui me concerne, je voudrais que ton refus te portt malheur, et je pense quil en sera ainsi. Lancelot le somma alors de se taire, car il en avait assez dit, et tous deux rentrrent avec Bohort dans la forteresse. Lorsque Yvain, fils du roi Uryen, eut appris ce qui stait pass, il alla trouver Gauvain et le blma vivement : Seigneur ! scria-t-il, pourquoi avoir agi ainsi ? As-tu donc une telle haine de la vie pour avoir dcid de te battre contre le meilleur chevalier du monde, qui personne na pu rsister sans connatre la dfaite et le dshonneur ? Pourquoi as-tu entrepris ce combat alors que tu es en tort, car jamais Lancelot na voulu tuer Gahriet par trahison ou dloyaut ? Cest toi qui le dis ! riposta

Gauvain. Moi, je taffirme que le droit se trouve de mon ct, et le tort du sien. Et voil pourquoi je suis prt le combattre en toute quitude, et ce ft-il deux fois meilleur quil nest. Cest de la folie ! repartit Yvain. La haine taveugle, Gauvain, la haine seule te rend draisonnable ! Plaise Dieu que ton enttement nentrane pas les pires malheurs pour nous. Jamais je nai tant redout une catastrophe, car le droit est du ct de Lancelot, et le tort assurment du ntre. Ainsi parla Yvain, fils du roi Uryen, puis, sans plus sattarder, le visage sombre, il se retira sous sa tente. Le lendemain, la premire heure, Lancelot, le cur treint dune grande angoisse, se leva et shabilla. En voyant que les hauts barons lattendaient, il demanda immdiatement ses armes. On les lui apporta ; il squipa avec beaucoup de soin, puis il descendit dans la cour et y enfourcha un destrier fort, agile et tout bard de fer jusquaux sabots. Aprs quoi, les autres montrent en selle pour lui faire escorte. Il sortit de la cit la tte dune foule dhommes dont aucun net hsit donner sa vie pour lui si ce sacrifice et t ncessaire. Ils se rendirent ainsi en un pr situ lextrieur des murs et o devait avoir lieu le combat. En dehors de Lancelot, personne ne portait darmes ni nentra dans le pr. Ses gens sarrtrent en de, du ct de la forteresse. En les voyant sortir des murs de Bnoc, les gens dArthur avaient amen son destrier Gauvain, que le roi conduisit, richement quip, jusquau pr o il le fit entrer. Arthur pleurait chaudes larmes, comme sil voyait le monde entier mort devant lui. Quant Bohort, il prit Lancelot par la main droite en lui disant : Entre, seigneur, et que Dieu te donne lhonneur de cette bataille. Lancelot se signa et se recommanda Dieu. Le jour tait beau et clair, et le soleil se levait, dispersant ses brillants rayons sur les armes. Pleins dassurance, les deux chevaliers slancrent lun sur lautre et, ayant abaiss leurs lances, se heurtrent si rudement, bouclier contre bouclier, quils vidrent tous deux les arons, tourdis au point quils eurent du mal rcuprer leurs esprits. On les et dit morts. Dlests du poids de leurs matres, les chevaux senfuirent chacun de son ct, sans que personne se mlt de les arrter, car les spectateurs navaient nulle intention dintervenir. Au bout de quelques instants, Lancelot se releva le premier et porta la main lpe, mais Gauvain bondit lui-mme sur ses pieds et, se prcipitant sur son bouclier qui lui avait gliss du cou, saisit son tour son pe et slana contre Lancelot, lui assenant un si puissant coup sur le heaume quil le mit mal. Mais Lancelot eut le temps de riposter, et Gauvain sen trouva non moins accabl. Alors sensuivit une mle cruelle et telle quon nen avait jamais vue. Les pes tranchrent les mailles des hauberts, et les boucliers taient tellement percs quon aurait pu passer les poings travers les trous. Malgr leurs solides attaches, les heaumes ne valaient gure mieux, si endommags par les pes que la moiti leur ballottait sur les paules. Si les combattants avaient conserv leurs forces intactes, ils nauraient pas vcu longtemps, mais ils taient si fatigus et si las que leurs pes, plusieurs reprises, leur tournrent dans la main au moment de frapper. La moindre des plaies quils staient mutuellement faites aurait suffi tuer tout autre, et, nanmoins, ni lpuisement ni le sang perdu ne les empchrent de poursuivre le combat jusqu la troisime heure. Il leur fallut alors se reposer car ils taient puiss. Faisant retraite le premier, Gauvain dut sappuyer sur son bouclier pour reprendre haleine. Et Lancelot en fit autant. Ils restrent dans cette posture un certain temps. Mais bientt, Gauvain saperut que le soleil montait de plus en plus haut dans le ciel et que lheure de midi approchait. Alors, aussi dispos que sil navait pas reu le moindre coup, il appela Lancelot et lattaqua de faon si merveilleuse que lautre en fut tout bahi et se dit en lui-mme : Par ma foi, je croirais volontiers que cet homme est un diable ou un fantme. Je pensais, quand je lai laiss en paix, quil tait vaincu, et le voici maintenant aussi fort que sil commenait le combat. Ce que Lancelot ignorait, cest que Gauvain possdait un don : tous les jours de lanne, partir de la

troisime heure, quand le soleil montait, et jusqu lheure de midi, ses forces croissaient jusqu devenir triples de ce quelles taient auparavant. Cest grce ce don quil avait remport tant de victoires au cours de sa vie. Lui arrivait-il daffronter un chevalier trs fort, il le harcelait et le pressait de son mieux jusque vers midi. Et lautre, alors, nen pouvant plus, ne songeait qu se reposer, quand lui-mme, enfin lapoge de ses forces, de sa vigueur et de sa vivacit, se prcipitait, prompt la victoire dsormais. Et voil pourquoi beaucoup de chevaliers redoutaient de se mesurer lui moins que le soleil ne dclint lhorizon{72}. Gauvain se mit donc presser Lancelot si rudement quil lui fit jaillir le sang du corps en plus de dix endroits. Et, sil le harcelait si fort, cest quil esprait le mettre hors de combat aux alentours de lheure de midi car, aprs, la chose serait moins facile. Ainsi le frappait-il sans trve et sans relche au point que Lancelot, telle une enclume sous lpe tranchante, tait tout moulu et meurtri. Au milieu de laprs-midi, Bohort vit son cousin si fcheusement malmen quil scria, haut et clair, pour quon pt lentendre : Ah ! Dieu ! que vois-je ? H ! Lancelot, serais-tu victime dun sortilge pour quun seul chevalier lemporte ainsi sur toi ? Je tai toujours vu accomplir plus dexploits sur deux chevaliers la fois, fussent-ils les meilleurs, et voici quun seul russirait te vaincre ? En entendant ces mots, Lancelot sentit son courage se rveiller. Il bondit sur son adversaire avec une agilit surprenante et lui assena sur son heaume un coup terrible qui le fit trbucher. Alors, il se mit le marteler si grands coups dpe quil reprit bientt lavantage, tandis que Gauvain tait rduit se dfendre, non sans peine, car le sang lui jaillissait par le nez et la bouche. Leur lutte, nanmoins, se prolongea de la sorte jusqu la neuvime heure o, vu leur tat, ni lun ni lautre nesprait de meilleure issue que la mort. Et cependant, ils taient dous dun tel courage quil leur semblait navoir jusqualors quasiment rien fait. Gauvain ! cria Lancelot, ne serait-il pas temps de me reconnatre innocent du crime dont tu maccuses ? Je te laisserai aller. Aie piti de toi-mme ! Il nen est pas question ! hurla sauvagement Gauvain en se prcipitant une fois de plus sur Lancelot. Et ils continurent se harceler jusqu la tombe de la nuit. ce moment-l, Gauvain tomba de tout son long sur lherbe du pr rougie de son sang. Lancelot vit la victoire porte de sa main. Il lui suffisait de se ruer sur Gauvain et de lui trancher le cou. Mais, loin den rien faire, il scria : Gauvain ! rends-toi et reconnais que tu maccusais tort de dloyaut ! Mais Gauvain, demi inconscient, ne rpondit rien. Alors Lancelot se dirigea du ct o se trouvait le roi. Roi Arthur, dit-il, si je ne craignais que tu ninterprtes ce geste comme une lchet, je quitterais tout de suite le champ et te laisserais ton neveu. Va, rpondit Arthur, je te proclame vainqueur, Lancelot, bien que Gauvain nait pas reconnu sa dfaite. La nuit est tombe maintenant, lheure est passe, que la coutume assigne pour fin des combats. Je te tiens quitte de laccusation porte par Gauvain contre toi. Que Dieu te garde ! Ds demain, je ferai lever le camp et je repartirai dans mon pays sans te causer le moindre ennui. Puisque tu men donnes cong, roi Arthur, dit Lancelot, je me retire et fais ton neveu grce de la vie. Je peux tavouer maintenant que je navais jamais eu lintention de le tuer. Adieu, roi Arthur. Je regrette grandement ce combat que je nai pas voulu. Et, se tenant vaille que vaille sur ses jambes, Lancelot abandonna le pr. Bohort se saisit de lui, le fit monter sur son cheval et le ramena derrire les murailles de Bnoc. Une fois arriv dans la grande cour, Lancelot fut dsarm, et les mdecins qui sempressaient autour de lui saperurent quil avait de graves blessures par tout le corps, et perdu tant de sang que tout autre y et succomb. Quand Hector vit son tour les plaies, il en fut si abasourdi quil douta quon pt sauver son frre. Si fait, le rassurrent les mdecins. Mais il lui faudra de longues semaines pour se rtablir et de longues autres avant de pouvoir remonter cheval. Alors, Bohort, moins inquiet lui-mme, ordonna ses gens de faire tout ce qui tait en leur pouvoir et de faire en sorte que Lancelot ft veill jour et nuit dans une chambre labri du bruit, afin quil pt se reposer et recouvrer sa pleine sant.

Quant aux gens du roi, ils staient approchs de Gauvain et, le voyant incapable de se redresser, ils le placrent sur un bouclier et le menrent tout droit vers Arthur avant de le dsarmer. Il tait du reste si mal en point quil svanouit entre leurs bras. On fit venir des mdecins qui, aprs avoir examin les plaies, se dclarrent en mesure de len gurir. En revanche, ils ne pouvaient se prononcer quant la profonde blessure quil avait la tte. Le roi se mit pleurer et se lamenter. Ah ! beau neveu ! ta dmesure et ton obstination tont perdu, et cest un grand malheur pour nous tous, car jamais ne sortira de ton lignage un aussi bon chevalier que tu las t ! Gauvain neut mme pas la force de rpondre. Tous ceux qui taient l avaient les larmes aux yeux, car ils aimaient et estimaient le neveu dArthur plus quaucun autre chevalier du royaume. Et ils restrent auprs de lui toute la nuit le veiller, redoutant sans cesse quil ne mourt entre leurs mains. Or, cest le lendemain quau petit matin parvint au camp dArthur le chevalier Labor. Sans tarder, le messager de Guenivre se prsenta devant le roi et lui dit : Seigneur Arthur, la reine, ton pouse, me charge de tavertir que sa situation est dsespre et que le dshonneur lattend si tu nentreprends quelque chose en sa faveur. Que se passe-t-il donc ? demanda Arthur, le cur treint dune nouvelle angoisse. Alors le messager lui conta, sans omettre un seul dtail, comment Mordret avait trahi son roi et, le faisant passer pour mort, stait fait couronner puis arrang pour obtenir lhommage des barons du royaume. Enfin, il termina en exposant le projet quavait Mordret dpouser la reine Guenivre et la rsistance que lui opposait celle-ci dans la tour de Kamaalot, o elle esprait tenir encore quelque temps. entendre pareilles nouvelles, Arthur fut si dsempar quil changea de couleur et ne put prononcer une seule parole. Il demeura prostr un long moment prs du lit o gisait Gauvain, puis il se mit verser dabondantes larmes avant de scrier : Suis-je donc maudit ? Pourquoi le destin sacharne-t-il contre ma personne et contre le royaume dont Dieu ma confi la charge ? Jai perdu nombre de mes chevaliers lorsquils ont entrepris la qute du Graal. Jai perdu Lancelot du Lac et toute sa parent, grce auxquels le royaume conservait tout son honneur et toute sa puissance. Jai perdu mes neveux qui constituaient ma joie et mon soutien. Jai peur de perdre Gauvain que javais fait mon hritier pour lle de Bretagne. Et, aujourdhui, je reois cette funeste nouvelle qui, assurment, devrait mettre le comble mon dsarroi et ma souffrance. Ah ! Mordret ! Je sais maintenant qui tu es ! Ta flonie me le prouve, tu es le dragon que je vis un jour en rve livrer contre moi une sanglante bataille dont je ne sortais pas vivant. Pourquoi ai-je alors cout Merlin ? Pourquoi, sur son conseil, ai-je pargn le fils que javais engendr, sans le savoir, de ma sur Anna, puisqualors jtais loin de connatre mes origines et me croyais navement le fils du sage Antor. Hlas ! je voulais tuer cet enfant destin me dtruire et dtruire le royaume. Je lai fait rechercher partout afin de le mettre mort, bien que Merlin men et dissuad. Et je ne lai jamais dcouvert. Maintenant, la vrit clate, et je la vois se dresser devant moi, cruelle, insolente. Mais, je le jure, jamais pre ne fit son fils ce que je ferai Mordret. Oui, Mordret, je te tuerai de mes propres mains, sans piti ni remords, et je veux que tout le monde le sache en expiation de la faute que jai commise ! Ainsi se lamentait le roi Arthur, entremlant ses pleurs des pires imprcations contre Mordret. Beaucoup de seigneurs, qui entendirent le discours du roi, en furent trs surpris, car ils ignoraient que Mordret ft le fils dArthur. Et si leur stupeur fut profonde, aucun deux nosa dire quoi que ce ft, tant la prodigieuse douleur du roi leur inspirait de respect profond{73}.

11 La Mortelle Bataille
Lorsquil se fut quelque peu remis de son motion, le roi Arthur commanda ceux qui lentouraient de faire lever le camp et de se prparer partir le plus tt possible vers la mer afin de regagner lle de Bretagne. Aussitt lordre reu, on dmonta les tentes et les pavillons, et lon prpara les chevaux. Le roi ordonna aussi de fabriquer une litire pour transporter Gauvain, quil ne voulait pas laisser derrire lui. Si son neveu devait mourir, Arthur voulait lassister dans ses derniers moments. Sil devait survivre, il en voulait savourer la joie. Cest ainsi que larme, quittant les abords de Bnoc, se mit en route en direction de la cte. Cependant, Gauvain, qui avait repris connaissance, interpella ceux qui laccompagnaient : Seigneurs, dit-il, o suis-je donc ? Seigneur, dit lun des chevaliers, nous approchons de la mer. Et o allonsnous ? Nous rembarquer pour regagner lle de Bretagne. Gauvain soupira longuement puis reprit : Bni soit Dieu, puisque je pourrai mourir en ma terre que jai tant dsir revoir. Seigneur Gauvain, pourquoi penses-tu mourir ? Je sais bien quil ne me reste pas longtemps vivre. Mais ce qui me chagrine le plus nest pas de mourir, cest de ne pouvoir, auparavant, revoir Lancelot. Car si je voyais encore une fois celui que je tiens pour le meilleur chevalier du monde, le plus courtois et le plus gnreux, et pouvais lui demander pardon de mtre si mal conduit envers lui, je pense que mon me sen trouverait plus son aise quand elle aura quitt mon corps. Le roi survint ce moment, qui entendit les dernires paroles de Gauvain. Beau neveu, dit-il, ta folie ma caus un bien grand dommage, car elle tenlve moi, toi que jaimais plus que tous, ainsi que Lancelot aprs toi, Lancelot que lon redoutait tant. Hlas ! si Mordret avait su quil demeurait en si bons termes avec moi, comme dans le pass, il naurait jamais eu la hardiesse de se lancer dans la flonie quil a entreprise. Me voici maintenant priv de bons et loyaux chevaliers, comme toi et ceux qui, sans hsiter, accouraient me seconder dans la ncessit. Sache que le tratre Mordret a rpandu le bruit que jtais mort et sest fait couronner ma place. Je ne peux laisser impuni pareil outrage. Ah ! Dieu toutpuissant ! si javais avec moi aujourdhui tous ceux que javais jadis, le monde entier ne me ferait pas peur, quand bien mme il se liguerait contre moi ! Ainsi parla le roi Arthur, et Gauvain en conut une vive affliction. Mon oncle, dit-il en faisant un effort pour parler, si ma folie ta fait perdre Lancelot, regagne-le par ta sagesse. Tu pourrais facilement lattirer toi si tu le voulais, car cest le meilleur homme du monde et le mieux dispos envers toi. Il suffirait, je suis sr, que tu len pries, et il reviendrait te servir fidlement. Or, il me semble que tu as bien besoin de lui en ce moment. Je ne peux plus rien pour toi, mon oncle, mais lui peut encore tout sauver, toi-mme et le royaume. Sans doute as-tu raison, rpondit Arthur, mais jai eu tant de torts envers lui qu mon avis toute prire serait inutile. Ainsi ne lui demanderai-je rien. Les marins vinrent alors trouver le roi et lui dirent : Seigneur, nous mettrons la voile quand il te plaira. Nous avons prpar tout ce dont nous avons besoin, un bon vent sest lev, qui nous emmnera rapidement vers lle de Bretagne, ce serait folie que de tarder davantage. Trs bien, rpondit le roi, je vais donner lordre dembarquer. Il fit transporter Gauvain dans le navire, et les gens chargs de lui le couchrent le plus commodment qui se put. leur tour montrent bord les barons, avec leurs armes et leurs chevaux. Ceux qui ny trouvrent pas de place le firent sur dautres navires, leurs gens avec eux, et, bientt, on leva les ancres. Ainsi quittait la Bretagne armorique le roi Arthur, profondment pein de la trahison de Mordret, mais

davantage encore affect par ltat de son neveu Gauvain, quil voyait empirer dheure en heure et se rapprocher de sa fin. Cette douleur-l le bouleversait, et elle ne lui laissa aucun rpit, ni de jour ni de nuit, de sorte quil perdit tout dsir de boire ou de manger aussi longtemps que dura la navigation. Or, tandis quil tait en proie ces mortelles angoisses, Mordret, lui, poursuivait toujours le sige de la tour de Kamaalot o stait rfugie la reine Guenivre. plusieurs reprises, il avait tent de la prendre dassaut, mais les assigs staient dfendus avec tant de vaillance que les gens de Mordret avaient essuy des pertes svres. Et, dans son inquitude, celui-ci ne cessait de requrir laide des barons dIrlande, dcosse et des pays trangers qui tenaient leurs terres de lui. Et, pour peu quils rpondissent ses appels, il leur faisait distribuer de si beaux dons quils en taient merveills. Pareille habilet les conquit si bien quils se donnrent totalement lui. Ils rptaient partout quils taient prts laider contre tous ses ennemis, y compris contre le roi Arthur, si par hasard celui-ci ntait pas mort comme on lavait dit. Ainsi Mordret attira-t-il dans son camp les plus puissants des barons qui avaient obtenu jadis leurs terres du roi Arthur. La chose lui tait facile, dans la mesure o Arthur lavait institu le gardien de tous ses trsors, quels et o quils fussent, avant de partir. Dailleurs, il se sentait destin accomplir de grandes choses, pour sa plus grande gloire et son plus grand profit. Or, il advint, un jour o il avait fait donner lassaut contre la tour, que lun de ses espions vint le trouver, lentrana lcart et lui dit en particulier : Seigneur, je viens tapporter dtonnantes nouvelles ! Le roi Arthur est de retour en ce pays avec toutes ses forces, et il se prpare marcher contre toi la tte de nombreuses troupes. Si tu veux lattendre ici, tu devrais lapercevoir dici trois ou quatre jours. Tu ne pourras viter de le combattre, car il dit qui veut lentendre quil est revenu pour te tuer de ses propres mains. Prends donc garde aux dcisions que tu vas prendre, et souviens-toi que, faute de ractions immdiates, je ne donne pas cher de ta tte. La nouvelle frappa Mordret de stupeur. Non seulement il ne sattendait pas quArthur vnt si tt lattaquer mais, mme amoindrie par la guerre contre Lancelot et la ligne du roi Ban, la puissance militaire de son oncle lui faisait peur. Aussi convoqua-t-il sur-le-champ ses plus fidles conseillers pour leur exposer la situation. Seigneur, opinrent-ils, le seul conseil que nous puissions te donner est de rassembler tes hommes et de marcher hardiment contre Arthur en le faisant sommer de vider cette terre qui ne lui appartient plus. Sil ne veut pas quitter cette le, tu as ta disposition plus dhommes quil nen a, Attaque-le donc en toute scurit, car ses gens ne pourront te rsister ; ils sont las et affaiblis, tandis que nous sommes frais et dispos, nayant pas port les armes depuis fort longtemps. Fais rassembler tes troupes et place leur tte les meilleurs et les plus fidles de tes barons. Mordret les remercia de leurs conseils et sempressa denvoyer des messagers porter par tout le pays lordre ses vassaux de se rassembler immdiatement dans la grande plaine de Salisbury, prs de Stonehenge. Il esprait en effet voir Arthur y dployer ses troupes, dploiement dont lui-mme profiterait pour les attaquer sur plusieurs fronts simultanment. Cela dit, il leva le sige de la tour de Kamaalot et mena ses gens vers ce quil prvoyait devoir tre le lieu de la rencontre dcisive. En voyant ses ennemis abandonner leurs positions au bas de la tour, puis, une fois regroups, quitter la forteresse de Kamaalot, la reine Guenivre nen crut dabord pas ses yeux. Mais, bientt, la rumeur du dehors lui apprit le retour dArthur et son intention de livrer bataille Mordret. Elle en fut la fois joyeuse et inquite : joyeuse de se voir enfin dlivre, inquite de voir le roi prir durant la lutte. Et elle se trouvait ainsi dchire par ces sentiments contradictoires quand reparut Kamaalot le fidle Labor. Il vint aussitt rendre compte la reine du rsultat de sa mission et la trouva tout en pleurs, ne cessant de se lamenter. Il tenta de la raisonner : Dame, dit-il, rjouis-toi dsormais ! Le roi va sous peu dissiper la menace que Mordret faisait peser sur toi. Ah ! rpondit Guenivre, ne vois-tu pas, mon cousin, dans quelle affreuse situation je me trouve ? Dun ct, je vois le roi engag dans un combat terrible, et jai peur que Mordret, sil lemporte, ne se venge mortellement de moi. De lautre, si le roi gagne la bataille,

pourra-t-il jamais croire quen dpit de son acharnement semparer de moi, Mordret na pu me possder charnellement{74} ? Je suis sre quil me tuera aussitt que je serai en son pouvoir. Ainsi, tu le vois, je ne puis chapper la mort dun ct ni de lautre. Voil pourquoi tu me vois si malheureuse ! Alors, Labor tenta de lui dmontrer quArthur avait confiance en elle et ne songeait qu la dlivrer ; mais elle, sans seulement lcouter, senferma dans un profond chagrin. Aussi ne dormit-elle gure, cette nuit-l, tourmente quelle tait par ses sombres penses. Du moins, laube la trouva-t-elle rsolue. Aprs avoir veill deux de ses suivantes en qui elle avait toute confiance et leur avoir command de shabiller sans retard, Guenivre quitta subrepticement Kamaalot en leur compagnie, nemmenant pour escorte que deux cuyers et pour quipage que deux mulets chargs dor et dargent, de sorte que nul ne prit garde sa fuite. Aprs avoir longuement chevauch par vaux et forts, elle parvint au crpuscule aux abords dun ermitage quelle connaissait fort bien, pour en avoir jadis fait btir la chapelle. Les ermites la reconnurent et laccueillirent avec grande joie. Elle leur exposa point par point sa situation, sans leur cacher quelle craignait autant de prir de la main de Mordret que de son propre poux. Les ermites la rassurrent en lui promettant de ne rvler personne sa prsence en ces lieux. Ainsi pourrait-elle sjourner prs deux aussi longtemps quelle le voudrait, et ce en toute scurit. Alors, elle fit dcharger le trsor quelle avait apport et le confia ses htes, puis congdia ses gens, non sans leur avoir fait jurer de garder un secret absolu sur le lieu de sa retraite. Les yeux pleins de larmes, les suivantes reprirent donc le chemin de Kamaalot, tandis que les cuyers se dclaraient dsireux de rejoindre les troupes du roi Arthur et de combattre ses cts pour le plus grand bien du royaume. Et cest ainsi que la reine Guenivre trouva refuge dans cet ermitage, en plein cur de la fort. Entre-temps, le roi Arthur, qui avait, avec tous ses gens, repris pied dans lle et dbarqu armes et chevaux, fit publier son retour et aviser les habitants quil escomptait leur concours dans sa lutte contre lusurpateur qui avait os ceindre la couronne au mpris de toute justice. Les gens de lle manifestrent une joie dautant plus vive quils avaient dabord davantage cru le roi mort. Sachez, leur dit Arthur, que ce mensonge est luvre de Mordret, le flon ! que je tuerai, si je puis, de ma propre main, pour stre parjur tant devant Dieu quenvers son seigneur lgitime. En entendant ces paroles, tous assurrent le roi quils laideraient chasser le tratre sans le laisser en paix un seul instant. Ce jour-l, la nuit commenait tomber quand Gauvain dit ceux qui lentouraient : Priez mon oncle de venir me parler. Un chevalier alla chercher le roi qui se prcipita vers la chambre o gisait le mourant et ly trouva si puis que personne ne pouvait tirer de lui un seul mot. Arthur se mit alors pleurer amrement. Mais, en lentendant gmir, Gauvain le reconnut, ouvrit les yeux et, non sans peine, murmura : Seigneur, je me meurs. Par Dieu, mon oncle, si tu peux viter de te battre contre Mordret, suis mon conseil. Je te laffirme en effet, si tu dois mourir de main dhomme, cet homme-l ne peut tre que lui. Et il a beau tre mon frre, je le sais, je me mfie de lui parce quil est sournois et ambitieux. Mon oncle, salue pour moi la reine Guenivre, la plus grande dame de ce temps, et lorsque quelquun des tiens rencontrera Lancelot, quil lui dise que je le salue par-dessus tous ceux que jai connus en ce monde, que je lui crie merci et que je prie Dieu de le garder en ltat o je lai laiss. Quil ne manque ni de visiter ma tombe ds quil apprendra ma mort ni davoir piti de moi. Il sarrta de parler un long moment, comme pour reprendre son souffle, puis reprit : Mon oncle, je te demande de me faire enterrer Kamaalot avec mes frres. Je veux tre dpos dans la tombe mme o fut plac le corps de Gahriet, car il tait mon frre prfr. En guise dpitaphe, fais graver, je te prie, ceci : "Ci-gisent Gahriet et Gauvain, fils du roi Loth dOrcanie, que, par la faute de la dmesure et de lorgueil de Gauvain, tua Lancelot. " Oui, mon oncle, je veux que, sur la dalle, cette inscription rappelle chacun mes faiblesses. Quand il eut prononc ces paroles, personne ne lentendit plus ajouter un seul mot. Si ce nest, au bout dun long moment, quil murmura : Jsus-Christ, mon sauveur, ne me juge pas selon mes fautes. Alors,

il trpassa de ce monde, les mains croises sur la poitrine. Le roi versa des larmes et, hurlant sa douleur et sa dtresse, il se pma plusieurs reprises sur le corps de Gauvain. Hlas ! dit-il en reprenant conscience, toi, Fortune, tyran capricieux et changeant, le plus trompeur qui soit au monde ! Pourquoi mavoir manifest tant de bont pour finalement me le faire payer aussi cher ? Tu me fus jadis une mre et, maintenant, te voici martre ! Pour me faire mourir de douleur, tu as fait appel la mort et tu mas priv de ceux que je chrissais le plus. Ah ! maudite Mort ! Pourquoi devais-tu ten prendre un homme tel Gauvain qui surpassait tout autre en bravoure ? Toute la soire retentit dans le chteau un tel concert de gmissements que lon net mme pas entendu Dieu tonner. Tous et toutes pleuraient ensemble comme sil se ft agi dun cousin eux. Il est vrai que Gauvain avait t singulirement cher aux habitants de ce pays. Ils rendirent son corps tous les honneurs possibles et le placrent dans un drap de soie brod dor et de pierres prcieuses. La nuit, on alluma toutes les torches, et cela produisait une telle clart que le chteau semblait en flammes. Le lendemain, ds le point du jour, le roi Arthur appela un groupe de chevaliers auxquels, du fond de son dsarroi, il commanda de revtir leurs armes, tandis que lon attelait une civire o lon dposa le corps de Gauvain. Vous me conduirez, leur dit-il, mon neveu jusqu Kamaalot et ly ferez ensevelir, ainsi quil la demand, dans la tombe de Gahriet. En prononant ces mots, Arthur pleurait si fort que les gens de la place prouvaient autant de chagrin de son deuil que de la disparition de Gauvain. Les chevaliers montrent en selle, et bien des gens suivirent le convoi, qui se lamentaient, dplorant la fin dun chevalier qui stait montr si courageux, si courtois, si gnreux envers tout le monde. Cependant, lorsquils leurent accompagn sur une assez longue distance, le roi sarrta et dit ceux quil avait charg de se rendre Kamaalot : Je ne peux mattarder davantage. Continuez votre route et faites ce que je vous ai demand. Et, sur ce, il sen retourna, le visage dfait et le cur treint dangoisse. Ceux qui devaient accompagner le corps de Gauvain chevauchrent jusquau soir et arrivrent une forteresse appele Blo dont le seigneur tait un chevalier qui navait jamais aim Gauvain, car il en tait jaloux et lavait souvent trahi de la pire faon. Son pouse, qui se trouvait dans la cour lorsque le cortge arriva, demanda qui tait le chevalier quon convoyait ainsi. En apprenant quil sagissait de Gauvain, fils du roi Loth et neveu du roi Arthur, la dame courut comme une folle vers la dpouille et se pma. Quand elle reprit conscience, elle scria : Ah ! Gauvain ! quel grand malheur que ta mort, surtout pour les dames et les demoiselles ! Jy perds plus que personne, car je perds avec toi lhomme que jaimais le plus au monde. Que tous ceux qui sont ici le sachent, je nai jamais aim que toi et naimerai jamais personne dautre, aussi longtemps que je vivrai ! En entendant ces mots, le seigneur quitta la salle et, furieux de la douleur que manifestait sa femme, courut en une chambre, y prit son pe, se dirigea vers la civire et frappa la dame incline sur le cadavre avec tant de violence quil lui entama lpaule dun demi-pied en profondeur. Ah ! Dieu ! scria-t-elle, je meurs pour toi, Gauvain ! Au nom de Dieu, seigneurs qui tes ici, je vous prie de porter mon corps o vous porterez le sien. Tous ceux qui verront nos spultures sauront ainsi que je suis morte pour lamour de lui. Sans plus tarder, les chevaliers, fort bouleverss par cette mort malheureuse, slancrent sur le seigneur, et lui arrachrent son pe. Lun deux lui cria avec colre : Seigneur, tu nous as fait grande honte en tuant sans motif cette dame ! Dieu me vienne en aide, je crois bien que jamais plus tu ne frapperas de dame de cette faon ! L-dessus, il brandit son pe et lui en porta un tel coup quil le blessa grivement. De souffrance et de peur, le seigneur tenta de senfuir, mais lautre larrta et, dun second coup, labattit mort au milieu de la salle. Ce que voyant, les gens du chteau se prcipitrent aux armes ; mais la dtermination de la petite troupe les dissuada de se battre, et ils lui laissrent le champ libre. Les compagnons de Gauvain demeurrent donc au chteau cette nuit-l, mangeant et buvant ce quils

trouvaient sur place. Au matin, ils improvisrent une civire pour transporter la dame de Blo et se mirent en route pour Kamaalot. Quand ils y furent arrivs et que les gens apprirent de quoi il retournait, toute la cit prit un air de deuil et dabattement. On accompagna le corps de Gauvain jusqu la grande glise au milieu de laquelle il fut dpos. la troisime heure, quand les prtres eurent donn labsoute, on le dposa dans la tombe de Gahriet, et lon eut soin de graver sur la dalle linscription quil avait demande. Quant la dame de Blo, elle fut enterre non loin de l, dans la mme glise, et son pitaphe prcisa quelle mourut pour lamour de Gauvain. Pendant ce temps, le roi Arthur avait rassembl le plus dhommes possible et, le lendemain, stait mis en route avec toutes ses troupes pour aller la rencontre de Mordret. Le soir venu, il fit tablir son camp lore dun bois et coucha sous son pavillon. Or, une fois endormi, il lui sembla que Gauvain se prsentait lui, plus beau et plus noble quil ne lavait jamais vu. Et derrire Gauvain se pressaient en foule de pauvres gens qui disaient : Roi Arthur, nous avons conquis la maison de Dieu au profit de ton neveu Gauvain, cause des bienfaits quil avait rpandus sur nous. Agis comme lui, et tu seras un sage entre les sages. Alors, dans son sommeil, il rpondait quil y consentait volontiers, courait embrasser son neveu, et celui-ci lui disait en pleurant : Bel oncle, garde-toi daffronter Mordret, car tu risques dtre bless mortellement. Mais, rpondait le roi, il me faut laffronter, duss-je en mourir. Ce serait tre lche et indigne que de ne pas dfendre ma terre contre un tratre. Alors, Gauvain sen allait en murmurant : Ah ! seigneur ! quel malheur de hter ainsi ta fin ! Puis il semblait revenir vers lui et disait dune voix forte : Mon oncle, fais venir Lancelot. Si tu las avec toi, jamais Mordret ne pourra te rsister. Mais si tu ne lappelles ton aide, tu ne pourras chapper la mort. Le roi rpondait quil ne ferait jamais appel Lancelot, car il lui avait caus trop de tort pour que celui-ci consentt jamais y rpondre. Alors Gauvain sen allait, disant encore en pleurant : Sache bien, doux seigneur, que ce sera un grand malheur pour tous les hommes sages de ce royaume. Arthur se rveilla, le lendemain matin, fort mal laise, et, une fois lev, fit prendre son arme un peu de nourriture, car il ne savait quel moment lon rencontrerait Mordret. Ensuite, il donna le signal du dpart, et lon chevaucha toute la journe, sans hte, afin de ne pas fatiguer les chevaux avant louverture des hostilits. Et lon se trouva, le soir, dans une grande plaine, non loin des pierres que jadis Merlin avait fait dresser la mmoire des chefs bretons victimes de la trahison des Saxons{75}. Arthur dcida dtablir l son camp et dy attendre que Mordret se manifestt. Or, cette nuit-l, Arthur fut nouveau visit par un rve trange. Dans son sommeil, il crut voir une femme qui venait lui, plus belle que toutes celles quil et rencontres jusque-l. Elle le soulevait de terre, lemportait sur une montagne trs haute et, l, le plaait sur une roue. Sur cette roue se trouvaient des siges dont les uns montaient et les autres descendaient. Le roi regardait la place quil occupait et remarquait que son sige dominait tout. La femme lui demandait : Arthur, o es-tu ? Dame, rpondaitil, je suis sur une haute roue, mais jignore ce quelle reprsente. Cest, rpondait-elle, la roue de la Fortune. Arthur avait limpression dun quilibre instable. Que vois-tu, Arthur ? demandait-elle encore. Dame, il me semble que je vois le monde entier. Cest exact, le monde entier se trouve sous ton regard. Roi Arthur, il nest pas grand-chose dont tu naies t le seigneur jusqu ce jour, car, dans le cercle que tu aperois, tu as t le plus puissant des rois, mais tels sont les orgueils terrestres quil nest homme si haut plac qui ne doive tomber un jour et abandonner la possession du monde. Et, au mme moment, sans lui laisser seulement le temps de rpondre, la femme le saisissait par les paules et le prcipitait terre si violemment et si cruellement quen tombant le roi se voyait, tout bris, perdre la force de ses membres. L-dessus, il se rveilla, couvert de sueur et le cur plein dangoisse. Il se leva alors que paraissait tout juste le soleil et sen alla trouver un archevque qui tait l. Il se confessa de son mieux de tous les pchs dont il se sentait coupable et, cela fait, aprs avoir implor son

pardon, il fit part au prlat des deux visions quil avait eues durant son sommeil les deux nuits prcdentes. ce rcit, lautre scria : Ah ! seigneur Arthur ! Si tu veux sauver ton me, ta personne et le royaume, retourne au rivage avec toute ton arme et appelle Lancelot ton secours. Brave et gnreux comme il est, il rpondra ton appel. Mais si tu affrontes seul Mordret en ce moment, tu seras tu ou bless mort, et nous en prouverons un tel dommage quil durera jusqu la fin du monde. Roi Arthur, voil ce qui arrivera si tu tobstines affronter Mordret. Seigneur, rtorqua le roi, je ne saurais faire autrement ! Larchevque tenta derechef de convaincre Arthur que sa bravoure ne suffirait pas, face Mordret, mais rien ny fit, et le roi jura par lme de son pre, le roi Uther Pendragon, quil ne retournerait pas en arrire mais affronterait Mordret. Pendant leur conversation, ils staient arrts devant de grandes pierres qui se dressaient dans la plaine. Le roi leva les yeux vers lune delles et y vit grave une inscription. Aussitt, il tourna son regard vers larchevque et lui dit : Seigneur, voici une chose merveilleuse : il y a une inscription sur cette pierre ! Larchevque examina la pierre et y dchiffra ceci : En cette plaine doit avoir lieu la mortelle bataille par laquelle le royaume de Bretagne restera orphelin. Seigneur Arthur, reprit-il, voici ce que ces lettres signifient : si tu attaques Mordret, le royaume restera orphelin, car tu mourras ou tu seras bless mort. Il ny a pas dautre issue. Et pour que tu croies que ces lettres expriment la stricte vrit, je puis taffirmer que cest Merlin lui-mme qui les a traces. Tu sais bien que tout ce que disait Merlin tait vrai, car il connaissait lavenir avec certitude. Seigneur, rpondit le roi, ce que je vois aurait suffi me faire retourner en arrire, quelles queussent t mes intentions, si je ntais venu jusquici. Il est trop tard, maintenant. Que Jsus-Christ nous vienne en aide, car je ne men irai dici que le destin nait parl en ma faveur ou en celle de Mordret. Sil marrive malheur, ce sera cause du pch que jai commis autrefois, et sans doute cause aussi de ma dmesure, car je pense possder plus de braves chevaliers que Mordret. {76} Incapable de cacher son motion, larchevque ne sut plus que dire, et le roi revint sa tente. peine y tait-il entr quun cuyer arriva, qui lui dit : Roi Arthur, je ne te salue pas, car jappartiens ton mortel ennemi Mordret, roi du royaume de Bretagne. Il te fait savoir que cest folie de ta part que davoir envahi sa terre. Mais si tu veux donner ta parole de roi que tu retourneras demain avec les tiens au pays do tu es venu, il acceptera de ne te faire aucun mal. En revanche, si tu ny consens pas, il te fait annoncer que demain aura lieu la bataille. Fais-lui connatre ta dcision, car il ne dsire pas ta perte si tu consens quitter sa terre. En entendant ce message, le roi sentit la colre gronder en lui. Il rpondit lcuyer : Va dire ton matre que jamais je ne quitterai cette terre que je possde par lgitime hritage. Au contraire, jy resterai pour la dfendre et pour en expulser le parjure et le tratre qui sen est empar. Que ton matre sache quil mourra de ma propre main, car le moment est venu de chtier le coupable dun aussi odieux forfait. {77} Ainsi parla le roi Arthur et lcuyer, ne sattardant pas davantage, sen alla, sans prendre cong, rejoindre le camp de Mordret. Rest seul, Arthur se mit mditer tristement et murmura tout coup : Ah ! Dieu ! si au moins Merlin tait ici ! Il entendit alors une voix rpondre : Mais je suis ici, roi Arthur ! Le roi se tourna brusquement et aperut, assis sur un sige, au fond de la tente, Merlin lui-mme, tel que le jour o il avait demand son cong pour aller rejoindre Viviane en la fort de Brocliande. En le reconnaissant, Arthur sentit son cur envahi par la joie et il scria : Merlin, mon ami, tu es donc en vie ! Merlin clata de rire et dit : Quentends-tu donc par tre en vie ? Peut-tre, aprs tout, ne suis-je quune apparence ? Mais il se peut que je naie t galement, jadis, quune simple apparence, celle sous laquelle tu me voyais. Connais-tu vraiment mon vrai visage ? Arthur ne rpondit pas. Il se sentait trop mu. Il finit cependant par murmurer : Merlin, Merlin, pourquoi mas-tu empch de tuer Mordret

lorsquil tait enfant ? Nous aurions vit tout ce qui arrive aujourdhui. En es-tu certain ? rpondit Merlin. Cest sans doute quelquun dautre qui taurait trahi. Et comment tolrer quun roi juste et bon se montrt capable de tuer un enfant innocent ? Le roi Arthur ne savait plus que dire. Arthur, reprit Merlin dune voix calme, je suis venu te voir pour te dire que tu as t un grand roi, et quun grand roi ne doit jamais faillir son honneur et son devoir. Tu as spontanment dcid daffronter Mordret, et je ne saurais que tapprouver. Mais, dit Arthur, quelle sera lissue de ce combat ? Je nai rien te rvler l-dessus. Sache seulement que je taurais mpris si tu navais pris cette dcision-l. Jai voulu que tu fusses un roi digne et gnreux, Arthur. Je me suis efforc de taider, dans la mesure de mes moyens. Jai fait en sorte que tu runisses autour de toi les meilleurs chevaliers de ce temps. Je les ai envoys la qute du saint Graal et je les ai parfois guids dans leurs errances. Mais, interrompit le roi, pourquoi Guenivre ma-t-elle trahi avec Lancelot ? Nest-ce pas l la faute par laquelle va prir ce royaume ? Non, Arthur, la faute par laquelle le royaume prira est la faute que tu commis toi-mme autrefois, et tu le sais trs bien. Arthur se releva, les yeux pleins de larmes. Alors, reprit-il, tout est perdu ! Le rire de Merlin se fit entendre nouveau. Les mots que tu emploies nont aucun sens, dit-il, lorsquon les prononce propos de nimporte quoi. Quand tout est perdu, sache que rien nest perdu, et que la vie et la mort ne sont que les deux aspects dune mme ralit. Certes, admit Arthur, mais que me conseilles-tu, Merlin ? Rien, rpondit froidement Merlin. Je vais simplement te rappeler une histoire quon raconte parmi le peuple, une histoire des temps lointains. Un jour que le roi Brn le Bni partait en expdition avec ses troupes, ils se trouvrent devant un estuaire infranchissable. Et comme on se demandait comment traverser, Brn le Bni dclara : "Que celui qui est le chef soit pont. " Et il stendit par-dessus lestuaire, si bien que ses troupes purent le passer sur son corps{78}. Cest une belle histoire, nest-ce pas ? Jespre quelle te servira. Merlin se leva de son sige et se dirigea vers la tenture qui fermait le pavillon. Adieu, Arthur, dit-il encore, je voulais te conter cette histoire et te dire aussi que jai confiance en toi. Souviens-toi, Arthur : tu as t un grand roi, et un grand roi ne recule jamais devant la mort, parce que la mort nest que le milieu dune longue vie. Et comme il prononait ces derniers mots, Merlin disparut soudain. Arthur eut beau chercher, il ne dcouvrit aucune trace du passage de celui qui avait t si longtemps son conseiller et son inspirateur. Mais il se sentait fortifi en lui-mme parce que Merlin lui avait affirm quun grand roi ne devait jamais sabandonner au dsespoir. Le lendemain, Arthur, lev ds que le jour parut, entendit la messe, puis il sarma et fit sarmer les siens. Il ordonna dix corps de bataille{79}. Yvain, fils du roi Uryen, conduisait le premier, le roi Yon le deuxime, Bedwyr, son fidle compagnon de toujours, le troisime, Ka, le snchal, son frre de lait, le quatrime, Cador de Cornouailles le cinquime, Girflet, fils de Dn, le sixime, lchanson Lucan le septime, Sagremor le Desr le huitime, Yder, fils de Nudd, le neuvime, et Arthur en personne le dernier, o se trouvait rassemble llite de ses troupes, et en qui il plaait son espoir, car il serait difficile de vaincre tous ces preux-l, moins de les submerger sous le nombre. linstar dArthur, Mordret ordonna ses troupes en bataillons, mais il en constitua vingt, parce quil avait davantage dhommes, et, la tte de chacun, plaa des braves. Le dernier, il le composa de la fine fleur de ses forces et de chevaliers qui lui inspiraient pleinement confiance, et il sen rserva le commandement de manire se retrouver face au roi. Dans ses premiers corps, il navait mis que des Saxons, que des cossais dans les deux suivants ; les Gallois en formaient deux autres, les Irlandais trois, soit les sujets de dix royaumes qui, venant se ranger en bon ordre dans la vaste plaine, aperurent, sous les bannires qui claquaient au vent, les partisans dArthur. Ces derniers attendaient cheval et, quand ils les virent assez prs pour passer lattaque, slancrent, lances abaisses. En un instant, la mle devint gnrale. Leurs lances bientt brises, les

guerriers empoignrent lpe, frappant ici de grands coups, l enfonant le fer au travers des heaumes jusqu la cervelle. Bousculs par le bataillon dYvain, les Saxons se replirent en dsordre, appelant laide les gens dIrlande. Ceux-ci se prcipitrent en effet, et comme ils taient encore frais et dispos, frapprent si rudement quil prit un grand nombre dhommes. Yvain lui-mme fut jet bas de sa monture au cours de cette charge, et il aurait t tu si le roi Yon ne stait port son secours, et, slanant sus aux assaillants de son compagnon, ne les avait si bien parpills que celui-ci put remonter en selle et reprendre la lutte en homme de grand courage. Mais, ce moment, un chevalier irlandais fona sur eux, lpe en avant, et en frappa le roi Yon avec tant de violence que, en dpit de larmure, il la lui enfona travers le corps. Ah ! Dieu ! scria Yvain, quel malheur ! Ah ! Table Ronde ! ta grandeur sera donc abaisse aujourdhui ! Mais, plein de rage, il se prcipita contre le vainqueur du roi Yon et lui fendit la tte jusquaux dents avant de semer mort et destruction parmi ceux qui voulaient lapprocher. Sur ce, Bedwyr entra dans la bataille avec sa troupe, et les gens dIrlande, se voyant dbords, tournrent le dos et senfuirent. Les nouveaux venus les poursuivaient avec acharnement quand ceux dcosse intervinrent leur tour, mens par leur chef qui sen prit Bedwyr. Celui-ci ne chercha pas se drober ; il se sentait assez hardi pour affronter le meilleur chevalier du monde. Alors, les deux hommes se martelrent mutuellement avec tant de vigueur que leurs boucliers furent bientt en pices, et ils finirent par se heurter de telle sorte quils se transpercrent lun lautre simultanment et tombrent terre, mortellement blesss. Des deux cts, leurs hommes tentrent de leur venir en aide. On releva Bedwyr, on le dsarma, mais il murmura : Cest inutile, je sens venir ma fin. Je vous supplie seulement de venger ma mort. Retournez au combat, et lorsque celui-ci sera termin, sil arrive que lun dentre vous en rchappe, je le prie de porter mon corps Kamaalot, en lglise o gt Gauvain. Ils le lui promirent et se lancrent nouveau dans la bataille. Elle dura toute la journe. Les coups succdaient aux coups, et les combattants tombaient sur lherbe verte quils rougissaient de leur sang. De la sorte prirent Cador de Cornouailles et Sagremor le Desr, ainsi quYder, fils du roi Nudd, aprs avoir chrement dfendu leur vie. Au mme instant, dans la mle, Ka reconnut Mordret et, lpe brandie, se prcipita sur lui, prt lui faire sauter la tte. Mais Mordret esquiva tout en rpliquant par un coup terrible et violent qui transpera la poitrine de Ka. Arthur avait tout vu. Fou de douleur, il se promit de venger le snchal et slana son tour sur Mordret, mais un chevalier dcosse le prit de flanc et laurait gravement bless si son haubert net t solide et net tenu bon : pas une maille ne sen rompit. Simplement, Arthur glissa le long du flanc de son cheval et se retrouva terre. Ah ! Dieu ! scria Yvain, qui se trouvait non loin de l, se peut-il que le roi soit vaincu ? Et le fils du roi Uryen prit son lan, frappa durement lassaillant dArthur et le mit hors de combat. Aprs quoi, il retourna prs du roi et laida se remettre en selle. Tmoin de lexploit dYvain, Mordret fut furieux de voir le roi remont cheval. Aussi sen prit-il Yvain en lui assenant des deux mains un coup si pesant quil lui fendit le heaume et la coiffe de fer, ainsi que la tte jusquaux dents. Le fils du roi. Uryen sabattit mort sur lherbe, et le roi Arthur scria : Ah ! Dieu tout-puissant ! Pourquoi permets-tu que je voie le pire des tratres abattre le plus fidle de mes amis ? Et Arthur, ramassant une lance, prit son lan de toute la vitesse de son cheval et se dirigea vers Mordret, bien dcid en terminer avec lui. Quant Mordret, comprenant que le roi ne voulait pas autre chose que sa mort, il ne chercha pas lviter mais lana contre lui sa propre monture. Arthur le frappa avec tant de vigueur quil lui rompit les mailles de son haubert et lui transpera le corps tant et si bien, ce quon raconte, que, lorsquil eut retir sa lance, un rayon de soleil traversa de part en part la plaie. Ce rayon-l, Girflet le vit nettement, comme il en porta tmoignage ultrieurement. Et les bonnes gens du pays ne manqurent pas dy reconnatre le signe clatant de la colre de Dieu. Comprenant quil tait perdu, Mordret alors frappa le roi sur le heaume avec une violence telle quil

russit enfoncer la lame jusquau crne, y arrachant mme un bout dos, et ce coup tourdit Arthur au point quil tomba de cheval en mme temps que son adversaire. Et ils taient tous deux si mal en point que ni lun ni lautre neut la force de se relever. Et ainsi demeurrent le pre et le fils, cte cte mme le sol, jusqu la tombe de la nuit.{80}

12 Quelque part en lle dAvalon


Le brouillard stait abattu sur la plaine, obscurcissant toute lumire et touffant les moindres bruits, tout autant les dernires plaintes des mourants que les cris des oiseaux affams guettant le moment de se prcipiter sur leurs proies pantelantes. Deux hommes rdaient travers le brouillard, se penchant parfois pour reconnatre un cadavre fig dans lherbe ruisselante de sang. Et lun deux se mit chanter une triste mlope : LAigle dli lve son cri. Il est humide du sang des hommes, du sang qui coule du cur dun vaillant guerrier. LAigle dli pousse des cris aigus cette nuit. Il nage dans le sang des hommes blancs, sur ltendue de la plaine, navrante douleur ! Jentends lAigle dli, cette nuit. Il est couvert de sang, et je ne peux le traquer dans la plaine, navrante douleur ! LAigle dli a dvast cette nuit la valle de Msir la noble et la terre de Brochmal quil a longtemps opprime. LAigle dli garde les mers, les poissons ne passent plus les raz. Il hurle en voyant le sang des hommes. LAigle dli erre dans la plaine. Ds laurore, il sest repu des victimes de ses ruses. La voix de lautre homme sleva son tour dans le brouillard : LAigle de Pengwern au bec gris pousse ses cris les plus perants, avide de la chair de celui que jaimais. LAigle de Pengwern au bec gris pousse ses gmissements les plus perants, avide de la chair des bien-aims. LAigle de Pengwern au bec gris pousse ses cris les plus aigus, avide de la chair de ceux que jaimais. LAigle de Pengwern a appel au loin cette nuit. On le voit dans le sang des hommes, et ce lieu est bien nomm la Plaine du Meurtre. Les deux hommes continuaient leur lente errance travers le brouillard, se penchant et l et esprant dcouvrir quelquun qui ft en vie. Mais ils ne dcouvraient que des cadavres. Le premier des deux hommes se remit chanter : Je porte mon ct la tte de lassaillant de deux armes, le magnanime fils de Kynvarch{81}. Je porte mon ct la tte dYvain, le gnreux chef darme. Sur sa poitrine blanche, un corbeau sest perch. Je porte sur mon manteau la tte dYvain, le prince gnreux. Sur sa poitrine blanche, un corbeau se repat. Je porte dans ma main la tte de celui qui fut un aigle majestueux. Sa poitrine de chef est ronge par le rapace. Je porte une tte sur ma cuisse, la tte du protecteur du pays, pe dresse au milieu du combat. Je porte une tte sur mon bouclier. Vastes furent ses entreprises, et lointaine la renomme dYvain. Et lautre reprit sur le mme ton : Son corps dlicat et blanc sera recouvert aujourdhui de terre et de chnes. Douleur sur moi, car mon parent est mort. Son corps dlicat et blanc sera recouvert aujourdhui de terre et de tertres verts. Douleur sur moi, le fils de Kynvarch est mort. Son corps dlicat et blanc sera recouvert aujourdhui de terre et dherbe verte. Douleur sur moi, car mon seigneur est mort. Son corps dlicat et blanc sera recouvert aujourdhui de terre et de sable. Douleur sur moi et triste destine. Son corps dlicat et blanc sera recouvert aujourdhui de terre et de pierres bleues. Douleur sur moi et triste dchance {82} Ils sarrtrent un instant prs des grandes pierres qui se dressaient au milieu de la plaine. Ces deux hommes, ctaient Lucan, lchanson de la cour dArthur, et Girflet, fils de Dn. Ils taient les deux seuls survivants du massacre. Couverts de sang et de poussire, ils arpentaient la plaine la recherche du roi Arthur. Ils pleuraient amrement et se lamentaient chaque fois quils dcouvraient mort un de leurs compagnons dautrefois. Et leur tristesse grandissait au fur et mesure que tombait la nuit. Ils approchrent dun tertre{83} et aperurent, gisant l, deux corps. Ils se penchrent sur le premier et

reconnurent le visage ravag de Mordret, le tratre, responsable du dsastre. Il avait la poitrine transperce par une lance dont la hampe stait brise. Entendant alors un gmissement, ils allrent vers le second et, tout en poussant de grands cris, sagenouillrent, car ils venaient de reconnatre le roi Arthur. Seigneur roi ! scria Girflet, comment te sens-tu ? Le roi tenta de se soulever, mais ny put parvenir. Il murmura lentement : Aidez-moi, je vous prie. Il ne me reste plus qu monter cheval et mloigner dici, car je vois bien que ma fin approche, et je ne veux pas mourir au milieu de mes ennemis. Lucan se mit donc en qute de trois chevaux et, quand il les eut trouvs, revint auprs dArthur. Girflet et lui eurent beaucoup de mal hisser le roi sur lun des destriers, mais, lorsque ce fut fait, tous trois partirent en direction de la mer et chevauchrent jusqu ce quils fussent arrivs prs dune chapelle quon nommait la Noire Chapelle. Un ermite, qui logeait dans un bocage voisin, y chantait la messe chaque matin. Le roi, qui avait repris quelque force, descendit sans aide de son cheval et entra dans la chapelle. L, il sagenouilla devant lautel et entreprit de rciter les prires quil connaissait. Et il demeura ainsi jusquau matin, sans bouger. Et, tout en priant, il pleurait si fort que Lucan et Girflet en taient profondment attrists. Au matin, cependant, Lucan, qui se tenait derrire lui, vit quil ne bougeait pas. Il lui dit alors en pleurant : Ah ! roi Arthur ! Quel chagrin nous avons pour toi ! Le roi, en entendant ces paroles, se redressa pniblement, appesanti quil tait par le poids de ses armes. Il saisit dans ses bras Lucan, qui tait dsarm, et ltreignit dune si forte treinte quil lui creva le cur et que, sans pouvoir profrer un mot, celui-ci vit son me lui quitter le corps. Au bout dun long moment, Arthur enfin desserra son treinte, sans mme se rendre compte que Lucan ft mort. Mais Girflet vit que lchanson ne bougeait plus ; il lexamina attentivement et, comprenant que le roi lavait touff, se mit gmir : Ah ! seigneur roi ! Quel mal as-tu donc fait ! Tu as tu Lucan sans le vouloir ! Arthur tressaillit, regarda autour de lui et vit Lucan inerte sur le sol. Son deuil redoubla et, perdu de douleur, il scria : Girflet, la Fortune qui me fut une mre mest devenue une abominable martre. Elle veut que je passe dans le chagrin et la tristesse les derniers instants qui me restent vivre. Il ordonna au fils de Dn de seller et de brider les chevaux, puis il monta en selle, et tous deux se dirigrent vers la mer dont ils atteignirent le rivage vers lheure de midi. Arthur descendit alors de son cheval, dtacha son pe de sa ceinture, la tira du fourreau et lexamina pendant un long moment. Lpe brillait sous le soleil dun clat qui tincelait sur le visage de Girflet. Ah ! dit Arthur, Excalibur, ma bonne, ma prcieuse pe, la meilleure de ce monde aprs lpe aux tranges Renges{84}, tu vas perdre ton matre ! moins de tomber aux mains de Lancelot, o trouverais-tu un homme qui sache temployer aussi bien que moi ? Ah ! Lancelot, le plus gnreux de tous les hommes, le plus brave et le plus digne des chevaliers ! Plt Dieu que tu eusses pu la brandir pour la gloire du royaume de Bretagne ! Si je savais quelle pt te revenir, mon me en serait dsormais plus laise ! Puis il dit Girflet : Monte sur cette colline qui est derrire nous. Den haut, tu apercevras un lac{85}. Va jusque-l et jettes-y mon pe, car je ne veux pas quelle demeure en ce royaume. De mauvais hritiers risqueraient de sen emparer. Seigneur, rpondit Girflet, je tobirai volontiers, mais jaimerais mieux que tu me confies cette pe. Cela ne se peut, dit schement Arthur. Ce nest pas toi qui dois lavoir, car tu nen ferais pas un assez bon usage. Obis et va jeter cette pe dans le lac. Girflet escalada donc la colline et, ayant repr le lac, sen approcha. Puis il dgaina et se mit contempler lpe. Et il la trouva si belle et si bonne quil lui sembla que ce serait folie que de la jeter ainsi que le roi le lui avait command. Je vais plutt, se dit-il, y jeter la mienne ! Et qui mempchera de prtendre ensuite avoir obi ? Il dtacha donc son pe de son baudrier et la jeta dans le lac. Puis il dposa Excalibur, soigneusement, dans un buisson et sen revint vers le roi qui, puis, stait allong sur le sol. Seigneur, dit-il, jai excut ton ordre et jet ton pe dans le lac. Et quas-tu vu ? demanda

Arthur. Seigneur, je nai rien vu dextraordinaire : lpe sest enfonce dans leau, voil tout ! Ah ! scria le roi, Girflet, tu essaies de me tromper. Retourne do tu viens et jette mon pe dans le lac, car je vois bien que tu nas pas fait ce que je tavais demand ! Le fils de Dn remonta sur la colline et sapprocha du lac. L, il reprit Excalibur, la tira du fourreau. Mais, sa seule vue, il ne put retenir ses plaintes, tant la perte dune pareille arme le chagrinait. Aussi dcida-t-il de jeter le fourreau et de garder lpe, celle-ci pouvant trs bien servir encore, lui comme un autre. Il prit donc le fourreau et le jeta aussitt dans le lac, puis il reposa Excalibur dans le buisson. Il revint alors vers le roi et prtendit stre excut. Et quas-tu donc vu ? demanda le roi. Voil Girflet bien embarrass. Seigneur, je nai rien vu dautre que de lcume quand jai jet lpe. Arthur se mit alors se lamenter puis : Tu nes quun menteur ! scria-t-il. Pour la dernire fois, je tordonne de lancer mon pe dans le lac ! Sache que si tu le fais rellement, cela ne se passera pas sans prodige. Comprenant quil lui fallait se rsigner, Girflet retourna lendroit o il avait cach Excalibur. Il la prit dans ses mains et la regarda tristement. Belle et bonne pe, dit-il, jai grand-peine que tu ne tombes pas aux mains dun homme digne de te recevoir. Et, la mort dans lme, il lana lpe le plus loin quil put mais, au moment o elle approchait de la surface, il aperut un bras merger du lac jusqu hauteur du coude, et une main saisir lpe par la poigne, la brandir trois fois puis lengloutir dans les profondeurs. Stupfi par ce prodige, Girflet attendit un long moment dans lespoir que la main se montrt nouveau ; mais voyant quil perdait son temps attendre, il quitta le lac, descendit de la colline et rejoignit Arthur. Il lui dit quil avait jet lpe dans leau et lui raconta ce quil avait vu. Dieu ! dit le roi, je savais que ma fin tait toute proche. Le roi sabandonna alors une fois de plus la tristesse, et les larmes lui coulrent le long des joues. Puis, il regarda Girflet et lui dit : prsent, il faut que tu partes et me laisses ici. Non, rpondit Girflet, je ne saurais tabandonner dans ltat o tu es. Il le faut pourtant, reprit le roi. Sinon, je te harais mortellement. Une fois encore, je te le demande : laisse-moi seul. Je ne peux que te dire que tu ne me reverras jamais. Roi Arthur ! scria le fils de Dn, comment pourrais-je tabandonner alors que tu me dis que je ne t reverrai plus ? Je suis ton roi, Girflet. Ce que jordonne, tu dois le faire. Pars, je ten conjure maintenant au nom de lamiti qui nous a toujours lis. Comprenant que la dcision dArthur tait irrvocable, Girflet murmura, accabl : Seigneur roi, je vais faire ce que tu demandes, mais au prix dune infinie tristesse. Dis-moi au moins, je ten supplie que je te reverrai un jour. Non, dit le roi, jamais, je ne peux te mentir. O donc vas-tu aller, seigneur Arthur ? Cela non plus, je ne peux te le dire. Et le roi tourna la tte, comme pour signifier quil ne voulait plus dire un mot. Le cur broy par une indicible souffrance, le fils de Dn sloigna du roi et remonta cheval. Mais il avait peine parcouru la distance dun trait darbalte que, prodige trange, se mit tomber une trs forte pluie qui le contraignit se rfugier sur une colline dominant la mer et o, sous un arbre, il dut attendre la fin de londe. Or, comme il regardait dans la direction du rivage, il vit une nef qui venait du grand large, tout emplie de femmes dont les longues robes flottaient au vent. Au mme moment, sur la plage, survint un cavalier qui sauta bas de son coursier ds que celui-ci eut atteint la lisire des vagues et, abordant Arthur, laida se relever. Pendant ce temps, pour leur part, les femmes accostaient et, une une, descendaient terre et se rapprochaient. En les apercevant, le roi se redressa de toute sa taille, et Girflet lentendit crier : Morgane ! Au comble de la stupeur, le fils de Dn regarda plus attentivement encore et reconnut en effet Morgane la fe, dans la premire et la mieux pare des femmes qui savanaient. Il la connaissait bien, pour lavoir maintes et maintes fois vue la cour dArthur et savait donc quil ne se trompait pas{86}. Ayant rejoint Arthur, elle lui prit la main, le cavalier inconnu lui tenant lautre, et tous trois montrent bord de la nef, aussitt suivis par toutes les femmes. peine la dernire

dentre elles eut-elle embarqu que le vent se mit souffler. Les voiles se gonflrent et, en un instant, lembarcation disparut dans la brume qui se levait. Comprenant quil avait perdu son roi jamais, Girflet redescendit sur le rivage et, submerg par la douleur, demeura immobile sur le sable toute la journe, sans manger ni boire. La nuit venue, il sallongea sur la grve et sendormit dun sommeil peupl de cauchemars. Lorsque, au matin, le jour commena poindre et que, le soleil montant lhorizon, les oiseaux se mirent chanter, Girflet, le cur navr, rejoignit son cheval, monta en selle et quitta les lieux. Il chevaucha une grande partie du jour et ne sarrta que dans un bosquet bien ombrag, sur le flanc dun coteau, et o vivait un ermite quil connaissait. Il lui demanda lhospitalit et se la vit accorder de bonne grce. Il demeura l deux jours et, tout meurtri des deuils quil avait essuys, conta au saint homme ce qui stait pass lors de la bataille dans la grande plaine et en apprit que les deux fils de Mordret, que leur pre avait laisss Caerwynt, avaient, aussitt informs de la mort de celui-ci, de celle dArthur et de tous leurs partisans, emmen les hommes de la cit et staient empars des terres des alentours sans rencontrer de rsistance. Ce quapprenant, Girflet se rsolut passer cote que cote en Bretagne armorique afin dinformer Lancelot du Lac de tous ces vnements. Il quitta donc lermite et partit en direction dun port o il eut la chance de trouver un navire qui prenait la mer et qui lembarqua. Quelques jours plus tard, il se prsenta dans la cit de Bnoc o Lancelot convalescent rsidait en compagnie de ses cousins, les rois Bohort et Lionel. Il fut accueilli avec joie, mais quand il raconta comment le roi Arthur avait t mortellement bless dans la bataille et comment les deux fils de Mordret staient ensuite empars du royaume, Lancelot manifesta une grande tristesse et un grand moi. Et tous ceux de Gaunes et de Bnoc qui se trouvaient l en prouvrent galement un profond chagrin. Lancelot runit les deux rois et Girflet et leur demanda quelle rsolution adopter vis--vis des tratres, car il nourrissait depuis longtemps une haine farouche contre Mordret, quil avait vu commettre une grande cruaut et savait tre le fils dArthur. Et sa haine et son dsir de vengeance se retournaient maintenant contre les fils de Mordret. Seigneur, dit Bohort, je ne vois quune seule chose faire : nous allons runir nos gens, tant de prs que de loin, et nous partirons dici pour passer dans lle de Bretagne. Lorsque nous y serons, si les fils de Mordret ne prennent pas la fuite, ils sont assurs de leur mort, car nous ne pouvons laisser impuni le crime commis contre le roi Arthur. Lancelot approuva les paroles de Bohort, ainsi que Lionel, Hector et Girflet. Ils firent alors venir leurs gens de Gaunes et de Bnoc, de sorte quen quinze jours, ils en avaient runi plus de vingt mille, tant fantassins que chevaliers. Aucun de ceux qui avaient t autrefois de la Table Ronde ne manqua lappel, ni aucun de ceux qui, tels Karadoc de Vannes, Kaherdin de Karahs et rec, le fils dErbin, avaient pris parti pour Lancelot dans sa guerre contre le roi Arthur. Et leur rassemblement sopra dans la cit de Gaunes, parce quelle tait plus proche de la mer. Les rois Bohort et Lionel, ainsi que Lancelot, Hector, Girflet et tous leurs compagnons, se mirent en route au jour fix et, de Gaunes, se dirigrent vers la cte o des navires les attendaient, prts faire voile. Un vent favorable leur permit darriver rapidement en lle de Bretagne. Ils y tablirent leurs quartiers prs de la grve et attendirent des nouvelles fraches avant de prendre une quelconque dcision quant leur campagne contre les tratres. Le lendemain, la nouvelle que Lancelot avait dbarqu avec de puissantes troupes effraya fort les deux fils de Mordret, car ils redoutaient le fils du roi Ban plus que personne. Aprs stre concerts, ils prfrrent laffronter en rase campagne et mourir au combat plutt que de fuir en lui abandonnant le royaume. Mettant aussitt leur projet excution, ils rassemblrent une arme Caerwynt o, sduits force de promesses et de dons, tous les barons du pays avaient consenti leur rendre hommage et, la tte de ces

troupes, ils firent mouvement un mardi matin, peu avant quun messager ne leur annont la nouvelle : Lancelot marchait contre eux, et il ntait gure plus de cinq lieues galloises. On devait donc sattendre se battre avant la troisime heure. Ils dcidrent dattendre lennemi de pied ferme, et descendirent de leurs montures afin de ne pas les fatiguer inutilement. Lancelot, de son ct, continuait marcher sur Caerwynt. son approche, les autres se prcipitrent en selle et passrent immdiatement lattaque. Vu lampleur des forces en prsence, la bataille dura jusqu la neuvime heure. Cest alors que Melehan, fils de Mordret, slana sur le roi Lionel de toute la vitesse de son cheval et, de sa courte et grosse lance au fer tranchant et bien aiguis, le frappa si violemment que celle-ci, malgr haubert et bouclier, lui passa au travers du corps. Harcel l-dessus sans trve, le bless finit par mordre la poussire et, dans sa chute, brisa la lance de telle faon que le fer lui en resta fich dans la chair avec un grand morceau de hampe. Le roi Bohort avait vu la scne. Il comprit que son frre tait bless mort et en fut si afflig quil pensa mourir de douleur. Mais il se ressaisit, prit son lan et, lpe au poing, se prcipita sur Melehan quil frappa dun si grand coup sur le heaume, avec son habilet coutumire, quil lui fendit le casque et puis la tte jusquaux dents. Puis, retirant son arme de la plaie, il fit basculer le cadavre de son adversaire en scriant : Tratre dloyal ! Ta mort ne me venge quen partie du tort que tu mas caus, car tu mas mis au cur une douleur ineffaable ! Et, l-dessus, il se rua derechef au plus pais de la mle, abattant et tuant si bien tous ceux de ses ennemis quil croisait sur son passage quil suscita un dbut de droute. En voyant tomber le roi Lionel, les chevaliers de Gaunes staient dmonts pour le prendre dans leurs bras et le porter sous un orme lcart de la mle. Bien quil ft lvidence grivement bless, ils se gardrent de le pleurer ouvertement et, loin de rgaler lennemi de leur deuil, ils repartirent aussitt se battre pour mieux venger leur seigneur. Sur ce, Lancelot rencontra le cadet des fils de Mordret et le reconnut aisment, car il portait les mmes armes que son pre. Anim dune haine mortelle, il se prcipita sur lui, lpe au poing. Sans chercher lviter, lautre brandit simplement son bouclier pour se protger de lassaut ; mais Lancelot, dun coup formidable, le lui fendit jusqu la boucle et, en mme temps, lui trancha le poing. Le bless prtendit senfuir, mais Lancelot le talonnait, qui, sans mme lui laisser loisir de se dfendre, lui envoya voler tte et heaume plus dune demi-lance du buste. Dsormais sans chef en qui mettre leurs espoirs, les gens de Caerwynt cherchrent leur salut dans une fuite au triple galop vers la fort toute proche, mais leurs ennemis se lancrent leur poursuite et, anims dune fureur noire, se mirent les abattre comme des btes sauvages. Lancelot, de son ct, les massacrait telle foison quon aurait pu suivre sa trace aux ttes quil faisait sauter. Il finit par se trouver face face avec le comte de Gorre, dont la tratrise et la dloyaut vis--vis de puissants seigneurs lui taient trop connues. Aussi, ds quil laperut, il scria : Ah ! tratre, tu es mort ! Rien ne saurait dsormais te sauver ! Le comte de Gorre, en voyant que Lancelot le poursuivait, lpe au poing, comprit quil tait perdu sil ne se drobait aux coups de son adversaire. Il piqua des deux vers la fort mais, sil avait une bonne monture, celle de Lancelot ntait pas moins rapide, et un faux pas de la sienne envoya brusquement le comte voler terre. En le voyant tendu sur lherbe, Lancelot sauta bas de son cheval et assena au comte de Gorre un coup si bien ajust que la lame lui fendit le crne jusquau menton. Puis, sans sattarder davantage, il se remit en selle et slana bride abattue, sans sapercevoir quau lieu de retourner vers ses gens, il sloignait deux. Et cest ainsi quil senfona dans les profondeurs de la fort. Il finit par se retrouver au milieu dune grande lande alors que la nuit commenait tomber. Apercevant un valet pied qui venait du ct de Caerwynt, il lui demanda qui il tait et quel seigneur il appartenait. Le prenant pour un fuyard de Caerwynt, lautre rpondit : Seigneur, je rentre du combat o

nos gens ont connu une douloureuse journe, car, ma connaissance, aucun nen a rchapp. Du moins les autres sont-ils fort affligs de la mort du roi Lionel. Comment ! sexclama Lancelot, Lionel aurait t tu ? Oui, seigneur, je lai vu mort. Hlas ! dit Lancelot en soupirant, cest un grand malheur ! Et il se mit verser dabondantes larmes, si bien quil en eut le visage tout inond. Seigneur, dit le valet, voici quil se fait tard, et nous sommes loin de toute habitation. O penses-tu coucher ce soir ? Je lignore, rpondit Lancelot, et peu mimporte ce que je ferai. {87} Il quitta le valet et, incapable de se diriger, tant lobsdait son chagrin, reprit sa course travers la fort. Il arriva cependant prs dune forteresse et, se sentant fatigu, dcida dy demander lhospitalit. Le portier lui dit : Chevalier, mon seigneur te recevra bien volontiers, mais il faut que tu le saches, il est ici une coutume que tous ceux qui passent doivent respecter. Laquelle ? demanda Lancelot. Voici : cet endroit sappelle le Chteau des Griffons, et tout chevalier qui espre sy voir hberger doit dabord retirer un pieu qui se trouve fich dans un pilier. Sil choue, il a la tte tranche. Sil russit, il doit pouser la fille de mon seigneur, qui est trs belle et avenante. Mais je dois tavertir : jusqu prsent, aucun chevalier na pu retirer lpieu du pilier. Eh bien ! dit Lancelot, ouvre-moi la porte. Je suis dispos tenter cette preuve. Ds quil fut entr, le seigneur, quon avait averti de son arrive, vint sa rencontre et le salua courtoisement. Chevalier, dit-il, on ta prvenu de la coutume. Cependant, sache que, si tu ne veux pas tenter lpreuve, tu peux encore ten retourner. Seulement, les portes alors se refermeront sur tes talons, et nous ne te recevrons pas. Choisis. Conduis-moi ce pilier , rpondit simplement Lancelot. On lemmena dans une grande salle toute illumine par des torches. Au milieu se dressait un immense pilier de pierre grise dans lequel tait si bien fich un norme pieu en bois de frne que sa pointe dpassait de lautre ct. Sans dire un mot, Lancelot sapprocha, saisit lpieu et le tira vers lui de toutes ses forces. Mais lpieu cda aussi facilement que sil se ft agi dun couteau plant dans une motte de beurre. Dans leur stupeur, toutes les personnes prsentes crirent au prodige. Chevalier, dit le seigneur, tu es le premier qui russis cette preuve. Si tu avais chou, tu aurais eu la tte tranche. Mais, maintenant, tu peux prtendre la main de ma fille. Quel est ton nom et do viens-tu ? On me nomme Lancelot du Lac, et je reviens de la bataille de Caerwynt. Certes ! scria le seigneur, je ne mattendais pas voir dans ma demeure un chevalier aussi illustre que toi, Lancelot. Sois donc mon hte. Et il ordonna ses serviteurs de dsarmer Lancelot et de lui procurer des vtements confortables. On sempressa donc autour de Lancelot. On lui enleva ses armes et on nettoya ses plaies, puis on le revtit dune riche robe de soie. Aprs quoi, on lemmena dans une salle o les tables avaient t dresses pour le repas, et o Lancelot vit enfin la fille du seigneur. Belle et fort avenante, avec de beaux cheveux bruns qui lui tombaient sur les paules, elle le salua avec dautant plus damabilit que son cur la prvenait davantage en faveur du vainqueur de lpreuve. Cependant, aprs quil eut pris place entre elle et son pre, on apporta leau. Quand ils se furent lav les mains, on commena servir, et le repas se droula de la meilleure faon du monde. Lancelot sefforait de faire bonne figure, mais le chagrin que lui causait la mort de Lionel lui tait toute envie de se divertir. Il ne parvenait mme pas se rjouir davoir conduit les siens la victoire et veng par l mme le roi Arthur et le royaume tout entier. Quand fut venue lheure daller se coucher et que le seigneur eut fait apporter le vin, survint un messager qui rclama un entretien particulier. Manifestement boulevers, lhte mdita quelques instants en silence puis alla trouver Lancelot : Chevalier, je viens dapprendre que tu as tu mon frre, le comte de Gorre. Sache que je ne te le pardonnerai jamais. Tu aurais eu la tte tranche si tu navais retir lpieu du pilier. Eh bien ! Tu auras quand mme la tte tranche, mais pour avoir tu mon frre. Et il ordonna ses gens de se saisir de Lancelot et de le mener dans la cour subir son chtiment. La jeune fille se prcipita alors aux genoux de son pre. Seigneur ! scria-t-elle, tu agis bien mal

envers un chevalier qui est ton hte. On na jamais vu un noble seigneur se conduire de la sorte ! Assurment, convint le seigneur des Griffons, cest la colre qui me pousse me venger immdiatement ! Quil reste en vie cette nuit, puisquil est mon hte et que je lui dois protection. Mais demain, quand le jour sera lev, il devra payer pour la mort de mon frre. L-dessus, il fit conduire Lancelot dans la chambre quon lui avait prpare et poster des gardes la porte afin quil ne pt sortir. Lancelot se coucha tout habill sur le lit, sans se soucier le moins du monde du sort quon lui rservait. Peu lui importait de mourir le lendemain matin, maintenant quil avait accompli ce quil devait accomplir. Peu lui importait de vivre puisque, le roi Arthur et de nombreux chevaliers tant morts, il navait non plus aucun espoir de revoir la reine Guenivre. La seule satisfaction quil retirt de tous les vnements auxquels il avait t associ tait de navoir jamais failli son devoir et sa loyaut, quelque remords que dt lui causer son amour coupable pour Guenivre. Et comme, du reste, il tait puis, il sabandonna au sommeil qui commenait lenvahir. Or, au milieu de la nuit, il fut rveill en sursaut par du bruit dans la chambre. En ouvrant les yeux, il aperut une lumire qui se dplaait et venait vers lui. Il reconnut alors, munie dun flambeau, la fille du seigneur. Seigneur, dit-elle voix basse, ne tinquite pas : je suis venue pour te sauver. Mon pre fait garder le chteau de tous cts, mais je sais comment te faire sortir. Dans le mur de cette chambre souvre un escalier qui te permettra de descendre jusqu la cour. Dans la cour se trouve une citerne et, au fond de cette citerne, un souterrain qui mne jusquau verger. L, je tattendrai avec ton cheval et tu pourras ten aller tranquillement. Pourquoi fais-tu cela ? demanda Lancelot. Parce que mon cur est entirement tourn vers toi , rpondit la jeune fille. Lancelot fut bien embarrass par cette dclaration. Et cest pour viter de chagriner le noble cur de la demoiselle quil se garda de tout commentaire. Seigneur, reprit-elle, je tai apport tes armes, car tu en auras besoin. Dans ce souterrain, en effet, vit un lion froce qui se jette sur tous ceux qui tentent de passer. Mais je te sais assez brave et courageux pour le vaincre. Je dois aussi te rvler que, plus loin, sjournent avec leurs petits deux griffons monstrueux ; et comme aucune lance, aucune pe ne saurait triompher de leur cruaut, voici un petit chien : il appartenait un enchanteur, et sa seule vue suffira loigner les griffons, qui, ds lors, te laisseront passer. Voil ce que javais te dire. Attends seulement la fin de la nuit pour tchapper, car, ce moment-l, tes gardes auront succomb au sommeil. Et la jeune fille sen alla par lescalier secret. Quand il vit le jour sur le point de se lever, Lancelot revtit son haubert et attacha soigneusement son heaume. Puis, son bouclier au cou et son pe la main, il sengagea dans lescalier. Il dboucha dans la cour, neut aucune peine y reprer la citerne, y descendit et sengagea dans un sombre corridor. Il parvint ainsi dans une vaste salle claire par des torches et o se trouvait le lion dont la jeune fille lui avait parl. Ds quil le vit, le fauve se mit rugir et lattaqua si vivement que Lancelot ne parvint qu grand-peine lacculer enfin contre la paroi du fond et lui plonger sa lame dans le poitrail. Une fois dfait de cet adversaire, Lancelot reprit sa marche, et le corridor le mena dans une seconde salle o les griffons, ds quils laperurent, se prparrent bondir sur lui en poussant dhorribles grognements. Or, il lui suffit de montrer aux griffons le petit chien que la jeune fille lui avait confi pour que les monstres, immdiatement, cessent de gronder et se couchent sur le sol dans une attitude respectueuse, voire servile. Ainsi Lancelot traversa-t-il sans encombre la salle et, empruntant un autre couloir, dboucha-t-il lair libre parmi les arbres dun verger merveilleux. Le soleil commenait paratre et, dans la lumire rose du matin, Lancelot aperut la fille du seigneur qui lattendait. Comme il essuyait son pe, rougie du sang du lion, sur lherbe frache, la jeune fille sapprocha. Seigneur, dit-elle, serais-tu bless quelque part ? Non, demoiselle, Dieu merci. Elle nen persistait pas moins lexaminer attentivement, et finit par reprendre : Chevalier, il me semble que tu es bien triste ! Non sans motif, rpondit-il. Jai perdu lun des tres que jaimais le plus en ce monde. Mais,

reprit-elle, tu mas gagne, moi qui suis la plus belle femme du royaume ! Ne voudrais-tu donc pas de moi ? Je tai pourtant sauv la vie dans le seul espoir que tu maccordes ton amour. Le mien, sache-le, je te le donne sans rserve, et quelque attitude quadopte mon pre ton gard. Lancelot fut de nouveau trs embarrass. Demoiselle, rpondit-il, je te suis trs reconnaissant de tout ce que tu as fait pour moi. Sache que japprcie vivement ton amour et ta bienveillance. Mais ni toi ni nulle autre ne pourriez plus avoir confiance en moi si joubliais si vite lamour de celle qui a toujours domin mon cur grce ses vertus et sa courtoisie. Jamais de ma vie je naimerai une femme comme je lai aime, et je puis seulement recommander toutes les autres Dieu. Aussi vais-je maintenant prendre cong de toi en tassurant que je me mettrais volontiers ton service Si tu avais besoin que jintervinsse, en quelque circonstance que ce soit, pour prserver ton honneur ou ta vie. Ah ! Dieu ! scria la jeune fille, quelle dception que de perdre ainsi le meilleur chevalier du monde ! Oh ! Lancelot, toi qui as conquis le droit de me possder, alors quaucun chevalier ny tait jamais parvenu, combien je suis triste que tu mchappes, alors que moi je tai sauv la vie ! Je prfrerais te voir mort et en mon pouvoir plutt que de te savoir vivant auprs dune autre femme. prsent, je regrette que lon ne tait pas coup la tte : elle figurerait ct de toutes les autres, et je pourrais la contempler autant que je voudrais ! Sur ce, elle se mit pleurer dabondance, et Lancelot, de plus en plus gn, sempressa de la remercier de nouveau, puis, non sans la recommander Dieu, bondit en selle et, par une porte qui souvrait dans le mur du verger, entra directement dans la fort. Une fois le jour bien lev, le seigneur des Griffons se rendit quant lui dans la cour et ordonna damener Lancelot. Il simaginait en effet que celui-ci nosait se prsenter spontanment par crainte de la mort. Eh bien ! dit-il ses chevaliers, puisquil ne veut pas descendre, montons lui trancher la tte lhaut ! Interloqu par la chambre vide, il le fit rechercher partout travers la maison et, constatant que ctait en vain : Ah ! dit-il enfin, il a sans doute tent de senfuir en passant par la citerne, et les griffons lauront mang ! Il envoya dans le souterrain deux de ses plus courageux chevaliers, mais comme Lancelot avait rendu le petit chien la demoiselle, les griffons se jetrent sur les deux hommes, les turent et les dvorrent en quelques instants. Ce quapprenant, le seigneur du chteau entra dans une colre dautant plus violente que la dcouverte du lion mort le convainquit de la fuite de son captif. Mais il eut beau donner lordre de le poursuivre, ses gens ne sy risqurent gure, tant les ptrifiait la rputation de bravoure de Lancelot. Et cela acheva de dsoler la demoiselle du chteau qui aurait bien voulu, elle, que lon poursuivt celui-ci et quon le lui rament. Elle en tait si fort prise quelle nimaginait pas de plus grand bonheur que de le tenir auprs delle. Lui, cependant, lavait dj oublie. Toujours obnubil par son propre chagrin, il allait travers la fort, indiffrent tout sauf, de-ci de-l, au piteux tat de son haubert quavait dchir le lion. Aprs avoir chevauch de la sorte toute la journe, il se retrouva sur un sentier dune telle troitesse quil dut mettre pied terre et mener son cheval par la bride. Au-del souvrait une clairire que traversait un ruisseau limpide et au centre de laquelle se dressait une chapelle toute neuve et dune rare somptuosit : recouverte de plomb, elle portait sur son fate deux croix brillantes comme de lor. Tout auprs se trouvaient trois maisonnettes et, un peu plus loin, se voyait un petit cimetire bien clos de murs. En prtant loreille, Lancelot reconnut loffice de vpres et, dsireux de sy associer, sapprocha du porche. Interrompant leurs chants, les trois ermites qui se trouvaient lintrieur vinrent laccueillir en lui souhaitant la bienvenue et en lassurant quil pouvait demeurer parmi eux aussi longtemps quil le souhaiterait. Il les remercia puis, se dpouillant de ses armes, pntra dans le sanctuaire. Jamais il nen avait vu de si magnifique. Outre trois autels, tous trois richement dcors, orns de nappes de soie et de splendides. crucifix dor, sy pouvaient admirer maintes statues places dans des niches et de brillantes peintures qui recouvraient entirement les murs. Au milieu de la nef se remarquait encore un riche

tombeau somptueusement drap et au chevet duquel brlaient quatre cierges fichs dans de superbes chandeliers. Seigneurs, demanda Lancelot, pour qui donc a t fait ce tombeau ? Pour la reine Guenivre, chevalier, rpondit lun des ermites. Mais la reine Guenivre nest pas morte ! scria Lancelot. Hlas ! si, seigneur chevalier. Elle est morte voil trois jours ici mme. Elle sy tait rfugie pour se soustraire la vengeance du tratre Mordret et la colre de son poux, le roi Arthur. Cest elle qui, avant de mourir, a fait si merveilleusement restaurer et embellir cette chapelle. En apprenant que la reine reposait dans ce magnifique tombeau, Lancelot crut que son cur allait sarrter et ne put prononcer un seul mot. Mais il nosa pas manifester davantage sa douleur, de peur de se trahir. Heureusement, une statue de la Vierge Marie se trouvait la tte du monument. Lancelot sagenouilla le plus prs possible, comme afin de se recueillir plus dvotement, et, appuyant ses yeux, sa bouche et son visage contre la pierre, il exprima son chagrin tout bas : Ah ! Dame, chuchota-t-il, si je ne craignais dtre blm, je resterais l toute ma vie, travaillant sauver mon me et priant pour la tienne. Ce me serait si grand rconfort que davoir sous les yeux la spulture o repose ton corps qui possdait tant de douceur, dhonneur et de vertu. Ah ! Dieu ! accorde-moi de mourir bientt et de rejoindre en ton saint paradis celle que je nai cess daimer chaque instant de ma vie. {88} La nuit tait tombe. Un clerc alla trouver les ermites et leur dit navoir jamais vu de chevalier prier avec tant de ferveur Dieu et sa Sainte Mre que celui qui se trouvait dans la chapelle. Les ermites rtorqurent que parmi les chevaliers de ce monde, certains taient des hommes de profonde foi. Ils se rendirent ensuite la chapelle et annoncrent Lancelot que son repas tait prt et quil tait temps de venir manger avant daller dormir et se reposer. Alors, Lancelot leur rpondit quil ne se souciait nullement de manger, car il avait t saisi de lardent dsir de veiller dans la chapelle devant la statue de Notre-Dame : il ne dsirait donc pas la quitter avant le lever du jour, et il et aim que la nuit pt sterniser. Eux ninsistrent pas et se retirrent, tout mus de son intense pit. Et cest ainsi quil demeura seul, la nuit entire, embrassant le tombeau de Guenivre, jusquau lendemain matin{89}. La fuite ou la mort des partisans des fils de Mordret avait cependant mis fin la bataille de Caerwynt. Et le roi Bohort fit, la tte de ses troupes, son entre dans la cit dont la plus belle glise accueillit, comme il se devait, la dpouille de Lionel. Tout endeuill quil tait, il neut garde doublier Lancelot, le fit rechercher par tout le pays et, faute den pouvoir obtenir des nouvelles, dit Hector : Beau cousin, nous avons veng le roi Arthur et, maintenant que les barons de ce royaume ont choisi de remettre la couronne Kystennin, fils du brave Cador de Cornouailles, nous navons plus rien faire ici. Puisque jai perdu mon seigneur Lancelot sans pouvoir le retrouver, je veux retourner en notre pays. Viens avec moi, Hector, et tu prendras possession de celui des deux royaumes qui te conviendra le mieux. Je ten laisse le choix. Hector le remercia de sa confiance mais ajouta quil ne voulait pas quitter lle de Bretagne, du moins pour linstant. Lorsque je partirai, dit-il encore, jirai te rejoindre, Bohort, car tu es lhomme pour qui jai le plus daffection. Et tu le mrites bien. Ainsi Bohort quitta-t-il le royaume de Bretagne pour retourner dans son pays avec ses gens, de lautre ct de la mer. Hector, quant lui, sen alla laventure, tantt dans une direction, tantt dans une autre, jusquau jour o le hasard lamena lermitage o demeurait toujours Lancelot, menant parmi les ermites une vie austre, participant de tout son cur au service divin, pratiquant une svre abstinence et ne se nourrissant que de pain et de racines quil arrachait dans les bois. Lorsque les deux frres se furent reconnus, ils sembrassrent tendrement et versrent dabondantes larmes. Hector dit Lancelot Mon frre, puisque je tai retrouv menant une existence entirement voue au service de Dieu et qui, manifestement, ta procur la paix aprs tant de vicissitudes, je ne quitterai pas non plus ce lieu et ty tiendrai compagnie tant que je vivrai. Quand les ermites entendirent ce que disait Hector, ils en furent trs heureux et lacceptrent avec joie parmi eux. Ainsi les deux frres

demeurrent-ils ensemble lermitage o tait enterre la reine Guenivre, et ils sy appliqurent au service de Dieu. Lancelot y vcut quatre ans dans le jene et la prire{90}. Au terme de la quatrime anne, quinze jours avant mai, il tomba malade et, se sentant proche de sa fin, pria Hector et lermite Bliobris de porter sa dpouille au chteau de la Joyeuse Garde et de lensevelir dans la tombe mme o lon avait dpos Galehot, seigneur des les Lointaines. Ils lui promirent dexcuter fidlement sa volont. Quatre jours plus tard, il tait mort. Surmontant leur chagrin, Hector et Bliobris le mirent en bire et le transportrent jusqu la Joyeuse Garde. Quand les habitants de la forteresse apprirent de quoi il retournait, ils vinrent plors en grand nombre se recueillir auprs du corps, car ils aimaient tendrement celui qui avait t si longtemps leur seigneur. Or, au moment mme o le cortge franchissait les portes de la cit et se dirigeait vers lglise, le roi Bohort fit son entre dans la Joyeuse Garde, avec un chevalier et un cuyer pour seuls compagnons. Il stonna des lamentations quil entendait et du spectacle quil voyait. Lorsquil apprit que ctait son cousin Lancelot que lon pleurait ainsi, il se prcipita vers le cercueil et le fit ouvrir. la vue du corps de Lancelot, il se pma, saisi dune atroce douleur puis, sitt revenu lui, manifesta le plus vif dsespoir, avec des gmissements qui paraissaient inextinguibles. Au terme dune longue priode dabattement, il se redressa nanmoins et pronona cette lamentation funbre : Lancelot, fils du roi Ban, tu tais le premier de tous les chevaliers chrtiens ! Et voici que, maintenant, tu gis l, toi qui, jose le prtendre, ne rencontras jamais en ce monde de chevalier qui te ft comparable. En outre, Lancelot, tu tais le plus courtois des chevaliers portant bouclier. Tu fus lami le plus fidle sa matresse qui jamais monta dos de cheval, lamant le plus loyal qui, dentre les pcheurs, aima jamais une femme. Nul homme plus bienveillant que toi ne se servit jamais si bien dune pe ; nul napparut si beau et si tincelant au milieu dune troupe de guerriers. Personne na jamais gal ta douceur et ta noblesse, quand tu prenais ton repas dans la grande salle en compagnie des dames et des jeunes filles. Mais tu fus aussi le plus ardent chevalier qui abaissa sa lance quand tu te retrouvais face un ennemi mortel. {91} Le cortge se remit en marche, et lon dposa la bire dans lglise. Ah ! scria Bohort, que de peines aurai-je endures en cette vie ! Faut-il donc que je voie ainsi disparatre tous ceux que jaimais ? Pourquoi ne suis-je pas rest en compagnie de Perceval lorsquil sest embarqu vers le royaume mystrieux o il emportait le saint Graal et le corps de Galaad ? Pourquoi moi seul suis-je revenu de la cit de Sarras ? tait-ce seule fin de retrouver les incertitudes du monde ? Pourquoi suis-je encore en vie, quand tous mes compagnons sont morts ? Ce jour-l, le deuil fut gnral dans la cit de la Joyeuse Garde. la nuit, on fit ouvrir la tombe de Galehot, seigneur des les Lointaines, qui se trouvait dans un verger, le long de lglise, lendroit mme o Lancelot lavait dcouverte et o, seul capable den soulever la dalle, il avait entrepris de dlivrer la Douloureuse Garde des sortilges malfiques qui pesaient sur elle. Cest en effet dans cette mme tombe qui lui tait personnellement rserve quil avait fait enterrer Galehot, le fils de la Gante, son plus fidle ami, du temps de la rencontre avec la reine Guenivre, et mort de chagrin cause de lui{92}. Merveilleusement riche et digne des plus grands rois, cette tombe tait faite dun matriau inconnu, dune espce de pierre trs dure dont on ne savait pas la provenance{93}. Elle ntait orne ni dor ni dargent, mais dinestimables pierres prcieuses enchsses avec tant dharmonie les unes par rapport aux autres quun mortel naurait pu tre lartisan dun pareil chef-duvre. Le lendemain, en prsence dune foule de chevaliers et dhabitants du pays, on clbra les funrailles de Lancelot dans lglise de la Joyeuse Garde. Aprs quoi, on dposa son corps dans le tombeau et on fit graver sur la pierre linscription suivante : Ci-gt le corps de Galehot, seigneur des les Lointaines. Avec lui repose Lancelot du Lac, fils de Ban de Bnoc, le meilleur chevalier qui fut jamais au royaume de Bretagne, except son fils Galaad. Une fois replace la dalle, nombreux furent ceux qui, fiers chevaliers tout autant que gens du commun, vinrent la baiser, pleins de douleur et de respect.

Hector demanda alors au roi Bohort par quel prodige il tait arriv la Joyeuse Garde juste au moment o lon y ramenait le corps de Lancelot. Cest une chose trange et merveilleuse, en effet, rpondit Bohort. Un saint ermite qui rside dans une lande, au royaume de Gaunes, ma affirm que si jallais la Joyeuse Garde, jy retrouverais Lancelot mort ou vif. Sans perdre un instant, je me suis empress de venir et ne le regrette point, puisquil mest arriv exactement ce qui mtait prdit. Mais, pour lamour de Dieu, mon cousin, dis-moi, si tu le sais, quelle a t la vie de ton frre pendant ces annes au cours desquelles je nai pu obtenir aucune nouvelle de lui. Hector lui raconta alors comment Lancelot stait gar dans la fort aprs la bataille de Caerwynt, comment il tait arriv par hasard dans lermitage mme o se trouvait la tombe de la reine Guenivre. Il lui dit galement que Lancelot avait dcid de finir ses jours dans cet ermitage afin dexpier les fautes quil avait commises, et comment lui-mme lavait retrouv et stait joint lui. Et il dcrivit aussi la rude existence quils avaient tous deux mene durant ces quatre annes au service de Dieu, dans la solitude et la mditation. Fort impressionn par le rcit dHector, Bohort, de toute la journe, ne pronona plus une seule parole, se rfugiant dans une mditation douloureuse.{94} Le soir venu, au lieu de rejoindre Hector, Bliobris et les chevaliers, Bohort sarma, enfourcha son cheval et quitta la Joyeuse Garde en secret et sans que personne pt le voir. Il sengagea dans la fort, chevauchant au gr des chemins qui souvraient lui et, quand la fatigue le terrassa, dormit au pied dun arbre. Durant plusieurs jours, il erra ainsi parmi les plaines, les valles et les bois, ne sachant o il allait, et le cur toujours rong par la tristesse et lamertume. Il ne rencontra personne, mangea des fruits sauvages et but de leau des fontaines. Il se sentait si accabl quil navait mme plus le dsir de vivre. Or, un jour quil longeait une rivire, il aperut un trange animal qui, dune taille presque gale celle dun taureau, avait un cou dli tel celui dun dragon, une petite tte semblable celle dun cerf, deux cornes plus blanches que neige et cercles dor pur, un pelage enfin plus rouge que le sang. Or, cet animal sinclina devant lui, tout comme laurait fait un tre dou de raison, et lui tmoigna les plus grandes marques de respect. Puis il sloigna paisiblement et sengagea sur un sentier troit. Tenaill par la curiosit, Bohort le suivit, dautant plus intrigu par sa vritable nature quil le voyait dsormais dun rouge comme flamboyant. La nuit tomba bientt et la lune se leva dans le ciel, mais les cornes de la bte rflchissaient la lumire laiteuse de lastre avec tant dclat que Bohort y voyait mieux quen plein jour et navait ainsi nulle peine suivre son guide. Ils firent route, lun derrire lautre, jusqu minuit pass et parvinrent alors dans une trs belle prairie, au milieu de laquelle lanimal fit si bien mine de sendormir sous un arbre que Bohort y vit une invite se reposer lui-mme. Il mit donc pied terre, attacha son cheval un tronc et lui coupa autant dherbe quil put pour lui permettre de se rassasier. Enfin, stant tendu, il sendormit malgr lui jusqu laube, lorsque les oiseaux se remirent chanter. Se levant alors, il vit lanimal qui, debout devant lui, lui faisait signe de reprendre la route. Il quipa son destrier, monta en selle et se laissa mener dans une contre fort belle dont lair tait embaum de parfums si suaves quon aurait pu se croire au paradis. Cette longue errance travers bois dura jusquau soir qui les trouva auprs dune forteresse en ruine au centre dune clairire. Lanimal sy rendit tout droit et manifesta son intention de sarrter l pour dormir. Bohort mit pied terre sous lun des plus beaux arbres quil et jamais vus, tant par son feuillage extrmement dru que par ses fleurs, lesquelles exhalaient une senteur comme il nen avait jamais respir. Or, il tait peine descendu de cheval quil vit venir lui un trs beau chevalier vtu de blanc quil aborda par curiosit et salua au nom du roi du Ciel. Lautre rpondit fort courtoisement et lui dit : Roi Bohort, ne crains rien et ne ttonne pas de ce que tu vois. Je suis venu taider, car ton cur est lourd, et je sais que tu ne voudrais pas quitter cette terre sans connatre certaines choses. Tu es all trs loin, Bohort ; tu as vu ce que bien dautres nont pas eu la joie de contempler, et voil pourquoi tu es

malheureux aujourdhui, car tu ne comprends pas dans quel but tu es le tmoin dune aventure qui na pas de fin. Qui es-tu donc ? murmura Bohort. Autrefois, on mappelait Balin, le Chevalier aux deux pes. Je suis mort depuis bien longtemps, roi Bohort, aprs mtre rendu coupable, et cela en dpit des avertissements que mavait donns le sage Merlin, du Coup Douloureux qui dsola la Terre Foraine. Jai durement expi ma faute, et bon nombre de chevaliers avec moi, car le crime que javais commis ne mengageait pas seul. Mais, dit Bohort, es-tu un fantme ou un tre vivant ? Cela ne veut rien dire, rpondit lautre. tre ou ne pas tre nest pas une question quon puisse rsoudre aussi facilement que le pensent les humains. Sache donc que je suis et que je ne suis pas. Mais peu importe. Je suis venu te guider. Mais, reprit Bohort, que tu sois ou que tu ne sois pas, dis-moi du moins o tu es. Je suis en un trs beau lieu et jy resterai jusqu ce que soit accomplie la prophtie de Merlin. Ensuite, jirai dans un autre lieu encore plus beau et plein de dlices, jusqu ce que Dieu rcompense ceux qui lui ont t fidles, malgr les tourments et les erreurs de la vie. Bohort ne savait que penser de tout ce discours. coute-moi bien, roi Bohort, reprit celui qui affirmait tre Balin, car je ne saurais demeurer davantage et vais tre oblig de te quitter : si tu men crois, passe la nuit sous larbre o tu te trouves. Prends lune des fleurs que tu vois dans lherbe et placela sur ta poitrine, elle te garantira contre tout ce qui pourrait arriver. Sache que, cette nuit, tu verras dtranges choses, mais garde-toi bien de rpondre lorsquon tappellera par ton nom et que des gens tinviteront les rejoindre. Si tu veux rester en vie, il faudra te retenir de les rejoindre, car tu serais alors frapp dun coup mortel et par une arme telle quil nest nul mdecin au monde qui puisse en gurir mme une gratignure. Demeure sous larbre, tu ny risqueras rien, car son ombre, ainsi que lodeur de ses fleurs, te protgeront. Et quand viendra le matin, tu sauras ce que tu dois faire. Maintenant, je te recommande Dieu. Ayant ainsi parl, le chevalier disparut derrire les murs crouls de la forteresse, et Bohort se retrouva seul. Il attacha son cheval larbre et dcida de dormir l. Il ramassa lune des fleurs et la respira : elle rpandait une senteur dune suavit telle que lon se croyait en un lieu cleste, et si nourrissante que lon navait plus envie ni de boire ni de manger. Bohort alors sallongea sous larbre et plaa la fleur sur sa poitrine. Une fois bien noire la nuit, il vit venir des jeunes gens et des serviteurs qui, dans la prairie, se mirent en devoir de dresser des pavillons, des tentes et des auvents de soie. Il vit ensuite venir cheval des dames et des jeunes filles magnifiquement vtues et quescortait une grande dbauche de torches et de cierges, au son de vielles et de beaucoup dautres instruments. la suite des dames, il vit galement savancer des chevaliers et des seigneurs, les mieux quips quil et jamais vus dans nulle cour, mme celle du roi Arthur. Chacun mit pied terre devant sa tente, et, aprs avoir pris un peu de repos, tous commencrent un tournoi daspect aussi beau que plaisant. Au bout dun moment, ils se mirent crier dune voix forte : O est le roi Bohort ? Pourquoi nest-il pas ce tournoi ? Alors, les chevaliers qui fuyaient devant ceux qui les poursuivaient se prcipitrent vers larbre sous lequel tait allong Bohort, et ils scrirent, de plus en plus fort : Roi Bohort ! noble crature, seigneur, piti ! Aide-nous contre nos ennemis, car si nous sommes dfaits devant toi, dont nous implorons la piti et qui nous demandons si instamment de laide, tu en seras blm tous les jours du monde, aussi bien aprs ta mort que durant ce qui te reste vivre ! Ils insistrent tellement que la piti sempara de Bohort, et il en oublia les conseils de celui qui prtendait tre Balin. Il se leva et commena quiper son cheval. Mais peine sapprtait-il, ayant brid et sell sa monture, se lancer dans cette folle entreprise quil entendit une cloche sonner, travers les arbres, non loin de l. Au premier son de cette cloche, le tournoi svanouit si merveilleusement que Bohort ne put voir ni savoir ce qutaient devenus dames et chevaliers, tentes et pavillons. En un clin dil, tout avait disparu, et Bohort se retrouva seul sous les murailles de la forteresse en ruine, tandis que

la lumire du jour se faisait de plus en plus claire. Se souvenant alors de lavertissement quon lui avait donn, il enfourcha son destrier et dcida daller dans la direction do tait venu le son de la cloche. Il nen tait pas moins fort intrigu par ce quil avait vu pendant la nuit. Il chevaucha jusquau moment o il arriva prs dun trs beau perron surmont dune croix. Il examina le perron avec attention et y dcouvrit des lettres graves. Il les dchiffra facilement et voici ce quil put comprendre : Toi qui me lis, apprends de moi quil existe trois grands malheurs en ce monde. Le premier consiste ne connatre nul bien et nen pas vouloir apprendre. Le deuxime consiste connatre le bien, mais ne le point mettre en uvre, ni pour soi-mme ni pour autrui. Le troisime consiste connatre le bien et rprimander autrui sans se priver soi-mme de mal faire. Et linscription du perron ajoutait : Si tu veux trouver une rponse tes questions, chevauche vers la droite et ne tattarde plus ici aujourdhui. {95} Sans plus attendre, Bohort dirigea son cheval vers la droite. Il sortit bientt de la fort et aborda une grande prairie dans laquelle il sengagea. Cest alors quune nombreuse troupe de corbeaux surgit du ciel et sen vint tournoyer autour de lui. Sans tre agressifs, les oiseaux semblaient vouloir lentourer pour lui signifier quelque chose. Il les regarda attentivement et les vit se rassembler de manire former une flche, laquelle dsignait une colline qui se dressait de lautre ct de la prairie. Bohort alla rsolument de ce ct. Il parvint dans une valle troite do dvalait un torrent imptueux. Les oiseaux remontrent le courant et Bohort les suivit. Peu aprs, il atteignit une sorte de clairire o se dressaient trois maisons solidement bties en pierre grise, auprs dune fontaine sur la margelle de laquelle se tenait assise une femme. Bohort, sapprochant de celle-ci, remarqua quelle tait trs vieille et avait des cheveux dune blancheur tincelante. Il mit pied terre, la salua courtoisement, mais elle ne bougea pas. Elle ne paraissait mme pas avoir remarqu sa prsence. Il lui demanda qui elle tait et dans quel endroit il se trouvait. Elle ignora ses questions, comme si elle tait sourde, et, sans mme tourner la tte vers lui, parut poursuivre une intense mditation. Alors, sur le seuil dune des maisons, il aperut deux hommes qui, assis, devisaient entre eux. Tirant son cheval par la bride, il sapprocha deux et les salua. Lun des hommes alors bondit sur ses pieds et se prcipita sa rencontre en scriant : Bohort ! Quelle joie de te revoir ! Bohort lexamina et, malgr la longue robe grise qui le vtait, malgr la barbe qui lui dparait le visage, finit par le reconnatre et, son tour, sexclama : Girflet ! mon ami ! Quelle surprise de te retrouver en cet endroit ! Tout heureux de leur rencontre, ils se donnrent laccolade. Girflet, dit Bohort, je ne tai plus revu depuis la bataille de Caerwynt. Quest-il advenu de toi durant tout ce temps ? Girflet demeura un instant silencieux. Ce serait bien long texpliquer, dit-il enfin. Sache cependant quaprs la bataille, je suis parti comme un fou dans la fort, bien dcid tout ignorer dsormais des affaires de ce monde-ci. Cest ainsi que je me suis retrouv ici, o je vis depuis lors. Mais o sommes-nous ? demanda Bohort. Dans la fort de Kelydon, rpondit Girflet. Les maisons que tu vois furent construites pour Merlin, alors que, frapp de folie, il errait dans la fort, avec pour seule compagnie les btes sauvages et les oiseaux. Cest la sur de Merlin, celle quon appelle Gwendydd, qui en ordonna lagencement, car elle voulait que son frre dispost dun abri contre les rigueurs de lhiver. Il y vint bien souvent, avec le loup gris qui ne le quittait jamais, et il conversait avec lermite Blaise qui il dictait le rcit des vnements qui ont prcd le rgne dArthur. Mais voil bien longtemps que Merlin ne vit plus au milieu des hommes. Avant de sloigner pour jamais, il a transmis ses pouvoirs sa sur Gwendydd, la femme que tu as vue au bord de la fontaine, et qui a maintenant le don de prophtie, ainsi qu Taliesin, le barde, qui a tant chant les hauts faits des hommes de Bretagne. ces mots, lhomme qui tait assis au seuil de la maison se leva et vint saluer Bohort. Sois le bienvenu, dit-il, Bohort, toi qui, pour avoir t lun des tmoins de laventure du saint Graal, pus rvler au monde que la coupe dmeraude avait maintenant

disparu de cette terre. Bohort salua Taliesin, puis il demanda : Mais pourquoi la sur de Merlin ne rpond-elle pas quand on lui parle ? Elle demeure ainsi toute la journe, dit Taliesin, et elle ne sexprime que lorsque lesprit divin souffle sur elle. Depuis que Merlin nous a quitts, cest elle qui prophtise et qui dnonce les turpitudes de ce monde qui a oubli les anciens dieux de notre peuple. Ne sommes-nous pas chrtiens ? scria Bohort. Bien sr, rpondit Taliesin, mais cela ne nous empche nullement de rendre grces aux dieux qui nous ont conduits au cours des temps passs. Cest ce que nous a enseign Merlin quand il tait parmi nous, mais peu de gens ont compris le sens de ses paroles. Bohort demeura un instant tout rveur. Puis, sadressant Girflet, il lui dit : a Ami trs cher, sais-tu quelque chose au sujet du roi Arthur ? Tu nous avais dit quaprs son combat contre Mordret, il avait t emmen par sa sur Morgane sur un navire et que, depuis ce jour-l, personne ne lavait revu. Or, jai entendu des gens prtendre quon avait retrouv sa tombe dans un monastre au milieu des marais{96}. Jen ai entendu dautres raconter quil dormait dans une grotte, attendant son heure pour, revenir runifier le royaume de Bretagne{97}. Quen est-il au juste ? Taliesin le sait, rpondit Girflet. Oui, dit celui-ci, je le sais. Et voici ce que je puis te rvler. Jtais prsent lorsque Morgane vint sur le rivage chercher le roi Arthur. Je lai accompagne sur le navire qua vu Girflet, et nous avons cingl vers lle dAvalon. Cette le dAvalon, sache quon lappelle aussi parfois lle des Pommiers, ou encore lle Fortune, tandis que ceux dIrlande la nomment Ernain Ablach. Cette dernire appellation, elle la doit au fait que sa terre produit des fruits en abondance sans quil soit ncessaire de la cultiver. Le laboureur ny enfonce jamais le soc de sa charrue et ny passe jamais la herse. Pourtant, les moissons y sont plus riches quailleurs dans les plaines, et les forts abondent en pommes et en raisins. Le sol y produit toutes choses comme ailleurs lherbe, et lon sy nourrit de mets dlectables. On y vit cent ans et bien davantage sans tre afflig des maux de la vieillesse, sans tre atteint de maladie, sans connatre ni le chagrin ni la peur de la mort. Ce sont des femmes qui gouvernent cette le, selon une douce loi que les dieux ont institue. Elles font parfois connatre leurs secrets ceux qui viennent les consulter et quelles agrent en fonction de leur intelligence et de leur bont. Parmi ces femmes, il en est une qui surpasse toutes les autres par sa beaut et sa puissance. Tu la connais, roi Bohort, puisquil sagit de la reine Morgane. Elle enseigne quoi servent les plantes, comment gurir les maladies et les blessures. Elle connat lart de changer de visage et de voler tel un oiseau travers les airs. Oui, Bohort, cest l que, guids par les flots et les astres du ciel, nous avons conduit Arthur. Ds que nous fmes en cette le dAvalon, Morgane fit porter le roi dans sa chambre, au milieu de son merveilleux palais de cristal et de pierres prcieuses, et elle le fit tendre sur un lit drap dor. Elle sonda les blessures de son frre, le veilla longtemps et, enfin, promit quil recouvrerait la sant sil restait dans lle avec elle et voulait accepter ses remdes. Moi, je suis reparti vers ce royaume, laissant le roi Arthur la garde de la reine Morgane, mais je peux taffirmer, roi Bohort, quil nest pas mort et quil reviendra sur ce rivage le jour o les dieux lauront dcid, lorsque Morgane aura guri ses plaies et que le monde sera enfin prt voir la splendeur tincelante de son pe Excalibur. Ainsi parla le barde Taliesin. Bohort alors leva les yeux et aperut un grand oiseau noir qui tournoyait au-dessus de lui. Il le regarda avec attention : loiseau battait des ailes comme pour lui signifier quil avait atteint ce quil cherchait, puis, dun vol puissant, il sleva dans les airs, et son plumage resplendit, diapr de toutes les couleurs en se fondant dans les rayons du soleil{98}.

Voir J. Markale, LAmour Courtois, ou le couple infernal, Paris, Imago, nouv. d. 1994. En ralit, lerreur a t provoque dlibrment par Yseult qui voulait se faire aimer de Tristan. Il ne faut pas oublier que le philtre magique remplace, dans les versions chrtiennes, le geis druidique que lance Grainn, prototype irlandais dYseult, sur lhomme quelle a choisi. Voir ce sujet le chapitre Yseult ou la Dame du Verger , dans J. Markale, La Femme celte, Paris, Payot, nouv. d. 1992. {3} Lettre Jacques Rivire, 1913. {4} Cette atmosphre lourde, inquitante, pleine de menaces, a magnifiquement t mise en valeur par Robert Bresson dans son film, Lancelot du Lac, lente mditation sur le pourrissement dune socit brutalement prive didal. {5} Voir J. Markale, Lpope celtique dIrlande, Paris, Payot, nouv. d. 1993, pp. 203-216. {6} J. Markale, Lpope celtique dIrlande, pp. 135-143. {7} Voir J. Markale, Le Roi Arthur et la Socit celtique, Paris, Payot, nouv. d. 1992. {8} Perlesvaux, do est tir cet pisode, prcise que Lohot tait le fils dArthur et de Guenivre, ce qui est en contradiction avec toutes les versions de la lgende. Arthur et Guenivre nont jamais eu denfant. En revanche, les diverses versions prtent chacune des fils naturels au roi Arthur. Dans le Morte Darthur, Thomas Malory stend par exemple assez longuement sur un certain Boort ou Borre, fils prsum dArthur et de lenchanteresse Limors. {9} Daprs un pisode de la Branche IX de Perlesvaux, rcit anglo-normand des environs de lan 1200, texte dit par Nitze et Jenkins, Le Haut Livre du Graal , 2 vol., Chicago, 1932-1937, trad. franaise partielle par Ch. Marchello-Nizia, dans La Lgende arthurienne, Paris, 1989. {10} Avant de devenir perversion sexuelle, la zoophilie est dabord un thme mythologique illustr par la tradition grecque et assez rpandu dans les rcits celtiques les plus archaques. On peut voir l, semble-t-il, la fois la rminiscence de lge dOr mythique o les humains et les animaux vivaient en paix et se comprenaient, et lune des formes les plus anciennes du totmisme, lpoque o lanctre dun clan ou dun peuple tait figur symboliquement par un animal que lon sacrifiait lors de la fte tribale, ou avec lequel il copulait dans certaines occasions qui correspondaient toutes avec des rites de fcondit. Cest ainsi que, selon Giraud de Cambrie, chroniqueur anglo-normand des environs de lan 1200, certains peuples dIrlande pratiquaient un mariage sacr entre le roi et une vache lors de son intronisation. Sous des dehors quelque peu malfiques, lenchanteur liavrs reprsente ici le souvenir dune antique liturgie magico-sexuelle lie dune faon ou dune autre aux prises de fonctions dun nouveau roi. {11} Il est dj arriv des aventures semblables Gauvain et Lancelot. Mais ce Jeu du Dcapit apparat dans des rcits irlandais anciens, notamment dans Le Festin de Bricriu (J. Markale, Lpope celtique dIrlande , pp. 129-135). Ce jeu est videmment en rapport avec le culte des Ttes coupes quon observe tant chez les anciens Gaulois que chez les Gals dIrlande. Mais cest aussi la rminiscence dune coutume trs archaque dont les auteurs de lAntiquit se font lcho. Jadis, [les Celtes] remettaient lAutre Monde le rglement des comptes et le paiement des dettes. (Pomponius Mla, De situ Orbis, III, 2, 19.) Certains, ayant reu de lor, ou bien un nombre dtermin de vases remplis de vin, ayant fait attester solennellement la donation, layant divise et distribue en prsent leurs proches ou des amis, Stant tendus sur le dos, couchs sur leur bouclier, un assistant survenant leur coupe le cou avec un glaive. (Posidonios, cit par Athne, IV, 37.) Tout cela confirme assurment la trs forte croyance celtique que la mort est le milieu dune longue vie , mais fournit aussi une prcieuse indication quant au systme des donations chez les peuples celtes. Le sociologue Marcel Mauss commentait ainsi cette coutume : Lassistance est garante du caractre dfinitif du don. Alors le hros qui, normalement, et d rendre avec usure les cadeaux reus, paye de sa vie ceux quil vient de prendre. Les ayant distribus ses proches quil enrichit dfinitivement (en se sacrifiant pour eux), il chappe par la mort toute contre-prestation et au dshonneur qui lui viendrait sil ne rendait pas un jour les prsents accepts. Au contraire, il meurt de la mort du brave, sur son bouclier. Il se sacrifie avec la gloire pour lui et profit pour les siens ( LAnne sociologique, 1923-1924, article intitul Essai sur le Don , pp. 30-186). Bien quil ny ait pas, dans lpisode de Karadoc, de cadeaux matriels en jeu, la mme ide fondamentale prside ltrange preuve impose au hros. {12} On reconnat facilement dans le nom de Guinier, ici considr comme fminin, celui du problmatique saint breton Guigner, ponyme de la paroisse de Pluvigner (Morbihan), lequel a t assimil par les hagiographes au non moins problmatique saint irlandais Fingar (vers 450), fils dun roi dIrlande et disciple de saint Patrick. Or, lancienne glise paroissiale de Pluvigner (dont subsistent des vestiges ct de lactuel sanctuaire) est une Notre-Dame des Orties qui devrait sa fondation lanecdote des plus frquentes dune statue qui, trouve dans les ronces ou les orties, est identifie comme celle de la Vierge et qui, mise labri dans une glise, est retrouve chaque matin en son lieu dorigine. Ce thme, constant dans toute lEurope occidentale, recouvre linvention dune statue paenne, gnralement une Vnus galloromaine, que lon se hte de christianiser. Tel est, entre autres, le cas de la fameuse statue de sainte Anne dAuray qui, trouve par Nicolazic, fut retaille par les capucins dAuray parce quelle ntait gure conforme aux canons escompts dune bonne mre . De toute vidence, la fondation de la paroisse de Pluvigner remonte donc la dcouverte dune statue de ce type. Mais on a masculinis le nom car, en ralit, Guigner est la forme vannetaise de Gwener qui, en breton armoricain, est le strict quivalent du latin Vnus (au gnitif Veneris). La Guinier de lhistoire de Karadoc est donc Vnus, dont le nom indo-europen voque la blancheur, la blondeur, la beaut et lorigine divine. Le prouvera dailleurs loquemment la suite de cette trange histoire. {13} Parfaitement logique, la vengeance de Karadoc renvoie aussi danciens rituels totmiques. Une aventure parallle arrive Gwyzion et Girflet dans la quatrime branche du Mabinogi gallois (voir dans Le Cycle du Graal, 4e poque, La Fe Morgane , le chapitre intitul Les impossibles sortilges ). Le nom de Tortain voque videmment Twrch Trwyth, le sanglier magique dvastateur de la tradition galloise (voir ibid., 2e poque, La chevauche du prince Kilourh ). {14} Daprs le Livre de Karadoc , dans la Premire Continuation de Perceval, rcit de la fin du XIIe sicle faussement attribu un certain Wauchier. Trad. franaise partielle par Michelle Szkilnik, dans La Lgende arthurienne, Paris, 1989. {15} Certains textes arthuriens lui donnent le nom de Karadoc Brief-Bras , cest--dire au bras court , particularit quils expliquent par la consquence de la morsure du serpent. Mais il sagit dune maladroite transcription faite par des non-celtophones. Brychbras, en gallois et en breton, est compos de brych, qui signifie bras , et bras, grand, gros , do la confusion facile. En tout cas, le dtail fourni par le rcit prouve que le sobriquet Brychbras est le bon, et que lorigine du conte est celtique.
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Lpisode rappelle videmment celui de la fontaine de Barenton, o Yvain, en aspergeant la margelle, dclenche un orage, lequel est suivi dun concert doiseaux qui chantent en polyphonie (voir dans Le Cycle du Graal, 4e poque, La Fe Morgane , le chapitre intitul La Dame de la Fontaine ). Il sagit l dun conte mythologique au schma frquent : un animal de lAutre Monde, en loccurrence le sanglier quon ne peut rattraper, entrane les chasseurs dans un univers ferique. Lorage brusque marque la rupture entre les deux mondes, et lon verra par la suite que le grand chevalier aurol de lumire est en fait un habitant de lAutre Monde qui bnficie de pouvoirs magiques tendus. {17} Ce bouclier magique indique nettement lappartenance dAalardin au monde ferique dont les habitants possdent des talismans merveilleux. {18} Dans lAutre Monde celtique, lespace et le temps sont ou diffrents ou bien totalement rduits nant. Dans certains rcits, le hros, qui croit avoir pass quelques heures dans un domaine ferique, se retrouve ensuite vieux de quelques mois, quelques annes ou quelques sicles. {19} Il sagit bel et bien l dun interdit de type mlusinien. La belle Guinier a en effet plus dun rapport avec Mlusine, comme en tmoigne lhistoire du serpent qui se prcipite sur son sein. En un certain sens, elle est une femme-serpent issue de la plus lointaine mythologie, mais le rcit mdival rationalise le thme et le dbarrasse de sa coloration paenne en transformant lhrone en femme au serpent . la lecture de cette histoire, on ne peut sempcher de penser ltrange stle provenant de lglise dOo, dans les Pyrnes, et conserve au muse de Toulouse, qui semble lillustration mme du thme : elle reprsente une sorte dandrogyne dont les seins bien marqus accusent la fminit, mais dont le pubis est masqu par une espce duf, quivalent des testicules, do surgit un serpent tortueux et long dont la tte vise le sein gauche de la femme. Ce serpent, malgr lanalogie, na rien de vritablement phallique, et il est difficile, en dernire analyse, de soutenir la thse de landrogyne. Il est fort possible que la stle, qui date probablement du XIIe sicle, transpose simplement laventure de Karadoc et de Guinier. {20} Daprs la Premire Continuation de Perceval . Lpisode du cor magique figure galement dans un rcit antrieur, datant des environs de 1170, Le Lai du Cor, de Robert Bicket, auteur anglo-normand qui fut sans doute, linstar de Marie de France, un familier dHenry II Plantagent. {21} Nom gallois de Winchester. Cest dans le grand hall de cette ville que se trouve expose la fameuse Table Ronde en marqueterie qui, comportant les noms des principaux chevaliers, date du rgne ddouard III Plantagent (XIVe sicle). {22} Il semble que, dans de nombreux romans arthuriens, le modle de la reine Guenivre ait t Alinor dAquitaine, pouse dHenry II Plantagent. Tous les tmoignages contemporains la dcrivent en effet comme singulirement belle en dpit de son ge. {23} Cet pisode, en apparence insignifiant et qui montre la disproportion entre lattitude de Lancelot et celle du chevalier mort, ne peut tre compris que par rfrence un antique thme pique et mythologique : le sanglier est le jumeau cosmique de lhomme qui a t tu. Cest exactement lhistoire de Diarmaid, le prototype irlandais de Tristan, dans la clbre lgende de la poursuite de Diarmaid et Grainn . Voir J. Markale, Lpope celtique dIrlande, pp. 173-184. {24} Cest lune des rgles absolues de lAmour Courtois. {25} Lancelot est le fils lgitime de Ban, roi de Bnoc, Hector son fils btard. Bohort et Lionel sont les fils du roi Bohort de Gaunes, luimme frre de Ban. Ce lignage du roi Ban constitue, parmi les chevaliers de la Table Ronde, un groupe part que lon pourrait qualifier de clan armoricain . {26} Daprs La Mort le roi Artu , faussement attribu Gautier Map, texte des environs de 1235, dit par Jean Frappier, Paris, Droz, 1964. Trad. franaise partielle par G. Jeanneau, coll. 10/18, Paris, 1983. {27} La plupart des versions le nomment Tristan de Lonois ou de Loonois. Les commentateurs ont identifi ce pays successivement avec le Lothian dcosse (sous prtexte que le nom de Tristan, Drustanos, est attest dans une inscription picte), Caerlion-sur-Wysg, au sud du Pays de Galles (Caerlion signifiant forteresse des Lgions , sous-entendu romaines ), lune des rsidences prtes Arthur, enfin avec le Pays de Lon, dans le nord du Finistre, o lon a dailleurs localis le manoir de Tristan Penmarch en Saint-Frgant. La version galloise dit seulement que Tristan tait le fils dun certain Tallwch, tandis que la compilation de Thomas Malory, au XV e sicle, ne le connat que sous le nom de Tristan de Lyons . Cette dernire appellation doit seule tre retenue, car elle est conforme la lgende locale du comt de Cornwall, en Grande-Bretagne, o se droule la plus grande partie de lhistoire de Tristan et Yseult. Cette lgende locale concerne un pays qui, englouti par la mer, se serait tendu autrefois entre les les Scilly et la cte de la pninsule de Lizard, non loin du Mont-Saint-Michel de Penzance, et que lon nommait Lyonesse. Voir dans J. Markale, Contes et lgendes des pays celtes, Rennes, Ouest-France, 1995, pp. 7780, le conte intitul La terre perdue de Lyonesse . {28} Daprs les premiers fragments du Roman de Tristan de Thomas dAngleterre, rcit des environs de lan 1170. Texte et traduction franaise publis par Philippe Walter, Tristan et Yseult, Paris, Lettres gothiques, 1989. {29} Daprs un pisode de la Tristrams saga de Isndar , rcit norvgien compos en 1226, sur lordre du roi Haakon IV, par un certain frre Robert . Il sagit en fait dune traduction abrge du rcit de Thomas dAngleterre. Traduction franaise par Daniel Lacroix, Tristan et Iseut, Paris, 1989. {30} Ce texte (du XIIe sicle) est lun des rares signaler lexistence dune tradition populaire propos de Tintagel, mais une lgende locale la perptue de nos jours encore. Il faut rappeler que le chteau de Tintagel serait lendroit o fut conu le roi Arthur (voir dans Le Cycle du Graal, 1e poque, La Naissance du roi Arthur ) et quon y peut voir une anfractuosit, sous la falaise, nomme la Grotte de Merlin . Le site lui-mme est au surplus tout fait extraordinaire. Il sagit dun promontoire rocheux qui savance dans la mer et constitue une position stratgique inexpugnable. Historiquement sy sont succd une forteresse celtique, un monastre de type celtique et un chteau fort mdival. La rfrence aux gants, constructeurs du donjon, figure dans un rcit du haut Moyen ge, selon lequel lle de Bretagne aurait dabord t habite par des gants ns des filles dun roi de Grce et de dmons incubes (voir Le Cycle du Graal, ibid.). La lgende fait donc de la forteresse une sorte de lieu ferique, linstar de Corbnic, le chteau du Roi Pcheur. {31} Le port de la massue (la marotte ) et celui de la tonsure (parodie de la tonsure clricale) sont les deux caractristiques des fous authentiques ou simulateurs au Moyen ge. Ils constituent en tout cas luniforme de tous les membres des fameuses confrries de fous ou de sots qui se manifestaient loccasion de certaines ftes qui, notamment aux environs de Nol, correspondent aux Saturnales romaines et

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ont perdur sous la forme des dfils carnavalesques. {32} Vraisemblablement le Saint-Mikael-Mount, prs de Penzance, puisque nous sommes en Cornouailles et non en Normandie. {33} Ces noces burlesques sont dans la tonalit des ftes organises par les Goliards, ces ternels tudiants errants qui pullulaient au Moyen ge. {34} Nom dun gant combattu par Tristan dans le rcit de Thomas et dans la version allemande de Gottfried de Strasbourg. {35} Dune grande intensit potique, la rponse du fou nest pas de linvention de lauteur anglo-normand anonyme de ce rcit. Dans de nombreux contes populaires armoricains figure en effet le thme du chteau , gnralement suspendu par quatre chanes dor, dans les airs (voir notamment J. Markale, La Tradition celtique en Bretagne armoricaine , Payot, Paris, 1984, pp. 262-266, ou encore Contes et lgendes des pays celtes, Ouest-France, Rennes, 1995, pp. 257266). Quant au thme de la chambre de soleil , il est assez frquent dans les rcits mythologiques irlandais. Ainsi lhrone de LHistoire dtaine se voit-elle, sous la forme dun insecte, place par le dieu Oengus dans lune de ces chambres, afin de se rgnrer (voir J. Markale, Lpope celtique dIrlande , pp. 47-59). Or, laction se droule dans le sidh na Brugh, ou tertre de la Brug , palais de lAutre Monde o vivent dieux, fes et hros, sous le sceptre dOengus, le Mag Oc, jeune divinit solaire. Et ce tertre nest autre que le cairn de New-grange, dans la valle de la Boyne, en Irlande, lequel est le lieu central de maints pisodes mythologiques. chaque solstice dhiver, les premiers rayons du soleil levant pntrent dans ce cairn par une ouverture spcifique, en lchent littralement le long et tortueux couloir, et finissent par en illuminer la chambre spulcrale centrale fort vaste qui recelait cendres et ossements humains. Tout cela correspond un rituel de renaissance ou de rgnration dorigine nolithique (vers 3500 avant notre re) dont les rcits lgendaires ont perptu le souvenir (voir J. Markale, Dolmens et menhirs, Payot, Paris, 1994). {36} Cette anagramme de son propre nom, Tristan lavait dj utilise lorsque, bless par lpe empoisonne du Morholt, oncle dYseult, quil avait tu, il devait cacher sa vritable identit en Irlande. {37} Allusion un pisode du dbut de la lgende (version de Broul) : pour avertir Yseult de sa prsence, Tristan jetait des copeaux dans un ruisseau qui traversait la chambre de la reine. {38} Rappel de lpisode essentiel de la lgende : Tristan conduit en Cornouailles la princesse Yseult, promise son oncle le roi Mark, mais, sur le navire, ils boivent par erreur un philtre apprt par la mre dYseult et destin aux poux le soir de leurs noces. Ce philtre a des effets limits trois ans, selon la version dite commune (Broul), des effets illimits selon la version dite courtoise (Thomas dAngleterre). Or, si lon compare la lgende de Tristan et Yseult avec son prototype irlandais, La Poursuite de Diarmaid et Grainn, on saperoit que le philtre magique est en ralit une rationalisation vaguement chrtienne du geis druidique, cest--dire une redoutable incantation magique. Dans le rcit irlandais, la jeune Grainn, passionnment amoureuse du beau Diarmaid, oblige celui-ci lenlever par la vertu du geis auquel Diarmaid ne peut se drober. Les versions franaises de la lgende insistent sur lerreur commise et limputent la suivante Brengwain. Or, Brengwain nest autre que la Branwen du Mabinogi gallois, desse de la Beaut et de lAmour, et son attitude, en commettant cette erreur, est plus quambigu. En fait, lanalyse approfondie de toutes les versions disponibles dmontre que la princesse Yseult sprend de Tristan ds quelle le voit, tandis que lui demeure indiffrent. Tout se passe donc comme si Yseult avait pri Brengwain de se tromper exprs pour contraindre Tristan laimer. Cette interprtation, absolument conforme larchtype irlandais, restitue lexacte tonalit des rituels amoureux des anciens Celtes (voir le chapitre Yseult ou la Dame du Verger , dans J. Markale, La Femme celte, nouv. d., Payot, Paris, 1992). {39} Daprs La Folie Tristan , version dOxford, rcit de la fin du XIIe sicle, publi par E. Hpffner, Paris, 1943. Texte et traduction franaise par Philippe Walter, Tristan et Iseut, Paris, 1989. Traduction en vers par Gilbert Lly, Paris, 1954. {40} pisode analogue dans larchtype irlandais, la variante prs que Diarmaid, contraint au rapt par le geis, entend nanmoins respecter en Grainn lpouse du roi Finn et se borne dormir chastement prs delle. Pareille abstinence ntant pas du got de Grainn, un jour que tous deux traversent un marcage dont elle a les cuisses tout clabousses, voici quelle scrie : Jamais ta main , etc., profitant surtout de loccasion pour lancer un nouveau geis, impliquant cette fois la virilit de Diarmaid, lequel, sous peine dtre dshonor, doit satisfaire Grainn. Bizarrement dcale, la scne retenue ici nen respecte pas moins le schma primitif, celui de lamoureuse triomphant par magie de lindiffrence de lhomme (voir J. Markale, Lpope celtique dIrlande, pp. 180-181). {41} Daprs la Tristrams saga norvgienne. Elle complte heureusement les fragments subsistants du rcit de Thomas dAngleterre et fournit maints dtails archaques qui nont pas t conservs dans les versions anglo-normandes de base. {42} Sa localisation Penmarch en Saint-Frgant, dans le nord du Finistre, rpondant mal la proximit du rivage, le territoire de Penmarch, en Cornouaille armoricaine, parat prfrable. {43} Il a dj reu deux blessures empoisonnes, lune de lpe du Morholt dIrlande, oncle dYseult, lautre du dragon qui dvastait lIrlande, et a t chaque fois soign et guri par Yseult et sa mre, passablement magiciennes, pour ne pas dire sorcires toutes deux. On naura garde doublier quYseult la Blonde est limage humanise dune antique divinit celtique de la Lumire et de la Mdecine. {44} Le rcit de Thomas, ici suivi, place Londres la cour du roi Mark. Si cela permet lauteur de vanter les mrites et les richesses de cette cit, il nen est pas moins une trahison manifeste de la lgende, Mark ntant roi que de Cornouailles. En revanche, cela prouve que Thomas crivait lintention des sujets insulaires dHenry II Plantagent, tout au moins de llite bourgeoise et clricale de lpoque, laquelle tait entirement francophone. {45} Rationnellement, la mort de Tristan sexplique par la blessure empoisonne quYseult, retarde par la tempte puis par le calme plat, na pas eu le temps de soigner et de gurir. On peut, en toute logique, prtendre aussi quil succombe par dsespoir damour. Mais il est sa mort une cause autrement profonde, subtile : les textes archasants de la lgende disent en effet que Tristan ne pouvait survivre plus de vingthuit jours soit une lunaison labsence de contact physique avec Yseult. Or, lanalyse dtaille du mythe dmontre quYseult la Blonde est (ainsi que le prouve son prototype irlandais, Grainn, dont le nom provient du galique grian, soleil ) une figuration de lancienne desse solaire des Celtes. En tant que soleil , elle dispense lumire, chaleur et vie Tristan qui est, lui, une sorte d homme-lune et, en tant que tel, condamn disparatre dfinitivement au bout de vingt-huit jours si les rayons solaires ne viennent lui redonner vie. On comprend ds lors quel point le mythe de Tristan et Yseult excde, et de loin, celui dune belle histoire damour impossible : il exprime un drame cosmique et mtaphysique dont les protagonistes ne sont que les acteurs symboliques. {46} Daprs le Roman de Tristan de Thomas dAngleterre, le dernier paragraphe tant, lui, emprunt la Tristrams Saga norvgienne. Cette dernire version seule parle des chnes qui runissent les deux tombeaux. Cependant, le mme thme figure dans un rcit irlandais bien

antrieur, lHistoire de Bail au doux langage , o lon voit un pommier et un if, surgis des tombes de deux amants tragiques, entrelacer de mme leurs rameaux (voir G. Dottin, Lpope irlandaise, dition de 1981, pp. 190-192). {47} Daprs La Mort le roi Artu, rcit attribu Gautier Map. {48} Voir Le Cycle du Graal, 4e poque, La Fe Morgane . {49} Adapte de lun des pomes gallois attribus Myrddin (Merlin), cette prophtie se trouve dans le manuscrit du XII e sicle connu sous le nom de Livre Noir de Carmarthen . {50} Adapt de lun des pomes gallois attribus Myrddin-Merlin, ce chant se trouve dans le manuscrit du XIV e sicle, dit Livre Rouge de Hergest , qui contient galement maints contes mythologiques, notamment le Mabinogi (voir J. Markale, Les Grands Bardes gallois , nouv. d., Picollec, Paris, 1981). {51} Ce chant est extrait de lHistoire de Taliesin , texte dans la Myvirian Archaeology of Wales , tome I. Trad. franaise partielle dans J. Markale, Les Grands Bardes gallois. {52} Ce chant, qui dcrit la Terre des Fes , cest--dire lle dAvalon, est extrait du rcit galique, La Maladie de Cchulainn, manuscrit dit Livre de la Vache Brune .. trad. franaise partielle dans G. Dottin, Lpope irlandaise, nouv. d., pp. 117-141. {53} Voir Le Cycle du Graal, 3e poque, Lancelot du Lac . {54} Daprs La Mort le roi Artu, rcit attribu Gautier Map. {55} Aucun des rcits ne localise cette forteresse de faon prcise. Elle peut aussi bien se trouver dans lle de Bretagne quen Bretagne armoricaine (voir Le Cycle du Graal, 3e poque, Lancelot du Lac ). Notons toutefois quune lgende armoricaine identifie le Chteau de la Joyeuse Garde avec les ruines dune forteresse mdivale sise La Forest-Landerneau (Finistre), sur lestuaire de llorn. {56} Daprs La Mort le roi Artu, rcit attribu Gautier Map. {57} Lors de la fondation de la Table Ronde tait rest vacant le sige destin au Bon Chevalier, autrement dit Galaad, qui mnerait son terme la qute du Graal. Ce sige remmore celui de la Cne laiss vacant par la trahison de Judas, et que ne devait occuper quun chevalier pur et sans tache. Voir Le Cycle du Graal, 1e poque, La Naissance du roi Arthur , et 7e poque, Galaad et le Roi Pcheur . {58} Tous territoires qui, ne relevant pas de lautorit dArthur, appartiennent la parent de Lancelot. La Terre Foraine nest autre que le domaine de Pells, le Roi Pcheur (voir Le Cycle du Graal, 6e et 7e poques). {59} Eu gard au caractre fatal de sa passion amoureuse pour Guenivre, Lancelot adopte la mme attitude que Tristan. Convaincus de leur innocence, tous deux excluent jusqu la notion de responsabilit. Aussi sen remettraient-ils volontiers ce jugement de Dieu que constitue le duel judiciaire. {60} Si lon prend la lettre le rcit mdival, le roi Arthur a plus de 90 ans. En fait, il est caractristique de lpope que les hros ne vieillissent pas. Ainsi Lancelot, Bohort, Gauvain sont-ils, 50 ans, toujours aussi vigoureux, tandis que la reine Guenivre, au mme ge, demeure aussi belle et dsirable quen son printemps. Morgane enfin mrite une mention spciale : (demi-) sur ane dArthur, elle devrait avoir dans les 95 ans ! Si ses pouvoirs magiques ou feriques expliquent la longvit de ses charmes, on ne saurait oublier quelle incarne surtout la Grande Reine (ce que signifie son nom galique, Morrigane), en dautres termes, la Desse des Commencements , jeune et belle ternellement. {61} Le rcit mdival intgre ici des souvenirs vidents des dmls queurent tant le roi dAngleterre Jean sans Terre que le roi de France Philippe Auguste avec la papaut propos de leurs pouses lgitimes abandonnes ou rpudies. Nanmoins, lintervention de lglise dans cette affaire (comme dans celle de Tristan et Yseult) sexplique par une volont dlibre de blanchir la conduite de Guenivre et de Lancelot, conduite rprhensible, selon la morale chrtienne, mais parfaitement conforme au modle celtique prchrtien. Comme dans lhistoire de Tristan et Yseult, la passion fatale des deux amants limine toute responsabilit de leur part. {62} Voir Le Cycle du Graal, 3e poque, Lancelot du Lac . {63} Voir Le Cycle du Graal, 3e poque, Lancelot du Lac . {64} Daprs La Mort le roi Artu (avec quelques dtails emprunts au Morte Darthur, de Thomas Malory, compilation anglaise du XVe sicle). {65} Il est difficile de situer exactement celle-ci. Comme la lgende de Lancelot est incontestablement dorigine armoricaine, il faut chercher les domaines du roi Ban donc de Lancelot dans la pninsule bretonne. Daprs les indications que fournit le Lancelot proprement dit, et les quelques dtails qui figurent dans le Lanzelet dUrich von Zatzikhoven, il semblerait que les terres du lignage du roi Ban se situent entre la fort actuelle de Paimpont (Brocliande), celle de Lanoue, au nord, et les landes de Lanvaux au sud. Dans ces conditions, il se pourrait que la cit de Bnoc corresponde la forteresse royale dite des Rouets ou des Rois , qui date nettement, daprs les vestiges quon y peut observer, des VI e et VIIe sicles, poque strictement bretonne, et qui se trouve sur le territoire de Mohon (Morbihan), entre les massifs forestiers de Paimpont et de Lanoue, dans une rgion appele Porhot, cest--dire travers la fort (Pagus trans silvam, daprs les chartes du Moyen ge). Le site correspondrait en tout cas aux indications gographiques vagues que reclent les rcits arthuriens. {66} Tout malais quil soit galement de le localiser, celui-ci ne peut se trouver qu proximit du royaume de Bnoc, toujours en Bretagne armoricaine. Il se peut, ainsi quon la souvent suggr, que la cit de Gaunes soit le bourg de Caulnes (Ctes-dArmor), non loin de Mohon et du Porhot. Il faut noter quune voie romaine, venue de Corseul, prs de Dinan, reliait directement le territoire de Caulnes celui de Mohon, et se prolongeait ensuite sur Vannes, aprs avoir crois le clbre Chemin dAhs , autre voie romaine qui, via Castennec (Bieuzy-les-Eaux), joignait Rennes Carhaix. {67} Cardiff, au Pays de Galles. Rappelons que Kaerlion-sur-Wysg est lancienne capitale des Silures bretons et que, sous loccupation romaine, le site, muni de fortifications (dont il reste de nombreux vestiges), tait connu sous le nom disco Silurum. {68} Dans la lgende arthurienne, le thme de lenlvement de la reine par un rival du roi joue un grand rle. Cest ce que Chrtien de Troyes illustre dans son Chevalier de la Charrette . Cest aussi ce qui est reprsent sur larchivolte de la cathdrale de Modne ds 1100. Quant aux Triades de lle de Bretagne , elles mentionnent plusieurs reprises la rivalit dArthur et dun certain Medrawt (forme galloise du

cornique Mordred ou Mordret), rivalit de mles double dune rivalit de chefs de guerre . Or, lArthur historique ntait rien dautre quun dux bellorum au service des rois bretons (voir J. Markale, Le Roi Arthur et la Socit celtique, pp. 193-218). Dans la tradition primitive, Mordret nest ni le neveu ni, a fortiori, le fils incestueux dArthur, mais un simple rival. Les auteurs des rcits arthuriens, notamment celui de La Mort le roi Artu , sont lvidence les inventeurs de cette filiation, conforme un schma mythologique o une espce de lutte cosmique qui met aux prises le pre et le fils. {69} Souvenir dvnements historiques : pendant tout le haut Moyen ge, les Gals dIrlande se sont livrs des expditions de pillage sur les ctes de Grande-Bretagne. Lalliance de Mordret avec les Irlandais, les Saxons et les Pictes dcosse correspond une ralit vcue dont subsistent de nombreuses traces en Cornouailles comme au Pays de Galles. {70} Il semble bien que, dans les versions primitives de la lgende, la femme dArthur ft la complice de ses ravisseurs. Mais partir du moment o le personnage de Lancelot eut supplant ses autres amants (Ka, Yder et mme Gauvain), il devenait impossible de mettre laccent sur linfidlit si conforme soit-elle au schma celtique de la reine, sous peine de minorer son amour fou et idal pour le fils du roi Ban (et vice versa). {71} La Mort le roi Artu parle de la Tour de Londres, dtail qui montre que lauteur voulait glorifier la capitale des Plantagents. {72} On reconnat ici le thme dj rpt du hros lunaire qui reoit sa force dune divinit solaire, autrement dit de la femme-soleil. Voir lintroduction du Cycle du Graal, 5e poque, Gauvain et les chemins dAvalon . {73} Daprs La Mort le roi Artu, rcit attribu Gautier Map, avec des dtails emprunts au Morte Darthur de Thomas Malory. {74} Hautement incongrue, la crainte exprime par Guenivre figure dans La Mort le roi Artu , bien que ce rcit, loin de comporter la moindre allusion une quelconque liaison, volontaire ou force, de Guenivre et Mordret, prte la reine une attitude franchement hostile lendroit de son neveu et gardien. Force est donc dadmettre que lauteur de cette version, trs fortement christianise par ailleurs, suit ici un modle archaque o Guenivre tait la complice de son ravisseur. Cest ce qui ressort des textes primitifs, en particulier du modle littraire par excellence quest lHistoria Regum Britanniae du clerc gallois Geoffroy de Monmouth (1135), o lon peut lire ce passage : On annona que Mordret, son neveu, qui il avait confi la rgence de Bretagne, avait ceint la couronne sur sa propre tte, et que, de plus, le tratre tyran vivait en adultre et hors mariage avec la reine Guenivre. Cest alors quArthur revient dans lle de Bretagne et affronte une premire fois Mordret dans une bataille au cours de laquelle prit Gauvain. Il faut noter que Lancelot napparat dans aucun rcit arthurien avant Le Chevalier de la Charrette de Chrtien de Troyes, vers 1170, et quil nest donc pas question de duel fratricide entre lui et Gauvain. {75} Il sagit du monument mgalithique de Stonehenge dans le Wiltshire. Voir Le Cycle du Graal, 1e poque, La Naissance du roi Arthur . Seule La Mort le roi Artu situe la bataille suivante dans la plaine de Salisbire, prs de gros rochers dans lesquels il nest pas difficile de reconnatre les trilithes de Stonehenge. Si le Morte Darthur de Malory se contente dune simple allusion Salisbury, les traditions galloises anciennes situent unanimement la bataille Camlann. On a localis ce Camlann un peu partout en Grande-Bretagne, notamment la frontire cossaise et en Cornouailles lcart se passe de commentaires. noter dabord que Camlann, driv dun ancien camboglanna, signifie rive courbe et que de nombreuses rivires de Grande-Bretagne portent le nom de Camel, incontestablement driv de combo, courbe . Il faut ensuite signaler la tradition de Cornouailles solidement implante sur une rivire Camel, Camelford, trs exactement : on montre l le Slaughter Bridge, le Pont du Meurtre , o se serait droul le duel dArthur et Mordret. Compte tenu de lorigine cornique de la lgende arthurienne, il faudrait donc placer le combat historique Camelford, mais le rcit de La Mort le roi Artu se droule rellement entre Glastonbury et Winchester, cest--dire dans limmense plaine de Salisbury, si riche en monuments mgalithiques. Non contente de faire de Merlin le constructeur magique de Stonehenge, la tradition locale place galement non loin de l, sur Cadbury Hill, le Camelot ou Kamaalot dArthur. Enfin, cest Glastonbury que se trouve le tombeau prsum dArthur et de Guenivre, ce qui laisserait supposer quune antique tradition mythologique concernant Arthur et Merlin recouvre les comts du Wiltshire et du Somerset, eux-mmes vritables charnires entre la pninsule de Cornouailles Devon et le Pays de Galles, lieux privilgis des exploits des chevaliers de la Table Ronde. {76} Arthur commet ici une erreur manifeste. Les Triades galloises insistent toutes sur la faiblesse des troupes dArthur : En apprenant que larme dArthur tait ainsi affaiblie, Medrawt [Mordret] se tourna contre lui [] Avec ce qui survivait de ses soldats, Arthur russit aborder dans cette le. (Triade 10 du Livre Rouge de Hergest, J. Loth, Les Mabinogion, d. de 1913, II, p. 237.) {77} Le Morte Darthur de Thomas Malory prsente les choses fort diffremment. Trs affect par les prsages funestes qui saccumulent, le roi cherche composer avec Mordret. Il envoie Bedwyr et Lucan en ambassadeurs : Peu importe la faon dont vous vous y prendrez, mais concluez un trait avec Mordret [] Proposez-lui autant de terres et de biens que vous le jugerez bon. Il est vrai que Mordret a une arme redoutable de cent mille hommes . Finalement, laccord se fait : Mordret accepte de recevoir la Cornouailles et le Kent durant la vie du roi Arthur, tant entendu que, celui-ci mort, lui cherra toute lAngleterre. Une entrevue est dcide entre Arthur et Mordret, entrevue pacifique, mais celle-ci est trouble par un incident : lun des hommes dArthur, mordu par une vipre, tire son pe, ce qui cre une confusion et dclenche la bataille. Il semble que Thomas Malory, qui a compos sa compilation vers 1450, juste avant le dclenchement de la guerre des Deux-Roses, ait t influenc par les tentatives de compromis esquisses lpoque tant par les York que par les Lancastre. {78} Cette anecdote se trouve dans la seconde branche du Mabinogi gallois. {79} Neuf, daprs Geoffroy de Monmouth (Historia Regum Britanniae). Les trois corps quau mme instant constitue Mordret nimpliquent videmment pas dinfriorit numrique. {80} Daprs La Mort le roi Artu , rcit attribu Gautier Map. Thomas Malory se montre beaucoup plus succinct sur cette bataille. Quant Geoffroy de Monmouth, voici dans quels termes il raconte la mortelle bataille de Camlann : Il serait douloureux de dcrire le carnage qui fut fait de part et dautre, comment les mourants gmissaient, combien grande tait la furie des combattants. Tous les hommes recevaient des blessures et en infligeaient, mouraient ou apportaient la mort. la fin, quand la plus grande partie du jour fut passe, Arthur, avec un seul corps dans lequel il avait mis 6666 hommes, chargea le groupe o se tenait Mordret. Ils se frayrent un chemin avec leurs pes, et Arthur continua davancer, infligeant terrible carnage l o il passait. Il fit tant que le tratre maudit fut tu [] Arthur lui-mme, notre renomm roi, fut mortellement bless, et fut emport jusque dans lle dAvalon, pour que ses blessures pussent tre soignes. Il transmit le pouvoir sur la Bretagne son neveu Kystennin [Constantin], fils de Kador de Cornouailles. Ce fut en lan 542 de lIncarnation. Daprs lune des Triades de lle de Bretagne , trois personnes survcurent la bataille de Camlann : Morvran, fils de Tegid et de Keridwen (voir Le Cycle du Graal,

1e poque) quen raison de sa laideur chacun vitait, le prenant pour un diable ; un certain Sanddle quen raison de sa beaut nul nosait frapper ; enfin Gavael la Forte treinte, le portier dArthur (voir Le Cycle du Graal, 2e poque) quen raison de sa stature et de sa force chacun prfrait fuir (Triade 96, J. Loth, Les Mabinogion, II, pp. 290-291). Mais un autre texte signale la famille dAlan Fergan, lequel abandonna son seigneur, en cachette, dans sa marche vers Camlann (Triade 49, J. Loth, pp. 264265). Le nom dAlan Fergan ou Fergant est celui dun duc de Bretagne armoricaine (1084-1112) qui participa la premire Croisade. Il faut vraisemblablement voir l une allusion labsence du clan armoricain de Lancelot lors de la bataille.
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Lanctre dUryen Reghed et de son fils Owein (Yvain).

Daprs deux pomes gallois tirs du Livre Rouge de Hergest et attribus Llywarch Hen. Voir J. Markale, Les Grands Bardes gallois, nouv. d., pp. 54-55 et 48-50. {83} La plaine de Salisbury o se dresse le monument mgalithique de Stonehenge est truffe de tertres funraires du Nolithique, de lge de Bronze et de lge de Fer, preuve quil sagissait dun territoire sacr o lon avait lhabitude denterrer les dfunts et de clbrer le culte des anctres. Mais la localisation de la bataille de Camlann dans la plaine de Salisbury est en contradiction avec la lgende locale de Cornouailles, comt, rappelons-le, do est originaire toute la tradition arthurienne. Prs de Camelford et de son fameux Slaughter Bridge, on a retrouv une pierre mdivale qui porte une inscription latine dfectueuse quon peut reconstituer ainsi : Latinus hic iacit FIlius merlini arturus , ce qui signifie Ci-gt Arthur le Latin, fils de Merlin . Quand on sait que lArthur historique tait un cavalier breton romanis, cette inscription (tout comme celle qui, prs de Lancien, concerne Tristan) ne peut laisser indiffrent. {84} Lpe destine Galaad pour accomplir les dernires aventures du saint Graal. Voir Le Cycle du Graal, 7e poque, Galaad et le Roi Pcheur . {85} La tradition populaire de Cornouailles lidentifie avec deux lacs distincts : le Dozmary Pool, dans les collines de Bodmin, que la lgende prtend sans fond ; le Loe Pool, un lac littoral qui, un mile au sud-ouest de Helston, est la plus grande tendue deau douce de toute la pninsule (voir J. Markale, Contes et Lgendes des pays celtes, Rennes, Ouest-France, 1995). {86} On doit au chroniqueur Giraud de Cambrie (Giraldus Cambrensis, parfois appel Giraud de Barry et, en anglais, Gerald of Wales) qui, tout dvou aux Plantagents et contemporain des principaux auteurs de romans arthuriens, vcut de 1146 1223, dintressants dtails sur ce sujet. Dans son Speculum Ecclesiae, II, 9, il fait tat de la dcouverte, dans labbaye de Glastonbury, des corps supposs dArthur et de Guenivre, en profitant dailleurs pour signaler quil sagit dune seconde Guenivre, le roi Arthur stant mari deux fois. Et dajouter : Aprs la bataille de Camlann [], le corps dArthur, qui avait t mortellement bless, fut emmen par une noble dame du nom de Morgane, qui tait sa cousine, jusque dans lle dAvalon, qui est maintenant connue comme Glastonbury. Sous lautorit de Morgane, le corps y fut enterr dans le cimetire. Mais, partir de l, les crdules Bretons et leurs bardes inventrent la lgende selon laquelle une fantastique sorcire appele Morgane avait emport le corps dArthur dans lle dAvalon afin de ly gurir de ses blessures. Selon eux, une fois quil sera dfinitivement rtabli et aura retrouv toutes ses forces et toute sa puissance, le roi reviendra rgner normalement sur les Bretons. Le rsultat de tout cela, cest que les Bretons attendent rellement son retour. Un texte datant des environs de lan 1400, et conserv dans le manuscrit Llanstephan 4 de la bibliothque dAberystwyth, reprend Giraud de Cambrie, tout en renforant la critique historique de la lgende : Les bardes de lle de Bretagne et les conteurs imaginrent alors que ctait Morgane, une desse fantastique, qui lavait cach en lle dAvalon pour le gurir de ses blessures, disant que lorsque celles-ci seraient guries, Arthur reviendrait vers les Bretons pour les dfendre, comme ctait son devoir, mais sur ce retour, ils se taisent, comme sils avaient t dus, mme sils attendent encore sa prochaine venue, comme les Juifs le Messie. Tout cela prouve deux choses : dabord que lopinion selon laquelle Arthur ntait pas mort et reviendrait runifier le royaume de Bretagne tait largement rpandue dans la tradition populaire de Grande-Bretagne pendant tout le Moyen ge ensuite que les Plantagents, par chroniqueurs et certains romanciers interposs, sefforcrent de dtruire cette lgende en faisant reconnatre officiellement le corps dArthur enterr Glastonbury, lieu nettement identifi avec Avalon. Ainsi procderont dans leur Perlesvaux les moines de Glastonbury, grands bnficiaires des largesses dHenry II Plantagent. {87} Daprs La Mort le roi Artu, rcit attribu Gautier Map. {88} Ici suivi, Perlesvaux assimile formellement Avalon lermitage, cest--dire Glastonbury. Dans le passage correspondant de La Mort le roi Artu , Lancelot est averti de la mort de Guenivre avant la bataille de Caerwynt (Winchester), mais on ne nous dit pas quil retrouve le tombeau de la reine. En revanche, dans son Morte Darthur, Thomas Malory raconte comment Lancelot fait transporter le corps de Guenivre dAlmesbury, o elle tait religieuse, Glastonbury pour ly enterrer dans labbaye aux cts de son poux. Visiblement, les auteurs anglais taient fort embarrasss par les contradictions entre la lgende et la volont historicisante des Plantagents. Dans le texte dj cit, Giraud de Cambrie sefforce de prouver lidentification des corps dArthur et de Guenivre, et il ajoute ce dtail-ci : quand on exhuma le corps de la femme, on trouva parmi les ossements une mche de cheveux blonds ; lun des moines prit celle-ci dans sa main, et, aussitt, elle senvola en poussire, ce qui impressionna fort toute lassistance. {89} Daprs deux pisodes de la Branche X de Perlesvaux. {90} propos de Lancelot ermite, il existe une sduisante hypothse touchant, entre Mayenne et Bagnoles-de-lOrne, la rgion dite actuellement pays de Lancelot du Lac . En effet, il semble que cette dernire partie de la vie lgendaire de Lancelot ait t inspire par celle dun ermite du nom de Frambault ou Frambourg qui, au Xe sicle, aprs avoir men une existence tout entire consacre la guerre, se serait retir dans un lieu solitaire, au milieu des forts, et aurait termin sa vie en odeur de saintet. Plusieurs villages de la rgion portent le nom de saint Frambault, qui est galement le patron dune collgiale Senlis. Il faut noter que de nombreux souvenirs arthuriens rdent dans cette partie des dpartements de lOrne et de la Mayenne, se prolongeant dailleurs vers la frontire de Bretagne. Cela tient peut-tre au fait que de nombreux romans arthuriens ont t crits par des auteurs normands qui ont parfois plac les vnements quils relataient dans des lieux qui leur taient familiers. {91} Dploration emprunte au Morte Darthur. Elle est tout fait dans le ton dun marwnad gallois, cest--dire dune lgie chante par un barde pour glorifier un hros disparu. Il est probable que Thomas Malory a transcrit ici un de ces chants funbres qui foisonnent dans les manuscrits gallois du Moyen ge. {92} Voir Le Cycle du Graal, 3e poque, Lancelot du Lac . Essentiellement clbre dans le rcit attribu Gautier Map, cette amiti est charge dune forte connotation homosexuelle, ainsi quen tmoigne dans tous ses dtails cette anecdote du tombeau commun. {93} Probablement une mtorite, une pierre tombe du ciel . Il ne faut pas oublier que Lancelot est une sorte dincarnation hroque du

dieu celtique Lug. De nombreuses rminiscences du modle mythologique sous-tendent les descriptions littraires du personnage. {94} Daprs La Mort le roi Artu, rcit attribu Gautier Map. {95} Daprs deux pisodes du Chevalier au Papegau, rcit franais de la fin du XIVe sicle (trad. par Danielle Rgnier-Bohler dans La Lgende arthurienne, Paris, 1989). Ce texte tardif, parfois trs parodique, est un remaniement dpisodes archaques de la lgende arthurienne. {96} En 1190, les moines de labbaye de Glastonbury dcouvrirent les restes dun roi et dune reine quils sempressrent, par suite des pressions quavait exerces sur eux de nombreuses fois Henry Plantagent avant sa mort en 1189, didentifier comme tant Arthur et Guenivre. Ils transportrent alors les corps dans la grande glise de labbaye et parrent le nouveau tombeau dune dalle commmorative. LAngevin avait en effet tout intrt, pour asseoir sa lgitimit, historiciser, localiser banaliser le mythe arthurien, dconnecter la fcheuse tradition populaire qui, en Cornouailles, prtendait Arthur non pas mort mais en dormition, dans lattente dun retour au trne. {97} Voir le conte gallois La Grotte dArthur dans J. Markale, Contes et lgendes des pays celtes, pp. 205-209. {98} Daprs la Vita Merlini de Geoffroy de Monmouth, rcit latin des environs de 1130, dit par dmond Faral, La Lgende arthurienne, Paris, 1927, tome III.