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Insetos de vida longa so mistrio para a cincia

28 minutos atrs Por Richard Monastersky de The New York Times News Service/Syndicate

Os motoristas que ficam atrs do carro de John Cooley logo perdem a pacincia. Dirigindo pelo leste dos Estados Unidos com as janelas abertas, de vez em quando o pesquisador diminui a velocidade, para e ouve com bastante ateno, registrando as informaes em um computador preso ao assento do passageiro. Os motoristas que ficam atrs do carro de John Cooley logo perdem a pacincia. Dirigindo pelo leste dos Estados Unidos com as janelas abertas, de vez em quando o pesquisador diminui a velocidade, para e ouve com bastante ateno, registrando as informaes em um computador preso ao assento do passageiro. Cooley bilogo evolucionrio da Universidade de Connecticut, em Storrs, e est na estrada mapeando as populaes peridicas de cigarras (do gnero Magicicada). As larvas desses insetos barulhentos e de olhos vermelhos passaram os ltimos 17 anos maturando e emergiram este ms aos bilhes, para algumas semanas de cantoria e sexo antes de morrerem. Assim como o punhado de outros pesquisadores de cigarras entre a Carolina do Norte e Nova York, Cooley sabe que precisa trabalhar com rapidez. "O tempo nosso inimigo por aqui, tanto para as cigarras quanto para os pesquisadores", afirmou. "Se perdermos essa oportunidade, ficaremos sem informaes e precisaremos esperar mais 17 anos." Com os mais longos ciclos de vida conhecidos, os insetos do gnero Magicicada confundem os cientistas h sculos. Em 1665, o primeiro volume da Philosophical Transactions of the Royal Society, uma das revistas cientficas mais antigas do mundo,

inclua um relato da Nova Inglaterra a respeito de "enxames de insetos estranhos e dos estragos causados por eles". Charles Darwin tambm escreveu a respeito desses insetos e at os dias de hoje os entomologistas tentam entender como esses ciclos de vida peculiares evoluram, como os insetos contam os anos e como sincronizam suas agendas. "Eles so um dos maiores mistrios ecolgicos da atualidade", afirmou Walt Koenig, ecologista comportamental do Laboratrio de Ornitologia da Universidade de Cornell, em Ithaca, Nova York. Eles tambm so uma raridade entomolgica. Das milhares de espcies de cigarras conhecidas no mundo todo, s existem sete do gnero Magicicada que vivem no leste e centro dos Estados Unidos e evoluram ciclos de vida to prolongados e sincronizados. Na margem sul de seu territrio, as populaes de Magicicada se dividiram em trs grupos de espcies mistas que emergem a cada 13 anos; j na regio norte, h 12 grupos com ciclos de 17 anos. A ninhada deste ano pertence ao Grupo II, um dos maiores grupos com ciclos de 17 anos e que emerge em grandes reas metropolitanas da costa leste. Desde a ltima vez que foram para a superfcie em 1996, as cigarras do Grupo II passaram por cinco estgios larvais debaixo da terra, onde sobreviveram se alimentando dos fludos de razes de rvores. Com as temperaturas altas deste ms, as ninfas tm emergido para realizar a ltima muda e ganhar asas. Com densidades populacionais de at 350 indivduos por metro quadrado nas florestas, o coro das cigarras pode ultrapassar os 95 decibis alto o bastante para machucar os ouvidos humanos enquanto os machos tentam atrair as fmeas. Depois de cruzarem, as fmeas fazem buracos nos galhos de rvores, onde depositam os ovos. Aps seis a dez semanas, quando os ovos eclodirem, o cho estar forrado com os corpos de seus pais. A nova gerao de ninfas ir cair no cho, cavar buracos no solo e ficar ali at 2030. Os bilogos geralmente concordam que o surgimento sincronizado e macio de cigarras peridicas acaba com as chances de possveis predadores, permitindo que ao menos alguns desses insetos relativamente indefesos se reproduzam. Alm disso, alguns pesquisadores sugerem que as cigarras evoluram ciclos de vida em torno de nmeros primos, uma vez que isso limitaria a chance de que os predadores entrassem em sincronia. Contudo, essas teorias no explicam por que as geraes duram especificamente 13 ou 17 anos. Koenig sugere que a resposta pode envolver interaes com pssaros. Ele e Andrew Liebhold, do Servio de Florestas dos Estados Unidos em Morgantown, West Virginia, analisaram 45 anos de dados da Pesquisa de Reproduo de Pssaros da Amrica do Norte e revelaram que as populaes costumam cair em torno dos anos nos quais as cigarras peridicas emergem. Os pssaros se alimentam de cigarras, de forma que Koenig esperava ver um padro oposto. Ele sugere que as massas de cigarras causem mudanas de longo prazo nas florestas, o que leva as populaes de pssaros a carem a cada 13 ou 17 anos. O mecanismo ainda um mistrio, mas Koenig destaca que um dos fatores poderia ser o grande volume de cigarras mortas, cujos corpos so compostos por 10 por cento de nitrognio. A hecatombe libera um fluxo de fertilizante no solo da floresta, o que aumenta temporariamente o crescimento das plantas, mas pode levar a condies menos favorveis aos pssaros depois de um tempo. " uma hiptese maluca", admite.

Para sincronizar a maturao, as ninfas devem ter alguma forma de contabilizar o tempo que passaram debaixo da terra. Gene Kritsky, entomologista do College of Mount St. Joseph, em Cincinnati, Ohio, afirmou que as ninfas parecem contar o nmero de vezes que as rvores ganham novas folhas na primavera; em 2007, algumas cigarras do Grupo XIV emergiram um ano mais cedo, aps um forte degelo, durante o qual as rvores produziram folhas, perderam-nas novamente e voltaram a produzi-las na primavera seguinte. Contudo, ningum sabe ao certo como as cigarras se "lembram" do nmero de anos desde a ltima vez que emergiram. Os pesquisadores esto fazendo mais progresso na investigao dos mecanismos biolgicos que permitem que as cigarras mudem os ciclos de vida. Em uma anlise de marcadores de DNA publicada este ano, uma equipe da qual Cooley participou desenvolveu uma rvore evolucionria para o gnero Magicicada e descobriu que os principais grupos se dividiram repetidamente entre bandos com ciclos de vida de 13 ou 17 anos. Os pesquisadores sugerem que essas divises podem ser explicadas por um mecanismo gentico comum entre as espcies. Chris Simon, uma das coautoras e biloga evolucionria da Universidade de Connecticut, planeja acompanhar os resultados com diversos estudos genticos, incluindo o sequenciamento das transcries de RNA de genes que so ativos em diferentes estgios do ciclo de vida da cigarra. Simon est particularmente interessada em investigar a tendncia ocasional de algumas cigarras que emergem quatro anos mais cedo ou mais tarde. Essas "retardatrias" so presas fceis e quase nunca sobrevivem, mas Simon e outros sugerem que so esses erros que podem ter dado origem a novos grupos no passado. " uma forma de obter uma especiao instantnea", afirmou. "Essa capacidade de dar saltos temporais algo que nunca foi observado em outros organismos." Um exemplo dessa "viagem no tempo" pode estar ocorrendo agora mesmo no centronorte de Cincinnati, a pelo menos 500 quilmetros de distncia da rea do Grupo II. Kritsky documentou o aparecimento de milhares de cigarras na semana passada, em um local onde foram avistadas cigarras em 2000, quatro anos antes de a cidade ser inundada pelas cigarras com ciclos de 17 anos do Grupo X. A chegada das cigarras no mesmo lugar este ano pode indicar que uma mudana ambiental como o aquecimento global esteja levando os insetos a emergirem mais cedo, ou ento que um fator gentico levou alguns membros do Grupo X, de 17 anos, a mudarem para um ciclo de vida de 13 anos, de acordo com Kritsky. O pesquisador precisa esperar mais quatro anos para saber se algumas das cigarras de 2000 voltaram para o ciclo de 17 anos. Contudo, o maior fluxo do Grupo X ir ocorrer em 2021. At l, Kritsky ter 68 anos de idade. As longas geraes de cigarras peridicas dificultam o estudo, afirmou. "Voc pode pensar que temos muitas respostas, mas isso no verdade. Pouqussimos pesquisadores puderam testemunhar cinco geraes." The New York Times News Service/Syndicate Todos os direitos reservados. proibido todo tipo de reproduo sem autorizao por escrito do The New York Times.