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Tartarin de Tarascon Alphonse Daudet

Publication: 1872 Source : Livres & Ebooks

En France, tout le monde est un peu de Tarascon. mon ami GONZAGUE PRIVAT

Premier pisode
Tarascon

I, I - Le Jardin du baobab
Ma premire visite Tartarin de Tarascon est reste dans ma vie comme une date inoubliable ; il y a douze ou quinze ans de cela, mais je men souviens mieux que dhier. Lintrpide Tartarin habitait alors, lentre de la ville, la troisime maison main gauche sur le chemin dAvignon. Jolie petite villa tarasconnaise avec jardin devant, balcon derrire, des murs trs blancs, des persiennes vertes, et sur le pas de la porte une niche de petits Savoyards jouant la marelle ou dormant au bon soleil, la tte sur leurs botes cirage. Du dehors, la maison navait lair de rien. Jamais on ne se serait cru devant la demeure dun hros. Mais, quand on entrait, coquin de sort !... De la cave au grenier, tout le btiment avait lair hroque, mme le jardin !... le jardin de Tartarin, il ny en avait pas deux comme celui-l en Europe. Pas un arbre du pays, pas une eur de France ; rien que des plantes exotiques, des gommiers, des calebassiers, des cotonniers, des cocotiers, des manguiers, des bananiers, des palmiers, un baobab, des nopals, des cactus, des guiers de Barbarie, se croire en pleine Afrique centrale, dix mille lieues de Tarascon. Tout cela, bien 1

entendu, ntait pas de grandeur naturelle, ainsi les cocotiers ntaient gure plus gros que des betteraves, et le baobab (arbre gant, arbor gigantea) tenait laise dans un pot de rsda ; mais cest gal ! pour Tarascon, ctait dj bien joli, et les personnes de la ville, admises le dimanche lhonneur de contempler le baobab de Tartarin, sen retournaient pleines dadmiration. Pensez quelle motion je dus prouver ce jour-l en traversant ce jardin mirique !... Ce fut bien autre chose quand on mintroduisit dans le cabinet du hros. Ce cabinet, une des curiosits de la ville, tait au fond du jardin, ouvrant de plain-pied sur le baobab par une porte vitre. Imaginez-vous une grande salle tapisse de fusils et de sabres, depuis en haut jusquen bas ; toutes les armes de tous les pays du monde : carabines, ries, tromblons, couteaux corses, couteaux catalans, couteaux-revolvers, couteaux-poignards, kriss malais, ches carabes, ches de silex, coups-de-poing, casse-tte, massues hottentotes, lassos mexicains, est-ce que je sais ! Par l-dessus, un grand soleil froce qui faisait luire lacier des glaives et les crosses des armes feu, comme pour vous donner encore plus la chair de poule... Ce qui rassurait un peu pourtant, ctait le bon air dordre et de propret qui rgnait sur toute cette yataganerie. Tout y tait rang, soign, bross, tiquet comme dans une pharmacie, de loin en loin, un petit criteau bonhomme sur lequel on lisait : Flches empoisonnes, ny touchez pas ! Ou : Armes charges, mez-vous ! Sans ces criteaux, jamais je naurais os entrer. Au milieu du cabinet, il y avait un guridon. Sur le guridon, un acon de rhum, une blague turque les Voyages du capitaine Cook, les romans de Cooper, de Gustave Aimard, des rcits de chasse, chasse lours, chasse au faucon, chasse llphant, etc. Enn, devant le guridon, un homme tait assis, de quarante quarantecinq ans, petit, gros, trapu, rougeaud, en bras de chemise, avec des caleons de anelle, une forte barbe courte et des yeux amboyants ; dune main il tenait un 2

livre, de lautre il brandissait une norme pipe couvercle de fer, et, tout en lisant je ne sais quel formidable rcit de chasseurs de chevelures, il faisait, en avanant sa lvre infrieure, une moue terrible, qui donnait sa brave gure de petit rentier tarasconnais ce mme caractre de frocit bonasse qui rgnait dans toute la maison. Cet homme, ctait Tartarin, Tartarin de Tarascon, lintrpide, le grand, lincomparable Tartarin de Tarascon.

I, II Coup d ? ?il gnral jet sur la bonne ville de Tarascon. ? Les chasseurs de casquettes
Au temps dont je vous parle, Tartarin de Tarascon ntait pas encore le Tartarin quil est aujourdhui, le grand Tartarin de Tarascon si populaire dans tout le Midi de la France. Pourtant - mme cette poque - ctait dj le roi de Tarascon. Disons do lui venait cette royaut. Vous saurez dabord que l-bas tout le monde est chasseur, depuis le plus grand jusquau plus petit. La chasse est la passion des Tarasconnais, et cela depuis les temps mythologiques o la Tarasque faisait les cent coups dans les marais de la ville et o les Tarasconnais dalors organisaient des battues contre elle. Il y a beau jour, comme vous voyez. Donc, tous les dimanches matin, Tarascon prend les armes et sort de ses murs, le sac au dos, le fusil sur lpaule, avec un tremblement de chiens, de furets, de trompes, de cors de chasse. Cest superbe voir... Par malheur le gibier manque, il manque absolument. Si btes que soient les btes, vous pensez bien qu la longue elles ont ni par se mer. cinq lieues autour de Tarascon, les terriers sont vides, les nids abandonns. Pas un merle, pas une caille, pas le moindre lapereau, pas le plus petit cul-blanc.

Elles sont cependant bien tentantes, ces jolies collinettes tarasconnaises, toutes parfumes de myrte, de lavande de romarin ; et ces beaux raisins muscats gons de sucre, qui schelonnent au bord du Rhne, sont diablement apptissants aussi... Oui, mais il y a Tarascon derrire, et, dans le petit monde du poil et de la plume, Tarascon est trs mal not. Les oiseaux de passage eux-mmes lont marqu dune grande croix sur leurs feuilles de route, et quand les canards sauvages, descendant vers la Camargue en longs triangles, aperoivent de loin les clochers de la ville, celui qui est en tte se met crier bien fort : Voil Tarascon !... voil Tarascon ! et toute la bande fait un crochet. Bref, en fait de gibier, il ne reste plus dans le pays quun vieux coquin de livre, chapp comme par miracle aux septembrisades tarasconnaises et qui sentte vivre l ! Tarascon, ce livre est trs connu. On lui a donn un nom. Il sappelle le Rapide. On sait quil a son gte dans la terre de M. Bompard - ce qui, par parenthse, a doubl et mme tripl le prix de cette terre - mais on na pas encore pu latteindre. lheure quil est mme, il ny a plus que deux ou trois enrags qui sacharnent aprs lui. Les autres en ont fait leur deuil, et le Rapide est pass depuis longtemps ltat de superstition locale, bien que le Tarasconnais soit trs peu superstitieux de sa nature et quil mange les hirondelles en salmis, quand il en trouve. Ah ! me direz-vous, puisque le gibier est si rare Tarascon, quest-ce que les chasseurs tarasconnais font donc tous les dimanches ? Ce quils font ? Eh mon Dieu ! ils sen vont en pleine campagne, deux ou trois lieues de la ville. Ils se runissent par petits groupes de cinq ou six, sallongent tranquillement lombre dun puits, dun vieux mur, dun olivier, tirent de leurs carniers un bon morceau de buf en daube, des oignons crus, un saucissot, quelques anchois, et commencent un djeuner interminable, arros dun de ces jolis vins du Rhne qui font rire et qui font chanter. Aprs quoi, quand on est bien lest, on se lve, on sife les chiens, on arme les fusils, et on se met en chasse. Cest--dire que chacun de ces messieurs prend sa

casquette, la jette en lair de toutes ses forces et la tire au vol avec du 5, du 6 ou du 2 - selon les conventions. Celui qui met le plus souvent dans sa casquette est proclam roi de la chasse, et rentre le soir en triomphateur Tarascon, la casquette crible au bout du fusil, au milieu des aboiements et des fanfares. Inutile de vous dire quil se fait dans la ville un grand commerce de casquettes de chasse. Il y a mme des chapeliers qui vendent des casquettes troues et dchires davance lusage des maladroits ; mais on ne connat gure que Bzuquet, le pharmacien, qui leur en achte. Cest dshonorant ! Comme chasseur de casquettes, Tartarin de Tarascon navait pas son pareil. Tous les dimanches matin, il partait avec une casquette neuve : tous les dimanches soir, il revenait avec une loque. Dans la petite maison du baobab, les greniers taient pleins de ces glorieux trophes. Aussi, tous les Tarasconnais le reconnaissaientils pour leur matre, et comme Tartarin savait fond le code du chasseur, quil avait lu tous les traits, tous les manuels de toutes les chasses possibles, depuis la chasse la casquette jusqu la chasse au tigre birman, ces messieurs en avaient fait leur grand justicier cyngtique et le prenaient pour arbitre dans toutes leurs discussions. Tous les jours, de trois quatre, chez larmurier Costecalde, on voyait un gros homme, grave et la pipe aux dents, assis sur un fauteuil de cuir vert, au milieu de la boutique pleine de chasseurs de casquettes, tous debout et se chamaillant. Ctait Tartarin de Tarascon qui rendait la justice, Nemrod doubl de Salomon.

I, III Nan ! Nan ! Nan ! Suite du coup d ? ?il gnral jet sur la bonne ville de Tarascon
la passion de la chasse, la forte race tarasconnaise joint une autre passion : celle des romances. Ce qui se consomme de romances dans ce petit pays, cest ny pas croire. Toutes les vieilleries sentimentales qui jaunissent dans les plus vieux cartons, on les retrouve Tarascon en pleine jeunesse, en plein clat. Elles y sont toutes, toutes. Chaque famille a la sienne, et dans la ville cela se sait. On sait, par exemple, que celle du pharmacien Bzuquet, cest :

Toi, blanche toile que jadore... Celle de larmurier Costecalde : Veux-tu venir au pays des cabanes ? Celle du receveur de lEnregistrement : Si jtais-t-invisible, personne nme verrait. (Chansonnette comique.) Et ainsi de suite pour tout Tarascon. Deux ou trois fois par semaine on se runit les uns chez les autres et on se les chante. Ce quil y a de singulier, cest que ce sont toujours les mmes, et que, depuis si longtemps quils se les chantent ces braves Tarasconnais nont jamais envie den changer. On se les lgue dans les familles, de pre en ls, et personne ny touche ; cest sacr. Jamais mme on ne sen emprunte. Jamais il ne viendrait lide des Costecalde de chanter celle des Bzuquet ni aux Bzuquet de chanter celle des Costecalde. Et pourtant vous pensez sils doivent les connatre depuis quarante ans quils se les chantent. Mais non ! chacun garde la sienne et tout le monde est content. Pour les romances comme pour les casquettes, le premier de la ville tait encore Tartarin. Sa supriorit sur ses concitoyens consistait en ceci : Tartarin de Tarascon navait pas la sienne. Il les avait toutes. Toutes ! Seulement ctait le diable pour les lui faire chanter. Revenu de bonne heure des succs de salon, le hros tarasconnais aimait bien mieux se plonger dans ses livres de chasse ou passer sa soire au cercle que de faire le joli cur devant un piano de Nmes entre deux bougies de Tarascon. Ces parades musicales lui semblaient au-dessous de lui... Quelquefois cependant, quand il y avait de la musique la pharmacie Bzuquet, il entrait comme par hasard, et aprs stre bien fait prier, consentait dire le grand duo de Robert le Diable, avec Mme Bzuquet la mre... Qui na pas entendu cela na jamais rien entendu... Pour moi, quand je vivrais cent ans, je verrais toute ma vie le grand Tartarin sapprochant du piano dun pas solennel, saccoudant, faisant sa moue, et sous le reet vert des bocaux de la devanture, essayant de donner sa bonne face lexpression satanique et farouche 6

de Robert le Diable. peine avait-il pris position, tout de suite le salon frmissait ; on sentait quil allait se passer quelque chose de grand... Alors, aprs un silence, Mme Bzuquet la mre commenait en saccompagnant : Robert, toi que jaime Et qui reus ma foi, Tu vois mon effroi (bis), Grce pour toi-mme Et grce pour moi. voix basse, elle ajoutait : vous, Tartarin , et Tartarin de Tarascon, le bras tendu, le poing ferm, la narine frmissante, disait par trois fois dune voix formidable, qui roulait comme un coup de tonnerre dans les entrailles du piano : Non !... non !... non !... , ce quen bon Mridional il prononait : Nan !... nan !... nan !... Sur quoi Mme Bzuquet la mre reprenait encore une fois : Grce pour toi-mme Et grce pour moi. - Nan !... nan !... nan !... hurlait Tartarin de plus belle, et la chose en restait l... Ce ntait pas long, comme vous voyez : mais ctait si bien jet, si bien mim, si diabolique, quun frisson de terreur courait dans la pharmacie, et quon lui faisait recommencer ses Nan !... nan !... quatre et cinq fois de suite. L-dessus Tartarin spongeait le front, souriait aux dames, clignait de lil aux hommes et, se retirant sur son triomphe, sen allait dire au cercle dun petit air ngligent : Je viens de chez les Bzuquet chanter le duo de Robert le Diable ! Et le plus fort, cest quil le croyait !...

I, IV Ils ! ! !
Cest ces diffrents talents que Tartarin de Tarascon devait sa haute situation dans la ville. Du reste, cest une chose positive que ce diable dhomme avait su prendre tout le monde. Tarascon, larme tait pour Tartarin. Le brave commandant Bravida, capitaine dhabillement en retraite, disait de lui : Cest un lapin ! et vous pensez que le commandant sy connaissait en lapins, aprs en avoir tant habill. La magistrature tait pour Tartarin. Deux ou trois fois, en plein tribunal, le vieux prsident Ladevze avait dit, parlant de lui : Cest un caractre ! Enn le peuple tait pour Tartarin. Sa carrure, sa dmarche, son air, un air de bon cheval de trompette qui ne craignait pas le bruit, cette rputation de hros qui lui venait on ne sait do, quelques distributions de gros sous et de taloches aux petits dcrotteurs tals devant sa porte, en avaient fait le lord Seymour de lendroit, le roi des halles tarasconnaises. Sur les quais, le dimanche soir, quand Tartarin revenait de la chasse, la casquette au bout du canon, bien sangl dans sa veste de futaine, les portefaix du Rhne sinclinaient pleins de respect, et se montrant du coin de lil les biceps gigantesques qui roulaient sur ses bras, ils se disaient tout bas les uns aux autres avec admiration : Cest celui-l qui est fort !... Il a doubles muscles ! Doubles muscles ? Il ny a qu Tarascon quon entend de ces choses-l ! Et pourtant, en dpit de tout, avec ses nombreux talents, ses doubles muscles, la faveur populaire et lestime si prcieuse du brave commandant Bravida, ancien capitaine dhabillement, Tartarin ntait pas heureux ; cette vie de petite ville lui pesait, ltouffait. Le grand homme de Tarascon sennuyait Tarascon. Le fait est que pour une nature hroque comme la sienne, pour une me aventureuse et folle qui ne rvait que batailles, courses dans les pampas, grandes chasses, sables 8

du dsert, ouragans et typhons, faire tous les dimanches une battue la casquette et le reste du temps rendre la justice chez larmurier Costecalde, ce ntait gure... Pauvre cher grand homme ! la longue, il y aurait eu de quoi le faire mourir de consomption. En vain, pour agrandir ses horizons, pour oublier un peu le cercle et la place du March, en vain sentourait-il de baobabs et autres vgtations africaines ; en vain entassait-il armes sur armes, kriss malais sur kriss malais ; en vain se bourrait-il de lectures romanesques, cherchant, comme limmortel don Quichotte, sarracher par la vigueur de son rve aux griffes de limpitoyable ralit... Hlas ! tout ce quil faisait pour apaiser sa soif daventures ne servait qu laugmenter. La vue de toutes ses armes lentretenait dans un tat perptuel de colre et dexcitation. Ses ries, ses ches, ses lassos lui criaient Bataille ! bataille ! Dans les branches de son baobab, le vent des grands voyages soufait et lui donnait de mauvais conseils. Pour lachever, Gustave Aimard et Fenimore Cooper... Oh ! par les lourdes aprs-midi dt quand il tait seul lire au milieu de ses glaives, que de fois Tartarin sest lev en rugissant ; que de fois il a jet son livre et sest prcipit sur le mur pour dcrocher une panoplie ! Le pauvre homme oubliait quil tait chez lui Tarascon, avec un foulard de tte et des caleons, il mettait ses lectures en actions, et, sexaltant au son de sa propre voix, criait en brandissant une hache ou un tomahawk : Quils y viennent maintenant ! Ils ? Qui, ils ? Tartarin ne le savait pas bien lui-mme... ils ! ctait tout ce qui attaque, tout ce qui combat, tout ce qui mord, tout ce qui griffe, tout ce qui scalpe, tout ce qui hurle, tout ce qui rugit... Ils ! ctait lIndien Sioux dansant autour du poteau de guerre o le malheureux blanc est attach. Ctait lours gris des montagnes Rocheuses qui se dandine, et qui se lche avec une langue pleine de sang. Ctait encore le Touareg du dsert, le pirate malais, le bandit des Abruzzes... Ils, enn, ctait ils !... cest--dire la guerre, les voyages, laventure, la gloire.

Mais, hlas ! lintrpide Tarasconnais avait beau les appeler, les der... ils ne venaient jamais... Pcar ! quest-ce quils seraient venus faire Tarascon ? Tartarin cependant les attendait toujours, surtout le soir en allant au cercle.

I, V Quand Tartarin allait au cercle


Le chevalier du Temple se disposant faire une sortie contre lindle qui lassige, le tigre chinois squipant pour la bataille, le guerrier comanche entrant sur le sentier de la guerre, tout cela nest rien auprs de Tartarin de Tarascon sarmant de pied en cap pour aller au cercle, neuf heures du soir, une heure aprs les clairons de la retraite. Branle-bas de combat ! comme disent les matelots. la main gauche, Tartarin prenait un coup-de-poing pointes de fer, la main droite une canne pe ; dans la poche gauche, un casse-tte ; dans la poche droite, un revolver. Sur la poitrine, entre drap et anelle, un kriss malais. Par exemple, jamais de che empoisonne ; ce sont des armes trop dloyales !... Avant de partir, dans le silence et lombre de son cabinet, il sexerait un moment, se fendait, tirait au mur, faisait jouer ses muscles ; puis, il prenait son passepartout, et traversait le jardin, gravement, sans se presser. - langlaise, messieurs, langlaise ! cest le vrai courage. - Au bout du jardin, il ouvrait la lourde porte de fer. Il louvrait brusquement, violemment, de faon ce quelle allt battre en dehors contre la muraille... Sils avaient t derrire, vous pensez quelle marmelade !... Malheureusement, ils ntaient pas derrire. La porte ouverte, Tartarin sortait, jetait vite un coup dil de droite et de gauche, fermait la porte double tour et vivement. Puis en route. Sur le chemin dAvignon, pas un chat. Portes closes, fentres teintes. Tout tait noir. De loin en loin un rverbre, clignotant dans le brouillard du Rhne... Superbe et calme, Tartarin de Tarascon sen allait ainsi dans la nuit, faisant sonner ses talons en mesure, et du bout ferr de sa canne arrachant des tincelles aux pavs... Boulevards, grandes rues ou ruelles, il avait soin de tenir toujours le 10

milieu de la chausse, excellente mesure de prcaution qui vous permet de voir venir le danger, et surtout dviter ce qui, le soir, dans les rues de Tarascon, tombe quelquefois des fentres. lui voir tant de prudence, nallez pas croire au moins que Tartarin et peur... Non ! seulement il se gardait. La meilleure preuve que Tartarin navait pas peur, cest quau lieu daller au cercle par le cours, il y allait par la ville, cest--dire par le plus long, par le plus noir, par un tas de vilaines petites rues au bout desquelles on voit le Rhne luire sinistrement. Le pauvre homme esprait toujours quau dtour dun de ces coupegorge ils allaient slancer de lombre et lui tomber sur le dos. Ils auraient t bien reus, je vous en rponds... Mais, hlas ! par une drision du destin, jamais, au grand jamais, Tartarin de Tarascon neut la chance de faire une mauvaise rencontre. Pas mme un chien, pas mme un ivrogne. Rien ! Parfois cependant une fausse alerte. Un bruit de pas, des voix touffes... Attention ! se disait Tartarin, et il restait plant sur place, scrutant lombre, prenant le vent, appuyant son oreille contre terre la mode indienne... Les pas approchaient. Les voix devenaient distinctes... Plus de doutes ! Ils arrivaient... Ils taient l. Dj Tartarin, lil en feu, la poitrine haletante, se ramassait sur lui-mme comme un jaguar, et se prparait bondir en poussant son cri de guerre... quand tout coup, du sein de lombre, il entendait de bonnes voix tarasconnaises lappeler bien tranquillement : T ! v !... cest Tartarin... Et adieu, Tartarin ! Maldiction ! ctait le pharmacien Bzuquet avec sa famille qui venait de chanter la sienne chez les Costecalde. - Bonsoir ! bonsoir ! grommelait Tartarin, furieux de sa mprise ; et, farouche, la canne haute, il senfonait dans la nuit. Arriv dans la rue du cercle, lintrpide Tarasconnais attendait encore un moment en se promenant de long en large devant la porte avant dentrer... la n, las de les attendre et certain quils ne se montreraient pas, il jetait un dernier regard de d dans lombre et murmurait avec colre : Rien !... rien !... jamais rien ! L-dessus le brave homme entrait faire son bsigue avec le commandant.

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I, VI Les Deux Tartarin


Avec cette rage daventures, ce besoin dmotions fortes, cette folie de voyages, de courses, de diable au vert, comment diantre se trouvait-il que Tartarin de Tarascon net jamais quitt Tarascon ? Car cest un fait. Jusqu lge de quarante-cinq ans, lintrpide Tarasconnais navait pas une fois couch hors de sa ville. Il navait pas mme fait ce fameux voyage Marseille, que tout bon Provenal se paie sa majorit. Cest au plus sil connaissait Beaucaire, et cependant Beaucaire nest pas bien loin de Tarascon, puisquil ny a que le pont traverser. Malheureusement ce diable de pont a t si souvent emport par les coups de vent, il est si long, si frle, et le Rhne a tant de largeur cet endroit que, ma foi ! vous comprenez... Tartarin de Tarascon prfrait la terre ferme. Cest quil faut bien vous lavouer, il y avait dans notre hros deux natures trs distinctes. Je sens deux hommes en moi , a dit je ne sais quel Pre de lglise. Il let dit vrai de Tartarin qui portait en lui lme de don Quichotte, les mmes lans chevaleresques, le mme idal hroque, la mme folie du romanesque et du grandiose ; mais malheureusement navait pas le corps du clbre hidalgo, ce corps osseux et maigre, ce prtexte de corps, sur lequel la vie matrielle manquait de prise, capable de passer vingt nuits sans dboucler sa cuirasse et quarante-huit heures avec une poigne de riz... Le corps de Tartarin, au contraire, tait un brave homme de corps, trs gras, trs lourd, trs sensuel, trs douillet, trs geignard, plein dapptits bourgeois et dexigences domestiques, le corps ventru et court sur pattes de limmortel Sancho Pana. Don Quichotte et Sancho Pana dans le mme homme ! vous comprenez quel mauvais mnage ils y devaient faire ! quels combats ! quels dchirements !... le beau dialogue crire pour Lucien ou pour Saint-vremond, un dialogue entre les deux Tartarin, le Tartarin-Quichotte et le Tartarin-Sancho ! Tartarin-Quichotte sexaltant aux rcits de Gustave Aimard et criant : Je pars ! Tartarin-Sancho ne pensant quaux rhumatismes et disant : Je reste. TARTARIN-QUICHOTTE, trs exalt : - Couvre-toi de gloire, Tartarin. TARTARIN-SANCHO, trs calme : - Tartarin, couvre-toi de anelle. 12

TARTARIN-QUICHOTTE, de plus en plus exalt : - les bons ries deux coups ! les dagues, les lassos, les mocassins ! TARTARIN-SANCHO, de plus en plus calme : - les bons gilets tricots ! les bonnes genouillres bien chaudes ! les braves casquettes oreillettes ! TARTARIN-QUICHOTTE, hors de lui : - Une hache ! quon me donne une hache ! TARTARIN-SANCHO, sonnant la bonne : - Jeannette, mon chocolat. L-dessus, Jeannette apparat avec un excellent chocolat, chaud, moir, parfum, et de succulentes grillades lanis, qui font rire Tartarin-Sancho en touffant les cris de Tartarin-Quichotte. Et voil comme il se trouvait que Tartarin de Tarascon net jamais quitt Tarascon.

I, VII Les Europens Shangha. ? Le Haut Commerce. ? Les Tartares. ? Serait-il un imposteur ? ? Le Mirage
Une fois cependant Tartarin avait failli partir, pour un grand voyage. Les trois frres Garcio-Camus, des Tarasconnais tablis Shangha, lui avaient offert la direction dun de leurs comptoirs l-bas. a, par exemple, ctait bien la vie quil lui fallait. Des affaires considrables, tout un monde de commis gouverner, des relations avec la Russie, la Perse, la Turquie dAsie, enn le Haut Commerce. Dans la bouche de Tartarin, ce mot de Haut Commerce vous apparaissait dune hauteur !... La maison de Garcio-Camus avait en outre cet avantage quon y recevait quelquefois la visite des Tartares. Alors vite on fermait les portes. Tous les commis prenaient les armes, on hissait le drapeau consulaire, et pan ! pan ! par les fentres, sur les Tartares.

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Avec quel enthousiasme Tartarin-Quichotte sauta sur cette proposition, je nai pas besoin de vous le dire ; par malheur, Tartarin-Sancho nentendait pas de cette oreille-l, et, comme il tait le plus fort, laffaire ne put pas sarranger. Dans la ville, on en parla beaucoup. Partira-t-il ? ne partira-t-il pas ? Parions que si, parions que non. Ce fut un vnement... En n de compte, Tartarin ne partit pas, mais toutefois cette histoire lui t beaucoup dhonneur. Avoir failli aller Shangha ou y tre all, pour Tarascon, ctait tout comme. force de parler du voyage de Tartarin, on nit par croire quil en revenait, et le soir, au cercle, tous ces messieurs lui demandaient des renseignements sur la vie Shangha, sur les murs, le climat, lopium, le Haut Commerce. Tartarin, trs bien renseign, donnait de bonne grce les dtails quon voulait, et, la longue, le brave homme ntait pas bien sr lui-mme de ntre pas all Shangha, si bien quen racontant pour la centime fois la descente des Tartares, il en arrivait dire trs naturellement : Alors, je fais armer mes commis, je hisse le pavillon consulaire, et pan ! pan ! par les fentres, sur les Tartares. En entendant cela, tout le cercle frmissait... - Mais alors, votre Tartarin ntait quun affreux menteur. Non ! mille fois non ! Tartarin ntait pas un menteur... - Pourtant, il devait bien savoir quil ntait pas all Shangha ! - Eh sans doute, il le savait. Seulement... Seulement, coutez bien ceci. Il est temps de sentendre une fois pour toutes sur cette rputation de menteurs que les gens du Nord ont faite aux Mridionaux. Il ny a pas de menteurs dans le Midi, pas plus Marseille qu Nmes, qu Toulouse, qu Tarascon. Lhomme du Midi ne ment pas, il se trompe. Il ne dit pas toujours la vrit, mais il croit la dire... Son mensonge lui, ce nest pas du mensonge, cest une espce de mirage... Oui, du mirage !... Et pour bien me comprendre, allez-vous-en dans le Midi, et vous verrez. Vous verrez ce diable de pays o le soleil transgure tout, et fait tout plus grand que nature. Vous verrez ces petites collines de Provence pas plus hautes que la butte Montmartre et qui vous paratront gigantesques, vous verrez la Maison carre de Nmes - un petit bijou dtagre - qui vous semblera aussi grande que Notre-Dame. Vous verrez... Ah ! le seul menteur du Midi, sil y en a un, cest 14

le soleil... Tout ce quil touche, il lexagre !... Quest-ce que ctait que Sparte aux temps de sa splendeur ? Une bourgade... Quest-ce que ctait quAthnes ? Tout au plus une sous-prfecture... et pourtant dans lHistoire elles nous apparaissent comme des villes normes. Voil ce que le soleil en a fait... Vous tonnerez-vous aprs cela que le mme soleil, tombant sur Tarascon, ait pu faire dun ancien capitaine dhabillement comme Bravida, le brave commandant Bravida, dun navet un baobab, et dun homme qui avait failli aller Shangha un homme qui y tait all ?

I, VIII La Mnagerie Mitaine. ? Un lion de l ?Atlas Tarascon. ? Terrible et solennelle entrevue


Et maintenant que nous avons montr Tartarin de Tarascon comme il tait en son priv, avant que la gloire let bais au front et coiff du laurier sculaire, maintenant que nous avons racont cette vie hroque dans un milieu modeste, ses joies, ses douleurs, ses rves, ses esprances, htons-nous darriver aux grandes pages de son histoire et au singulier vnement qui devait donner lessor cette incomparable destine. Ctait un soir, chez larmurier Costecalde. Tartarin de Tarascon tait en train de dmontrer quelques amateurs le maniement du fusil aiguille, alors dans toute sa nouveaut... Soudain la porte souvre, et un chasseur de casquettes se prcipite effar dans la boutique, en criant : Un lion !... un lion !... Stupeur gnrale, effroi, tumulte, bousculade, Tartarin croise la baonnette, Costecalde court fermer la porte. On entoure le chasseur, on linterroge, on le presse, et voici ce quon apprend : la mnagerie Mitaine, revenant de la foire de Beaucaire, avait consenti faire une halte de quelques jours Tarascon et venait de sinstaller sur la place du Chteau avec un tas de boas, de phoques, de crocodiles et un magnique lion de lAtlas. Un lion de lAtlas Tarascon ! Jamais, de mmoire dhomme, pareille chose ne stait vue. Aussi comme nos braves chasseurs de casquettes se regardaient rement ! quel rayonnement sur leurs mles visages, et, dans tous les coins de la boutique Costecalde, quelles bonnes poignes de mains silencieusement changes ! Lmotion tait si grande, si imprvue, que personne ne trouvait un mot dire... 15

Pas mme Tartarin. Ple et frmissant, le fusil aiguille encore entre les mains, il songeait debout devant le comptoir... Un lion de lAtlas, l, tout prs, deux pas ! Un lion ! cest--dire la bte hroque et froce par excellence, le roi des fauves, le gibier de ses rves, quelque chose comme le premier sujet de cette troupe idale qui lui jouait de si beaux drames dans son imagination... Un lion, mille dieux ! ! ! Et de lAtlas encore !... Ctait plus que le grand Tartarin nen pouvait supporter... Tout coup un paquet de sang lui monta au visage. Ses yeux ambrent. Dun geste convulsif il jeta le fusil aiguille sur son paule, et, se tournant vers le brave commandant Bravida, ancien capitaine dhabillement, il lui dit dune voix de tonnerre : Allons voir a, commandant. H ! b... h ! b... Et mon fusil !... mon fusil aiguille que vous emportez !... hasarda timidement le prudent Costecalde ; mais Tartarin avait tourn la rue, et derrire lui tous les chasseurs de casquettes embotant rement le pas. Quand ils arrivrent la mnagerie, il y avait dj beaucoup de monde. Tarascon, race hroque, mais trop longtemps prive de spectacle sensations, stait ru sur la baraque Mitaine et lavait prise dassaut. Aussi la grosse Mme Mitaine tait bien contente... En costume kabyle, les bras nus jusquau coude, des bracelets de fer aux chevilles, une cravache dans une main, dans lautre un poulet vivant, quoique plum, lillustre dame faisait les honneurs de la baraque aux Tarasconnais, et comme elle avait doubles muscles, elle aussi, son succs tait presque aussi grand que celui de ses pensionnaires. Lentre de Tartarin, le fusil sur lpaule, jeta un froid. Tous ces braves Tarasconnais, qui se promenaient bien tranquillement devant les cages, sans armes, sans mance, sans mme aucune ide de danger, eurent un mouvement de terreur assez naturel en voyant leur grand Tartarin entrer dans la baraque avec son formidable engin de guerre. Il y avait donc quelque chose craindre, puisque lui, ce hros... En un clin dil, tout le devant des cages se trouva dgarni. Les enfants criaient de peur, les dames regardaient la porte. Le pharmacien Bzuquet sesquiva, en disant quil allait chercher son fusil... 16

Peu peu cependant, lattitude de Tartarin rassura les courages. Calme, la tte haute, lintrpide Tarasconnais t lentement le tour de la baraque, passa sans sarrter devant la baignoire du phoque, regarda dun il ddaigneux la longue caisse pleine de son o le boa digrait son poulet cru, et vint enn se planter devant la cage du lion... Terrible et solennelle entrevue ! le lion de Tarascon et le lion de lAtlas en face lun de lautre... Dun ct, Tartarin, debout, le jarret tendu, les deux bras appuys sur son rie ; de lautre, le lion, un lion gigantesque, vautr dans la paille, lil clignotant, lair abruti, avec son norme mue perruque jaune pos sur les pattes de devant... Tous deux calmes et se regardant. Chose singulire ! soit que le fusil aiguille lui et donn de lhumeur, soit quil et air un ennemi de sa race, le lion, qui jusque-l avait regard les Tarasconnais dun air de souverain mpris en leur billant au nez tous, le lion eut tout coup un mouvement de colre. Dabord il renia, gronda sourdement, carta ses griffes, tira ses pattes ; puis il se leva, dressa la tte, secoua sa crinire, ouvrit une gueule immense et poussa vers Tartarin un formidable rugissement. Un cri de terreur lui rpondit. Tarascon, affol, se prcipita vers les portes. Tous, femmes, enfants, portefaix, chasseurs de casquettes, le brave commandant Bravida lui-mme... Seul, Tartarin de Tarascon ne bougea pas... Il tait l, ferme et rsolu, devant la cage, des clairs dans les yeux et cette terrible moue que toute la ville connaissait... Au bout dun moment, quand les chasseurs de casquettes, un peu rassurs par son attitude et la solidit des barreaux, se rapprochrent de leur chef, ils entendirent quil murmurait, en regardant le lion : a, oui, cest une chasse. Ce jour-l, Tartarin de Tarascon nen dit pas davantage...

I, IX Singuliers effets du mirage


Ce jour-l, Tartarin de Tarascon nen dit pas davantage ; mais le malheureux en avait dj trop dit...

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Le lendemain, il ntait bruit dans la ville que du prochain dpart de Tartarin pour lAlgrie et la chasse aux lions. Vous tes tous tmoins, chers lecteurs, que le brave homme navait pas souf mot de cela ; mais vous savez, le mirage... Bref, tout Tarascon ne parlait que de ce dpart. Sur le cours, au cercle, chez Costecalde, les gens sabordaient dun air effar : - Et autrement, vous savez la nouvelle, au moins ? - Et autrement, quoi donc ?... Le dpart de Tartarin, au moins ? Car Tarascon toutes les phrases commencent par et autrement, quon prononce autremain, et nissent par au moins, quon prononce au mouain. Or, ce jour-l, plus que tous les autres, les au mouain et les autremain sonnaient faire trembler les vitres. Lhomme le plus surpris de la ville, en apprenant quil allait partir pour lAfrique, ce fut Tartarin. Mais voyez ce que cest que la vanit ! Au lieu de rpondre simplement quil ne partait pas du tout, quil navait jamais eu lintention de partir, le pauvre Tartarin - la premire fois quon lui parla de ce voyage - t dun petit air vasif : H !... h !... peut-tre... je ne dis pas. La seconde fois, un peu plus familiaris avec cette ide, il rpondit : Cest probable. La troisime fois : Cest certain ! Enn, le soir, au cercle et chez les Costecalde, entran par le punch aux ufs, les bravos, les lumires ; gris par le succs que lannonce de son dpart avait eu dans la ville, le malheureux dclara formellement quil tait las de chasser la casquette et quil allait, avant peu, se mettre la poursuite des grands lions de lAtlas... Un hourra formidable accueillit cette dclaration. L-dessus, nouveau punch aux ufs, poignes de mains, accolades et srnade aux ambeaux jusqu minuit devant la petite maison du baobab. Cest Tartarin-Sancho qui ntait pas content ! Cette ide de voyage en Afrique et de chasse au lion lui donnait le frisson par avance, et, en rentrant au logis, pendant que la srnade dhonneur sonnait sous leurs fentres, il t Tartarin-Quichotte

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une scne effroyable, lappelant toqu, visionnaire, imprudent, triple fou, lui dtaillant par le menu toutes les catastrophes qui lattendaient dans cette expdition, naufrages, rhumatismes, vres chaudes, dysenteries, peste noire, lphantiasis, et le reste... En vain Tartarin-Quichotte jurait-il de ne pas faire dimprudences, quil se couvrirait bien, quil emporterait tout ce quil faudrait, Tartarin-Sancho ne voulait rien entendre. Le pauvre homme se voyait dj dchiquet par les lions, englouti dans les sables du dsert comme feu Cambyse, et lautre Tartarin ne parvint lapaiser un peu quen lui expliquant que ce ntait pas pour tout de suite, que rien ne pressait et quen n de compte ils ntaient pas encore partis. Il est bien clair, en effet, que lon ne sembarque pas pour une expdition semblable sans prendre quelques prcautions. Il faut savoir o lon va, que diable ! et ne pas partir comme un oiseau... Avant toutes choses, le Tarasconnais voulut lire les rcits des grands touristes africains, les relations de Mungo-Park, de Caill, du docteur Livingstone, dHenri Duveyrier. L, il vit que ces intrpides voyageurs, avant de chausser leurs sandales pour les excursions lointaines, staient prpars de longue main supporter la faim, la soif, les marches forces, les privations de toutes sortes. Tartarin voulut faire comme eux, et, partir de ce jour-l, ne se nourrit plus que deau bouillie. - Ce quon appelle eau bouillie, Tarascon, cest quelques tranches de pain noyes dans de leau chaude, avec une gousse dail, un peu de thym, un brin de laurier. Le rgime tait svre, et vous pensez si le pauvre Sancho t la grimace... lentranement par leau bouillie Tartarin de Tarascon joignit dautres sages pratiques. Ainsi, pour prendre lhabitude des longues marches, il sastreignit faire chaque matin son tour de ville sept ou huit fois de suite, tantt au pas acclr, tantt au pas gymnastique, les coudes au corps et deux petits cailloux blancs dans la bouche, selon la mode antique. Puis, pour se faire aux fracheurs nocturnes, aux brouillards, la rose, il descendait tous les soirs dans son jardin et restait jusqu des dix et onze heures, seul avec son fusil, lafft derrire le baobab...

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Enn, tant que la mnagerie Mitaine resta Tarascon, les chasseurs de casquettes attards chez Costecalde purent voir dans lombre, en passant sur la place du Chteau, un homme mystrieux se promenant de long en large derrire la baraque. Ctait Tartarin de Tarascon, qui shabituait entendre sans frmir les rugissements du lion dans la nuit sombre.

I, X Avant le dpart
Pendant que Tartarin sentranait ainsi par toutes sortes de moyens hroques, tout Tarascon avait les yeux sur lui ; on ne soccupait plus dautre chose. La chasse la casquette ne battait plus que dune aile, les romances chmaient. Dans la pharmacie Bzuquet, le piano languissait sous une housse verte, et les mouches cantharides schaient dessus le ventre en lair... Lexpdition de Tartarin avait arrt tout... Il fallait voir le succs du Tarasconnais dans les salons. On se larrachait, on se le disputait, on se lempruntait, on se le volait. Il ny avait pas de plus grand honneur pour les dames que daller la mnagerie Mitaine au bras de Tartarin, et de se faire expliquer devant la cage au lion comment on sy prenait pour chasser ces grandes btes, o il fallait viser, combien de pas, si les accidents taient nombreux, etc., etc. Tartarin donnait toutes les explications quon voulait. Il avait lu Jules Grard et connaissait la chasse au lion sur le bout du doigt, comme sil lavait faite. Aussi parlait-il de ces choses avec une grande loquence. Mais o il tait le plus beau, ctait le soir dner chez le prsident Ladevze ou le brave commandant Bravida, ancien capitaine dhabillement, quand on apportait le caf et que, toutes les chaises se rapprochant, on le faisait parler de ses chasses futures... Alors, le coude sur la nappe, le nez dans son moka, le hros racontait dune voix mue tous les dangers qui lattendaient l-bas. Il disait les longs affts sans lune, les marais pestilentiels, les rivires empoisonnes par la feuille du laurierrose, les neiges, les soleils ardents, les scorpions, les pluies de sauterelles ; il disait 20

aussi les murs des grands lions de lAtlas, leur faon de combattre, leur vigueur phnomnale et leur frocit au temps du rut... Puis, sexaltant son propre rcit, il se levait de table, bondissait au milieu de la salle manger, imitant le cri du lion, le bruit dune carabine, pan ! pan ! le sifement dune balle explosive, pfft ! pfft ! gesticulait, rugissait, renversait les chaises... Autour de la table, tout le monde tait ple. Les hommes se regardaient en hochant la tte, les dames fermaient les yeux avec de petits cris deffroi, les vieillards brandissaient leurs longues cannes belliqueusement, et, dans la chambre ct, les petits garonnets quon couche de bonne heure, veills en sursaut par les rugissements et les coups de feu, avaient grand-peur et demandaient de la lumire. En attendant, Tartarin ne partait pas.

I, XI Des coups d ?pe, messieurs, des coups d ?pe ! ? mais pas de coups d ?pingle !
Avait-il bien rellement lintention de partir ?... Question dlicate, et laquelle lhistorien de Tartarin serait fort embarrass de rpondre. Toujours est-il que la mnagerie Mitaine avait quitt Tarascon depuis plus de trois mois, et le tueur de lions ne bougeait pas... Aprs tout, peut-tre le candide hros, aveugl par un nouveau mirage, se gurait-il de bonne foi quil tait all en Algrie. Peut-tre qu force de raconter ses futures chasses, il simaginait les avoir faites, aussi sincrement quil simaginait avoir hiss le drapeau consulaire et tir sur les Tartares, pan ! pan ! Shangha. Malheureusement, si cette fois encore Tartarin de Tarascon fut victime du mirage, les Tarasconnais ne le furent pas. Lorsquau bout de trois mois dattente, on saperut que le chasseur navait pas encore fait une malle, on commena murmurer. Ce sera comme pour Shangha ! disait Costecalde en souriant. Et le mot de larmurier t fureur dans la ville ; car personne ne croyait plus en Tartarin.

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Les nafs, les poltrons, des gens comme Bzuquet, quune puce aurait mis en fuite et qui ne pouvaient pas tirer un coup de fusil sans fermer les yeux, ceux-l surtout taient impitoyables. Au cercle, sur lesplanade, ils abordaient le pauvre Tartarin avec de petits airs goguenards. - Et autremain, pour quand ce voyage ? Dans la boutique Costecalde, son opinion ne faisait plus foi. Les chasseurs de casquettes reniaient leur chef ! Puis les pigrammes sen mlrent. Le prsident Ladevze, qui faisait volontiers en ses heures de loisir deux doigts de cour la muse provenale, composa dans la langue du cru une chanson qui eut beaucoup de succs. Il tait question dun certain grand chasseur appel matre Gervais, dont le fusil redoutable devait exterminer jusquau dernier tous les lions dAfrique. Par malheur ce diable de fusil tait de complexion singulire : on le chargeait toujours, il ne partait jamais... Il ne partait jamais ! vous comprenez lallusion... En un tour de main, cette chanson devint populaire et quand Tartarin passait, les portefaix du quai, les petits dcrotteurs de devant sa porte chantaient en chur : Lou fsio de mestre Gerva Toujou lou cargon, toujou lou cargon, Lou fsio de mestre Gerva Toujou lou cargon, part jama. Seulement cela se chantait de loin, cause des doubles muscles. fragilit des engouements de Tarascon !... Le grand homme, lui, feignait de ne rien voir, de ne rien entendre ; mais au fond cette petite guerre sourde et venimeuse lafigeait beaucoup ; il sentait Tarascon lui glisser dans la main, la faveur populaire aller dautres, et cela le faisait horriblement souffrir. 22

Ah ! la grande gamelle de la popularit, il fait bon sasseoir devant, mais quel chaudement quand elle se renverse !... En dpit de sa souffrance, Tartarin souriait et menait paisiblement sa mme vie, comme si de rien ntait. Quelquefois cependant ce masque de joyeuse insouciance, quil stait par ert coll sur le visage, se dtachait subitement. Alors, au lieu du rire, on voyait lindignation et la douleur... Cest ainsi quun matin que les petits dcrotteurs chantaient sous ses fentres : Lou fsio de mestre Gerva, les voix de ces misrables arrivrent jusqu la chambre du pauvre grand homme en train de se raser devant sa glace. (Tartarin portait toute sa barbe, mais, comme elle venait trop forte, il tait oblig de la surveiller.) Tout coup la fentre souvrit violemment et Tartarin apparut en chemise, en serre-tte, barbouill de bon savon blanc, brandissant son rasoir et sa savonnette, et criant dune voix formidable : Des coups dpe, Messieurs, des coups dpe !... Mais pas de coups dpingle ! Belles paroles dignes de lhistoire, qui navaient que le tort de sadresser ces petits fouchtras, hauts comme leurs botes cirage, et gentilshommes tout fait incapables de tenir une pe !

I, XII De ce qui fut dit dans la petite maison du baobab


Au milieu de la dfection gnrale, larme seule tenait bon pour Tartarin. Le brave commandant Bravida, ancien capitaine dhabillement, continuait lui marquer la mme estime : Cest un lapin ! senttait-il dire, et cette afrmation valait bien, jimagine, celle du pharmacien Bzuquet... Pas une fois le brave commandant navait fait allusion au voyage en Afrique ; pourtant, quand la clameur publique devint trop forte, il se dcida parler.

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Un soir, le malheureux Tartarin tait seul dans son cabinet, pensant des choses tristes, quand il vit entrer le commandant, grave, gant de noir, boutonn jusquaux oreilles. Tartarin , t lancien capitaine avec autorit : Tartarin, il faut partir ! Et il restait debout dans lencadrement de la porte rigide et grand comme le devoir. Tout ce quil y avait dans ce Tartarin, il faut partir ! Tartarin de Tarascon le comprit. Trs ple, il se leva, regarda autour de lui dun il attendri ce joli cabinet, bien clos, plein de chaleur et de lumire douce, ce large fauteuil si commode, ses livres, son tapis, les grands stores blancs de ses fentres, derrire lesquels tremblaient les branches grles du petit jardin ; puis, savanant vers le brave commandant, il lui prit la main, la serra avec nergie et, dune voix o roulaient des larmes, stoque cependant, il lui dit : Je partirai, Bravida ! Et il partit comme il lavait dit. Seulement pas encore tout de suite... il lui fallut le temps de soutiller. Dabord il commanda chez Bompard deux grandes malles doubles de cuivre, avec une longue plaque portant cette inscription : TARTARIN DE TARASCON CAISSE DARMES Le doublage et la gravure prirent beaucoup de temps. Il commanda aussi chez Tastavin un magnique album de voyage pour crire son journal, ses impressions ; car enn on a beau chasser le lion, on pense tout de mme en route. Puis il t venir de Marseille toute une cargaison de conserves alimentaires, du pemmican en tablettes pour faire du bouillon, une tente-abri dun nouveau modle, se montant et se dmontant la minute, des bottes de marin, deux parapluies, un waterproof, des lunettes bleues pour prvenir les ophtalmies. Enn le pharmacien Bzuquet lui confectionna une petite pharmacie portative bourre de sparadrap, darnica, de camphre, de vinaigre des quatre-voleurs. 24

Pauvre Tartarin ! ce quil en faisait, ce ntait pas pour lui ; mais il esprait, force de prcautions et dattentions dlicates, apaiser la fureur de Tartarin-Sancho, qui, depuis que le dpart tait dcid, ne dcolrait ni de jour ni de nuit.

I, XIII Le Dpart
Enn il arriva, le jour solennel, le grand jour. Ds laube, tout Tarascon tait sur pied, encombrant le chemin dAvignon et les abords de la petite maison du baobab. Du monde aux fentres, sur les toits, sur les arbres ; des mariniers du Rhne, des portefaix, des dcrotteurs, des bourgeois, des ourdisseuses, des taffetassires, le cercle, enn toute la ville ; puis aussi des gens de Beaucaire qui avaient pass le pont, des marachers de la banlieue, des charrettes grandes bches, des vignerons hisss sur de belles mules attifes de rubans, de ots, de grelots, de nuds, de sonnettes, et mme, de loin en loin, quelques jolies lles dArles venues en croupe de leur galant, le ruban dazur autour de la tte, sur de petits chevaux de Camargue gris de fer. Toute cette foule se pressait, se bousculait devant la porte de Tartarin, ce bon M. Tartarin, qui sen allait tuer des lions chez les Teurs. Pour Tarascon, lAlgrie, lAfrique, la Grce, la Perse, la Turquie, la Msopotamie, tout cela forme un grand pays trs vague, presque mythologique, et cela sappelle les Teurs (les Turcs). Au milieu de cette cohue, les chasseurs de casquettes allaient et venaient, ers du triomphe de leur chef, et traant sur leur passage comme des sillons glorieux. Devant la maison du baobab, deux grandes brouettes. De temps en temps, la porte souvrait, laissait voir quelques personnes qui se promenaient gravement dans le petit jardin. Des hommes apportaient des malles, des caisses, des sacs de nuit, quils empilaient sur les brouettes.

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chaque nouveau colis, la foule frmissait. On se nommait les objets haute voix. a, cest la tente-abri... a, ce sont les conserves... la pharmacie... les caisses darmes... Et les chasseurs de casquettes donnaient des explications. Tout coup, vers dix heures, il se t un grand mouvement dans la foule. La porte du jardin tourna sur ses gonds violemment. - Cest lui !...cest lui, criait-on. Ctait lui... Quand il parut sur le seuil, deux cris de stupeur partirent de la foule : - Cest un Teur !... - Il a des lunettes ! Tartarin de Tarascon, en effet, avait cru de son devoir, allant en Algrie, de prendre le costume algrien. Large pantalon bouffant en toile blanche, petite veste collante boutons de mtal, deux pieds de ceinture rouge autour de lestomac, le cou nu, le front ras, sur sa tte une gigantesque chchia (bonnet rouge) et un ot bleu dune longueur !... Avec cela, deux lourds fusils, un sur chaque paule, un grand couteau de chasse la ceinture, sur le ventre une cartouchire, sur la hanche un revolver se balanant dans sa poche de cuir. Cest tout... Ah ! pardon, joubliais les lunettes, une norme paire de lunettes bleues qui venaient l bien propos pour corriger ce quil y avait dun peu trop farouche dans la tournure de notre hros ! Vive Tartarin !... vive Tartarin ! hurla le peuple. Le grand homme sourit, mais ne salua pas, cause de ses fusils qui le gnaient. Du reste, il savait maintenant quoi sen tenir sur la faveur populaire ; peut-tre mme quau fond de son me il maudissait ses terribles compatriotes, qui lobligeaient partir, quitter son joli petit chez lui aux murs blancs, aux persiennes vertes... Mais cela ne se voyait pas. Calme et er, quoique un peu ple, il savana sur la chausse, regarda ses brouettes, et, voyant que tout tait bien, prit gaillardement le chemin de la gare, sans mme se retourner une fois vers la maison du baobab. Derrire lui marchaient le brave 26

commandant Bravida, ancien capitaine dhabillement, le prsident Ladevze, puis larmurier Costecalde et tous les chasseurs de casquettes, puis les brouettes, puis le peuple. Devant lembarcadre, le chef de gare lattendait - un vieil Africain de 1830, qui lui serra la main plusieurs fois avec chaleur. Lexpress Paris-Marseille ntait pas encore arriv. Tartarin et son tat-major entrrent dans les salles dattente. Pour viter lencombrement, derrire eux le chef de gare t fermer les grilles. Pendant un quart dheure, Tartarin se promena de long en large dans les salles, au milieu des chasseurs de casquettes. Il leur parlait de son voyage, de sa chasse, promettant denvoyer des peaux. On sinscrivait sur son carnet pour une peau comme pour une contredanse. Tranquille et doux comme Socrate au moment de boire la cigu, lintrpide Tarasconnais avait un mot pour chacun, un sourire pour tout le monde. Il parlait simplement, dun air affable ; on aurait dit quavant de partir, il voulait laisser derrire lui comme une trane de charme, de regrets, de bons souvenirs. Dentendre leur chef parler ainsi, tous les chasseurs de casquettes avaient des larmes, quelques-uns mme des remords, comme le prsident Ladevze et le pharmacien Bzuquet. Des hommes dquipe pleuraient dans des coins. Dehors, le peuple regardait travers les grilles, et criait : Vive Tartarin ! Enn la cloche sonna. Un roulement sourd, un sifet dchirant branla les votes... En voiture ! en voiture ! - Adieu, Tartarin !... adieu, Tartarin !... - Adieu, tous !... murmura le grand homme, et sur les joues du brave commandant Bravida il embrassa son cher Tarascon. Puis il slana sur la voie, et monta dans un wagon plein de Parisiennes, qui pensrent mourir de peur en voyant arriver cet homme trange avec tant de carabines et de revolvers. 27

I, XIV Le Port de Marseille. ? Embarque ! embarque !


Le 1er dcembre 186... lheure de midi, par un soleil dhiver provenal, un temps clair, luisant, splendide, les Marseillais effars virent dboucher sur la Canebire un Teur, oh mais un Teur !... Jamais ils nen avaient vu un comme celui-l ; et pourtant, Dieu sait sil en manque Marseille, des Teurs ! Le Teur en question - ai-je besoin de vous le dire ? - ctait Tartarin, le grand Tartarin de Tarascon, qui sen allait le long des quais, suivi de ses caisses darmes, de sa pharmacie, de ses conserves, rejoindre lembarcadre de la compagnie Touache, et le paquebot le Zouave, qui devait lemporter l-bas. Loreille encore pleine des applaudissements tarasconnais, gris par la lumire du ciel, lodeur de la mer, Tartarin rayonnant marchait, ses fusils sur lpaule, la tte haute, regardant de tous ses yeux ce merveilleux port de Marseille quil voyait pour la premire fois, et qui lblouissait... Le pauvre homme croyait rver. Il lui semblait quil sappelait Sinbad le Marin, et quil errait dans une de ces villes fantastiques comme il y en a dans les Mille et une Nuits. Ctait perte de vue un fouillis de mts, de vergues, se croisant dans tous les sens. Pavillons de tous les pays, russes, grecs, sudois, tunisiens, amricains... Les navires au ras du quai, les beauprs arrivant sur la berge comme des ranges de baonnettes. Au-dessous les naades, les desses, les saintes vierges et autres, sculptures de bois peint qui donnent le nom au vaisseau ; tout cela mang par leau de mer, dvor, ruisselant, moisi... De temps en temps, entre les navires, un morceau de mer, comme une grande moire tache dhuile... Dans lenchevtrement des vergues, des nues de mouettes faisant de jolies taches sur le ciel bleu, des mousses qui sappelaient dans toutes les langues. Sur le quai, au milieu des ruisseaux qui venaient des savonneries, verts, pais, noirtres, chargs dhuile et de soude, tout un peuple de douaniers, de commissionnaires, de portefaix avec leurs bogheys attels de petits chevaux corses. Des magasins de confections bizarres, des baraques enfumes o les matelots faisaient leur cuisine, des marchands de pipes, des marchands de singes, de perroquets, de cordes, de toiles voiles, des bric--brac fantastiques o stalaient ple-mle de vieilles couleuvrines, de grosses lanternes dores, de vieux palans, 28

de vieilles ancres dentes, vieux cordages, vieilles poulies, vieux porte-voix, lunettes marines du temps de Jean Bart et de Duguay-Trouin. Des vendeuses de moules et de clovisses accroupies et piaillant ct de leurs coquillages. Des matelots passant avec des pots de goudron, des marmites fumantes, de grands paniers pleins de poulpes quils allaient laver dans leau blanchtre des fontaines. Partout, un encombrement prodigieux de marchandises de toute espce ; soieries, minerais, trains de bois, saumons de plomb, draps, sucres, caroubes, colzas, rglisses, cannes sucre. LOrient et lOccident ple-mle. De grands tas de fromages de Hollande que les Gnoises teignaient en rouge avec leurs mains. L-bas, quai au bl ; les portefaix dchargeant leurs sacs sur la berge du haut de grands chafaudages. Le bl, torrent dor, qui roulait au milieu dune fume blonde. Des hommes en fez rouge, le criblant mesure dans de grands tamis de peau dne, et le chargeant sur des charrettes qui sloignaient suivies dun rgiment de femmes et denfants avec des balayettes et des paniers glanes... Plus loin, le bassin de carnage, les grands vaisseaux couchs sur le anc et quon ambait avec des broussailles pour les dbarrasser des herbes de la mer, les vergues trempant dans leau, lodeur de la rsine, le bruit assourdissant des charpentiers doublant la coque des navires avec de grandes plaques de cuivre. Parfois entre les mts, une claircie. Alors Tartarin voyait lentre du port, le grand va-et-vient des navires, une frgate anglaise partant pour Malte, pimpante et bien lave, avec des ofciers en gants jaunes, ou bien un grand brick marseillais dmarrant au milieu des cris, des jurons, et larrire un gros capitaine en redingote et chapeau de soie, commandant la manuvre en provenal. Des navires qui sen allaient en courant, toutes voiles dehors. Dautres l-bas, bien loin, qui arrivaient lentement, dans le soleil, comme en lair. Et puis tout le temps un tapage effroyable, roulement de charrettes, oh ! hisse des matelots, jurons, chants, sifets de bateaux vapeur, les tambours et les clairons du fort Saint-Jean, du fort Saint-Nicolas, les cloches de la Major, des Accoules, de Saint-Victor ; par l-dessus le mistral qui prenait tous ces bruits, toutes ces clameurs, les roulait, les secouait, les confondait avec sa propre voix et en faisait une musique folle, sauvage, hroque comme la grande fanfare du voyage, fanfare qui donnait envie de partir, daller loin, davoir des ailes. Cest au son de cette belle fanfare que lintrpide Tartarin de Tarascon sembarqua pour le pays des lions !...

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Deuxime pisode
Chez les Teurs

II, I La Traverse. ? Les Cinq Positions de la chchia. ? Le Soir du troisime jour. ? Misricorde
Je voudrais, mes chers lecteurs, tre peintre et grand peintre pour mettre sous vos yeux, en tte de ce second pisode, les diffrentes positions que prit la chchia (bonnet rouge) de Tartarin de Tarascon, dans ces trois jours de traverse quelle t bord du Zouave, entre la France et lAlgrie. Je vous la montrerais dabord au dpart sur le pont, hroque et superbe comme elle tait, aurolant cette belle tte tarasconnaise. Je vous la montrerais ensuite la sortie du port, quand le Zouave commence caracoler sur les lames : je vous la montrerais frmissante, tonne, et comme sentant dj les premires atteintes de son mal. Puis, dans le golfe du Lion, mesure quon avance au large et que la mer devient plus dure, je vous la ferais voir aux prises avec la tempte, se dressant effare sur le crne du hros, et son grand ot de laine bleue qui se hrisse dans la brume de mer et la bourrasque... Quatrime position. Six heures du soir, en vue des ctes corses. Linfortune chchia se penche par-dessus le bastingage et lamentablement regarde et sonde la mer... Enn, cinquime et dernire position, au fond dune troite cabine, dans un petit lit qui a lair dun tiroir de commode, quelque chose dinforme et de dsol roule en geignant sur loreiller. Cest la chchia, lhroque chchia du dpart, rduite maintenant au vulgaire tat de casque mche et senfonant jusquaux oreilles dune tte de malade blme et convulsionne... Ah ! si les Tarasconnais avaient pu voir leur grand Tartarin couch dans son tiroir de commode sous le jour blafard et triste qui tombait des hublots, parmi cette odeur fade de cuisine et de bois mouill, lcurante odeur du paquebot ; sils lavaient entendu rler chaque battement de lhlice, demander du th toutes les cinq minutes et jurer contre le garon avec une petite voix denfant, comme ils sen seraient voulu de lavoir oblig partir... Ma parole dhistorien ! le pauvre Teur faisait piti. Surpris tout coup par le mal, linfortun navait pas eu le courage de desserrer sa ceinture algrienne, ni de se dfubler de son arsenal. Le couteau de 30

chasse gros manche lui cassait la poitrine, le cuir de son revolver lui meurtrissait les jambes. Pour lachever, les bougonnements de Tartarin-Sancho, qui ne cessait de geindre et de pester : Imbcile, va !... Je te lavais bien dit !... Ah ! tu as voulu aller en Afrique... Eh bien, t ! la voil lAfrique... Comment la trouves-tu ? Ce quil y avait de plus cruel, cest que du fond de sa cabine et de ses gmissements, le malheureux entendait les passagers du grand salon rire, manger, chanter, jouer aux cartes. La socit tait aussi joyeuse que nombreuse bord du Zouave. Des ofciers qui rejoignaient leurs corps, des dames de lAlkazar de Marseille, des cabotins, un riche musulman qui revenait de la Mecque, un prince montngrin trs farceur qui faisait des imitations de Ravel et de Gil Prs... Pas un de ces gensl navait le mal de mer, et leur temps se passait boire du champagne avec le capitaine du Zouave, un bon gros vivant de Marseillais, qui avait mnage Alger et Marseille, et rpondait au joyeux nom de Barbassou. Tartarin de Tarascon en voulait tous ces misrables. Leur gaiet redoublait son mal... Enn, dans laprs-midi du troisime jour, il se t bord du navire un mouvement extraordinaire qui tira notre hros de sa longue torpeur. La cloche de lavant sonnait. On entendait les grosses bottes des matelots courir sur le pont. Machine en avant !... machine en arrire ! criait la voix enroue du capitaine Barbassou. Puis : Machine, stop ! Un grand arrt, une secousse, et plus rien... Rien que le paquebot se balanant silencieusement de droite gauche, comme un ballon dans lair... Cet trange silence pouvanta le Tarasconnais. Misricorde ! nous sombrons !... cria-t-il dune voix terrible, et, retrouvant ses forces par magie, il bondit de sa couchette, et se prcipita sur le pont avec son arsenal.

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II, II Aux armes ! aux armes !


On ne sombrait pas, on arrivait. Le Zouave venait dentrer dans la rade, une belle rade aux eaux noires et profondes, mais silencieuse, morne, presque dserte. En face, sur une colline, Algerla-Blanche avec ses petites maisons dun blanc mat qui descendent vers la mer, serres les unes contre les autres. Un talage de blanchisseuse sur le coteau de Meudon. Par l-dessus un grand ciel de satin bleu, oh ! mais si bleu !... Lillustre Tartarin, un peu remis de sa frayeur, regardait le paysage, en coutant avec respect le prince montngrin, qui, debout ses cts, lui nommait les diffrents quartiers de la ville, la Casbah, la ville haute, la rue Bab-Azoun. Trs bien lev, ce prince montngrin ; de plus, connaissant fond lAlgrie et parlant larabe couramment. Aussi Tartarin se proposait-il de cultiver sa connaissance... Tout coup, le long du bastingage, contre lequel ils taient appuys, le Tarasconnais aperoit une range de grosses mains noires qui se cramponnaient par-dehors. Presque aussitt une tte de ngre toute crpue apparat devant lui, et, avant quil ait eu le temps douvrir la bouche, le pont se trouve envahi de tous cts par une centaine de forbans, noirs, jaunes, moiti nus, hideux, terribles. Ces forbans-l, Tartarin les connaissait... Ctait eux, cest--dire ILS, ces fameux ILS quil avait si souvent cherchs la nuit dans les rues de Tarascon. Enn ILS se dcidaient donc venir. Dabord la surprise le cloua sur place. Mais quand il vit les forbans se prcipiter sur les bagages, arracher la bche qui les recouvrait, commencer enn le pillage du navire, alors le hros se rveilla, et dgainant son couteau de chasse : Aux armes, aux armes ! cria-t-il aux voyageurs, et le premier de tous, il fondit sur les pirates. - Qus aco ? Quest-ce quil y a ? Quest-ce que vous avez ? t le capitaine Barbassou qui sortait de lentrepont. - Ah ! vous voil, capitaine !... vite, vite, armez vos hommes. - H ! pourquoi faire, boun Diou ? - Mais vous ne voyez donc pas ? 32

- Quoi donc ?... - L... devant vous... les pirates... Le capitaine Barbassou le regardait tout ahuri. ce moment, un grand diable de ngre passait devant eux, en courant, avec la pharmacie du hros sur son dos : - Misrable !... attends-moi !... hurla le Tarasconnais ; et il slana, la dague en avant. Barbassou le rattrapa au vol, et, le retenant par sa ceinture : - Mais restez donc tranquille, tron de ler ! Ce ne sont pas des pirates... Il y a longtemps quil ny en a plus de pirates... Ce sont des portefaix. - Des portefaix !... - H ! oui, des portefaix, qui viennent chercher les bagages pour les porter terre... Rengainez donc votre coutelas, donnez-moi votre billet, et marchez derrire ce ngre, un brave garon, qui va vous conduire terre, et mme jusqu lhtel, si vous le dsirez !... Un peu confus, Tartarin donna son billet, et, se mettant la suite du ngre, descendit par le tire-vieille dans une grosse barque qui dansait le long du navire. Tous ses bagages y taient dj, ses malles, caisses darmes, conserves alimentaires ; comme ils tenaient toute la barque, on neut pas besoin dattendre dautres voyageurs. Le ngre grimpa sur les malles et sy accroupit comme un singe, les genoux dans ses mains. Un autre ngre prit les rames... Tous deux regardaient Tartarin en riant et montrant leurs dents blanches. Debout larrire, avec cette terrible moue qui faisait la terreur de ses compatriotes, le grand Tarasconnais tourmentait vreusement le manche de son coutelas ; car, malgr ce quavait pu lui dire Barbassou, il ntait qu moiti rassur sur les intentions de ces portefaix peau dbne, qui ressemblaient si peu aux braves portefaix de Tarascon...

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Cinq minutes aprs, la barque arrivait terre, et Tartarin posait le pied sur ce petit quai barbaresque, o, trois cents ans auparavant, un galrien espagnol nomm Michel Cervantes prparait - sous le bton de la chiourme algrienne - un sublime roman qui devait sappeler Don Quichotte !

II, III Invocation Cervantes. ? Dbarquement. ? O sont les Teurs ? ? Pas de Teurs. ? Dsillusion
Michel Cervantes Saavedra, si ce quon dit est vrai, quaux lieux o les grands hommes ont habit, quelque chose deux-mmes erre et otte dans lair jusqu la n des ges, ce qui restait de toi sur la plage barbaresque dut tressaillir de joie en voyant dbarquer Tartarin de Tarascon, ce type merveilleux du Franais du Midi en qui staient incarns les deux hros de ton livre, Don Quichotte et Sancho Pana... Lair tait chaud ce jour-l. Sur le quai ruisselant de soleil, cinq ou six douaniers, des Algriens attendant des nouvelles de France, quelques Maures accroupis qui fumaient leurs longues pipes, des matelots maltais ramenant de grands lets o des milliers de sardines luisaient entre les mailles comme de petites pices dargent. Mais peine Tartarin eut-il mis pied terre, le quai sanima, changea daspect. Une bande de sauvages, encore plus hideux que les forbans du bateau, se dressa, dentre les cailloux de la berge et se rua sur le dbarquant. Grands Arabes tout nus sous des couvertures de laine, petits Maures en guenilles, Ngres, Tunisiens, Mahonnais, Mzabites, garons dhtel en tablier blanc, tous criant, hurlant, saccrochant ses habits, se disputant ses bagages, lun emportant ses conserves, lautre sa pharmacie, et, dans un charabia fantastique, lui jetant la tte des noms dhtel invraisemblables... tourdi de tout ce tumulte, le pauvre Tartarin allait, venait, pestait, jurait, se dmenait, courait aprs ses bagages, et, ne sachant comment se faire comprendre de ces barbares, les haranguait en franais, en provenal, et mme en latin, du latin de Pourceaugnac, rosa, la rose, bonus, bona, bonum, tout ce quil savait... Peine perdue. On ne lcoutait pas... Heureusement quun petit homme, vtu dune tunique collet jaune, et arm dune longue canne de compagnon, intervint comme un dieu dHomre dans la mle, et dispersa toute cette racaille coups de bton. 34

Ctait un sergent de ville algrien. Trs poliment, il engagea Tartarin descendre lhtel de lEurope, et le cona des garons de lendroit qui lemmenrent, lui et ses bagages, en plusieurs brouettes. Aux premiers pas quil t dans Alger, Tartarin de Tarascon ouvrit de grands yeux. Davance, il stait gur une ville orientale, ferique, mythologique, quelque chose tenant le milieu entre Constantinople et Zanzibar... Il tombait en plein Tarascon... Des cafs, des restaurants, de larges rues, des maisons quatre tages, une petite place macadamise o des musiciens de la ligne jouaient des polkas dOffenbach, des messieurs sur des chaises buvant de la bire avec des chauds, des dames, quelques lorettes, et puis des militaires... et pas un Teur !... Il ny avait que lui... Aussi, pour traverser la place, se trouva-t-il un peu gn. Tout le monde le regardait. Les musiciens de la ligne sarrtrent, et la polka dOffenbach resta un pied en lair. Les deux fusils sur lpaule, le revolver sur la hanche, farouche et majestueux comme Robinson Cruso, Tartarin passa gravement au milieu de tous les groupes ; mais en arrivant lhtel ses forces labandonnrent. Le dpart de Tarascon, le port de Marseille, la traverse, le prince montngrin, les pirates, tout se brouillait et roulait dans sa tte... Il fallut le monter sa chambre, le dsarmer, le dshabiller... Dj mme on parlait denvoyer chercher un mdecin ; mais, peine sur loreiller, le hros se mit roner si haut et de si bon cur, que lhtelier jugea les secours de la science inutiles, et tout le monde se retira discrtement.

II, IV Le Premier Afft


Trois heures sonnaient lhorloge du Gouvernement, quand Tartarin se rveilla. Il avait dormi toute la soire, toute la nuit, toute la matine, et mme un bon morceau de laprs-midi ; il faut dire aussi que depuis trois jours la chchia en avait vu de rudes !... La premire pense du hros, en ouvrant les yeux, fut celle-ci : Je suis dans le pays du lion ! Pourquoi ne pas le dire ? cette ide que les lions taient l tout prs, deux pas, et presque sous la main, et quil allait falloir en dcoudre, brr !... un froid mortel le saisit, et il se fourra intrpidement sous sa couverture.

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Mais, au bout dun moment, la gaiet du dehors, le ciel si bleu, le grand soleil qui ruisselait dans la chambre, un bon petit djeuner quil se t servir au lit, sa fentre grande ouverte sur la mer, le tout arros dun excellent acon de vin de Crescia, lui rendit bien vite son ancien hrosme. Au lion ! au lion ! cria-t-il en rejetant sa couverture, et il shabilla prestement. Voici quel tait son plan : sortir de la ville sans rien dire personne, se jeter en plein dsert, attendre la nuit, sembusquer, et, au premier lion, qui passerait, pan ! pan !... Puis revenir le lendemain djeuner lhtel de lEurope, recevoir les flicitations des Algriens et frter une charrette pour aller chercher lanimal. Il sarma donc la hte, roula sur son dos la tente-abri dont le gros manche montait dun bon pied au-dessus de sa tte, et raide comme un pieu, descendit dans la rue. L, ne voulant demander sa route personne de peur de donner sur ses projets, il tourna carrment droite, enla jusquau bout les arcades BabAzoun, o du fond de leurs noires boutiques des nues de juifs algriens le regardaient passer, embusqus dans un coin comme des araignes ; traversa la place du Thtre, prit le faubourg et enn la grande route poudreuse de Mustapha. Il y avait sur cette route un encombrement fantastique. Omnibus, acres, corricolos, des fourgons du train, de grandes charrettes de foin tranes par des bufs, des escadrons de chasseurs dAfrique, des troupeaux de petits nes microscopiques, des ngresses qui vendaient des galettes, des voitures dAlsaciens migrants, des spahis en manteaux rouges, tout cela dlant dans un tourbillon de poussire, au milieu des cris, des chants, des trompettes, entre deux haies de mchantes baraques o lon voyait de grandes Mahonnaises se peignant devant leurs portes, des cabarets pleins de soldats, des boutiques de bouchers, dquarrisseurs... Quest-ce quils me chantent donc avec leur Orient ? pensait le grand Tartarin ; il ny a pas mme tant de Teurs qu Marseille. Tout coup, il vit passer prs de lui, allongeant ses grandes jambes et rengorg comme un dindon, un superbe chameau. Cela lui t battre le cur. Des chameaux dj ! Les lions ne devaient pas tre loin ; et, en effet, au bout de cinq minutes, il vit arriver vers lui, le fusil sur lpaule, toute une troupe de chasseurs de lions.

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Les lches ! se dit notre hros en passant ct deux, les lches ! Aller au lion par bandes, et avec des chiens !... Car il ne se serait jamais imagin quen Algrie on pt chasser autre chose que des lions. Pourtant ces chasseurs avaient de si bonnes gures de commerants retirs, et puis cette faon de chasser le lion avec des chiens et des carnassires tait si patriarcale, que le Tarasconnais, un peu intrigu, crut devoir aborder un de ces messieurs. - Et autrement, camarade, bonne chasse ? - Pas mauvaise, rpondit lautre en regardant dun il effar larmement considrable du guerrier de Tarascon. - Vous avez tu ? - Mais oui... pas mal... voyez plutt. Et le chasseur algrien montrait sa carnassire, toute gone de lapins et de bcasses. - Comment a ! votre carnassire ?... Vous les mettez dans votre carnassire ? - O voulez-vous donc que je les mette ? - Mais alors, cest... cest des tout petits... - Des petits et puis des gros, t le chasseur. Et comme il tait press de rentrer chez lui, il rejoignait ses camarades grandes enjambes... Lintrpide Tartarin en resta plant de stupeur au milieu de la route... Puis, aprs un moment de rexion : Bah ! se dit-il, ce sont des blagueurs... Ils nont rien tu du tout... et il continua son chemin. Dj les maisons se faisaient plus rares, les passants aussi. La nuit tombait, les objets devenaient confus... Tartarin de Tarascon marcha encore une demi-heure.

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la n il sarrta... Ctait tout fait nuit. Nuit sans lune, crible dtoiles. Personne sur la route... Malgr tout, le hros pensa que les lions ntaient pas des diligences et ne devaient pas volontiers suivre le grand chemin. Il se jeta travers champs... chaque pas des fosss, des ronces, des broussailles. Nimporte ! il marchait toujours... Puis tout coup, halte ! Il y a du lion dans lair, par ici , se dit notre homme, et il renia fortement de droite et de gauche.

II, V Pan ! Pan !


Ctait un grand dsert sauvage, tout hriss de plantes bizarres, de ces plantes dOrient qui ont lair de btes mchantes. Sous le jour discret des toiles, leur ombre agrandie stirait par terre en tous sens. droite, la masse confuse et lourde dune montagne, lAtlas peut-tre !... gauche, la mer invisible, qui roulait sourdement... Un vrai gte tenter les fauves. Un fusil devant lui, un autre dans les mains, Tartarin de Tarascon mit un genou en terre et attendit... Il attendit une heure, deux heures... Rien !... Alors il se souvint que, dans ses livres, les grands tueurs de lions nallaient jamais la chasse sans emmener un petit chevreau quils attachaient quelques pas devant eux et quils faisaient crier en lui tirant la patte avec une celle. Nayant pas de chevreau, le Tarasconnais eut lide dessayer des imitations, et se mit bler dune voix chevrotante : M ! M !... Dabord trs doucement, parce quau fond de lme il avait tout de mme un peu peur que le lion lentendt... puis, voyant que rien ne venait, il bla plus fort : M !... M !... Rien encore !... Impatient, il reprit de plus belle et plusieurs fois de suite : M !... M !... M !... avec tant de puissance que ce chevreau nissait par avoir lair dun buf... Tout coup, quelques pas devant lui, quelque chose de noir et de gigantesque sabattit. Il se tut... Cela se baissait, airait la terre, bondissait, se roulait, partait au galop, puis revenait et sarrtait net... ctait le lion, nen pas douter !... Maintenant on voyait trs bien ses quatre pattes courtes, sa formidable encolure, et deux yeux, deux grands yeux qui luisaient dans lombre... En joue ! feu ! pan ! pan !... Ctait fait. Puis tout de suite un bondissement en arrire, et le coutelas de chasse au poing. 38

Au coup de feu du Tarasconnais, un hurlement terrible rpondit. Il en a ! cria le bon Tartarin, et, ramass sur ses fortes jambes, il se prparait recevoir la bte ; mais elle en avait plus que son compte et senfuit au triple galop en hurlant... Lui pourtant ne bougea pas. Il attendait la femelle... toujours comme dans ses livres ! Par malheur la femelle ne vint pas. Au bout de deux ou trois heures dattente, le Tarasconnais se lassa. La terre tait humide, la nuit devenait frache, la bise de mer piquait. Si je faisais un somme en attendant le jour ? se dit-il, et, pour viter les rhumatismes, il eut recours la tente-abri... Mais voil le diable ! cette tente-abri tait dun systme si ingnieux, si ingnieux, quil ne put jamais venir bout de louvrir. Il eut beau sescrimer et suer pendant une heure, la damne tente ne souvrit pas... Il y a des parapluies qui, par des pluies torrentielles, samusent vous jouer de ces tours-l... De guerre lasse, le Tarasconnais jeta lustensile par terre, et se coucha dessus, en jurant comme un vrai Provenal quil tait. Ta, ta, ra, ta ! Tarata !... - Qus aco ?... t Tartarin, sveillant en sursaut. Ctaient les clairons des chasseurs dAfrique qui sonnaient la diane, dans les casernes de Mustapha... Le tueur de lions, stupfait, se frotta les yeux... Lui qui se croyait en plein dsert !... Savez-vous o il tait ?... Dans un carr dartichauts, entre un plant de choux-eurs et un plant de betteraves. Son Sahara avait des lgumes... Tout prs de lui, sur la jolie cte verte de Mustapha suprieur, des villas algriennes, toutes blanches, luisaient dans la rose du jour levant : on se serait cru aux environs de Marseille, au milieu des bastides et des bastidons. La physionomie bourgeoise et potagre de ce paysage endormi tonna beaucoup le pauvre homme, et le mit de fort mchante humeur.

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Ces gens-l sont fous , se disait-il, de planter leurs artichauts dans le voisinage du lion... car enn, je nai pas rv... Les lions viennent jusquici... En voil la preuve... La preuve, ctaient des taches de sang que la bte en fuyant avait laisses derrire elle. Pench sur cette piste sanglante, lil aux aguets, le revolver au poing, le vaillant Tarasconnais arriva, dartichaut en artichaut, jusqu un petit champ davoine... De lherbe foule, une mare de sang, et, au milieu de la mare, couch sur le anc avec une large plaie la tte, un... Devinez quoi !... Un lion, parbleu !... Non ! un ne, un de ces tout petits nes qui sont si communs en Algrie et quon dsigne l-bas sous le nom de bourriquots.

II, VI Arrive de la femelle. ? Terrible combat. ? Le Rendez-vous des Lapins


Le premier mouvement de Tartarin laspect de sa malheureuse victime fut un mouvement de dpit. Il y a si loin en effet dun lion un bourriquot !... Son second mouvement fut tout la piti. Le pauvre bourriquot tait si joli ; il avait lair si bon ! La peau de ses ancs, encore chaude, allait et venait comme une vague. Tartarin sagenouilla, et du bout de sa ceinture algrienne essaya dtancher le sang de la malheureuse bte ; et ce grand homme soignant ce petit ne, ctait tout ce que vous pouvez imaginer de plus touchant. Au contact soyeux de la ceinture, le bourriquot, qui avait encore pour deux liards de vie, ouvrit son grand il gris, remua deux ou trois fois ses longues oreilles comme pour dire : Merci !... merci !... Puis une dernire convulsion lagita de tte en queue et il ne bougea plus. Noiraud ! Noiraud ! cria tout coup une voix trangle par langoisse. En mme temps dans un taillis voisin les branches remurent... Tartarin neut que le temps de se relever et de se mettre en garde... Ctait la femelle !

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Elle arriva, terrible et rugissante, sous les traits dune vieille Alsacienne en marmotte, arme dun grand parapluie rouge et rclamant son ne tous les chos de Mustapha. Certes il aurait mieux valu pour Tartarin avoir affaire une lionne en furie qu cette mchante vieille... Vainement le malheureux essaya de lui faire entendre comment la chose stait passe ; quil avait pris Noiraud pour un lion... La vieille crut quon voulait se moquer delle, et poussant dnergiques tarteie ! tomba sur le hros coups de parapluie. Tartarin, un peu confus, se dfendait de son mieux, parait les coups avec sa carabine, suait, soufait, bondissait, criait : - Mais madame... mais madame... Va te promener ! Madame tait sourde, et sa vigueur le prouvait bien. Heureusement un troisime personnage arriva sur le champ de bataille. Ctait le mari de lAlsacienne, Alsacien lui-mme et cabaretier, de plus, fort bon comptable. Quand il vit qui il avait affaire, et que lassassin ne demandait qu payer le prix de la victime, il dsarma son pouse et lon sentendit. Tartarin donna deux cents francs ; lne en valait bien dix. Cest le prix courant des bourriquots sur les marchs arabes. Puis on enterra le pauvre Noiraud au pied dun guier, et lAlsacien, mis en bonne humeur par la couleur des douros tarasconnais, invita le hros venir rompre une crote son cabaret, qui se trouvait quelques pas de l, sur le bord de la grande route. Les chasseurs algriens venaient y djeuner tous les dimanches, car la plaine tait giboyeuse et deux lieues autour de la ville il ny avait pas de meilleur endroit pour les lapins. Et les lions ? demanda Tartarin. LAlsacien le regarda, trs tonn. - Les lions ? - Oui... les lions... en voyez-vous quelquefois ? reprit le pauvre homme avec un peu moins dassurance. Le cabaretier clata de rire. - Ah ! ben ! merci... Des lions... pour quoi faire ?... 41

- Il ny en a donc pas en Algrie ?... - Ma foi ! je nen ai jamais vu... Et pourtant voil vingt ans que jhabite la province. Cependant je crois bien avoir entendu dire... Il me semble que les journaux... Mais cest beaucoup plus loin, l-bas, dans le Sud... ce moment, ils arrivaient au cabaret. Un cabaret de banlieue, comme on en voit Vanves ou Pantin, avec un rameau tout fan au-dessus de la porte, des queues de billard peintes sur les murs et cette enseigne inoffensive : AU RENDEZ-VOUS DES LAPINS Le Rendez-vous des Lapins !... Bravida, quel souvenir !

II, VII Histoire d ?un omnibus, d ?une Mauresque et d ?un chapelet de eurs de jasmin
Cette premire aventure aurait eu de quoi dcourager bien des gens ; mais les hommes tremps comme Tartarin ne se laissent pas facilement abattre. Les lions sont dans le Sud , pensa le hros ; eh bien ! jirai dans le Sud. Et ds quil eut aval son dernier morceau, il se leva, remercia son hte, embrassa la vieille sans rancune, versa une dernire larme sur linfortun Noiraud, et retourna bien vite Alger avec la ferme intention de boucler ses malles et de partir le jour mme pour le Sud. Malheureusement la grande route de Mustapha semblait stre allonge depuis la veille : il faisait un soleil, une poussire ! La tente-abri tait dun lourd ! Tartarin ne se sentit pas le courage daller pied jusqu la ville, et le premier omnibus qui passa, il t signe et monta dedans... Ah ! pauvre Tartarin de Tarascon ! Combien il aurait mieux fait pour son nom, pour sa gloire, de ne pas entrer dans cette fatale guimbarde et de continuer pdestrement sa route, au risque de tomber asphyxi sous le poids de latmosphre, de la tente-abri et de ses lourds fusils rays doubles canons... 42

Tartarin tant mont, lomnibus fut complet. Il y avait au fond, le nez dans son brviaire, un vicaire dAlger grande barbe noire. En face, un jeune marchand maure, qui fumait de grosses cigarettes. Puis, un matelot maltais, et quatre ou cinq Mauresques masques de linges blancs, et dont on ne pouvait voir que les yeux. Ces dames venaient de faire leurs dvotions au cimetire dAbd-el-Kader ; mais cette vision funbre ne semblait pas les avoir attristes. On les entendait rire et jacasser entre elles sous leurs masques, en croquant des ptisseries. Tartarin crut sapercevoir quelles le regardaient beaucoup. Une surtout, celle qui tait assise en face de lui, avait plant son regard dans le sien, et ne le retira pas de toute la route. Quoique la dame ft voile, la vivacit de ce grand il noir allong par le khol, un poignet dlicieux et n charg de bracelets dor quon entrevoyait de temps en temps entre les voiles, tout, le son de la voix, les mouvements gracieux, presque enfantins de la tte, disait quil y avait l-dessous quelque chose de jeune, de joli, dadorable... Le malheureux Tartarin ne savait o se fourrer. La caresse muette de ces beaux yeux dOrient le troublait, lagitait, le faisait mourir ; il avait chaud, il avait froid... Pour lachever, la pantoue de la dame sen mla sur ses grosses bottes de chasse, il la sentait courir, cette mignonne pantoue, courir et frtiller comme une petite souris rouge... Que faire ? Rpondre ce regard, cette pression ! Oui, mais les consquences... Une intrigue damour en Orient, cest quelque chose de terrible !... Et avec son imagination romanesque et mridionale, le brave Tarasconnais se voyait dj tombant aux mains des eunuques, dcapit, mieux que cela peut-tre, cousu dans un sac de cuir, et roulant sur la mer, sa tte ct de lui. Cela le refroidissait un peu... En attendant, la petite pantoue continuait son mange, et les yeux den face souvraient tout grands vers lui comme deux eurs de velours noir, en ayant lair de dire : - Cueille-nous !... Lomnibus sarrta. On tait sur la place du Thtre, lentre de la rue BabAzoun. Une une, emptres dans leurs grands pantalons et serrant leurs voiles contre elles avec une grce sauvage, les Mauresques descendirent. La voisine de Tartarin se leva la dernire, et en se levant son visage passa si prs de celui du hros quil lefeura de son haleine, un vrai bouquet de jeunesse, de jasmin, de musc et de ptisserie.

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Le Tarasconnais ny rsista pas. Ivre damour et prt tout, il slana derrire la Mauresque... Au bruit de ses bufeteries, elle se retourna, mit un doigt sur son masque comme pour dire chut ! et vivement, de lautre main, elle lui jeta un petit chapelet parfum fait avec des eurs de jasmin. Tartarin de Tarascon se baissa pour le ramasser ; mais, comme notre hros tait un peu lourd et trs charg darmures, lopration fut assez longue... Quand il se releva, le chapelet de jasmin sur son cur, - la Mauresque avait disparu.

II, VIII Lions de l ?Atlas, dormez !


Lions de lAtlas, dormez ! Dormez tranquilles au fond de vos retraites, dans les alos et les cactus sauvages... De quelques jours encore, Tartarin de Tarascon ne vous massacrera point. Pour le moment, tout son attirail de guerre, - caisse darmes, pharmacie, tente-abri, conserves alimentaires, - repose paisiblement emball, lhtel dEurope dans un coin de la chambre 36. Dormez sans peur, grands lions roux ! Le Tarasconnais cherche sa Mauresque. Depuis lhistoire de lomnibus, le malheureux croit sentir perptuellement sur son pied, sur son vaste pied de trappeur, les frtillements de la petite souris rouge ; et la brise de mer, en efeurant ses lvres, se parfume toujours - quoi quil fasse dune amoureuse odeur de ptisserie et danis. Il lui faut sa Maugrabine ! Mais ce nest pas une mince affaire ! Retrouver dans une ville de cent mille mes une personne dont on ne connat que lhaleine, les pantoues et la couleur des yeux ; il ny a quun Tarasconnais, fru damour, capable de tenter une pareille aventure. Le terrible cest que, sous leurs grands masques blancs, toutes les Mauresques se ressemblent ; puis ces dames ne sortent gure, et, quand on veut en voir, il faut monter dans la ville haute, la ville arabe, la ville des Teurs.

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Un vrai coupe-gorge, cette ville haute. De petites ruelles noires trs troites, grimpant pic entre deux ranges de maisons mystrieuses dont les toitures se rejoignent et font tunnel. Des portes basses, des fentres toutes petites, muettes, tristes, grillages. Et puis, de droite et de gauche un tas dchoppes trs sombres o les Teurs farouches ttes de forbans - yeux blancs et dents brillantes - fument de longues pipes, et se parlent voix basse comme pour concerter de mauvais coups. Dire que notre Tartarin traversait sans motion cette cit formidable, ce serait mentir. Il tait au contraire trs mu, et dans ces ruelles obscures, dont son gros ventre tenait toute la largeur, le brave homme navanait quavec la plus grande prcaution, lil aux aguets, le doigt sur la dtente dun revolver. Tout fait comme Tarascon, en allant au cercle. chaque instant il sattendait recevoir sur le dos toute une dgringolade deunuques et de janissaires, mais le dsir de revoir sa dame lui donnait une audace et une force de gant. Huit jours durant, lintrpide Tartarin ne quitta pas la ville haute. Tantt on le voyait faire le pied de grue devant les bains maures, attendant lheure o ces dames sortent par bandes, frissonnantes et sentant le bain ; tantt il apparaissait accroupi la porte des mosques, suant et soufant pour quitter ses grosses bottes avant dentrer dans le sanctuaire... Parfois, la tombe de la nuit, quand il sen revenait navr de navoir rien dcouvert, pas plus au bain qu la mosque, le Tarasconnais, en passant devant les maisons mauresques, entendait des chants monotones, des sons touffs de guitare, des roulements de tambours de basque, et des petits rires de femme qui lui faisaient battre le cur. Elle est peut-tre l ! se disait-il. Alors, si la rue tait dserte, il sapprochait dune de ces maisons, levait le lourd marteau de la poterne basse, et frappait timidement... Aussitt les chants, les rires cessaient. On nentendait plus derrire la muraille que de petits chuchotements vagues, comme dans une volire endormie. Tenons-nous bien ! pensait le hros. Il va marriver quelque chose !

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Ce qui lui arrivait le plus souvent, ctait une grande pote deau froide sur la tte, ou bien des peaux doranges et de gues de Barbarie... Jamais rien de plus grave... Lions de lAtlas, dormez !

II, IX Le Prince Grgory du Montngro


Il y avait deux grandes semaines que linfortun Tartarin cherchait sa dame algrienne, et trs vraisemblablement il la chercherait encore, si la Providence des amants ntait venue son aide sous les traits dun gentilhomme montngrin. Voici : En hiver, toutes les nuits de samedi, le grand thtre dAlger donne son bal masqu, ni plus ni moins que lOpra. Cest lternel et insipide bal masqu de province. Peu de monde dans la salle, quelques paves de Bullier ou du Casino, vierges folles suivant larme, chicards fans, dbardeurs en droute, et cinq ou six petites blanchisseuses mahonnaises qui se lancent, mais gardent de leur temps de vertu un vague parfum dail et de sauces safranes. Le vrai coup dil nest pas l. Il est au foyer, transform pour la circonstance en salon de jeu... Une foule vreuse et bariole sy bouscule, autour des longs tapis verts : des turcos en permission misant les gros sous du prt, des Maures marchands de la ville haute, des mres, des Maltais, des colons de lintrieur qui ont fait quarante lieues pour venir hasarder sur un as largent dune charrue ou dun couple de bufs... tous frmissants, ples, les dents serres, avec ce regard singulier du joueur, trouble, en biseau, devenu louche force de xer toujours la mme carte. Plus loin, ce sont des tribus de juifs algriens, jouant en famille. Les hommes ont le costume oriental hideusement agrment de bas bleus et de casquettes de velours. Les femmes, boufes et blafardes, se tiennent toutes raides dans leurs troits plastrons dor... Groupe autour des tables, toute la tribu piaille, se concerte, compte sur ses doigts et joue peu. De temps en temps seulement, aprs de longs conciliabules, un vieux patriarche barbe de Pre ternel se dtache et va risquer le douro familial... Cest alors, tant que la partie dure, un scintillement dyeux hbraques tourns vers la table, terribles yeux daimant noir qui font frtiller les pices dor sur le tapis et nissent par les attirer tout doucement comme par un l... 46

Puis des querelles, des batailles, des jurons de tous les pays, des cris fous dans toutes les langues, des couteaux quon dgaine, la garde qui monte, de largent qui manque !... Cest au milieu de ces saturnales que le grand Tartarin tait venu sgarer un soir pour chercher loubli et la paix du cur. Le hros sen allait seul, dans la foule, pensant sa Mauresque, quand parmi les cris, tout coup, une table de jeu, par-dessus le bruit de lor, deux voix irrites slevrent : - Je vous dis quil me manque vingt francs, Msieu !... - Msieu !... - Aprs ?... Msieu !... - Apprenez qui vous parlez, Msieu ! - Je ne demande pas mieux, Msieu ! - Je suis le prince Grgory du Montngro, Msieu !... ce nom Tartarin, tout mu, fendit la foule et vint se placer au premier rang, joyeux et er de retrouver son prince, ce prince montngrin si poli dont il avait bauch la connaissance bord du paquebot... Malheureusement, ce titre daltesse, qui avait tant bloui le bon Tarasconnais, ne produisit pas la moindre impression sur lofcier de chasseurs avec qui le prince avait son algarade. - Me voil bien avanc... t le militaire en ricanant ; puis se tournant vers la galerie : Grgory du Montngro... qui connat a ?... Personne ! Tartarin indign t un pas en avant. - Pardon... je connais le prnce ! dit-il dune voix trs ferme, et de son plus bel accent tarasconnais. 47

Lofcier de chasseurs le regarda un moment bien en face, puis levant les paules : - Allons ! cest bon... Partagez-vous les vingt francs qui manquent et quil nen soit plus question. L-dessus il tourna le dos et se perdit dans la foule. Le fougueux Tartarin voulait slancer derrire lui, mais le prince len empcha : - Laissez... jen fais mon affaire. Et, prenant le Tarasconnais par le bras, il lentrana dehors rapidement. Ds quils furent sur la place, le prince Grgory du Montngro se dcouvrit, tendit la main notre hros, et, se rappelant vaguement son nom, commena dune voix vibrante : - Monsieur Barbarin... - Tartarin ! soufa lautre timidement. - Tartarin, Barbarin, nimporte ! Entre nous, maintenant, cest la vie, la mort ! Et le noble Montngrin lui secoua la main avec une farouche nergie... Vous pensez si le Tarasconnais tait er. - Prnce ! Prnce !...rptait-il avec ivresse. Un quart dheure aprs, ces deux messieurs taient installs au restaurant des Platanes, agrable maison de nuit dont les terrasses plongent sur la mer, et l, devant une forte salade russe arrose dun joli vin de Crescia, on renoua connaissance. Vous ne pouvez rien imaginer de plus sduisant que ce prince montngrin. Mince, n, les cheveux crpus, fris au petit fer, ras la pierre ponce, constell dordres bizarres, il avait lil fut, le geste clin et un accent vaguement italien qui lui donnait un faux air de Mazarin sans moustaches ; trs ferr dailleurs sur les langues latines, et citant tout propos Tacite, Horace et les Commentaires.

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De vieille race hrditaire, ses frres lavaient, parat-il, exil ds lge de dix ans, cause de ses opinions librales, et depuis il courait le monde pour son instruction et son plaisir, en Altesse philosophe... Concidence singulire ! Le prince avait pass trois ans Tarascon, et comme Tartarin stonnait de ne lavoir jamais rencontr au cercle ou sur lesplanade : Je sortais peu... t lAltesse dun ton vasif. Et le Tarasconnais, par discrtion, nosa pas en demander davantage. Toutes ces grandes existences ont des cts si mystrieux !... En n de compte, un trs bon prince, ce seigneur Grgory. Tout en sirotant le vin ros de Crescia, il couta patiemment Tartarin lui parler de sa Mauresque et mme il se t fort, connaissant toutes ces dames, de la retrouver promptement. On but sec et longtemps. On trinqua aux dames dAlger ! au Montngro libre !... Dehors, sous la terrasse, la mer roulait et les vagues, dans lombre, battaient la rive avec un bruit de draps mouills quon secoue. Lair tait chaud, le ciel plein dtoiles. Dans les platanes, un rossignol chantait... Ce fut Tartarin qui paya la note.

II, X Dis-moi le nom de ton pre, et je te dirai le nom de cette eur


Parlez-moi des princes montngrins pour lever lestement la caille. Le lendemain de cette soire aux Platanes, ds le petit jour, le prince Grgory tait dans la chambre du Tarasconnais. - Vite, vite, habillez-vous... Votre Mauresque est retrouve... Elle sappelle Baa... Vingt ans, jolie comme un cur, et dj veuve... - Veuve !... quelle chance ! t joyeusement le brave Tartarin, qui se mait des maris dOrient. - Oui, mais trs surveille par son frre. 49

- Ah ! diantre !... - Un Maure farouche qui vend des pipes au bazar dOrlans... Ici un silence. - Bon ! reprit le prince, vous ntes pas homme vous effrayer pour si peu ; et puis on viendra peut-tre bout de ce forban en lui achetant quelques pipes... Allons vite, habillez-vous... heureux coquin ! Ple, mu, le cur plein damour, le Tarasconnais sauta de son lit et, boutonnant la hte son vaste caleon de anelle : - Quest-ce quil faut que je fasse ? - crire la dame tout simplement, et lui demander un rendez-vous ! - Elle sait donc le franais ?... t dun air dsappoint le naf Tartarin qui rvait dOrient sans mlange. - Elle nen sait pas un mot, rpondit le prince imperturbablement... mais vous allez me dicter la lettre, et je traduirai mesure. - prince, que de bonts ! Et le Tarasconnais se mit marcher grands pas dans la chambre, silencieux et se recueillant. Vous pensez quon ncrit pas une Mauresque dAlger comme une grisette de Beaucaire. Fort heureusement que notre hros avait par devers lui ses nombreuses lectures qui lui permirent, en amalgamant la rhtorique apache des Indiens de Gustave Aimard avec le Voyage en Orient de Lamartine, et quelques lointaines rminiscences du Cantique des cantiques, de composer la lettre la plus orientale quil se pt voir. Cela commenait par : Comme lautruche dans les sables... Et nissait par : 50

Dis-moi le nom de ton pre, et je te dirai le nom de cette eur... cet envoi, le romanesque Tartarin aurait bien voulu joindre un bouquet de eurs emblmatiques, la mode orientale ; mais le prince Grgory pensa quil valait mieux acheter quelques pipes chez le frre, ce qui ne manquerait pas dadoucir lhumeur sauvage du monsieur et ferait certainement trs grand plaisir la dame, qui fumait beaucoup. - Allons vite acheter des pipes ! t Tartarin plein dardeur. - Non !... non !... Laissez-moi y aller seul. Je les aurai meilleur compte... - Comment ! vous voulez... prince... prince... Et le brave homme, tout confus, tendit sa bourse lobligeant Montngrin, en lui recommandant de ne rien ngliger pour que la dame ft contente. Malheureusement laffaire - quoique bien lance - ne marcha pas aussi vite quon aurait pu lesprer. Trs touche, parat-il, de lloquence de Tartarin et du reste aux trois quarts sduite par avance, la Mauresque naurait pas mieux demand que de le recevoir ; mais le frre avait des scrupules, et, pour les endormir, il fallut acheter des douzaines, des grosses, des cargaisons de pipes... Quest-ce que diable Baa peut faire de toutes ces pipes ? se demandait parfois le pauvre Tartarin ; - mais il paya quand mme et sans lsiner. Enn, aprs avoir achet des montagnes de pipes et rpandu des ots de posie orientale, on obtint un rendez-vous. Je nai pas besoin de vous dire avec quels battements de cur le Tarasconnais sy prpara, avec quel soin mu il tailla, lustra, parfuma sa rude barbe de chasseur de casquettes, sans oublier - car il faut tout prvoir - de glisser dans sa poche un casse-tte pointes et deux ou trois revolvers.

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Le prince, toujours obligeant, vint ce premier rendez-vous en qualit dinterprte. La dame habitait dans le haut de la ville. Devant sa porte, un jeune Maure de treize quatorze ans fumait des cigarettes. Ctait le fameux Ali, le frre en question. En voyant arriver les deux visiteurs, il frappa deux coups la poterne et se retira discrtement. La porte souvrit. Une ngresse parut qui, sans dire un seul mot, conduisit ces messieurs travers ltroite cour intrieure dans une petite chambre frache o la dame attendait, accoude sur un lit bas... Au premier abord, elle parut au Tarasconnais plus petite et plus forte que la Mauresque de lomnibus... Au fait, tait-ce bien la mme ? Mais ce soupon ne t que traverser le cerveau de Tartarin comme un clair. La dame tait si jolie ainsi avec ses pieds nus, ses doigts grassouillets chargs de bagues, rose, ne, et sous son corselet de drap dor, sous les ramages de sa robe eurs laissant deviner une aimable personne un peu boulotte, friande point, et ronde de partout... Le tuyau dambre dun narghil fumait ses lvres et lenveloppait toute dune gloire de fume blonde. En entrant, le Tarasconnais posa une main sur son cur, et sinclina le plus mauresquement possible, en roulant de gros yeux passionns... Baa le regarda un moment sans rien dire ; puis, lchant son tuyau dambre, se renversa en arrire, cacha sa tte dans ses mains, et lon ne vit plus que son cou blanc quun fou rire faisait danser comme un sac rempli de perles.

II, XI Sidi Tart ?ri ben Tart ?ri


Si vous entriez, un soir, la veille, chez les cafetiers algriens de la ville haute, vous entendriez encore aujourdhui les Maures causer entre eux, avec des clignements dyeux et de petits rires, dun certain Sidi Tartri ben Tartri, Europen aimable et riche qui - voici quelques annes dj - vivait dans les hauts quartiers avec une petite dame du cru appele Baa. Le Sidi Tartri en question qui a laiss de si gais souvenirs autour de la Casbah nest autre, on le devine, que notre Tartarin...

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Quest-ce que vous voulez ? Il y a comme cela, dans la vie des saints et des hros, des heures daveuglement, de trouble, de dfaillance. Lillustre Tarasconnais nen fut pas plus exempt quun autre, et cest pourquoi - deux mois durant - oublieux des lions et de la gloire, il se grisa damour oriental et sendormit, comme Annibal Capoue, dans les dlices dAlger-la-Blanche. Le brave homme avait lou au cur de la ville arabe une jolie maisonnette indigne avec cour intrieure, bananiers, galeries fraches et fontaines. Il vivait l loin de tout bruit en compagnie de sa Mauresque, Maure lui-mme de la tte aux pieds, soufant tout le jour dans son narghil, et mangeant des contures au musc. tendue sur un divan en face de lui, Baa... la guitare au poing, nasillait des airs monotones, ou bien pour distraire son seigneur elle mimait la danse du ventre, en tenant la main un petit miroir dans lequel elle mirait ses dents blanches et se faisait des mines. Comme la dame ne savait pas un mot de franais ni Tartarin un mot darabe, la conversation languissait quelquefois, et le bavard Tarasconnais avait tout le temps de faire pnitence pour les intemprances de langage dont il stait rendu coupable la pharmacie Bzuquet ou chez larmurier Costecalde. Mais cette pnitence mme ne manquait pas de charme, et ctait comme un spleen voluptueux quil prouvait rester l tout le jour sans parler, en coutant le glouglou du narghil, le frlement de la guitare et le bruit lger de la fontaine dans les mosaques de la cour. Le narghil, le bain, lamour remplissaient toute sa vie. On sortait peu. Quelquefois Sidi Tartri, sa dame en croupe, sen allait sur une brave mule manger des grenades un petit jardin quil avait achet aux environs... Mais jamais, au grand jamais, il ne descendait dans la ville europenne. Avec ses zouaves en ribote, ses alcazars bourrs dofciers, et son ternel bruit de sabres tranant sous les arcades, cet Alger-l lui semblait insupportable et laid comme un corps de garde dOccident. En somme, le Tarasconnais tait trs heureux. Tartarin-Sancho surtout, trs friand de ptisseries turques, se dclarait on ne peut plus satisfait de sa nouvelle existence... Tartarin-Quichotte, lui, avait bien par-ci par-l quelques remords, en pensant Tarascon et aux peaux promises... Mais cela ne durait pas, et pour chasser 53

ses tristes ides il sufsait dun regard de Baa ou dune cuillere de ces diaboliques contures odorantes et troublantes comme les breuvages de Circ. Le soir, le prince Grgory venait parler un peu du Montngro libre... Dune complaisance infatigable, cet aimable seigneur remplissait dans la maison les fonctions dinterprte, au besoin mme celles dintendant, et tout cela pour rien, pour le plaisir... part lui, Tartarin ne recevait que des Teurs. Tous ces forbans ttes farouches, qui nagure lui faisaient tant de peur du fond de leurs noires choppes, se trouvrent tre, une fois quil les connut, de bons commerants inoffensifs, des brodeurs, des marchands dpices, des tourneurs de tuyaux de pipes, tous gens bien levs, humbles, nauds, discrets et de premire force la bouillotte. Quatre ou cinq fois par semaine, ces messieurs venaient passer la soire chez Sidi Tartri, lui gagnaient son argent, lui mangeaient ses contures, et sur le coup de dix heures se retiraient discrtement en remerciant le Prophte. Derrire eux, Sidi Tartri et sa dle pouse nissaient la soire sur la terrasse, une grande terrasse blanche qui faisait toit la maison et dominait la ville. Tout autour, un millier dautres terrasses blanches aussi, tranquilles sous le clair de lune, descendaient en schelonnant jusqu la mer. Des fredons de guitare arrivaient, ports par la brise. ... Soudain, comme un bouquet dtoiles, une grande mlodie claire sgrenait doucement dans le ciel, et, sur le minaret de la mosque voisine, un beau muezzin apparaissait, dcoupant son ombre blanche dans le bleu profond de la nuit, et chantant la gloire dAllah avec une voix merveilleuse qui remplissait lhorizon. Aussitt Baa lchait sa guitare, et ses grands yeux tourns vers le muezzin semblaient boire la prire avec dlices. Tant que le chant durait, elle restait l, frissonnante, extasie, comme une sainte Thrse dOrient... Tartarin, tout mu, la regardait prier et pensait en lui-mme que ctait une forte et belle religion, celle qui pouvait causer des ivresses de foi pareilles. Tarascon, voile-toi la face ! ton Tartarin songeait se faire rengat.

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II, XII On nous crit de Tarascon


Par une belle aprs-midi de ciel bleu et de brise tide, Sidi Tartri califourchon sur sa mule revenait tout seul et de son petit clos... Les jambes cartes par de larges coussins en sparterie que gonaient les cdrats et les pastques, berc au bruit de ses grands triers et suivant de tout son corps le balin-balan de la tte, le brave homme sen allait ainsi dans un paysage adorable, les deux mains croises sur son ventre, aux trois quarts assoupi par le bien-tre et la chaleur. Tout coup, en entrant dans la ville, un appel formidable le rveilla. - H ! monstre de sort ! on dirait monsieur Tartarin. ce nom de Tartarin, cet accent joyeusement mridional, le Tarasconnais leva la tte et aperut deux pas de lui la brave gure tanne de matre Barbassou, le capitaine du Zouave, qui prenait labsinthe en fumant sa pipe sur la porte dun petit caf. - H ! adieu Barbassou, t Tartarin en arrtant sa mule. Au lieu de lui rpondre, Barbassou le regarda un moment avec de grands yeux ; puis le voil parti rire, rire tellement, que Sidi Tartri en resta tout interloqu, le derrire sur ses pastques. - Qu turban, mon pauvre monsieur Tartarin !... Cest donc vrai ce quon dit, que vous vous tes fait Teur ?... Et la petite Baa, est-ce quelle chante toujours Marco la Belle ? - Marco la Belle ! t Tartarin indign... Apprenez, capitaine, que la personne dont vous parlez est une honnte lle maure, et quelle ne sait pas un mot de franais. - Baa, pas un mot de franais ?... Do sortez-vous donc ?... Et le brave capitaine se remit rire plus fort. Puis voyant la mine du pauvre Sidi Tartri qui sallongeait, il se ravisa.

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- Au fait, ce nest peut-tre pas la mme... Mettons que jai confondu... Seulement, voyez-vous, monsieur Tartarin, vous ferez tout de mme bien de vous mer des Mauresques algriennes et des princes du Montngro !... Tartarin se dressa sur ses triers en faisant sa moue. - Le prince est mon ami, capitaine. - Bon ! bon ! ne nous fchons pas... Vous ne prenez pas une absinthe ? Non. Rien faire dire au pays ?... Non plus... Eh bien ! alors, bon voyage... propos, collgue, jai l du bon tabac de France, si vous en vouliez emporter quelques pipes... Prenez donc ! prenez donc ! a vous fera du bien... Ce sont vos sacrs tabacs dOrient qui vous barbouillent les ides. L-dessus le capitaine retourna son absinthe et Tartarin, tout pensif, reprit au petit trot le chemin de sa maisonnette... Bien que sa grande me se refust rien en croire, les insinuations de Barbassou lavaient attrist, puis ces jurons du cru, laccent de l-bas, tout cela veillait en lui de vagues remords. Au logis, il ne trouva personne. Baa tait au bain... La ngresse lui parut laide, la maison triste... En proie une indnissable mlancolie, il vint sasseoir prs de la fontaine et bourra une pipe avec le tabac de Barbassou. Ce tabac tait envelopp dans un fragment du Smaphore. En le dployant, le nom de sa ville natale lui sauta aux yeux. On nous crit de Tarascon : La ville est dans les transes. Tartarin, le tueur de lions, parti pour chasser les grands flins en Afrique, na pas donn de ses nouvelles depuis plusieurs mois... Quest devenu notre hroque compatriote ?... On ose peine se le demander, quand on a connu comme nous cette tte ardente, cette audace, ce besoin daventures... A-t-il t comme tant dautres englouti dans le sable, ou bien est-il tomb sous la dent meurtrire dun de ces monstres de lAtlas dont il avait promis les peaux la municipalit ?... Terrible incertitude ! Pourtant des marchands ngres, venus la foire de Beaucaire, prtendent avoir rencontr en plein dsert un Europen dont le signalement se rapportait au sien, et qui se dirigeait vers Tombouctou... Dieu nous garde notre Tartarin !

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Quand il lut cela, le Tarasconnais rougit, plit, frissonna. Tout Tarascon lui apparut : le cercle, les chasseurs de casquettes, le fauteuil vert chez Costecalde, et, planant au-dessus comme un aigle ploy, la formidable moustache du brave commandant Bravida. Alors, de se voir l, comme il tait, lchement accroupi sur sa natte, tandis quon le croyait en train de massacrer des fauves, Tartarin de Tarascon eut honte de luimme et pleura. Tout coup le hros bondit : Au lion ! au lion ! Et slanant dans le rduit poudreux o dormaient la tente-abri, la pharmacie, les conserves, la caisse darmes, il les trana au milieu de la cour. Tartarin-Sancho venait dexpirer ; il ne restait plus que Tartarin-Quichotte. Le temps dinspecter son matriel, de sarmer, de se harnacher, de rechausser ses grandes bottes, dcrire deux mots au prince pour lui coner Baa, le temps de glisser sous lenveloppe quelques billets bleus mouills de larmes, et lintrpide Tarasconnais roulait en diligence sur la route de Blidah, laissant la maison sa ngresse stupfaite devant le narghil, le turban, les babouches, toute la dfroque musulmane de Sidi Tartri qui tranait piteusement sous les petits tres blancs de la galerie...

Troisime pisode
Chez les lions

III, I Les Diligences dportes


Ctait une vieille diligence dautrefois, capitonne lancienne mode de drap gros bleu tout fan, avec ces normes pompons de laine rche qui, aprs quelques 57

heures de route, nissent par vous faire des moxas dans le dos... Tartarin de Tarascon avait un coin de la rotonde ; il sy installa de son mieux, et en attendant de respirer les manations musques des grands flins dAfrique, le hros dut se contenter de cette bonne vieille odeur de diligence, bizarrement compose de mille odeurs, hommes, chevaux, femmes et cuir, victuailles et paille moisie. Il y avait de tout un peu dans cette rotonde. Un trappiste, des marchands juifs, deux cocottes qui rejoignaient leur corps - le 3me hussards - un photographe dOrlansville... Mais, si charmante et varie que fut la compagnie, le Tarasconnais ntait pas en train de causer et resta l tout pensif, le bras pass dans la brassire, avec ses carabines entre ses genoux... Son dpart prcipit, les yeux noirs de Baa, la terrible chasse quil allait entreprendre, tout cela lui troublait la cervelle, sans compter quavec son bon air patriarcal cette diligence europenne, retrouve en pleine Afrique, lui rappelait vaguement le Tarascon de sa jeunesse, des courses dans la banlieue, de petits dners au bord du Rhne, une foule de souvenirs... Peu peu la nuit tomba. Le conducteur alluma ses lanternes... La diligence rouille sautait en criant sur ses vieux ressorts ; les chevaux trottaient, les grelots tintaient... De temps en temps, l-haut, sous la bche de limpriale, un terrible bruit de ferraille... Ctait le matriel de guerre. Tartarin de Tarascon, aux trois quarts assoupi, resta un moment regarder les voyageurs comiquement secous par les cahots, et dansant devant lui comme des ombres falotes, puis ses yeux sobscurcirent, sa pense se voila, et il nentendit plus que trs vaguement geindre lessieu des roues, et les ancs de la diligence qui se plaignaient... Subitement, une voix, une voix de vieille fe, enroue, casse, fle, appela le Tarasconnais par son nom : - Monsieur Tartarin ! monsieur Tartarin ! - Qui mappelle ? - Cest moi, monsieur Tartarin ; vous ne me reconnaissez pas ?... Je suis la vieille diligence qui faisait - il y a vingt ans - le service de Tarascon Nmes... Que de fois je vous ai ports, vous et vos amis, quand vous alliez chasser les casquettes du ct de Jonquires ou de Bellegarde !... Je ne vous ai pas remis dabord, cause de

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votre bonnet de Teur et du corps que vous avez pris ; mais sitt que vous vous tes mis rouler, coquin de bon sort ! je vous ai reconnu tout de suite. - Cest bon ! cest bon ! t le Tarasconnais un peu vex. Puis, se radoucissant : - Mais enn, ma pauvre vieille, quest-ce que vous tes venue faire ici ? - Ah ! mon bon monsieur Tartarin, je ny suis pas venue de mon plein gr, je vous assure... Une fois que le chemin de fer de Beaucaire a t ni, ils ne mont plus trouve bonne rien et ils mont envoye en Afrique... Et je ne suis pas la seule ! presque toutes les diligences de France ont t dportes comme moi. On nous trouvait trop ractionnaires, et maintenant nous voil toutes ici mener une vie de galre... Cest ce quen France vous appelez les chemins de fer algriens. Ici la vieille diligence poussa un long soupir ; puis elle reprit : - Ah ! monsieur Tartarin, que je le regrette, mon beau Tarascon ! Ctait alors le bon temps pour moi, le temps de la jeunesse ! Il fallait me voir partir le matin, lave grande eau et toute luisante avec mes roues vernisses neuf, mes lanternes qui semblaient deux soleils et ma bche toujours frotte dhuile ! Cest a qui tait beau quand le postillon faisait claquer son fouet sur lair de : Lagadigadeou, la Tarasque ! la Tarasque ! et que le conducteur, son piston en bandoulire, sa casquette brode sur loreille, jetant dun tour de bras son petit chien, toujours furieux, sur la bche de limpriale, slanait lui-mme l-haut, en criant : Allume ! allume ! Alors mes quatre chevaux sbranlaient au bruit des grelots, des aboiements, des fanfares, les fentres souvraient, et tout Tarascon regardait avec orgueil la diligence dtaler sur la grande route royale. Quelle belle route, monsieur Tartarin, large, bien entretenue, avec ses bornes kilomtriques, ses petits tas de pierre rgulirement espacs, et de droite et de gauche ses jolies plaines doliviers et de vignes... Puis, des auberges tous les dix pas, des relais toutes les cinq minutes... Et mes voyageurs, quels braves gens ! des maires et des curs qui allaient Nmes voir leur prfet ou leur vque, de bons taffetassiers qui revenaient du Mazet bien honntement, des collgiens en vacances, des paysans en blouse brode, tous frais rass du matin, et l-haut, sur limpriale, vous tous, messieurs les chasseurs de casquettes, qui tiez toujours

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de si bonne humeur, et qui chantiez si bien chacun la vtre, le soir, aux toiles, en revenant !... Maintenant, cest une autre histoire... Dieu sait les gens que je charrie ! un tas de mcrants venus je ne sais do, qui me remplissent de vermine, des ngres, des Bdouins, des soudards, des aventuriers de tous les pays, des colons en guenilles qui mempestent de leurs pipes, et tout cela parlant un langage auquel Dieu le Pre ne comprendrait rien... Et puis vous voyez comme on me traite ! Jamais brosse, jamais lave. On me plaint le cambouis de mes essieux... Au lieu de mes gros bons chevaux tranquilles dautrefois, de petits chevaux arabes qui ont le diable au corps, se battent, se mordent, dansent en courant comme des chvres, et me brisent mes brancards coups de pieds... Ae !... ae !... tenez ! Voil que cela commence... Et les routes ! Par ici, cest encore supportable, parce que nous sommes prs du gouvernement ; mais l-bas, plus rien, pas de chemin du tout. On va comme on peut, travers monts et plaines, dans les palmiers nains, dans les lentisques... Pas un seul relais xe. On arrte au caprice du conducteur, tantt dans une ferme, tantt dans une autre. Quelquefois ce polisson-l me fait faire un dtour de deux lieues pour aller chez un ami boire labsinthe ou le champoreau... Aprs quoi, fouette, postillon ! il faut rattraper le temps perdu. Le soleil cuit, la poussire brle. Fouette toujours ! On accroche, on verse ! Fouette plus fort ! On passe des rivires la nage, on senrhume, on se mouille, on se noie... Fouette ! fouette ! fouette !... Puis le soir, toute ruisselante cest cela qui est bon mon ge, avec mes rhumatismes !... - il me faut coucher la belle toile, dans une cour de caravansrail ouverte tous les vents. La nuit, des chacals, des hynes viennent airer mes caissons, et les maraudeurs qui craignent la rose se mettent au chaud dans mes compartiments... Voil la vie que je mne, mon pauvre monsieur Tartarin, et je la mnerai jusquau jour o, brle par le soleil, pourrie par les nuits humides, je tomberai - ne pouvant plus faire autrement - sur un coin de mchante route, o les Arabes feront bouillir leur couscous avec les dbris de ma vieille carcasse... - Blidah ! Blidah ! t le conducteur en ouvrant la portire.

III, II O l ?on voit passer un petit monsieur


Vaguement, travers les vitres dpolies par la bue, Tartarin de Tarascon entrevit une place de jolie sous-prfecture, place rgulire, entoure darcades et plan60

te dorangers, au milieu de laquelle de petits soldats de plomb faisaient lexercice dans la claire brume rose du matin. Les cafs taient leurs volets. Dans un coin, une halle avec des lgumes... Ctait charmant, mais cela ne sentait pas encore le lion. Au Sud !... Plus au Sud ! murmura le bon Tartarin en se renfonant dans son coin. ce moment, la portire souvrit. Une bouffe dair frais entra, apportant sur ses ailes, dans le parfum des orangers euris, un tout petit monsieur en redingote noisette, vieux, sec, rid, compass, une gure grosse comme le poing, une cravate en soie noire haute de cinq doigts, une serviette en cuir, un parapluie : le parfait notaire de village. En apercevant le matriel de guerre du Tarasconnais, le petit monsieur, qui stait assis en face, parut excessivement surpris et se mit regarder Tartarin avec une insistance gnante. On dtela, on attela, la diligence partit... Le petit monsieur regardait toujours Tartarin... la n, le Tarasconnais prit la mouche. - a vous tonne ? t-il en regardant son tour le petit monsieur bien en face. - Non ! a me gne, rpondit lautre fort tranquillement, et le fait est quavec sa tente-abri, son revolver, ses deux fusils dans leur gaine, son couteau de chasse sans parler de sa corpulence naturelle, Tartarin de Tarascon tenait beaucoup de place... La rponse du petit monsieur le fcha : - Vous imaginez-vous par hasard que je vais aller au lion avec votre parapluie ? dit le grand homme rement. Le petit monsieur regarda son parapluie, sourit doucement ; puis, toujours avec son mme egme : - Alors, monsieur, vous tes ?... - Tartarin de Tarascon, tueur de lions ! 61

En prononant ces mots, lintrpide Tarasconnais secoua comme une crinire le gland de sa chchia. Il y eut dans la diligence un mouvement de stupeur. Le trappiste se signal, les cocottes poussrent de petits cris deffroi, et le photographe dOrlansville se rapprocha du tueur de lions, rvant dj linsigne honneur de faire sa photographie. Le petit monsieur, lui, ne se dconcerta pas. - Est-ce que vous avez dj tu beaucoup de lions, monsieur Tartarin ? demandat-il trs tranquillement. Le Tarasconnais le reut de la belle manire : - Si jen ai beaucoup tu, monsieur !... Je vous souhaiterais davoir seulement autant de cheveux sur la tte. Et toute la diligence de rire en regardant les trois cheveux jaunes de CadetRoussel qui se hrissaient sur le crne du petit monsieur. son tour le photographe dOrlansville prit la parole : - Terrible profession que la vtre, monsieur Tartarin !... On passe quelquefois de mauvais moments... Ainsi, ce pauvre M. Bombonnel... - Ah ! oui, le tueur de panthres... t Tartarin assez ddaigneusement. - Est-ce que vous le connaissez ? demanda le petit monsieur. - T ! pardi... Si je le connais... Nous avons chass plus de vingt fois ensemble. Le petit monsieur sourit. - Vous chassez donc la panthre aussi, monsieur Tartarin ? Quelquefois, par passe-temps... t lenrag Tarasconnais. 62

Il ajouta, en relevant la tte dun geste hroque qui enamma le cur des deux cocottes : - a ne vaut pas le lion ! - En somme, hasarda le photographe dOrlansville, une panthre, ce nest quun gros chat... - Tout juste ! t Tartarin qui ntait pas fch de rabaisser un peu la gloire de Bombonnel, surtout devant les dames. Ici la diligence sarrta, le conducteur vint ouvrir la portire et sadressant au petit vieux : - Vous voil arriv, monsieur, lui dit-il dun air trs respectueux. Le petit monsieur se leva, descendit, puis avant de refermer la portire : - Voulez-vous me permettre de vous donner un conseil, monsieur Tartarin ? - Lequel, monsieur ? - Ma foi ! coutez, vous avez lair dun brave homme, jaime mieux vous dire ce quil en est... Retournez vite Tarascon, monsieur Tartarin... Vous perdez votre temps ici... Il reste bien encore quelques panthres dans la province ; mais, donc ! cest un trop petit gibier pour vous... Quant aux lions, cest ni. Il nen reste plus en Algrie... mon ami Chassaing vient de tuer le dernier. Sur quoi le petit monsieur salua, ferma la portire, et sen alla en riant avec sa serviette et son parapluie. - Conducteur, demanda Tartarin en faisant sa moue, quest-ce que cest donc que ce bonhomme-l ? - Comment ! vous ne le connaissez pas ? Mais cest M. Bombonnel.

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III, III Un couvent de lions


Milianah, Tartarin de Tarascon descendit, laissant la diligence continuer sa route vers le Sud. Deux jours de durs cahots, deux nuits passes les yeux ouverts regarder par la portire sil napercevrait pas dans les champs, au bord de la route, lombre formidable du lion, tant dinsomnies mritaient bien quelques heures de repos. Et puis, sil faut tout dire, depuis sa msaventure avec Bombonnel, le loyal Tarasconnais se sentait mal laise, malgr ses armes, sa moue terrible, son bonnet rouge, devant le photographe dOrlansville et les deux demoiselles du 3me hussards. Il se dirigea donc travers les larges rues de Milianah, pleines de beaux arbres et de fontaines ; mais, tout en cherchant un htel sa convenance, le pauvre homme ne pouvait sempcher de songer aux paroles de Bombonnel... Si ctait vrai pourtant ? Sil ny avait plus de lions en Algrie ?... quoi bon alors tant de courses, tant de fatigues ?... Soudain, au dtour dune rue, notre hros se trouva face face... avec qui ? Devinez... Avec un lion superbe, qui attendait devant la porte dun caf, assis royalement sur son train de derrire, sa crinire fauve au soleil. Quest-ce quils me disaient donc, quil ny en avait plus ? scria le Tarasconnais en faisant un saut en arrire... En entendant cette exclamation, le lion baissa la tte et, prenant dans sa gueule une sbile en bois pose devant lui sur le trottoir, il la tendit humblement du ct de Tartarin immobile de stupeur... Un Arabe qui passait jeta un gros sou dans la sbile ; le lion remua la queue... Alors Tartarin comprit tout. Il vit, ce que lmotion lavait dabord empch de voir, la foule attroupe autour du pauvre lion aveugle et apprivois, et les deux grands ngres arms de gourdins qui le promenaient travers la ville comme un Savoyard sa marmotte. Le sang du Tarasconnais ne t quun tour : Misrables, cria-t-il dune voix de tonnerre, ravaler ainsi ces nobles btes ! Et, slanant sur le lion, il lui arracha limmonde sbile dentre ses royales mchoires. Les deux ngres, croyant avoir affaire un voleur, se prcipitrent sur le Tarasconnais, la matraque haute... Ce fut une terrible bousculade... Les ngres tapaient, les femmes piaillaient, les enfants riaient. Un vieux cordonnier juif criait du fond de sa boutique : Au zouge de paix ! Au zouge de paix ! Le lion lui-mme, dans sa nuit, essaya dun rugissement, et le

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malheureux Tartarin, aprs une lutte dsespre, roula par terre au milieu des gros sous et des balayures. ce moment, un homme fendit la foule, carta les ngres dun mot, les femmes et les enfants dun geste, releva Tartarin, le brossa, le secoua, et lassit tout essouf sur une borne. - Comment ! prnce, cest vous ?... t le bon Tartarin en se frottant les ctes. - Eh ! oui, mon vaillant ami, cest moi... Sitt votre lettre reue, jai con Baa son frre, lou une chaise de poste, fait cinquante lieues ventre terre, et me voil juste temps pour vous arracher la brutalit de ces rustres... Quest-ce que vous avez donc fait, juste Dieu ! pour vous attirer cette mchante affaire ? - Que voulez-vous, prnce ?... De voir ce malheureux lion avec sa sbile aux dents, humili, vaincu, bafou, servant de rise toute cette pouillerie musulmane... - Mais vous vous trompez, mon noble ami. Ce lion est, au contraire, pour eux un objet de respect et dadoration. Cest une bte sacre, qui fait partie dun grand couvent de lions, fond, il y a trois cents ans par Mohammed-ben-Aouda, une espce de Trappe formidable et farouche, pleine de rugissements et dodeurs de fauve, o des moines singuliers lvent et apprivoisent des lions par centaines et les envoient de l dans toute lAfrique septentrionale, accompagns de frres quteurs. Les dons que reoivent les frres servent lentretien du couvent et de sa mosque ; et si les deux ngres ont montr tant dhumeur tout lheure, cest quils ont la conviction que pour un sou, un seul sou de la qute, vol ou perdu par leur faute, le lion quils conduisent les dvorerait immdiatement. En coutant ce rcit invraisemblable et pourtant vridique, Tartarin de Tarascon se dlectait et reniait lair bruyamment. - Ce qui me va dans tout ceci, t-il en matire de conclusion, cest que, nen dplaise mon Bombonnel, il y a encore des lions en Algrie !... - Sil y en a ! dit le prince avec enthousiasme... Ds demain, nous allons battre la plaine du Chliff, et vous verrez ! - Eh quoi ! prince... Auriez-vous lintention de chasser, vous aussi ! 65

- Parbleu ! pensez-vous donc que je vous laisserais vous en aller seul en pleine Afrique, au milieu de ces tribus froces dont vous ignorez la langue et les usages... Non ! non ! illustre Tartarin, je ne vous quitte plus... Partout o vous serez, je veux tre. - Oh ! prnce, prnce... Et Tartarin, radieux, pressa sur son cur le vaillant Grgory, en songeant avec ert qu lexemple de Jules Grard, de Bombonnel et tous les autres fameux tueurs de lions, il allait avoir un prince tranger pour laccompagner dans ses chasses.

III, IV La Caravane en marche


Le lendemain, ds la premire heure, lintrpide Tartarin et le non moins intrpide prince Grgory, suivis dune demi-douzaine de portefaix ngres, sortaient de Milianah et descendaient vers la plaine du Chliff par un raidillon dlicieux tout ombrag de jasmins, de thuyas, de caroubiers, doliviers sauvages, entre deux haies de petits jardins indignes et des milliers de joyeuses sources vives qui dgringolaient de roche en roche en chantant... Un paysage du Liban. Aussi charg darmes que le grand Tartarin, le prince Grgory stait en plus affubl dun magnique et singulier kpi tout galonn dor, avec une garniture de feuilles de chnes brodes au l dargent, qui donnait Son Altesse un faux air de gnral mexicain, ou de chef de gare des bords du Danube. Ce diable de kpi intriguait beaucoup le Tarasconnais ; et comme il demandait timidement quelques explications : Coiffure indispensable pour voyager en Afrique , rpondit le prince avec gravit ; et tout en faisant reluire sa visire dun revers de manche, il renseigna son naf compagnon sur le rle important que joue le kpi dans nos relations avec les Arabes, la terreur que cet insigne militaire a, seul, le privilge de leur inspirer, si bien que ladministration civile a t oblige de coiffer tout son monde avec des kpis, depuis le cantonnier jusquau receveur de lenregistrement. En somme pour gouverner lAlgrie - cest toujours le prince qui parle - pas nest besoin dune

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forte tte, ni mme de tte du tout. Il suft dun kpi, dun beau kpi galonn reluisant au bout dune trique comme la toque de Gessler. Ainsi causant et philosophant, la caravane allait son train. Les portefaix - pieds nus - sautaient de roche en roche avec des cris de singes. Les caisses darmes sonnaient. Les fusils ambaient. Les indignes qui passaient sinclinaient jusqu terre devant le kpi magique... L-haut, sur les remparts de Milianah, le chef du bureau arabe, qui se promenait au bon frais avec sa dame, entendant ces bruits insolites, et voyant des armes luire entre les branches, crut un coup de main, t baisser le pont-levis, battre la gnrale, et mit incontinent la ville en tat de sige. Beau dbut pour la caravane ! Malheureusement, avant la n du jour, les choses se gtrent. Des ngres qui portaient les bagages, lun fut pris datroces coliques pour avoir mang le sparadrap de la pharmacie. Un autre tomba sur le bord de la route ivre-mort deaude-vie camphre. Le troisime, celui qui portait lalbum de voyage, sduit par les dorures des fermoirs, et persuad quil enlevait les trsors de la Mecque, se sauva dans le Zaccar toutes jambes... Il fallut aviser... La caravane t halte, et tint conseil dans lombre troue dun vieux guier. - Je serais davis, dit le prince, en essayant, mais sans succs, de dlayer une tablette de pemmican dans une casserole perfectionne triple fond, je serais davis que, ds ce soir, nous renoncions aux porteurs ngres... Il y a prcisment un march arabe tout prs dici. Le mieux est de nous y arrter, et de faire emplette de quelques bourriquots... - Non !... non !... pas de bourriquots !... interrompit vivement le grand Tartarin, que le souvenir de Noiraud avait fait devenir tout rouge. Et il ajouta, lhypocrite : - Comment voulez-vous que de si petites btes puissent porter tout notre attirail ? Le prince sourit. 67

- Cest ce qui vous trompe, mon illustre ami. Si maigre et si chtif quil vous paraisse, le bourriquot algrien a les reins solides... Il le faut bien pour supporter tout ce quil supporte... Demandez plutt aux Arabes. Voici comment ils expliquent notre organisation coloniale... En haut, disent-ils, il y a mouci le gouverneur, avec une grande trique, qui tape sur ltat-major ; ltat-major, pour se venger, tape sur le soldat ; le soldat tape sur le colon, le colon tape sur lArabe, lArabe tape sur le ngre, le ngre tape sur le juif, le juif son tour tape sur le bourriquot ; et le pauvre petit bourriquot nayant personne sur qui taper, tend lchine et porte tout. Vous voyez bien quil peut porter vos caisses. Cest gal, reprit Tartarin de Tarascon, je trouve que, pour le coup dil de notre caravane, des nes ne feraient pas trs bien... Je voudrais quelque chose de plus oriental... Ainsi, par exemple, si nous pouvions avoir un chameau... - Tant que vous en voudrez, t lAltesse, et lon se mit en route pour le march arabe. Le march se tenait quelques kilomtres, sur les bords du Chliff... Il y avait l cinq ou six mille Arabes en guenilles, grouillant au soleil, et traquant bruyamment au milieu des jarres dolives noires, des pots de miel, des sacs dpices et des cigares en gros tas ; de grands feux o rtissaient des moutons entiers, ruisselant de beurre, des boucheries en plein air, o des ngres tout nus, les pieds dans le sang, les bras rouges, dpeaient, avec de petits couteaux, des chevreaux une perche. Dans un coin, sous une tente rapetasse de mille couleurs, un grefer maure, avec un grand livre et des lunettes. Ici, un groupe, des cris de rage : cest un jeu de roulette, install sur une mesure bl, et des Kabyles qui sventrent autour... Lbas, des trpignements, une joie, des rires : cest un marchand juif avec sa mule, quon regarde se noyer dans le Chliff... Puis des scorpions, des chiens, des corbeaux ; et des mouches !... des mouches !... Par exemple, les chameaux manquaient. On nit pourtant par en dcouvrir un, dont des Mozabites cherchaient se dfaire. Ctait le vrai chameau du dsert, le chameau classique, chauve, lair triste, avec sa longue tte de bdouin et sa bosse qui, devenue asque par suite de trop longs jenes, pendait mlancoliquement sur le ct.

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Tartarin le trouva si beau, quil voulut que la caravane entire montt dessus... Toujours la folie orientale !... La bte saccroupit. On sangla les malles. Le prince sinstalla sur le cou de lanimal. Tartarin pour plus de majest, se t hisser tout en haut de la bosse, entre deux caisses ; et l, er et bien cal, saluant dun geste noble tout le march accouru, il donna le signal du dpart... Tonnerre ! si ceux de Tarascon avaient pu le voir !... Le chameau se redressa, allongea ses grandes jambes nuds, et prit son vol... stupeur ! Au bout de quelques enjambes, voil Tartarin qui se sent plir, et lhroque chchia qui reprend une une ses anciennes positions du temps du Zouave. Ce diable de chameau tanguait comme une frgate. Prnce, prnce, murmura Tartarin tout blme, et saccrochant ltoupe sche de la bosse, prnce, descendons... Je sens... je sens... que je vais faire bafouer la France... Va te promener ! le chameau tait lanc, et rien ne pouvait plus larrter. Quatre mille Arabes couraient derrire, pieds nus, gesticulant, riant comme des fous, et faisant luire au soleil six cent mille dents blanches... Le grand homme de Tarascon dut se rsigner. Il saffaissa tristement sur la bosse. La chchia prit toutes les positions quelle voulut... et la France fut bafoue.

III, V L ?Afft du soir dans un bois de lauriers-roses


Si pittoresque que ft leur nouvelle monture, nos tueurs de lions durent y renoncer, par gard pour la chchia. On continua donc la route pied comme devant, et la caravane sen alla tranquillement vers le Sud par petites tapes, le Tarasconnais en tte, le Montngrin en queue, et dans les rangs le chameau avec les caisses darmes. Lexpdition dura prs dun mois.

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Pendant un mois, cherchant des lions introuvables, le terrible Tartarin erra de douar en douar dans limmense plaine du Chliff, travers cette formidable et cocasse Algrie franaise, o les parfums du vieil Orient se compliquent dune forte odeur dabsinthe et de caserne, Abraham et Zouzou mls, quelque chose de ferique et de navement burlesque, comme une page de lAncien Testament raconte par le sergent La Rame ou le brigadier Pitou... Curieux spectacle pour des yeux qui auraient su voir... Un peuple sauvage et pourri que nous civilisons, en lui donnant nos vices... Lautorit froce et sans contrle de bachagas fantastiques, qui se mouchent gravement dans leurs grands cordons de la Lgion dhonneur, et pour un oui ou pour un non font btonner les gens sur la plante des pieds. La justice sans conscience de cadis grosses lunettes, tartufes du Coran et de la loi, qui rvent de quinze aot et de promotion sous les palmes, et vendent leurs arrts, comme Esa son droit danesse, pour un plat de lentilles ou de couscous au sucre. Des cads libertins et ivrognes, anciens brasseurs dun gnral Yusuf quelconque, qui se solent de champagne avec des blanchisseuses mahonnaises, et font des ripailles de mouton rti, pendant que, devant leurs tentes, toute la tribu crve de faim, et dispute aux lvriers les rogatons de la ribote seigneuriale. Puis, tout autour, des plaines en friche, de lherbe brle, des buissons chauves, des maquis de cactus et de lentisques, le grenier de la France !... Grenier vide de grains, hlas ! et riche seulement en chacals et en punaises. Des douars abandonns, des tribus effares qui sen vont sans savoir o, fuyant la faim, et semant des cadavres le long de la route. De loin en loin, un village franais, avec des maisons en ruine, des champs sans culture, des sauterelles enrages, qui mangent jusquaux rideaux des fentres, et tous les colons dans les cafs, en train de boire de labsinthe en discutant des projets de rforme et de constitution. Voil ce que Tartarin aurait pu voir, sil sen tait donn la peine ; mais, tout entier sa passion lonine, lhomme de Tarascon allait droit devant lui, sans regarder ni droite ni gauche, lil obstinment x sur ces monstres imaginaires, qui ne paraissaient jamais. Comme la tente-abri senttait ne pas souvrir et les tablettes de pemmican ne pas fondre, la caravane tait oblige de sarrter matin et soir dans les tribus. Partout, grce au kpi du prince Grgory, nos chasseurs taient reus bras ouverts. Ils logeaient chez les agas, dans des palais bizarres, grandes fermes blanches sans fentres, o lon trouve ple-mle des narghils et des commodes en acajou, des tapis de Smyrne et des lampes-modrateur, des coffres de cdre pleins de sequins turcs, et des pendules sujets, style Louis-Philippe... Partout on donnait Tartarin des ftes splendides, des diffas, des fantasias... En son honneur, 70

des goums entiers faisaient parler la poudre et luire leurs burnous au soleil. Puis, quand la poudre avait parl, le bon aga venait et prsentait sa note... Cest ce quon appelle lhospitalit arabe... Et toujours pas de lions. Pas plus de lions que sur le Pont-Neuf ! Cependant le Tarasconnais ne se dcourageait pas. Senfonant bravement dans le Sud, il passait ses journes battre le maquis, fouillant les palmiers-nains du bout de sa carabine, et faisant frrt ! frrt ! chaque buisson. Puis, tous les soirs avant de se coucher, un petit afft de deux ou trois heures... Peine perdue ! le lion ne se montrait pas. Un soir pourtant, vers les six heures, comme la caravane traversait un bois de lentisques tout violet o de grosses cailles alourdies par la chaleur sautaient et l dans lherbe, Tartarin de Tarascon crut entendre - mais si loin, mais si vague, mais si miett par la brise - ce merveilleux rugissement quil avait entendu tant de fois l-bas Tarascon, derrire la baraque Mitaine. Dabord le hros croyait rver... Mais au bout dun instant, lointains toujours, quoique plus distincts, les rugissements recommencrent ; et cette fois, tandis qu tous les coins de lhorizon on entendait hurler les chiens des douars - secoue par la terreur et faisant retentir les conserves et les caisses darmes, la bosse du chameau frissonna. Plus de doute. Ctait le lion... Vite, vite, lafft. Pas une minute perdre. Il y avait tout juste prs de l un vieux marabout (tombeau de saint) coupole blanche, avec les grandes pantoues jaunes du dfunt dposes dans une niche au-dessus de la porte, et un fouillis dex-voto bizarres, pans de burnous, ls dor, cheveux roux, qui pendaient le long des murailles... Tartarin de Tarascon y remisa son prince et son chameau et se mit en qute dun afft. Le prince Grgory voulait le suivre, mais le Tarasconnais sy refusa ; il tenait affronter le lion seul seul. Toutefois il recommanda Son Altesse de ne pas sloigner, et, par mesure de prcaution, il lui cona son portefeuille, un gros portefeuille plein de papiers prcieux et de billets de banque, quil craignait de faire cornier par la griffe du lion. Ceci fait, le hros chercha son poste. Cent pas en avant du marabout, un petit bois de lauriers-roses tremblait dans la gaze du crpuscule, au bord dune rivire presque sec. Cest l que Tartarin 71

vint sembusquer, le genou en terre, selon la formule, la carabine au poing et son grand couteau de chasse plant rement devant lui dans le sable de la berge. La nuit arriva. Le rose de la nature passa au violet, puis au bleu sombre... En bas, dans les cailloux de la rivire, luisait comme un miroir main une petite aque deau claire. Ctait labreuvoir des fauves. Sur la pente de lautre berge, on voyait vaguement le sentier blanc que leurs grosses pattes avaient trac dans les lentisques. Cette pente mystrieuse donnait le frisson. Joignez cela le fourmillement vague des nuits africaines, branches frles, pas de velours danimaux rdeurs, aboiements grles des chacals, et l-haut, dans le ciel, cent, deux cents mtres, de grands troupeaux de grues qui passent avec des cris denfants quon gorge ; vous avouerez quil y avait de quoi tre mu. Tartarin ltait. Il ltait mme beaucoup. Les dents lui claquaient, le pauvre homme ! Et sur la garde de son couteau de chasse plant en terre le canon de son fusil ray sonnait comme une paire de castagnettes... Quest-ce que vous voulez ! Il y a des soirs o lon nest pas en train, et puis o serait le mrite, si les hros navaient jamais peur... Eh bien ! oui, Tartarin eut peur, et tout le temps encore. Nanmoins, il tint bon une heure, deux heures, mais lhrosme a ses limites... Prs de lui, dans le lit dessch de la rivire, le Tarasconnais entend tout coup un bruit de pas, des cailloux qui roulent. Cette fois la terreur lenlve de terre. Il tire ses deux coups au hasard dans la nuit, et se replie toutes jambes sur le marabout, laissant son coutelas debout dans le sable comme une croix commmorative de la plus formidable panique qui ait jamais assailli lme dun dompteur dhydres. - moi, prnce... le lion !... Un silence. - Prnce, prnce, tes-vous l ? Le prince ntait pas l. Sur le mur blanc du marabout, le bon chameau projetait seul au clair de lune lombre bizarre de sa bosse. Le prince Grgory venait de ler en emportant portefeuille et billets de banque... Il y avait un mois que Son Altesse attendait cette occasion...

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III, VI Enn ! ?
Le lendemain de cette aventureuse et tragique soire, lorsquau petit jour notre hros se rveilla, et quil eut acquis la certitude que le prince et le magot taient rellement partis, partis sans retour ; lorsquil se vit seul dans cette petite tombe blanche, trahi, vol, abandonn en pleine Algrie sauvage avec un chameau bosse simple et quelque monnaie de poche pour toute ressource, alors, pour la premire fois, le Tarasconnais douta. Il douta du Montngro, il douta de lamiti, il douta de la gloire, il douta mme des lions ; et, comme le Christ Gethsmani, le grand homme se prit pleurer amrement. Or, tandis quil tait l pensivement assis sur la porte du marabout, sa tte dans ses deux mains, sa carabine entre ses jambes, et le chameau qui le regardait, soudain le maquis den face scarte et Tartarin, stupfait, voit paratre, dix pas devant lui, un lion gigantesque savanant la tte haute et poussant des rugissements formidables qui font trembler les murs du marabout tout chargs doripeaux et jusquaux pantoues du saint dans leur niche. Seul, le Tarasconnais ne trembla pas. Enn ! cria-t-il en bondissant, la crosse lpaule... Pan !... pan ! pfft ! pfft ! Ctait fait... Le lion avait deux balles explosibles dans la tte... Pendant une minute, sur le fond embras du ciel africain, ce fut un feu dartice pouvantable de cervelle en clats, de sang fumant et de toison rousse parpille. Puis tout retomba et Tartarin aperut... deux grands ngres qui couraient sur lui, la matraque en lair. Les deux ngres de Milianah ! misre ! ctait le lion apprivois, le pauvre aveugle du couvent de Mohammed que les balles tarasconnaises venaient dabattre. Cette fois, par Mahom ! Tartarin lchappa belle. Ivres de fureur fanatique, les deux ngres quteurs lauraient srement mis en pices, si le Dieu des chrtiens navait envoy son aide un ange librateur, le garde-champtre de la commune dOrlansville arrivant son sabre sous le bras, par un petit sentier. La vue du kpi municipal calma subitement la colre des ngres. Paisible et majestueux, lhomme de la plaque dressa procs-verbal de laffaire, t charger sur le chameau ce qui restait du lion, ordonna aux plaignants comme au dlinquant de le suivre, et se dirigea sur Orlansville, o le tout fut dpos au greffe. 73

Ce fut une longue et terrible procdure ! Aprs lAlgrie des tribus, quil venait de parcourir, Tartarin de Tarascon connut alors une autre Algrie non moins cocasse et formidable, lAlgrie des villes, processive et avocassire. Il connut la judiciaire louche qui se tripote au fond des cafs, la bohme des gens de loi, les dossiers qui sentent labsinthe, les cravates blanches mouchetes de champoreau ; il connut les huissiers, les agrs, les agents daffaires, toutes ces sauterelles du papier timbr, affames et maigres, qui mangent le colon jusquaux tiges de ses bottes et le laissent dchiquet feuille par feuille comme un plant de mas... Avant tout il sagissait de savoir si le lion avait t tu sur le territoire civil ou le territoire militaire. Dans le premier cas laffaire regardait le tribunal de commerce ; dans le second, Tartarin relevait du conseil de guerre, et, ce mot de conseil de guerre, limpressionnable Tarasconnais se voyait dj fusill au pied des remparts, ou croupissant dans le fond dun silo... Le terrible, cest que la dlimitation des deux territoires est trs vague en Algrie... Enn, aprs un mois de courses, dintrigues, de stations au soleil dans les cours des bureaux arabes, il fut tabli que si dune part le lion avait t tu sur le territoire militaire, dautre part, Tartarin, lorsquil tira, se trouvait sur le territoire civil. Laffaire se jugea donc au civil et notre hros en fut quitte pour deux mille cinq cents francs dindemnit, sans les frais. Comment faire pour payer tout cela ? Les quelques piastres chappes la razzia du prince sen taient alles depuis longtemps en papiers lgaux et en absinthes judiciaires. Le malheureux tueur de lions fut donc rduit vendre la caisse darmes au dtail, carabine par carabine. Il vendit les poignards, les kriss malais, les casse-tte... Un picier acheta les conserves alimentaires. Un pharmacien, ce qui restait du sparadrap. Les grandes bottes elles-mmes y passrent et suivirent la tente-abri perfectionne chez un marchand de bric--brac, qui les leva la hauteur de curiosits cochinchinoises... Une fois tout pay, il ne restait plus Tartarin que la peau du lion et le chameau. La peau, il lemballa soigneusement et la dirigea sur Tarascon, ladresse du brave commandant Bravida. (Nous verrons tout lheure ce quil advint de cette fabuleuse dpouille.) Quant au chameau, il comptait sen servir pour regagner Alger, non pas en montant dessus, mais en le vendant pour payer la diligence ; ce qui est encore la meilleure faon de voyager chameau. 74

Malheureusement, la bte tait dun placement difcile, et personne nen offrit un liard. Tartarin cependant voulait regagner Alger toute force. Il avait hte de revoir le corselet bleu de Baa, sa maisonnette, ses fontaines, et de se reposer sur les tres blancs de son petit clotre, en attendant de largent de France. Aussi notre hros nhsita pas : et navr, mais point abattu, il entreprit de faire la route pied, sans argent, par petites journes. En cette occurrence, le chameau ne labandonna pas. Cet trange animal stait pris pour son matre dune tendresse inexplicable, et, le voyant sortir dOrlansville, se mit marcher religieusement derrire lui, rglant son pas sur le sien et ne le quittant pas dune semelle. Au premier moment, Tartarin trouva cela touchant ; cette dlit, ce dvouement toute preuve lui allaient au cur, dautant que la bte tait commode et se nourrissait avec rien. Pourtant, au bout de quelques jours, le Tarasconnais sennuya davoir perptuellement sur les talons ce compagnon mlancolique, qui lui rappelait toutes ses msaventures ; puis, laigreur sen mlant, il lui en voulut de son air triste, de sa bosse, de son allure doie bride. Pour tout dire, il le prit en grippe et ne songea plus qu sen dbarrasser ; mais lanimal tenait bon... Tartarin essaya de le perdre, le chameau le retrouva ; il essaya de courir, le chameau courut plus vite... Il lui criait : Va-ten ! en lui jetant des pierres. Le chameau sarrtait et le regardait dun air triste, puis, au bout dun moment, il se remettait en route et nissait toujours par le rattraper. Tartarin dut se rsigner. Pourtant, lorsque, aprs huit grands jours de marche, le Tarasconnais poudreux, harass, vit de loin tinceler dans la verdure les premires terrasses blanches dAlger, lorsquil se trouva aux portes de la ville, sur lavenue bruyante de Mustapha, au milieu des zouaves, des biskris, des Mahonnaises, tous grouillant autour de lui et le regardant dler avec son chameau, pour le coup la patience lui chappa : Non ! non ! dit-il, ce nest pas possible... je ne peux pas entrer dans Alger avec un animal pareil ! et, protant dun encombrement de voitures, il t un crochet dans les champs et se jeta dans un foss !... Au bout dun moment, il vit au-dessus de sa tte, sur la chausse de la route, le chameau qui lait grandes enjambes, allongeant le cou dun air anxieux.

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Alors, soulag dun grand poids, le hros sortit de sa cachette et rentra dans la ville par un sentier dtourn qui longeait le mur de son petit clos.

III, VII Catastrophes sur catastrophes


En arrivant devant sa maison mauresque, Tartarin sarrta trs tonn. Le jour tombait, la rue tait dserte. Par la porte basse en ogive que la ngresse avait oubli de fermer, on entendait des rires, des bruits de verres, des dtonations de bouchons de champagne, et dominant tout ce joli vacarme une voix de femme qui chantait, joyeuse et claire : Aimes-tu, Marco la belle, La danse aux salons en eurs... Tron de Diou ! t le Tarasconnais en plissant, et il se prcipita dans la cour. Malheureux Tartarin ! Quel spectacle lattendait... Sous les arceaux du petit clotre, au milieu des acons, des ptisseries, des coussins pars, des pipes, des tambourins, des guitares, Baa debout, sans veston bleu ni corselet, rien quune chemisette de gaze argente et un grand pantalon rose tendre, chantait Marco la Belle avec une casquette dofcier de marine sur loreille... ses pieds, sur une natte, gav damour et de contures, Barbassou, linfme capitaine Barbassou, se crevait de rire en lcoutant. Lapparition de Tartarin, hve, maigri, poudreux, les yeux amboyants, la chchia hrisse, interrompit tout net cette aimable orgie turco-marseillaise. Baa poussa un petit cri de levrette effraye, et se sauva dans la maison. Barbassou, lui, ne se troubla pas, et riant de plus belle : - H ! b ! monsieur Tartarin, quest-ce que vous en dites ? Vous voyez bien quelle savait le franais ! Tartarin de Tarascon savana furieux : - Capitaine !

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- Digo-li qu vengu, moun bon ! cria la Mauresque, se penchant de la galerie du premier avec un joli geste canaille. Le pauvre homme, atterr, se laissa choir sur un tambour. Sa Mauresque savait mme le marseillais ! - Quand je vous disais de vous mer des Algriennes ! t sentencieusement le capitaine Barbassou. Cest comme votre prince montngrin. Tartarin releva la tte. - Vous savez o est le prince ? - Oh ! il nest pas loin. Il habite pour cinq ans la belle prison de Mustapha. Le drle sest laiss prendre la main dans le sac... Du reste, ce nest pas la premire fois quon le met lombre. Son Altesse a dj fait trois ans de maison centrale quelque part... et, tenez ! je crois mme que cest Tarascon. - Tarascon !... scria Tartarin subitement illumin... Cest donc a quil ne connaissait quun ct de la ville... - H ! sans doute... Tarascon vu de la maison centrale... Ah ! mon pauvre monsieur Tartarin, il faut joliment ouvrir lil dans ce diable de pays, sans quoi on est expos des choses bien dsagrables... Ainsi votre histoire avec le muezzin... - Quelle histoire ? Quel muezzin ? - T ! pardi !... le muezzin den face qui faisait la cour Baa... LAkbar a racont laffaire lautre jour, et tout Alger en rit encore... Cest si drle ce muezzin qui, du haut de sa tour, tout en chantant ses prires, faisait sous votre nez des dclarations la petite, et lui donnait des rendez-vous en invoquant le nom dAllah... Mais cest donc tous des gredins dans ce pays ?... hurla le malheureux Tarasconnais. Barbassou eut un geste de philosophe. - Mon cher, vous savez, les pays neufs... Cest gal ! si vous men croyez, vous retournerez bien vite Tarascon.

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- Retourner... cest facile dire... Et largent ?... Vous ne savez donc pas comme ils mont plum, l-bas, dans le dsert ? - Qu cela ne tienne ! t le capitaine en riant... Le Zouave part demain, et si vous voulez, je vous rapatrie... a vous va-t-il, collgue ?... Alors, trs bien. Vous navez plus quune chose faire. Il reste encore quelques oles de champagne, une moiti de croustade... asseyez-vous l, et sans rancune !... Aprs la minute dhsitation que lui commandait sa dignit, le Tarasconnais prit bravement son parti. Il sassit, on trinqua ; Baa, redescendue au bruit des verres, chanta la n de Marco la Belle, et la fte se prolongea fort avant dans la nuit. Vers trois heures du matin, la tte lgre et le pied lourd, le bon Tartarin revenait daccompagner son ami le capitaine, lorsquen passant devant la mosque, le souvenir du muezzin et de ses farces le t rire, et tout de suite une belle ide de vengeance lui traversa le cerveau. La porte tait ouverte. Il entra, suivit de longs couloirs tapisss de nattes, monta encore, et nit par se trouver dans un petit oratoire turc, o une lanterne en fer dcoup se balanait au plafond, brodant les murs blancs dombres bizarres. Le muezzin tait l, assis sur un divan, avec son gros turban, sa pelisse blanche, sa pipe de Mostaganem, et devant un grand verre dabsinthe, quil battait religieusement, en attendant lheure dappeler les croyants la prire... la vue de Tartarin, il lcha sa pipe de terreur. - Pas un mot, cur, t le Tarasconnais, qui avait son ide... Vite, ton turban, ta pelisse !... Le cur turc, tout tremblant, donna son turban, sa pelisse, tout ce quon voulut. Tartarin sen affubla, et passa gravement sur la terrasse du minaret. La mer luisait au loin. Les toits blancs tincelaient au clair de lune. On entendait dans la brise marine quelques guitares attardes... Le muezzin de Tarascon se recueillit un moment, puis, levant les bras, il commena psalmodier dune voix suraigu : La Allah il Allah... Mahomet est un vieux farceur... LOrient, le Coran, les bachagas, les lions, les Mauresques, tout a ne vaut pas un vidaze !... Il ny a plus de Teurs. Il ny a que des carotteurs... Vive Tarascon !... 78

Et pendant quen un jargon bizarre, ml darabe et de provenal, lillustre Tartarin jetait aux quatre coins de lhorizon, sur la mer, sur la ville, sur la plaine, sur la montagne, sa joyeuse maldiction tarasconnaise, la voix claire et grave des autres muezzins lui rpondait, en sloignant de minaret en minaret, et les derniers croyants de la ville haute se frappaient dvotement la poitrine.

III, VIII Tarascon ! Tarascon !


Midi. Le Zouave chauffe, on va partir. L-haut, sur le balcon du caf Valentin, MM. les ofciers braquent la longue-vue, et viennent, colonel en tte, par rang de grade, regarder lheureux petit bateau qui va en France. Cest la grande distraction de ltat-major... En bas, la rade tincelle. La culasse des vieux canons turcs enterrs le long du quai ambe au soleil. Les passagers se pressent. Biskris et Mahonnais entassent les bagages dans les barques. Tartarin de Tarascon, lui, na pas de bagages. Le voici qui descend de la rue de la Marine, par le petit march, plein de bananes et de pastques, accompagn de son ami Barbassou. Le malheureux Tarasconnais a laiss sur la rive du Maure sa caisse darmes et ses illusions, et maintenant il sapprte voguer vers Tarascon, les mains dans les poches... peine vient-il de sauter dans la chaloupe du capitaine, quune bte essoufe dgringole du haut de la place, et se prcipite vers lui, en galopant. Cest le chameau, le chameau dle, qui, depuis vingt-quatre heures, cherche son matre dans Alger. Tartarin, en le voyant, change de couleur et feint de ne pas le connatre ; mais le chameau sacharne. Il frtille au long du quai. Il appelle son ami, et le regarde avec tendresse : Emmne-moi, semble dire son il triste, emmne-moi dans la barque, loin, bien loin de cette Arabie en carton peint, de cet Orient ridicule, plein de locomotives et de diligences, o - dromadaire dclass - je ne sais plus que devenir. Tu es le dernier Turc, je suis le dernier chameau... Ne nous quittons plus, mon Tartarin... - Est-ce que ce chameau est vous ? demande le capitaine. - Pas du tout ! rpondit Tartarin, qui frmit lide dentrer dans Tarascon avec cette escorte ridicule ; et, reniant impudemment le compagnon de ses infortunes,

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il repousse du pied le sol algrien, et donne la barque llan du dpart... Le chameau aire leau, allonge le cou, fait craquer ses jointures et, slanant derrire la barque corps perdu, il nage de conserve vers le Zouave, avec son dos bomb, qui otte comme une gourde, et son grand col, dress sur leau en peron de trirme. Barque et chameau viennent ensemble se ranger aux ancs du paquebot. - la n, il me fait peine ce dromadaire ! dit le capitaine Barbassou tout mu, jai envie de le prendre mon bord... En arrivant Marseille, jen ferai hommage au jardin zoologique. On hissa sur le pont, grand renfort de palans et de cordes, le chameau, alourdi par leau de mer, et le Zouave se mit en route. Les deux jours que dura la traverse, Tartarin les passa tout seul dans sa cabine, non pas que la mer ft mauvaise, ni que la chchia et trop souffrir, mais le diable de chameau, ds que son matre apparaissait sur le pont, avait autour de lui des empressements ridicules... Vous navez jamais vu un chameau afcher quelquun comme cela !... Dheure en heure, par les hublots de la cabine o il mettait le nez quelquefois. Tartarin vit le bleu du ciel algrien plir, puis enn, un matin, dans une brume dargent, il entendit avec bonheur chanter toutes les cloches de Marseille. On tait arriv... le Zouave jeta lancre. Notre homme, qui navait pas de bagages, descendit sans rien dire, traversa Marseille en hte, craignant toujours dtre suivi par le chameau, et ne respira que lorsquil se vit install dans un wagon de troisime classe, lant bon train sur Tarascon... Scurit trompeuse ! peine deux lieues de Marseille, voil toutes les ttes aux portires. On crie, on stonne. Tartarin, son tour, regarde, et... quaperoitil ?... Le chameau, monsieur, linvitable chameau, qui dtalait sur les rails, en pleine Crau, derrire le train, et lui tenant pied. Tartarin, constern, se rencoigna, en fermant les yeux. Aprs cette expdition dsastreuse, il avait compt rentrer chez lui incognito. Mais la prsence de ce quadrupde encombrant rendait la chose impossible. Quelle rentre il allait faire ! bon Dieu ! pas le sou, pas de lions, rien... Un chameau !... Tarascon !... Tarascon !... 80

Il fallut descendre... stupeur ! peine la chchia du hros apparut-elle dans louverture de la portire, un grand cri : Vive Tartarin ! t trembler les votes vitres de la gare. Vive Tartarin ! vive le tueur de lions ! Et des fanfares, des churs dorphons clatrent... Tartarin se sentit mourir ; il croyait une mystication. Mais non ! Tout Tarascon tait l, chapeaux en lair, et sympathique. Voil le brave commandant Bravida, larmurier Costecalde, le prsident, le pharmacien, et tout le noble corps des chasseurs de casquettes qui se presse autour de son chef, et le porte en triomphe tout le long des escaliers... Singuliers effets du mirage ! la peau du lion aveugle, envoye Bravida, tait cause de tout ce bruit. Avec cette modeste fourrure, expose au cercle, les Tarasconnais, et derrire eux tout le Midi, staient mont la tte. Le Smaphore avait parl. On avait invent un drame. Ce ntait plus un lion que Tartarin avait tu, ctaient dix lions, vingt lions, une marmelade de lions ! Aussi Tartarin, dbarquant Marseille, y tait dj illustre sans le savoir, et un tlgramme enthousiaste lavait devanc de deux heures dans sa ville natale. Mais ce qui mit le comble la joie populaire, ce fut quand on vit un animal fantastique, couvert de poussire et de sueur, apparatre derrire le hros, et descendre cloche-pied lescalier de la gare. Tarascon crut un instant sa Tarasque revenue. Tartarin rassura ses compatriotes. - Cest mon chameau, dit-il. Et dj sous linuence du soleil tarasconnais, ce beau soleil, qui fait mentir ingnument, il ajouta, en caressant la bosse du dromadaire : - Cest une noble bte !... Elle ma vu tuer tous mes lions. L-dessus, il prit familirement le bras du commandant, rouge de bonheur ; et, suivi de son chameau, entour des chasseurs de casquettes, acclam par tout le peuple, il se dirigea paisiblement vers la maison du baobab, et, tout en marchant, il commena le rcit de ses grandes chasses : Figurez-vous, disait-il, quun certain soir, en plein Sahara... 81

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