Vous êtes sur la page 1sur 194

-

Pourquoi
les ne peuvent-elles pas descendre les
dit p a r Paul Heineq
Traduction de Caroline L e p a g e

vaches

? escaliers.

Illus t r a t i o n 5 d'RI Cou telis

EDPI SCIENCES
17 avenue du Hoggar Parc d'activit de Courtaboeuf, BP 112 gig44 Les Ulis Cedex A, France

dition originale anglaise : Can cows walk down stairs? - Sutton Publishing Copyright O texte Paul Heiney zoo5 Illustration de couverture : Al Coutelis Couverture, maquette intrieure et mise en page : Thierry Gourdin Imprim en France
ISBN 918-2-86883-940-4
Tous droits d e traduction. d'adaptation et de reproduction par tous proceds. rservs pour tous pays. La loi du 11 mars 1957n'autonsant, aux termes des alinas z et 3 d e l'article 41, d'une part, que les *copies ou reproductions strictement rservees a l'usage priv du copiste et non destines a une utilisation collective et d'autre part. que les analyses et les courtes citations dans un but d'exemple et d'illustration, x toute reprsentation integrale. ou partielle, faite sans le consentement de l'auteur ou de ses ayants droit ou ayants cause est illicite * (alinea le' de l'article 40) Cette reprsentation ou reproduction. par quelque procde que ce soit, constituerait donc une contrefaon sanctionnee par les articles 425 et suivants du code pnal

O EDP Sciences

2007

Sommaire

Introduction
1

.i

/ L a o t o u t

commenc: les s e c r e t s de iniuers


.9

tie5 a t o m e s au Big Bang

z 1 Chats,

chiens e t b t e s s a u u a g e s La poule, IceuF e t te5 k a n g o u r o u s n a g e u r s

.35

1 U i i e a u x , abeilles e t p e t i t e s bestioles
ne5 oiseaux q u i t e r n u e n t e t de5 toile5 d a r a i g n e s

.51

4/

AU 501...

Feuillez dautomne, tomate5 mUre5 e t m i c r o b e s


5

.73

/ V o i r nest p a s t o u j o u r s c r o i r e
m i r o i r , m i r o i r 5 a n 5 tain ...
.E5

fi

/ Fonctionnement d u c o r p s
Cheveux Frises, n o m b r i l e t gueule de boi5

.40

/ Cuisine e t dbpendances
Gele, diamants e t c r m e anglaise
\

.l?l

/ 5ensakions
C u r r y acidul p t 5;entiments amoureux
,148

9 / H i s t o i r e de n o m b r e s
D m a r r e r zro
,165

i o / Pouuez-uous mexpliquer ... ?


il/

.It1

Ides de genie
De la m a t i r e g r i s e a la c r o u t e de pain
.ltt
.1EE

/ Index

- Introduction

Introduction

e philosophe franais et anthropologue Claude Lvi-Strauss (non,non! pas l'inventeur du jeans),dont les thories complexes du structuralisme sont aussi loignes de ma comprhension que les petits caractres au bas dun contrat d'assurance, disait: <(Le savant n'est pas i'Homme qui fournit les vraies rponses, c'est celui qui pose les vraies questions. Ce point de vue, issu dune telle autorit en la matire, me soulage, moi qui me suis toujours pos des tas de questions existentielles auxquelles je n'avais pas de rponses... Je n'en connais pas plus en science que ce que j'ai appris l'cole, suffisamment pourtant pour passer le reste de ma vie frustr de ne pas en savoir davantage. D'une manire ou dune autre, sur toutes ces questions fondamentales et fascinantes poses par la vie quotidienne, mes acquis se sont toujours arrts << deux photons >> d'une bonne rponse. Quelle satisfaction de pouvoir apporter une rponse convaincante et prcise une question scientifique ! Mais que de frustration lorsque la matrise des principes impliqus,trop juste, nous laisse incapable de fournir

) >

-5

- Introduction -

l'ombre dune rponse satisfaisante.. . Tenez, demandez-moipourquoi les satellites gravitent en orbite autour de la Terre, je pourrai vous dire que cela concerne les lois de la gravitation de Newton. Le moment angulaire intervient-il? Puis-je le dfinir? Non, bien sr. Voil le problme: il est toujours plus facile et amusant de soulever des questions que d'apporter des rponses claires et compltes ! Aussi suis-je trs reconnaissant envers M.Lvi-Strauss de me couvrir de mrite, moi qui demande seulement: Pourquoi? >> et espre que quelqu'un d'autre fera tout le travail pour dcrocher la rponse ma question. Vous tes dans mon cas? Alors ne vous inquitez pas: Lvi-Strauss nous conduit au cur de la pense scientifique... Nous qui, occasionnellement,sommes en qute de la vrit scientifique, ne sommes pas seuls, loin de l. La preuve, combien ont-ils t, ces curieux frustrs, dcrocher leur tlphone ou brancher leur ordinateur pour se connecter Internet et questionner les cerveaux cachs demre le service de questions-rponses bas Londres ? Science en Ligne, comme on l'appelait, tait le pur produit d u n gouvernement inquiet de voir la jeunesse s'orienter de plus en plus vers des tudes tournes vers les medias, les lettres et le sport, et fuir les sciences. Ce constat suggrait la perspective de voir un jour, en Grande-Bretagne, une gnration de gens incapables de dire si pi a sa place ou non dans un cours de nutrition.. . Le Gouvernement a donc dcid de ragir. Le but tait de fournir tous, petits et grands, un service gratuit par tlphone et Internet qui rpondrait n'importe quelle interrogation scientifique (cependant, il fallait respecter quelques rgles). Ainsi, aucune ne pouvait tre exclue pour sa complexit, et la question: ((Pourquoila lumire ne peut-elle sortir des trous noirs?, la rponse tait prcise. Les questions non scientifiques, elles, n'taient pas traites. taient galement rejets les appels des petits futs qui espraient voir le service faire les devoirs leur place. Demre ce super cerveau de tous les savoirs se cachait une petite quipe de passionns, pour la plupart jeunes chercheurs, travaillant dans de nombreux domaines et qui, avec un bagage scientifique raisonnable, pouvaient grer facilement les questions rcurrentes du genre : Pourquoi le ciel est-il bleu? >> Rponse courte : la lumire bleue est plus disperse que les autres couleurs du spectre du Soleil en raison de sa courte longueur d'onde, ce qui donne une teinte bleue au ciel. Bien entendu, trs souvent, emport par le dsir de se montrer plus vif que la personne rpondant sa question, celui qui la posait en avait invitablement une suivante ! Un gros malin aurait alors demand: Mais si le ciel est bleu en raison de la dispersion, pourquoi un coucher de Soleil est rouge dans ce cas? >>
( ( ( (

Pourquoi

le5

uaches ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5

Introduction -

Rponse courte: parce que la lumire du Soleil, comme on la voit au crpuscule, arrive jusqu nous au travers dune atmosphre plus paisse qui absorbe la lumire bleue. Dailleurs, la lumire bleue du ciel ne vient pas directement du Soleil, cest une lumire disperse. Bref, dune imagination fertile peut probablement merger encore une centaine de questions supplmentaires.. . Sur ce sujet, nous nous arrterons l ! Certaines questions poses Science en Ligne taient cependant plus dlicates que celle de la thorie du ciel bleu: Quelle est exactement la diffrence entre le thorme de la compltude du calcul des prdicats de premier ordre dmontr par Henkin et celui de Godel? B, Heu, dsol, jai besoin dune personne plus qualifie pour mexpliquer la question avant de vous fournir une rponse que je sois moi-mme en mesure de comprendre ! Mais Science en Ligne ne se laissait pas drouter par ces obstacles, ni par les questions suspicieuses du type : << Pouvez-vous dcrire une mthode permettant de dterminer la configuration lectronique dun lment? semblant bien sapparenter un exercice pour tudiant ... Au lieu de se torturer lesprit, les experts nouaient des contacts avec une communaut acadmique plus large et leur laissaient le mot de la fin. De ce fait, toutes les rponses pouvaient faire office de rfrence, taient claires et parfois truffes dhumour. Science en Ligne commenait faire partie du quotidien des gens, mais le Gouvernement cessa de le subventionner. Cen tait fini ! Le site web portait la triste mention Suite au manque de fonds, le service Science en Ligne sera interrompu le 26 septembre 2003. Nous sommes dsols, mais nous ne pouvons plus rpondre aux questions. Par chance, avant quil ne ferme et que les membres de lquipe ne passent autre chose, ceux-ci avaient explor la possibilit de publier un livre bas sur leur vaste base de donnes (contenant ce jour plus de 16000 questions et rponses). Jintervenais ici, bien qu ce stade prmatur, je ntais pas entirement prpar ltendue, la profondeur, et souvent le ct si distrayant de cette matire collecte par Science en Ligne. Javais toujours imagin que lhistoire de la dcouverte d u n coffre aux trsors rempli de joyaux tincelants et de pierres prcieuses tait un conte pour enfants... Mais l, javais sous les yeux deux disques dordinateurs qui, une fois ouverts, allaient moffrir un contenu aussi blouissant ! Ensemble, ils reprsentaient une montagne de savoirs qui -nous tions tous daccord l-dessus- ne devait pas finir la poubelle. Les questionsrponses ne seraient plus sur Internet, mais pourquoi ne pas runir les meilleures dentre elles dans un ouvrage? Aprs avoir peine parcouru ces mgabits de connaissances, je ralisais quils contenaient les rponses aux questions qui mavaient
( < < ( > ) ) > ( < > )

-7

Introduction -

intrigu toute ma vie. Honntement,je savais dj pourquoi le ciel tait bleu, mais j'ignorais pourquoi les mouches tournaient autour des lampadaires, ou pourquoi la gele d'ananas frais ne pouvait pas prendre.. . Aujourd'hui, je le sais ! Je comprend aussi les phnomnes de rflexion dans les miroirs (et ils ne sont pas du tout inverss).Et si vous avez pass des nuits entires vous demander si oui ou non, les pingouins ont des genoux, la rponse est oui. Vous apprendrez aussi pourquoi les vaches peuvent monter des escaliers, et pas les descendre (une autre histoire de rotule.. .) I1 ne peut pas y avoir de plus grand plaisir que d'explorer ces questions: pour la satisfaction d e n dcouvrir les rponses bien sr mais galement pour le plaisir de la pense latrale. Quant aux esprits espigles qui se demandent si c'est facile, scientifiquement,de tomber dun rondin de bois ou si les bactries font l'amour, ils vont tre servis ! Slectionner les questions inclure dans ce livre n'a pas t tche aise. Je n'ai pas seulement choisi celles qui me fascinaient le plus, mais aussi celles qui apportaient des rponses surprenantes ou inhabituelles, choix purement bas sur le ct ludique (le genre de rponses comprhensibles, qui ne conduisent pas un fou rire mais un moment amusant pourtant tir dune question scientifique coriace).Un d'autre que moi aurait bien sr fait une slection entirement diffrente. Les questions, souvenez-vous, appartiennent aux gens qui les posent, et pour l'instruction qu'elles nous apportent, nous devons remercier ces personnes. ceux qui leur ont patiemment rpondu, je peux seulement exprimer mon plus profond respect pour ce qu'ils ont manifestement assimil un service public vital. Ici, je tiens saluer et attribuer ce mrite Sin Aggett (biologie), Alison Begley (astronomieet physique),Duncan Kopp (auteur de Night Patrol), Khadija Ibrahim (gntique),Kat Nilsson (biologie),Jamie McNish (chimie), Alice Taylor-Gee (chimie) et Caitlin Watson, ainsi que les nombreux experts distingus dont les connaissances ont t exploitesjusqu' leurs limites. De temps en temps, j'ai rcrit leurs rponses pour plus de clart, parfois j'ai apport quelques explications supplmentaires. Mais ce livre reste le fruit du travail de ceux qui ont pos les questions et des quelques personnes qui y ont rpondu. J'espre que la lecture de cet ouvrage aurait convaincu M. LviStrauss, s'il avait t encore en vie, que la matrise de la question et celle de la rponse appartiennent toutes deux aux grands savants...
Paul HEIDE?

8-

Pourquoi le5 vaches ne peuuent-elle5 p a 5 descendre le5 escaliers

L o tout a commenc: les secrets de I'Uniuer~i


Iles atome5 au Big Bang

1
9

quoi ressemble un atome?

Difficile dire car les atomes sont trs petits et encore impossibles observer, mme avec les meilleurs microscopes actuels ! Nanmoins, les

chercheurs utilisent aujourd'hui un nouveau type de microscopes capables de nous en fournir des images. Ces appareils ne peuvent pas encore voir les atomes, mais plutt les ressentir.Comment? De la mme faon que vous tes capable de ressentir des picoI tements en approchant la paume de la main trs prs de l'cran de tlvision sans le toucher. I1 s'agit dune nanotechnologie complexe. Pourtant, aussi ingnieuse soit-elle,il n'est pas encore possible de voir un atome. Si a l'tait, voil comment il se prsenterait: essentiellement sous la forme dun minuscule noyau en son centre, le noyau atomique constitu de particules appeles protons et neutrons. Les protons et les neutrons ont la mme masse. En revanche, les protons ont une charge positive et les neutrons ne sont pas chargs lectriquement. rc,

-9

- La o tout a commenc les s e c r e t s de I'Uniuer5

Les noyaux d'hydrogne ont t les premiers produits au moment du Big Bang -le dbut de l'univers - par la rencontre de trois quarks (un autre type de particule subatomique). La thorie du Big Bang, qui dcrit la cration de l'univers, a fait l'objet de nombreux ouvrages et hant de nombreux esprits parmi les plus aviss. Pourtant, elle tient dans une coquille de noix. En effet, selon elle, l'univers a dmarr par de la matire concentre trs haute densit et trs haute temprature, il y a 15 milliards d'annes. Une explosion a entran son expansion, qui n'a toujours pas cess l'heure actuelle !

Si les atomes sont partout auteur de nous, pourquoi ma main ne traverse-t-ek pas la table?
Tout ce qui nous entoure est constitu d'atomes, y compns l'air que nous respirons ou la table . I1 existe pourtant une diffrence entre les deux : la densit des atomes est bien plus importante dans la table que dans l'air. Effectivement donc, pas de problme pour passer votre main dans l'air car elle <<pousse >> les atomes rencontrs sur sa route En revanche, elle ne traverserapas l'paisseur d'une table, tout simplement parce qu'elle ne pourra pas, cette fois, dplacer les atomes Essayez de marcher sur un court rempli de 100 balles de tennis, puis sur un autre, couvert de 100 ooo balles C'est le mme problme : une histoire de densit ! Mais l'espace -la place disponible- n'est pas le seul souci. I1 existe aussi des forces trs puissantes qui relient les atomes entre eux Celles-ci, ajoutes la manire dont sont entasss les atomes, rendent impossible le passage de la main au travers de la table Ce n'est pas l'espace dans lequel se trouvent ces atomes qui vous empche de le faire, mais les forces qui les lient ensemble

i,aj
u)

Ou'est-ce que le temps?

Vous souhaitez une rponse de psychologue ou de physicien? De physicien j'imagine.. . Dans ce cas, il va falloir vous frotter aux thories d'Albert Einstein, l'un des plus grands penseurs scientifique de la premire moiti du xxe sicle. C'est lui qui a tabli la clbre thorie de la relativit.
P o u r q u o i les u a c h e s ne peuuent-elle5 p a 5 d e 5 c e n d r e les e s c a l i e r s
7

- De5 a t o m e s au Big Bang -

Selon Einstein, le temps et l'espace sont troitement lis Ainsi, il s'est vertu montrer que se demander quand s'tait droul un vnement revenait se demander << o il avait eu lieu I I1 affirmait que l'on ne peut sparer le monde en espace dune part et temps d'autre part, mais que l'espace et le temps sont deux notions de ce qu'on appelle l'espacetemps L'espace-temps a quatre dimensions trois pour fixer une position
< (
) )

> )

dans l'espace, et une dernire pour la position dans le temps Ainsi, lorsque vous marchez, vous vous dplacez travers l'espace-temps Debout, immobile 7 Eh bien, vous vous dplacez toujours travers l'espace-temps cause du temps qui passe I Notre expnence du temps est le rsultat du dplacement vers l'avant dans la dimension du temps de l'espace-temps Le temps est donc bien une autre dimension Avec les trois premires dimensions, nous avons le choix de la direction dans laquelle nous vou lons aller Mais avec le temps, il n'en existe qu'une le futur (exceptpour le Dr Who, le hros de la sne bntannique du mme nom)

--I

e'crr
L$i,

L ' U P A C F --rrrPI
8U

I'j

-1
';E

Le temps a-t-il dmarr un moment prcis? Si oui, qu'y avait-il avant?

Si vous croyez au Big Bang -la thorie de la cration de l'universalors le point d'explosion cet instant concide avec le point de dpart du temps. Vous voulez un chiffre? C'tait il y a environ 15 milliards d'annes. Selon la thorie, toute la matire, l'espace, l'nergie et le temps ont t conus un instant t = zro appel singularit initiale. Pour rpondre l'pineuse question de l'avant Big Bang, russ, les cosmologistes ont trouv un moyen de rendre la question insignifiante de faon ne pas avoir fournir de rponse: selon eux, r ne peut tre un nombre ngatif

- 11

- L a o tout a c o m m e n c : le5 s e c r e t s d e l'Univers -

puisque le temps ngatif est une chose inconcevable. Donc, inutile de se demander ce qui a pu se produire avant l'instant t = zro ! Une analogie commode est de s'imaginer au ple Nord.. . Se poser la question: Vers quelle direction est le nord? n'aurait aucun sens.
) )

'

Ou'est-ce qui provoque la gravitation? Pourquoi y a-t-il une attraction entre deux masses?
Isaac Newton, au X V I I ~sicle, est le premier formuler la loi de la gravitation. Elle explique que deux masses s'attirent l'une et l'autre avec une force qui dpend de la distance qui les spare et de leurs masses. Elle fait partie de ces lois qui ont d'abord t tires de l'observation et de l'exprimentation, puis seulement ensuite des mathmatiques. Quant l'origine relle de ces forces d'attraction, on n'en savait alors pas beaucoup plus. . .
I I

. .

I1 fallut attendre qu'Einstein, au xxe sicle, s'intresse de prs la gravitation. I1 l'a compare l'acclration d u n corps et a poursuivi en montrant que la lumire se courbait dans un champ gravitationnel. Comme la lumire n'a pas de masse, la thorie de Newton ne pouvait expliquer cette courbure. La grande contribution d'Einstein a t de montrer qu'en fait, l'espace-temps se courbait en raison de la masse. Imaginez une balle lourde pose sur une large bande en caoutchouc (donclastique).L'espace s'incurve au niveau de la masse mais reste relativement plat ailleurs. Seule la lumire passant prs de la masse verra sa trajectoire sensiblement dvie. Les exprimentations ont aujourd'hui montr que la lumire s'incurve en effet prs dune masse en raison de la courbure de l'espace-temps. Mais ce n'est pas vraiment la rponse ce qu'est la gravitation et personne n'est encore parvenu trouver une thorie qui la dcrive parfaitement.

12 -

Pourquoi le5 u a c h e ~ ne peuvent-elles pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5

- Iles atomes au Big Bang -

La dure des 'ours et celle des annes sont lies la rotation es plantes sur leur propre axe, et leur orbite autour du Soleil. Mais pourquoi, au dpart, les plantes se sont-elles mises tourner?

Pour rpondre cette question,il faut revenir la formation du systme solaire.. . Celui-ci a t conu partir dune sphre massive de gaz et de poussires qui, lentement, ont commenc s'agrger sous les effets de la gravit. Comme ces particules entraient en collision, le cur de la sphre se rchauffait de plus en plus jusqu' ce qu'il soit suffisamment ardent pour former ce qu'on appelle le Soleil. Puisque la temprature augmentait, le Soleil atteignait un point partir duquel il s'embrasait, comme un feu se dclarant de manire soudaine. Cet embrasement a entran la formation de gaz et de poussires projets du Soleil pour constituer les matriaux de base des plantes. Concernant la rotation elle-mme, il existe une loi de mouvement appele principe de conservation du moment angulaire. Que dit-elle? Plus un objet est petit, plus il tourne vite sur lui-mme.Voil pourquoi, par exemple, une patineuse, excutant une pirouette, place ses bras vers l'intrieur afin de rduire l'tendue de son corps et donc, d'augmenter sa vitesse de rotation. C'est la mme chose pour une sphre de poussires et de gaz: n'importe quelle lgre rotation i'affectant, alors qu'elle devient de plus en plus grosse, tend diminuer. propos des tours qu'effectue un corps sur lui-mme, les forces centrifuges tirent son centre vers l'extrieur et ont tendance l'aplatir. C'est ce qui s'est produit avec la sphre de poussires devenue, au fil du temps, un disque autour du Soleil. Disque parhr duquel se sont formes les plantes! D'ailleurs, c'est pour cette raison qu'elles sont toutes peu prs en orbite autour du Soleil sur le mme plan. Initialement, cette boule de gaz et de poussires n'aurait pas eu besoin de beaucoup d'lan pour prsenter la rotation observe dans le systme solaire. Cependant,on ignore ce qui l'a lance l'origine. Et presque tous les objets dans l'univers -des galaxies aux plantes - ont tendance tournoyer sur eux-mmes s'ils n'ont pas d'autres choix...
\

' 1

- 13

- L a o tout a commenc les s e c r e t s d e I'Uniuers -

La rponse se trouve dans la question : (<si rien ne vient se placer en travers de sa route )). En thorie, la lumire poursuit sa route pour toujours si elle ne heurte pas quelque chose en chemin. Mais cela implique que son voyage s'effectue dans un vide parfait, chose impossible en pratique. Au fond, qu'est-ce que la lumire? De l'nergie. Et si rien ne vient engendrer la perte de cette nergie, alors elle existe pour toujours.. . Imaginez un photon - une particule de lumire mise par le Soleil qui parvient viter toutes les plantes, tous les astrodes,toutes les comtes, bref, tous les gros objets du systme solaire. I1 peut pourtant percuter une poussire de comte, ou un simple atome d'hydrogne, et perdre son nergie de cette manire. Mais des photons survivent au voyage et progressent en ligne droite jusqu' ce qu'ils rencontrent.. votre il ! C'est alors la fin de ce petit bout de lumire. Quant son nergie, la lumire est convertie en un signal lectrique qui parvient votre cerveau, vous permettant de la voir. Un photon peut aussi heurter un atome flottant dans l'espace, un atome dans l'atmosphre dune plante ou un atome prsent dans un objet c o m e de la roche. Or, une partie de cette nergie est reflte. Voil comment nous percevons les choses.
,

1
3

La lumire peut-elle cesser d'exister, ou voyage-t-elle pour i'ternit si rien ne vient se placer en travers de sa route?

Le Big Bang semble avoir t un phnomne impressionnant. Etait-ce une dtonation comme dans une explosion? Aurions-nous pu l'entendre si nous avions et l?
C'est videmment une hypothse pour laquelle nous n'avons pas de rponses satisfaisantes. Selon la thorie, le son, transmis sous forme de vibrations, a besoin dun support pour voyager.. . l'poque du Big Bang, l'univers tait infiniment dense, mais il n'y avait aucune particule individuelle, donc le son n'aurait certainement pas pu se propager. Cependant, si vous avez une autre thorie qui tienne la route, pourquoi pas? (NdE:il semblerait qu'il existe en effet une autre thorie permettant de simuler le cc son du Big Bang partir des observations du satellite COBE.)
) )

14 -

P o u r q u o i les u a c h e a ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e ies e 5 r a l i e r r

- De5 a t o m e s au Big Bang -

une vitesse deux fois plus rapide ue celle de la lumire, aurait-il t ossible e devancer le Big Bang et d'assister a naissance de l'Univers?

Dsol.. . Mme en voyageant si vite, souvenez-vous que le Big Bang a non seulement crer la matire dans l'univers, mais galement l'espace l'intrieur. Dans un tel scnario, comment pouvoir esprer regarder en amre et assister au phnomne? Juste aprs le Big Bang, l'univers tait encore minuscule et n'avait progresser que de quelques mtres. Si nous avions essay de voyager l'intrieur, nous n'aurions eu nulle part o aller puisque l'espace n'aurait pas encore t cr.
08smhm

Pourrait-il Y avoir eu plus d'un Big Bang et donc plusieurs Univers se dplacant les uns vers les autres?
I1 n'existe aucune raison de le croire. Avant tout, le concept dun univers en expansion est dlicat et souvent mal compris. L'Univers n'est pas en expansion dans l'espace : ce n'est pas comme si quelque chose venait lentement remplir l'Univers en expansion, c'est l'espace lui-mme qui est en expansion. En d'autres termes, la distance entre deux objets dans l'Univers est de plus en plus grande, mais les objets ne se dplacent pas. Voil pourquoi on ne peut pas avoir deux Big Bang l'un ct de l'autre.

Cela veut-il dire qu'il n ' y a rien en dehors de l'univers? II y a certainement autre chose?
Certaines de ces questions s'adressent aux scientifiques,les autres aux philosophes.. . En voil une pour les philosophes ! Techniquement, l'univers englobe tout, on ne peut donc rien trouver de plus au-del. Je pense que la confusion existe du fait que nous utilisons le terme Univers pour dcrire tout ce que nous voyons. Nous devrions en ralit parler, plus prcisment, d'univers visible. En effet, il existe de nombreux lments que nous ne pouvons voir car la lumire de ces corps lointains n'a pas

- 15

La o t o u t a commence :

le5

s e c r e t s de I'Uniuer5

eu le temps de parvenir jusqu' nous. L'Univers a 15 milliards d'annes. Ainsi, nous pouvons percevoir les corps situs une distance de 15 milliards dannes-lumire de nous, lorsque la lumire issue de ces corps a voyag jusqu' nous. L'Univers n'est pas encore assez ancien pour que la lumire, issue de quelque chose allant au-del de cette distance, puisse nous parvenir. Demre cet Univers visible, il y a autre chose. Nous pouvons supposer quoi, puisque nous en ressentons un effet gravitationnel sans voir de nos yeux de quoi il retourne. Les quations d'Einstein sur la relativit gnrale, dcrivant comment la gravitation affecte l'espace, sont encore la meilleure faon de dcrire l'univers sa plus grande chelle.. . Selon elles, deux possibilits: soit l'espace est infini, soit referm sur lui-mme. S'il est infini, alors il ne peut tre contenu dans quelque chose puisqu'il n'a pas de limites. S'il est clos, en ce cas, il n'a pas de bord. Difficile dimaginer cela en trois dimensions, mais pensez-le en deux dimensions ! Vagabondant la surface dune sphre, vous pouvez avancer, reculer, aller droite, gauche, mais les concepts de haut et bas vous sont inconnus. En somme, rien d'autre ne compte que la surface de votre sphre ... Vous tes en promenade permanente sur elle, sans jamais y trouver un point de dpart ou une arrive : c'est exactement la mme chose avec l'univers.

ace grce auquel l'Univers s'tend, de quoi ? De vide, de nant? Si e prenais une bote ouverte dans l'espace, que j'en ermais le couvercle pour la ramener sur Terre, qu'y aurait-il l'intrieur?

L'espace n'est pas un vide parfait (il contient en moyenne quelques atomes par mtre cube).Mme si nous pouvions nous dbanasser de toutes les poussires interstellaires, etc., au niveau quantique, l'espace n'est pas vide. I1 consiste en champs quantiques fluctuants, apparemment lis

16 -

P o u r q u o i les u a c h e s n e peuuent-elle5 pas d e s c e n d r e

le5

escaliers

- De5

atomes au Big Bang -

au champ gravitationnel de l'univers. Autrement dit, non, votre bote ne serait pas remplie de <(rien >>.L'espace n'est pas vraiment une distance pure : c'est le nom que nous donnons aux environs (presqueuniquement du vide) contenant toutes les galaxies, et qui dcrit le champ gravitationnel de l'Univers. L'espace est quelque chose que nous ne comprenons pas encore parfaitement. C'est une sorte de cour de rcration pour les corps clestes !

Qu'appelle-t-on UR trou noir?


En 1783, John Michell, astronome anglais, suggre le premier qu'une masse peut gnrer un champ gravitabonnel si puissant que la lumire ne peut s'en chapper. Quelques annes plus tard, le mathmaticien et philosophe franais Pierre-Simon de Laplace amve la mme conclusion Aussi, lorsque Einstein propose sa hone de la relativit gnrale en 1915, un trou noir en tant qu'oblet rel devient plausible John Wheeler invente le terme en 1967. Nous ne possdons pas de preuves absolues de la prsence de trous noirs, mais des signes qu'ils existent bien. Le premier, Cygnus X-I, est dcouvert en 1971.Bien que personne ne puisse dire avec certitude qu'il s'agit bien dun trou noir, trs peu de gens en doutent aujourd'hui

--

Pourquoi la lumire ne pourrait-elle s'chapper d'un champ gravitationnel? La lumire ne tc pse rien, qu'est-ce qui la retient alors?
Expliquer les trous noirs est trs difficile si l'on s'en tient simplement aux ides de la gravitation de Newton . . . Elles fonctionnent bien pour dcrire les activits quotidiennes comme les sports d'quipe, les lancers de balles, ou mme les lancements de fuses ! Mais pour aborder des

- 17

- La o t o u t a commence : les s e c r e t s de I'Uniuer5 -

sujets aussi complexes que les trous noirs, il faut s'intresser ce que fait la gravitation dans l'espace. Einstein s'y est donc coll au dbut du xxe sicle. Sa thorie de la gravitation explique que cette dernire affecte l'espace-temps (combinaison de l'espace et du temps). Selon Einstein, la gravitation courbe l'espace-temps. Rsultat, la lumire ne voyage pas en ligne droite. Or, la route la plus rapide pour aller d u n point A un point B, c'est bien daller tout droit, non? Vous allez comprendre. Pensez ces avions qui vont de Londres Vancouver, sur la cte ouest du Canada. Ils devraient voler tout droit au-dessus de l'Atlantique, mais ne le font pas. Au lieu de a, ils vont en direction du nord, vers l'cosse, puis survolent le Groenland. Pourquoi? C'est en ralit la route la plus directe et la plus courte, mme si elle n'y ressemble pas ! Notre vision K normale du monde est un plan. D'ailleurs, toutes les cartes que nous utilisons sont plates)>, donc nous imaginons que la route la plus courte pour aller de Londres Vancouver est de voler tout droit au-dessus de l'ocan. Mais, observez un globe -la vraie reprsentation de notre plante - vous raliserez vite que la route la plus courte passe par le cercle polaire, au-dessus du Groenland.
) >

C'est la mme chose avec l'espace-temps.. . Nous voyons l'espace

comme quelque chose de plat. Or, cette vision est parfaitement acceptable tant que nous voulons seulement aller sur la Lune. Mais ds que nous commenons parler de zones de l'espace o la gravitation est trs forte -les trous noirs par exemple- nous devons prendre en considration les effets de la gravitation sur l'espace-temps. Imaginez un trampoline sur lequel est trac un quadrillage de lignes droites. Placez en son centre un sac de pommes de terre. Le trampoline va s'affaisser cet endroit. Quant aux lignes, droites, elles ne vont pas le rester longtemps ! Si ensuite vous faites rouler une bille dune extrmit l'autre du trampoline, celle-ci n'ira pas en ligne droite mais suivra les lignes courbes. Voil donc ce qui se produit avec l'espace-temps et la lumire. La gravitation courbe l'espacetemps, et la lumire suit les lignes qui ont t dformes. Un trou noir courbe tant l'espace-temps qu'en ralit les lignes droites se courbent sur elles-mmes, et la lumire finit par tourner indfiniment en rond. C'est ainsi que fonctionnent les trous noirs.

Ou'arriverait-il si j e tombais dans un trou noir?


Premire chose: si vous tombez dans un trou noir, vous n'en ressortirez jamais. En approchant, vous ne le sentirez pas plus que a. Car comme un astronaute en orbite autour de la Terre, vous serez en chute

18 -

P o u r q u o i l e 5 u a c h e s ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e

le5

e5caiierr;

- De5 atomes au Big Bang -

libre et chaque partie de votre corps sera soumise aux mmes forces gravitationnelles. Vous vous sentirez en tat d'apesanteur. Mais une fois plus prs de l'immense champ gravitationnel du trou noir -soit environ 800 ooo km du centre d u n trou noir de masse solaire - vous pntrerez dans une zone o ce que l'on appelle les forces de mare du trou noir deviennent importantes. Si vous tes conduit pieds devant vers le trou noir, vous aurez l'impression que vos jambes subissent une force gravitationnelle plus importante que votre tte et aurez la sensation d'tre tir. Ce sera certainement pire au moment o votre corps sera <c pinc : il en sera fini de vous ! Plus probablement, votre fin se produira avant que vous n'ayez crois ce qu'on appelle l'horizon du trou noir. ce point, la vitesse laquelle il faut se dplacer pour chapper ce destin est gale celle de la lumire... Tous les champs gravitationnels ont une vitesse de fuite. Sur Terre, elle correspond la vitesse laquelle une fuse doit filer pour atteindre l'espace. Dans votre cas, une fois que vous aurez crois l'horizon du trou noir, vous devrez aller plus vite que la vitesse de la lumire pour vous chapper, chose impossible. L'horizon dpass, vous serez pig (sivous n'avez pas dj t tir au-del de votre rsistance !)
> )

/3/ k ! ?

Oue verrais-je une fois dedans?

Les chosesvous sembleront dformespuisquelalumire des objets distants sera courbe par l'immense champ gravitationnel. Mais mme en croisant l'inluctable horizon, vous pourrez encore voir la lumire de l'extrieur. Bien sr, personne ne pourra vous voir, vous, puisque la lumire qui manera de vous ne pourra s'chapper du trou noir. Pour y parvenir, il lui faudra voyager.. . plus vite que la lumire. Absurde donc ! L'tape suivante de votre priple vous conduira vers la singularit (le centre du trou noir). Vous serez alors dans un monde trange, o la distance sera confondue avec le temps. Impossible d'chapper la
- 19

- L a o tout a c o m m e n c : l e 5 s e c r e t s de I ' U n i u e r 5

singularitcariln'yaurapas d'autres endroits ovouspuissiez tre conduit. Ce sera votre futur. Pas moyen de s'en chapper -de mme que le lendemain est un jour invitable - que cela vous plaise, ou non.. .
LE noir.
c 'TOfhC

...

C m e n t se ferment les treus noirs?


Ils sont crs lors de l'effondrement d'toiles massives sur ellesmmes, une fois qu'elles ont consomm la totalit du u carburant n dont elles ont besoin pour brler. Les toiles sont faites de gaz et fonctionnent en convertissant un gaz en un autre (gnralement de l'hydrogne en hlium). Finalement, la plupart de l'hydrogne est convertie en hlium, puis l'hlium est converti en carbone et le carbone, en oxygne. Toutes ces ractions librent de l'nergie sous forme de chaleur et de lumire qui rendent l'toile chaude et brillante. Lumire et chaleur maintiennent la forme de l'toile: elles empchent la gravitation de pousser tous les gaz vers son cur. Cependant, il amve un stade o l'toile ne dispose plus de suffsamment de carburant brler. L, la gravit prend le dessus ! Si l'toile est assez grosse ( partir de dix fois la masse du Soleil),elle s'effondrera de l'intrieur. Et la densit du matriau, au centre, deviendra si leve que la gravit de l'objet sera assez grande pour empcher la lumire de s'chapper. L'toile se sera transforme en trou noir.. .

20

Pourquoi les uaches ne peuuent-elks pas descendre les e5caliers 7

De5 atome5 au Big Bang

Je voudrais me faire une ide des distances dans l'Univers. Combien de temps me faudrait-il pour atteindre les limites de l'Univers I aide des technologies actuelles ?
Vous ne les atteindrez jamais. Pas parce que vous mourrez avant la fin du voyage mais parce que le voyage lui-mme n'aura pas de fin. Selon la thorie en vogue aujourd'hui, l'univers est en expansion, et il l'est sans cesse ! Les galaxies les plus retires apparaissent s'loigner de nous une vitesse proche de celle de la lumire. Ainsi, avec les technologies actuelles -une navette spatiale peut atteindre 28000 km/h - vous ne pourrez jamais rattraper les bords de cet Univers en expansion perptuelle. C'est une course impossible gagner.. .

Cela dit, il n'y a pas vraiment de cc limites l'Univers. Si l'Univers est courbe, comme le suggrent les thories, alors il se replie sur lui-mme prenant une forme sans aucune limite dfinie comme celle de la surface terrestre. Si, en apparence, vous voyagez vers une direction sur Terre, vous reviendrez toujours votre point de dpart. Mme chose dans l'espace: si vous voyagez suffisamment longtemps dans une direction, vous reviendrez au point initial. Si, finalement, l'univers ne se replie pas sur lui-mme, vous n'atteindrez pas non plus ses limites puisque l'Univers est infini.. Histoire de s'amuser, oublions l'expansion, la forme de l'univers, et embarquons bord d'une navette spatiale lance 140 ooo km/h situe i o milliards dannes-lumire (soit 95 ooo ooo ooo ooo ooo ooo ooo km) de l'objet le plus loign que l'on aperoive. Une opration rapide sur la calmlatrice prcise que la dure du voyage sera de.. . 75000 milliards d'annes. Or, souvenez-vous que Yunivers n'a pas plus de 15 milliards d'annes !
> )

- 21

- L o tout a commence. les secrets d e I'Uniuerr;

Comment savoir quelles distances se situent toutes ces toiles et galaxies? Comment les mesure-t-on?
D'abord, parlons de l'effet appel parallaxe Mettez un doigt devant votre nez, 20 cm, puis, alternativement,fermez et ouvrez vos yeux Vous constaterez que votre doigt semble sauter dun ct l'autre Cela vient du fait que chaque il vous en donne une vision diffrente, et que vos yeux sont spars de quelques centimtres Connaissant deux mesures indispensables -la distance entre vos yeux, et l'angle que votre doigt semble cc sauter - la tngonomtne vous permettra de dire quelle distance des yeux se situe votre doigt Le problme avec cette mthode, c'est qu'elle fonctionne bien pour les doigts en gros plan Par contre, pour les objets plus loigns, le mouvement de l'objet distant est trs faible Ainsi, si vous essayez cette technique sur un rverbre, au loin dans la rue, vous remarquerez que vous tes incapables de dtecter ce mouvement (il n'est pas suffisamment important pour l'observer) Solution, pour augmenter la parallaxe, les cc yeux D doivent se dplacer ailleurs Les astronomes crent cet effet en ralisant une observation un point de l'orbite de la Terre, puis attendent que la plante ait parcouru un demi-tour c,,,,-(vE supplmentaire sur son orbite -ce qui prend P'AP~Eenviron 6 mois - pour raliser une seconde ? observation En ayant ainsi, deux repnses, dplac les cc yeux >>, la ligne de base est suffisamment importante pour mesurer les distances qui nous sparent des toiles jusqu' quelques centaines d'annes-lumire I
) )

a
3

Y a-t-il beaucoup de ((pollution spatiale. au-dessus de nous?

Oui, l'espace est encombr cause du nombre croissant d'objets conus par l'Homme Et lorsqu'ils se heurtent, le choc cre davantage de dbns Selon une estimation,il y aurait 7 000 gros objets spatiaux situs entre 500 et 800 km au-dessus de nos ttes. 2 ooo d'entre eux correspondraient des charges utiles de satellites,et seulement 5 %O seraient actifs 1 Ajoutez cela 40 ooo morceaux et pices rsultant d'impacts ou de restes de fuses exploses, et 3 millions de particules (caillesde peinture, fragments d'isolants ou poussires) se dplaant chacune 28 800 km/h, soit suffisamment vite pour craqueler un hublot de la Station spatiale internationale
Pourquoi les u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r s
7

22 -

De5 atomes a u Big Bang -

Si tout est si lger dans i'espace, comment se psent les astronautes?


Si je vous dis <<en se secouant, allez-vous me croire? Pourtant, je ne plaisante pas. C'est bien vrai 1 I1 faut comprendre ceci. le poids est une force par lequel un corps -celui d'un astronaute - est attir vers la Terre Si vous le mettez dans l'espace, il ne devrait pas y avoir de forces gravitationnelles, donc le corps ne devrait pas peser grand chose Mais il/elle aura encore une masse car la masse est une mesure de la quantit de matire contenue dans un oblet. Bien sr, poids et masse sont lis le poids est le produit de la masse par l'acclration de la pesanteur. Le poids peut changer, pas la masse Pour la mesurer dans l'espace, il faut utiliser un systme qui fonctionne indpendamment de la gravit la balance inertielle. Souvenezvous, votre inertie est galement une mesure de votre masse Plus vous >), plus il est difficile de bouger. Donc les astronautes s'attates <(massif chent un appareil qui provoque des tremblements, la balance inertielle. Elle les agite d'amre en avant et calcule i'effort produire pour les dplacer. partir de l, elle calcule la masse de i'astronaute et on obtient cet quivalent en poids sur Terre.

S i tout objet flotte l'intrieur dune navette [par tout, j e veux dtre tout], comment font les astronautes aux toilettes ?
Concernant les toilettes spatiales, vous nsquez de les trouver plutt banales Elles ressemblent des toilettes ordinaires, convenant aussi bien aux hommes qu'aux femmes. Elles disposent d'une lampe, pour le confort des adeptes de la lecture aux WC, et mme dune fentre au travers de laquelle l'astronaute, tranquillement assis, peut admirer la Terre Moins familires sans doute, les sangles au niveau des pieds et la ceinture. . Pour le reste, au boulot I Les premires combinaisons comportaient des couches et sacs jetables Mais aujourd'hui, aller aux toilettes est devenue une <<activitaussi classique que sur Terre La grande diffrence?
> )

- 23

L a o tout a commenc : les s e c r e t s de I'Uniuers -

L'absence de chasse d'eau remplace par un flux d'air qui balaye les solides dans un compartiment (hors de vue) o ils sont dshydrats, dsinfects, compacts puis stocks comme dchets. Les liquides sont vaporiss, expulss dans l'espace. L'air dans les toilettes est nettoy, filtr et conditionn avant d'tre renvoy dans la cabine. I1 existe mme un tout nouveau systme o des sacs en plastique sont placs au fond de la cuvette. Ils rcuprent les solides et les liquides, sont scells, puis empils les uns sur les autres chaque nouvelle utilisation des toilettes. Cette mthode a surmont le problme de l'usure du ventilateur, rong par le contact avec les urines.

Supposons que j e fte mon anniversaire dans l'espace. Que se passe-t-il si j'essaie d'allumer une bougie?
Vous avez raison de vous intresser aux flammes de bougies. L'illustre scientifique Michael Faraday, au X I X ~sicle, disait: * I1 n'est pas de chemin plus ais, de voie plus accessible pour s'engager dans l'tude de la philosophie de la nature [science],que l'observation des phnomnes physiques dont la bougie est le support. J'imagine que vous allez faire cet essai dans la navette, et pas dans l'espace. Sur Terre, la jolie silhouette de la flamme de la bougie est forme par la combustion de la cire en prsence d'oxygne pour produire, entre autres, du dioxyde de carbone et de l'eau. Ils montent de la flamme et l'oxygne de l'air amve pour les remplacer. C'est ce qui donne cette forme la flamme. Dans une navette spatiale, la flamme se trouve en microgravit. Les gaz chauds ne montent pas et l'oxygne frais n'est pas introduit par en dessous. Rsultat: une flamme bleue sphrique qui va vite s'teindre car, prive d'oxygne, la cire ne peut pas brler.
) )

24

Pourquoi

{e5

uaches ne peuvent-elle5 pa5 descendre les e r r a l i e r 5

En ralit, vous serez certainement peu contrari par les histoires de temps sur Mars, mme si vous n'y tes jamais all auparavant, car une journe martienne (25heures) est peine plus longue qu'une journe sur Terre ! En revanche, l'anne, elle, sera plus longue. Mars fait le tour du Soleil en 687 jours. Du coup, vous n'aurez qu'un Nol lorsque quasiment deux annes se seront coules sur Terre. Une solution: dcidez de fter Nol tous les 343 jours, et vous le fterez deux fois par an sur Mars... Pas mal, non?

a
9

- De5 a t o m e s a u Big Bang -

Si j e vais vivre sur Mars, pourrai-je encore fter Nol?

Saturne a des anneaux visibles depuis la Terre. Pourquoi notre plante, n'en a-t-elle pas ? Ou'y a-t-il de si extraordinaire avec Saturne?
Saturne n'est pas la seule plante entoure d'anneaux. Jupiter,Uranus et Neptune en ont galement mais qui ne sont pas visibles depuis la Terre. I1 a d'ailleurs fallu attendre les expditions des sondes Voyageri et z pour les dcouvrir... Ainsi, toutes les gantes gazeuses - ces plantes les plus loignes du Soleil- ont des anneaux. Les astronomes pensent aujourd'hui qu'ils ont tous t forms de la mme manire. Deux thories s'affrontent: la premire explique qu'ils sont constitus damas de roches et de poussires forms par la collision d'astrodes prs de la plante concerne. La gravit de Saturne et ses lunes ont alors pig la poussire et les rochers qui forment les anneaux que l'on observe aujourd'hui. La seconde thorie suggre que lors de la formation des plantes, partir de nuages de gaz et de poussires, tout n'a pas t rassembl par la plante. En d'autres termes, les anneaux seraient simplement des restes issus de la formation de la plante. Si les astronomes parvenaient dcouvrir

- 25

- La o t o u t a commence

: le5

s e c r e t s d e I'Uniuers

la nature des roches dans l'anneau, ils seraient capables de dire quelle thorie est la bonne. Beaucoup de gens penchent pour la premire car Jupiter, Uranus et Neptune ont des anneaux peine visibles. Selon eux, la brillance prononce des anneaux de Saturne tiendrait au fait qu'ils se seraient forms ((rcemment (.rcemment en astronomie signifiant... (cil y a des millions dannes !) suite des collisions d'astrodes. Les anneaux des autres plantes ne sont pas si visibles car eux auraient t forms bien avant. La plupart des morceaux des anneaux ont t aspirs par les plantes correspondantes.
) >
) )

) >

Et la Terre, pourquoi n'a-t-elle pas d'anneaux? La prsence d'anneaux autour dune plante ncessite une source de matnaux. De plus, ces matnaux doivent rester proximit, pas plus loigns que trois fois le rayon de la plante (ce qui fait, pour la Terre, une distance infneure celle de la Lune).Dans le cas de Jupiter, les anneaux de poussires ont d tre fabnqus partir de matnaux issus des lunes de Jupiter plus proches la suite d'impacts de mtontes. Autre facteur prendre en compte, la puissance du vent solaire I1 s'agit dun flux constant d'nergie en partance du Soleil, qui, cause de notre proximit avec lui, a une influence plus importante sur Terre que sur les plantes distantes. Ce vent balayerait facilement n'importe quelle petite particule qui essayerait de se placer en orbite autour de notre plante I Quandbien mme la Terre bnficierait dune source dapprovisionnement pour la cration d'anneaux, ils seraient trs sombres et poussireux car aucun matnau glac et bnllant (du type de ceux qui consutuent les anneaux de Saturne) ne survivrait l'vaporation provoque par la chaleur du Soleil Par ailleurs, ces anneaux ne rsisteraient pas longtemps aux fortes mares solaires et lunaires qui finiraient par les perturber Avec l'aide dun petit astroide bns en morceaux placs en orbite la bonne distance, nous poumons effectivement avoir des anneaux Mais l'expnence serait de courte dure

26

P o u r q u o i les u a c h e s n e peuuent-elles pas d e s c e n d r e

le5

eicaliers

Des atomes au 019Bang

A-t-on vraiment dcouvert une dixime plante dans le systme solaire encore plus loigne du Soleil que les gantes gazeuses?
Huit, neuf ou dix plantes dans le systme solaire? Tant de choses flottent en orbite autour du Soleil... Le tout est de bien fixer la frontire entre un objet suffisamment gros pour l'appeler plante, et un autre qui serait simplement class dans la catgorie de dbris. pineux problme longtemps rencontr par Pluton : pour certains astronomes, Pluton n'tait pas assez grosse pour figurer au rang de plante. Cependant elle l'tait ! c'tait alors la neuvime plante du systme solaire jusqu' ce fameux 24 aot 2006, jour o l'Union astronomique internationale a finalement dcid de la reclasser dans un nouveau groupe, celui des plantes naines (aux cts, pour le moment, de Charon, Ens et Crs). cette occasion, il lui a mme t attribu un numro. Pluton -dfinitivement carte du club des plantes du systme solaire- devient Pluton 134340...

Pourquoi cette petite rvolution astronomique? Si Pluton tait considre comme une planete, pourquoi Sedna (dunom de la desse de la mer chez les Inuits) n'y avait pas droit? voir sa taille - go Yo de celle de Pluton - elle pouvait bien prtendre au titre de dixime plante du systme solaire, non? Avec une temprature de surface estime -200 "C, Sedna se situe 16 millions de km du Soleil, et a t dcouverte en novembre 2003 par le tlescope du mont Palomar au sud de la Californie (observation confirme depuis par d'autres astronomes).Sa rvolution autour du Soleil est de i o 500 ans. On suppose qu'elle pourrait aussi avoir une lune. Coup de thtre, deux ans aprs la dcouverte de Sedna, en janvier 2005 (sur un clich pris en 2003), cette fois, on dcouvre un corps plus grand que Pluton, de 2400 km de diamtre ! On l'appelle d'abord 2003 UB3i3, surnomm aussi Xena et finalement baptis Ens (tymologiquement, Ens signifie... << discorde !) Voil la goutte d'eau qui fait dborder le vase et met Pluton sur la sellette. Rsultat, aujourd'hui, officiellement, le systme solaire ne compte plus neuf plantes, mais huit. Adieu Pluton.. .
(<

> )

) >

- 21

L o tout a commenc

: le5

s e c r e t s d e i'niuers -

Si les astronautes ne sont jamais alls sur ces plantes, comment s'y repreraient-ils une fois dessus? Le GPS ne doit pas fonctionner, j'imagine que la navigation aux toiles non plus?
Concernant le GPS, systme de positionnement global, vous avez raison. I1 fonctionne grce aux satellites en orbite autour de la Terre. Si des astronautes allaient sur Mars, ils dcouvriraient que cette plante prsente un ple Nord et un ple Sud comme la ntre. Mais le champ magntique y est 800 fois plus faible que chez nous. Donc, l'aide de boussoles suffisamment sensibles, ils parviendraient tout de mme se reprer. Curieusement, s'ils voulaient s'aider du Soleil, des plantes et des toiles, comme le faisaient les marins il y a deux sicles, alors ils y amveraient plutt bien. La nuit, le ciel sur Mars ressemble celui que l'on voit chez nous. Et en prenant les mesures des toiles, connaissant l'heure, ils pourraient dterminer leur position 100 mtres prs !
LE ~ C P O cwsr / pAa LA . . .

lo;.

De quoi est faite la Lune?

La Lune est 380 ooo km de la Terre. C'est un condens de nuages de roches et de gaz tourbillonnants n il y a 4,5 milliards d'annes lors de la formation du systme solaire. Sur les huit plantes en orbite autour du Soleil, beaucoup, comme la ntre, ont leur propre lune qui gravite autour d'elles. Certaines en ont mme plus dune ! Aux dernires nouvelles, Saturne compte au moins cinquante-six lunes. Les scientifiques pensaient qu'il s'agissait d'un gigantesque morceau de roche dtach de la Terre aprs avoir laiss un trou aujourd'hui rempli par l'ocan Pacifique.Cette thorie est passe de mode. Aujourd'hui, on suppose que la Lune s'est condense partir de gaz tourbillonnants pour former une mini-plante spare. Elle aurait ensuite t << capture par le champ gravitationnel de la Terre pour devenir sa lune. Avant d'envoyer des robots puis des humains sur la Lune dans les annes 1960, nous n'tions pas sr de sa composition. Les chantillons
) )

28

Pourquoi le5 uaches n e peuuent-elle5 p a 5 d e s c e n d r e l e a e i c a i i e r s

- Des a r u m e s au Big Bang -

lunaires rapports sur Terre ont montr qu'il s'agissait de roche volcanique (un basalte) semblable celles rencontres sur notre plante. Chez nous, les basaltes se forment lors d'ruptions de volcans qui expulsent en l'air ou en mer de la roche en fusion. Ces roches chaudes (quifont, l'origine, des milliers de degrs) se refroidissent trs vite pour former des roches sombres remplies de petits cristaux. Le basalte en est un exemple typique. Les basaltes sont constitus de quatre principaux lments : du silicium surtout, mais aussi du fer, de l'aluminium et du magnsium. Le silicium est l'lment le plus abondant sur Terre et se retrouve dans de nombreuses roches. Le sable sur les plages en est largement compos. Fer, aluminium et magnsium sont tous des mtaux. Comme la Terre, la Lune est forme dune crote, d u n manteau et d u n noyau. En revanche, elle est beaucoup plus froide. Son manteau n'tant plus en fusion, la Lune ne porte plus de volcans en activit, mais connat parfois quelques tremblements de terre, ou plutt.. . quelques tremblements de lune !

Avons-nous besom de la Lune? &re se passerait-il pour nous si elle disparaissait ?


En ralit, la Lune s'loigne de nous, mais pas assez vite pour que nous nous en inquitions. La distance Terre-Lune (actuellement de 380 ooo kilomtres) augmente chaque anne de 3.82 centimtres et je doute que vous l'ayez remarqu... Bien sr, si la Lune disparaissait soudainement, ce serait diffrent. Pour commencer, les mares sur le globe seraient damplitude moindre et synchronises avec le Soleil. L'inclinaison de l'axe de la Terre pourrait tre sous le contrle de la prsence de la Lune. Et si cette influence lui tait retire, alors il pourrait se produire des changements dramatiques sur les dures du jour et de la nuit, et le cycle des saisons.
I

o.
I .

- 29

Ou'est-ce qui maintient la Lune dans sa position? Je l'observe chaque nuitl-haut dans le ciel! u'est-ce qui l'empche de tomber sur Terre puisque celle-ci l'attire?
En ralit, la Lune cc tombe mais se dplace galement vers la gauche si vous la regardez depuis l'hmisphre nord. Pour chaque distance chute >>, elle se dcale vers la gauche et <<manquela Terre. Donc, elle continue tomber et se dplacer en mme temps vers la gauche jusqu' ce qu'elle revienne son point de dpart. Son orbite est alors complte. Conclusion, la Lune est en chute libre... et passe son temps nous rater!
) )

( <

< (

) )

) )

Si l'on pouvait crire dans la poussire la surface de la Lune, de quelle taille devraient tre les lettres pow tre visibles depuis la Terre?
Vous parlez l de lettres extrmement grandes I Si l'on pouvait tracer une ligne dun ct de la Lune jusqu' un observateur sur Terre, mme chose de l'autre ct, on obtiendrait un angle d'environ 0 3 degr. ce propos, le Soleil a lui aussi un diamtre angulaire de 0,5 degr, ce qui explique que nous puissions assister de parfaites clipses. Tous les tlescopes ont une rsolution angulaire Elle correspond au plus petit angle qu'ils puissent distinguer. SI un tlescope a une rsolution angulaire de, disons, 1 degr, alors il ne pourra pas faire la diffrence entre un objet dune distance angulaire d u n degr et un autre de 0,5 degr Le trs puissant tlescope spatial Hubble a une rsolution d'environ o,iseconde d'arc, c'est--direqu'il distingue des objets sur seulement 1/36 ooo de degr > * Pour calculer la taille d'un objet qui serait visible par un observateur sur Terre, il faut commencer s'intresser la distance qui l'en spare La Lune est \ 384403 kilomtres Si Hubble est son point le plus proche de la Lune, i1 en est loign de 383800 kilomtres En utilisant la tn-7 gonomtne, nous pouvons voir qu' cette distance, le plus petit objet qu'Hubble puisse voir (souvenez-vous qu'il peut observer des Objets sur 1/36 ooo de degr) mesure environ 200 mtres
%

30 -

Pourquoi

le5

u a c h e r ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e

le5 e 5 c a i i e r 5 7

- De5 atomes au Big Bang

Un il humain, bien sr, est beaucoup moins efficace, et ne peut distinguer que les objets dont le diamtre angulaire dpasse 1/60 de degr. Ainsi, la plus petite lettre qu'il pourrait apercevoir sur la Lune (mais sans pouvoir la lire) devrait s'taler sur u o kilomtres !

Que se passerait-il si le Soleil disparaissait?


I .

Dans les huit premires minutes de son extinction, nous serions dans i'ignorance totale de l'vnement. Trs vite ensuite commenceraient les ennuis... Huit minutes? C'est le temps qu'il faut la lumire et aux particules gravitationnelles du Soleil pour nous atteindre. La lumire voyage 300 ooo ooo mtres par seconde et le Soleil est 150 ooo ooo ooo mtres de nous. Divisez la distance par la vitesse pour obtenir le temps, soit: 500 secondes... ou 8.3 minutes. Aprs cela, notre orbite commencerait changer car nous n'aurions plus de Soleil autour duquel tourner. Au lieu de suivre un trajet circulaire, la Terre se dplacerait probablement en ligne droite (mmes'il est difficile d'en tre certain).Elle serait plonge dans l'obscurit et commencerait quitter sa trajectoire pour aller on ne sait o dans l'univers.. . Quant savoir si elle subirait un coup de froid instantan? La Terre a tellement absorb de chaleur provenant du Soleil.. . En plus, elle a son propre noyau de fer en fusion et une atmosphre agissant comme une couverture. Bref, le refroidissement pourrait prendre un certain temps (probablement quelques semaines). Comme avec le coucher du soleil suivi par une baisse de temprature, il pourrait dmarrer aprs et les tempratures commenceraient chuter. La perte de lumire serait la plus catastrophique. Les plantes en ont besoin pour raliser la photosynthse. Prives de lumire, les crales cesseraient de pousser et les vgtaux qui alimentent les animaux mourraient rapidement, ce qui, bien entendu, priverait ces derniers de noumture. De nombreuses formes de vie sont capables de survivre en absence

- 31

- L a o t o u t a commenc : les s e c r e t s de l'Univers -

de lumire. Lesquelles? Les bactries chimioautotrophes ou certaines cratures abyssales (vers tubicoles vivant proximit des chemines des sources hydrothermales) par exemple. Elles seraient les seules survivre aux humains. Combien de temps exactement? Impossible prvoir... I1 est aussi difficiled'imaginer comment se comporteraientles ocans si l'impact de la gravit de la Lune sur les mares se faisait plus important, une fois la force gravitationnelle plus puissante du Soleil disparue. Et puis, la Lune pourrait s'loigner, laissant la plante sans mare. De toute faon, si on en arrivait l, ce phnomne serait dj le cadet de vos soucis !

3
3

Si le Soleil disparaissait soudainement, commencerait-on par avoir. son absence ou la asentir"?

Mme dans les explosions les plus nergtiques -imaginons que le Soleil finisse ainsi - chaque particule chappe voyagera toujours moins vite que la lumire. En dfinitive donc, il ne pourra pas y avoir d'effet de l'une d'entre elles avant l'amve de l'obscurit !
Avant de ressentir i'absence du Soleil, n'oubliez pas que le rayon-

nement qui chauffe l'atmosphre arrive sous forme d'infrarouges voyageant la vitesse de la lumire (car il s'agit simplement dune nergie lumineuse faible).Donc, les rayons infrarouges arrivent, font leur travail, puis nous en ressentons ventuellement les effets.En raison de ce retard, on suppose que la fin du Soleil surviendrait environ une semaine avant que la Terre ne commence refroidir. Au final, vous verriez apparatre l'obscurit avant de ressentir une diffrence.

1
3
32 -

Le Soleil a-t-il une dure de vie limite? Si oui, qu'arrivera-t-il sa mort?

Effectivement, le Soleil n'est pas immortel.. . On pense qu'il en a encore pour 5 ooo millions d'annes devant lui (il atteindra alors le double de son ge actuel).Pendant tout ce temps, il va continuer gnrer de l'nergie par fusion nuclaire de l'hydrogne, combinant des atomes d'hydrogne pour crer de l'hlium et produire de l'nergie. Mais progressivement, cet hlium va devenir l'lment dominant du noyau. Et finalement, tout l'hydrogne aura t consomm ! Le Soleil passera alors d'un ge moyen un ge avanc. L'hydrogne en fusion ira vers une enveloppe autour du noyau, s'parpillera progressivement, le Soleil, lui, consommant le carburant
Pourquoi les uaches ne peuuenl-elles pas descendre le5 e x a h e r s
7

- De5

atomes au Rig Bang

comme il vient.. . Ce phnomne crera de l'instabilit l'intrieur de l'toile et le fera <(gonfler en une gante rouge et froide. ce stade, le Soleil sera suffisamment gros pour engloutir l'orbite de la Terre. I1 se produira un renversement au niveau de la temprature et de la pression l'intrieur du noyau. L e point de fusion de l'hlium sera atteint, gnrant nouveau de l'nergie dans le noyau. Ce retour un <(servicenormal sera de courte dure car aprs quelques millions d'annes, l'hlium aura intgralement t consomm. Finalement, l'hlium en fusion suivra le modle de l'hydrogne, se dplaant vers l'enveloppe et la pression interne du Soleil surpassera nouveau la gravit. I1 se transformera une fois de plus en gante rouge. Mais cette fois, il sera incapable de gnrer assez d'nergie pour commencer brler les lments plus lourds de son noyau, et ce sera vraiment la fin ! L'expansion continuera et les couches externes de l'atmosphre se gonfleront en une srie d'enveloppes concentriques, formant une nbuleuse incandescente. Seul le noyau du Soleil restera, sous forme dune dense toile naine blanche refroidissant lentement. Ce sera la longue et lente agonie du Soleil.. .
> )

1
3

Vous donnez 5 milliards d'annes su plmentaires vivre au Soleil. Ouand viendra alors a fin du monde?

Une fois le Soleil amv au stade de gante rouge, c'est--dire dans 5 milliards d'annes, on peut dire avec certitude qu'il en sera fini de la Terre Chaque toile a une certaine dure de vie et la fin de sa vie, quand le carburant a t consomm, elle disparat Les toiles meurent de diffrentes manires certaines explosent, certaines se transforment en trous noirs, d'autres deviennent des gantes rouges et meurent progressivement Une gante rouge est une norme toile peu chaude, donc plutt rouge que jaune vif ou blanche (un peu comme un tisonnier chauff dans le feu qu'on laisse ensuite refroidir) Quand le Soleil deviendra ' \I/ / ON --. une gante rouge, il grossira tant %ST hIL qu'il engloutira Mercure et Vnus sann+! - - '(,3 , / , ' * ' sur sa route 1 Et notre pauvre vieille 0 '\\ \ Terre sera en orbite quelques petits I millions de kilomtres de sa surface, \ son atmosphre brlera et il fera si chaud qu'aucune forme de vie ne pourra survivre .
'

- 33

La o tout a commence

: le5 5 e c r e t 5

de I'Uniuers -

9 LI 10351

Sommes-nous seuls dans l'Univers ?

Si vous parlez dune forme de vie intelligente,probablement qu'il n'en existe pas. Mais nous n'avons aucune certitude. Cependant, aucun astronome n'a t assez intrpide pour oser affirmer que notre plante tait la seule porter la vie dans l'univers (beaucoup de gens diraient plutt que la vie intelligente est insuffisamment dissmine dans notre propre galaxie.. .). Parlons de formes de vie similaires aux ntres. De quoi auraientelles besoin pour exister? D'abord, dune longue priode de stabilit pour voluer au-del des microbes en animaux complexes et en plantes. Ensuite, d u n soleil stable. Voil qui supprime d'emble go O o / des 200 milliards dtoiles de notre galaxie, qui sont soit trop froides et inhospitalires, soit trop chaudes et ont une dure de vie phmre. Autre lment essentiel la vie, un liquide, l'eau en particulier. Pourquoi l'tat liquide? Pour permettre aux molcules de se mlanger pour former des molcules complexes (il est primordial que les composs chimiques puissent s'associer).L'tau se resserre encore autour de la vie car, pour peu que les molcules d'eau soient rpandues dans l'univers, l'eau se trouve l'tat liquide dans un intervalle troit de tempratures et de pressions (0-100 "C pression atmosphrique sur Terre).Donc pour qu'elle survive B en tant que liquide sur une plante, elle a besoin dune atmosphre considrable, et dune orbite stable autour dune toile une distance peu prs quivalente celle de la Terre par rapport au Soleil. Ce qui explique qu'il n'y ait pas de vie sur Mars ou Vnus, respectivement trop froide et trop chaude. Ces deux critres excluent, eux seuls, tout autre systme solaire de notre connaissance, mais laissent suggrer que des systmes plus petits, difficiles dtecter, pourraient les cumuler. Pour autant que nous sachions, la Terre est une plante unique, dans une position idale pour que la vie s'y panouisse. Les chances de voir ces conditions particulires ailleurs semblent extrmement minces.. .
I

"/

:>.

. .. .
*'
s , .

34

P o u r q u o i le5 v a c h e s ne peuvent-elles pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r s

Chats, chiens et b i t e s sauuages


La poule, I'cpuF et

les k a n g o u r o u s nageurs

1
9

Oui est arriv le premier, l'uf ou la poule?

Si vous attendez de moi que le vous annonce qu'il n'y a pas de rponse cette question, rat 1 L'uf est arnv le premier. La plupart des scientifiques pensent que toute la vie sur Terre a volu L'volution est le dveloppement progressif de la vie pour s'adapter son environnement Par exemple, un ver de terre n'a pas besoin d'une bonne vue puisqu'il n'a pas grand-chose voir dans le sol Ainsi, le plus souvent, chez les vers, les yeux ont disparu de gnration en gnration De telles adaptations ne peuvent pas apparatre l'chelle dune vie, mais celle des descendants, oui Les volutions se ralisant de manire progressive, les descendants peuvent en bnficier Avez-vous dj observ nos anctres sur des reprsentations 7 OIJ C ? N F K H / quoi ressemblaient-ils? Front haut, beaucoup de poils, bras plus longs, \ / dos avachi, etc Ils n'avaient nen des humains actuels Pourtant, ils ont volu jusqu' devenir ce que nous sommes aulourd'hui

- 35

Chats, chiens et b t e s 5auuage5

Le mme phnomne a touch les volailles. Retournons dans le pass. Cet animal que nous appelons aujourd'hui poulet n'avait pas la mme allure. Par exemple, il pourrait avoir eu des pattes palmes, mais difficile de marcher avec... Alors, un jour, l'une des femelles a pondu un uf partir duquel est n un oiseau qui n'avait plus de pattes palmes et ressemblait fort notre poulet d'aujourd'hui. Magie de l'volution ! Tout a bel et bien commenc dans l'uf.

On m'a dit qu'une vache ouvait monter un escalier mais pas le descendre! st-ce bien vrai?

C'est exact, en effet. Cela vient du fait de l'organisation de ses genoux: i'articulation flchira en montant l'escalier, mais pas dans la descente. Puisque nous sommes dans une basse-cour, sachez qu'un ours adulte peut courir aussi vite qu'un cheval et qu'un cheval ne vomit pas.

s l

3 L'lphant est-il le seul animal avoir quatre genoux? 10391 Non, l'lphant est le seul qui en a huit! En effet, les pachydermes ont deux rotules sur chaque jambe. Mais ce n'est pas l'unique raison car tout dpend de ce que l'on appelle genou.. . Le dictionnaire en donne deux dfinitions cc Articulation de la jambe reliant tibia et pron avec le fmur et <c Partie correspondante ou similaire chez les autres vertbrs Que penser par exemple, chez le cheval? Les genoux correspondent-ils seulement aux articulations des pattes amres, et pas celles de devant? Dans ce cas, il serait juste de considrer que tous les vertbrs quadrupdes (lphants compns)n'ont que deux genoux.. Ou, les genoux correspondent-ils aux articulations des quatre membres chez ces animaux? En ce cas, tous les vertbrs quadrupdes -et pas seulement les lphants - ont quatre genoux. Manifestement, le problme vient du fait d'appliquer aux quadrupdes un terme adapt la bipdie. Mis part cela, il est intressant de noter que les lphants sont uniques car ils sont les seuls animaux chez lesquels les quatre articulations des pattes (lesgenoux si vous prfrez .) plient dans la mme direction.
'
) )

2&;

36

Pourquoi

le5

vaches ne peuvent-elles

pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5 7

a
3

La poule, I'uF et

te5

kangourou5 nageurs

Les manchots ont-ils des genoux?

H oui ! En fait, leur squelette est proche du ntre mais les manchats gardent les genoux l'abri dans leur plumage. Voil pourquoi vous ne verrez jamais un manchot avoir froid aux genoux... Les gens pensent

gnralement que les pattes des manchots sont chacune Constitues d u n os droit. En ralit, leurs genoux sont simplement plus proches de leurs hanches que les ntres. m*t f

Jusqu' quel ge vivent les manchots?


Environ vingt ans pour les plus vieux que l'on ait connus. Mais beaucoup dentre eux n'atteignent pas cet ge. Moins de la moiti des poussins dpassent leur premire anne de vie et environ go O/o des adultes survivent d'une anne sur l'autre. La dure de vie moyenne d'un manchot se situe probablement autour de six ou sept ans.

1
3

Pourquoi le plumage des manchots est-il noir et blanc?

Pour assurer leur survie. Lorsque les manchots nagent en mer, leur dos noir passe quasiment inaperu aux yeux des phoques et autres prdateurs en surface. Quant leur ventre blanc, vu d e n dessous, il se confond avec la lumire venue du ciel, une aubaine pour viter les attaques de phoques, requins et orques ! Ces couleurs sont aussi un moyen de contrler la temprature de leur organisme. Lorsqu'ils ont chaud, ils exposent leur plumage blanc au Soleil pour reflter sa chaleur. S'ils ont froid, ils n'ont qu' lui tourner le dos (noir)pour emmagasiner de la chaleur.

- 37

- Chats, chiens e t b t e 5 5auuages -

1
3

Pourquoi les manchots avancent-ils en file indienne?

Probablement pour la mme raison que vous et moi les imiterions en marchant dans la neige ... Le premier de la file tasse la neige sur son passage et facilite la progression des suivants. De plus, fouler ses pas est plus rassurant. Ce tmraire n'a pas disparu sous la glace? Preuve qu'il y a de grandes chances pour qu'il n'amve rien tous ceux qui le suivent la trace ! Enfin, cette technique permet aussi de se protger du vent de face, sauf bien sr pour le pauvre manchot qui ouvre la marche.. .

1
9
u en

Un manchet g u i tombe sur e dos peut-il se relever?

Oui, et facilement encore ! L'un des avantages d'tre potel et tout rondeurs B, c'est de pouvoir rouler trs facilement pour se remettre sur le ventre et se relever. D'ailleurs, se coucher sur le ventre est un rgal pour un manchot: c'est sa position naturelle pour faire de la luge s sur la glace.

3
~

Oui a mverit les noms des dinosaures?

Dinosaure est un terme issu du grec et qui qui signifie *terrible lzard,. Concernant le nom des espces, d'ordinaire issu du latin ou du grec, il a souvent t donn par les chercheurs qui les ont dcouvertes ou selon les caractristiques qui les distinguent. Exemple avec Baryonyx walken dont le nom signifie lourde gnffe de Walker: ce dinosaure dcouvert par Bi11 Walker possdait en effet une norme griffe . . Velociraptor signifie ((chasseur rapide et Tyrannosaurus rex, ((roides reptiles tyrans !
> )
) )

38

Pourquoi les u a c h e i ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e le5 e5calier5

La poule, i'reuF e t

te5

kangourou5 nageur5

I?/ IoLt61

Comment ont disparu les dinosaures ?

Nous ne le savons pas encore de faon certaine. Les dinosaures ont disparu, avec de nombreuses plantes et reptiles marins, la fin de cette priode de l'histoire appele Crtac. Seuls les amphibiens et les mammifres ont survcu. Pourquoi cette question est-elle si dlicate? I1 existe une thorie populaire qui voque la collision d'un astrode avec la Terre. Deux chercheurs amricains, Walter et Lus Alvarez, ont suggr que l'impact d u n astrode (ou mtorite) sur la plante a entran l'apparition dnormes quantits de dbris de roche dans l'atmosphre, plongeant la Terre dans l'obscurit pendant plusieurs mois au moins. Sans le moindre rayon de Soleil (incapable de pntrer une telle couche de nuages), la photosynthse a cess, les vgtaux sont morts et la chane alimentaire a t rompue. En l'absence de plantes, certains des plus petits animaux, qui n'avaient plus rien se mettre sous la dent, se sont teints. Et sans eux, les plus gros carnivores ont disparu leur tour. I1 s'agit l d'une thorie. I1 en existe une autre selon laquelle des ruptions volcaniques en masse - ou peut-tre une seule, mais gigantesque - auraient pu avoir produit les mmes effets qu'un impact d'astrode ! Avant de savoir laquelle des deux se rapproche le plus de la ralit, nous devons faire un choix: thorie dune extinction progressive des dinosaures ou d'une disparition soudaine faisant suite l'impact d'un astrode? Difficile tant cette poque est loigne de la ntre . . . Et un vnement capable de provoquer l'extinction d'un si grand nombre d'animaux aurait laiss un trou gigantesque dans la crote terrestre. Donc, aux questions comment et pourquoi les dinosaures et autres animaux ont-ils disparu, il n'y a pas de rponse claire mais de nombreuses thories.

Ah, la fameuse question la Jurassic Park! Dans le monde rel, aucun ADN de dinosaure n'alamais pu tre rcupr On y a parfois cru par le pass mais il s'agissait de simples contaminations Aprs 66 millions d'annes (temps qui s'est coul depuis la dispantion des dinosaures), l'ADN que l'on pourrait extraire serait probablement dgrad Or, pour tre capable de produire un organisme sain et complet,

1
9

Peut-on vraiment recrer un nouveau dinosaure partir d'un ADN ancien?

- 39

Chats, chiens e t b t e s 5 a u u a g e s -

tous les gnes de son gnome sont ncessaires. Chez les cratures volues, ce gnome comporte gnralement de l'ordre du milliard de paires de bases et la chance d'extraire plus de plusieurs dizaines ou centaines de paires de bases dun trs vieil ADN est proche de zro. Mme si nous essayons de trouver de nombreux chantillons d'ADN, il y a de fortes probabilits que la plupart d'entre eux soient inutiles (gnralement,chez les animaux, go T o ou plus du gnome correspondent ce que l'on appelle de l'ADN non codant). I1 n'y a donc vraiment aucune chance de faire revenir un dinosaure la vie ! Dans le film Jurrassic Park,l'ADN a t rcupr par l'intermdiaire d u n insecte hmatophage (suceur de sang)prisonnier dans l'ambre. Ide astucieuse certes, mais les molcules d'ADN qui portent le plan de toutes les formes de vie sont immensment longues et complexes. Les chances d e n trouver, mme quelques fragments provenant d'animaux morts et fossiliss depuis plus de 66 millions d'annes, sont infimes.

1 9I

Les dinosaures &aient-ils intelligents?

Pour s'en faire une ide, le Dr James Hopson de Chicago s'est intress au volume de leur bote crnienne qu'il a tudi grce aux orifices sur l'extrieur et d'autres facteurs divers. Ensuite, il a compar la taille de leur cerveau avec celle du cerveau d'autres animaux. Rsultat? La majorit des dinosaures devaient avoir une intelligence semblable celle dun reptile moyen. Donc ils n'taient ni brillants, ni particulirement stupides d'ailleurs ! l'vidence, le stgosaure qui avait un cerveau de la taille dune noix ne devait pas tre trs fut... Mais il existait d'autres dinosaures, redoutables prdateurs -entre autres les petites espces - qui semblaient possder de plus gros cerveaux qu'on ne l'imaginait, ce qui leur permettait d'tre dbrouillards et des chasseurs accomplis.

40

Pourquoi le5 u a r h e r ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e le5 e5ralier5

1
3

Existe-t-il aujourd'hui des dinosaures vivants ?

Tout fait, on les appelle... oiseaux ! Ce sont plus prcisment des dinosaures aviaires, des dinosaures avec des plumes. Voil en tous cas ce que propose une clbre thorie. En 1916, le mdecin danois Gerhard Heilmann publie l'Origine des Oiseaux, aprs avoir remarqu de nombreuses ressemblances entre les oiseaux et les squelettes de dinosaures carnivores. Dans les annes 1960, un chercheur de l'universit de Yale trouve vingt-deux points communs entre les uns et les autres, points communs qu'ils ne partagent avec aucun autre groupe d'animaux... De quoi convaincre les plus perplexes dune parent vidente entre oiseaux et dinosaures !

1
3

Les dinosaures et les hommes prhistoriques ont-ils vcu ensemble ?

Les derniers dinosaures vivaient sur Terre il y a 66 millions d'annes. Les restes humains les plus anciens que l'on ait retrouvs n'ont eux que 200 ooo ans. L'cart entre ces deux poques est donc considrable ! Et, mme en remontant jusqu'aux premiers grands singes aux allures d'humains dcouverts en Afrique, on amve seulement 3.5 millions d'annes en amre. I1 s'est donc coul au moins 62 millions d'annes entre la disparition des dinosaures et l'apparition du premier hominid.

Que savons-nous des excrments de dinosaures ? J'imagine qu'ils devaient avoir la taille d'une meule de foin!
Ils devaient en effet atteindre des proportions impressionnantes. Certains d'entre eux ont d'ailleurs t prservs sous forme de fossiles appels coprolithes. videmment, en raison de la nature molle des excrments, les coprolithes sont trs rares, plus encore que les fossiles de squelette de dinosaures.

41

- Chats, chiens e t b i t e s sauuaqes

C'est dommage car la fiente fossilise de dinosaures est un indice qui peut fournir de prcieux renseignements sur leur comportement 1 Ainsi, en l'examinant de prs, on peut savoir si le dinosaure qui elle appartenait tait carnivore, vgtanen ou - pourquoi pas - les deux la fois La prservation d u n coprolithe dpend de son contenu organique d'origine, de sa teneur en eau, du lieu o il a t dpos et de la faon dont il a t enseveli. Par exemple, les coprolithes produits par les dinosaures carnivores sont gnralement mieux prservs que ceux des herbivores du fait de leur contenu minral important provenant des os broys e lieu o les coprolithes ont t abandonns est des proies consommes L un autre lment essentiel pour leur conservation l'idal est une plaine associe des cours d'eau o l'excrment s'est lgrement dshydrat avant d'tre rapidement enseveli par une nvire en cme. La plupart des coprolithes que nous connaissons proviennent de sauropodes, les plus grands des dinosaures (caractnss par un long cou, une lonaue aueue et le fait m'ils se ddacaient sur leurs auatre pattes)

Depuis que l'un d'entre eux, imitant un compagnon, a t vu en train de se cogner mort, on raconte que les dauphins en captivit en sont capables.. . Dans la nature, renoncer la vie pour une raison ou une autre est un phnomne assez rpandu: les abeilles mourront pour protger la ruche, les lionnes pour dfendre leurs petits, certaines araignes iront jusqu' se faire dvores par leur progniture, les pieuvres prfreront se laisser mourir de faim pour veiller sur leurs ufs plutt que de se noumr, etc. Certains mles chez les abeilles seront mis en pices par la reine pendant l'accouplement. Chez les mantes religieuses, les femelles dvoreront leurs partenaires lors de la copulation. I1 semble mme que certains parasites soient capables de pousser leurs htes au suicide ! Ainsi, des parasites

1
3

Les animaux peuvent-ils se suicider?

42

P o u r q u o i les uaches ne peuuent-elles p a s d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

- La poule, i'uF et les kangourou^ nageurs -

de bourdons les entranent plonger dans un tang, des parasites de crevettes deau douce les poussent au contraire remonter en surface pour se faire dvorer.. .

C'est une ide reue. En ralit, les chiens voient les couleurs de la mme faon que les humains daltoniens incapables de distinguer le rouge et le vert. Les chiens possdent seulement deux des trois types de cnes (cellules nerveuses de la rtine impliques dans la vision des couleurs) qui dtectent le bleu et le jaune, ceux pour le jaune dtectant galement le rouge. Incapables de voir le vert, les chiens ne peuvent pas faire la diffrence entre le rouge et le vert, mais peuvent distinguer le jaune du bleu. Nanmoins, leurs yeux sont trs sensibles aux changements lis aux mouvements car ils contiennent un plus grand nombre de btonnets (prcieux dans la vision en noir et blanc). Ce qui fait des chiens dexcellents chasseurs !

1?1 kd

Pourquoi les chiens voient-ik en Roir et blanc?

Pourquoi les chiens remuent-ils la queue quand ils sont contents ?

43

- Chats, chiens e t h t e s sauuager; -

Mais, comme vous l'aurez constat, ils ont deux faons de remuer la queue : une hsitante, l'autre soumise. D'abord, un chien approchera en remuant la queue de faon hsitante, puis, une fois l'ordre hirarchique tabli, le fera de faon plus amicale.

1
3

Pourquoi la truffe des chiens est-elle humide?

Les chiens ne transpirent pas. Du coup, ils vacuent les fluides travers leur truffe qui les vaporent, et s'en trouve humide. Ils se rafrachissent en haletant, ce qui provoque une vaporation plus grande par la truffe et leur permet d'vacuer la chaleur. Pourtant il existe une autre raison cela, une histoire d'odeurs ... Les chiens ont un sens de l'odorat exceptionnel, et l'humidit de la truffe permet de collecter plus facilement les particules aromatiques.

1
3
44

Les poissons dorment-ils?

En effet, il semble que certains poissons fassent la sieste ! Rien voir avec une grande nuit de sommeil en pyjama, lumires teintes. Non, il s'agit plutt de priodes pendant lesquelles ils sont en tat de pas-

sivit. Bien sr, ils ne ferment pas leurs yeux en dormant puisqu'ils n'ont pas de paupires. Quelques-unssont bien organiss l'heure du petit somme.Les poissons perroquets par exemple, qui vivent dans les rgions tropicales, produisent une substance glatineuse. Celle-ci, au contact de l'eau de mer, s'tend et entoure le poisson pour le protger pendant qu'il est <(endormi D.
Pourquoi le5 uaches ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e le5 e5calier5
7

- La

poule, i'uF

E t le5

kangourou5 nageur5

En revanche, pour les sprinters comme le thon, dormir est un vrai casse-tte ! Et puisque c'est la force de leur progression vers l'avant qui fait pntrer l'air dans leurs branchies, ils ne peuvent jamais vraiment se reposer et doivent se contenter de ralentir.. .

Les poissons entendent-ils?

Oui, mme si contrairement nous, ils n'ont pas doreilles externes de chaque ct de la tte (pour la simple et bonne raison qu'ils n'en ont pas besoin). Souvenez-vous: pour le son, l'eau est un milieu conducteur bien plus efficace que l'air. Ainsi, le son parvient aisment leur tte. Mieux, les poissons rouges bnficient dune oue formidable compte tenu de leur structure osseuse qui assure une meilleure transmission des vibrations sonores jusqu'aux oreilles internes. Comme l'eau vhicule parfaitement le son, de nombreuses espces d'animaux aquatiques l'utilisent pour communiquer. Ainsi, des gens qui vivaient bord de leur bateau en Californie entendaient, certaines poques de l'anne, un trange bourdonnement. La rumeur courait: on parlait mme d'extra-terrestres... Finalement, il ne s'agissait que du bruit d u n poisson crapaud bien dcid sduire les femelles !

J'ai entendu dire que les poissons n'avaient pas de sensations et que la douleur leur tait inconnue. Est-ce vrai?
La faon dont nous, humains, percevons la douleur passe par un circuit de rcepteurs prsents dans la peau Ces derniers ragissent des stimuli mcaniques, thermiques ou chimiques Les poissons possdent eux aussi de tels rcepteurs, mais cela ne signifie pas qu'ils peroivent la douleur comme nous . Chez les tres humains, le rcepteur transmet le message par une voie nerveuse jusqu'aux
J

- 55

Chats, chiens E t h t e s s a u v a g e s -

centres du cerveau. Par leur intermdiaire, nous connaissons cette mauvaise exprience qu'est la douleur. Le cerveau d'un poisson, lui, n'est pas si dvelopp et ne contient pas de centre de perception de la douleur. Ainsi, les rcepteurs stimuls ne dclenchent pas de sensation douloureuse, mais probablement seulement une action rflexe sans que le poisson en soit conscient.

Les poissons peuvent-ils vomir?


Oui. Dans notre cas, lors d u n repas, les muscles de l'sophage se contractent selon un processus appel pristaltisme. Dans des conditions normales, ces contractions entranent la nourriture vers le bas en direction de l'estomac. En revanche, lorsque les contractions apparaissent dans le sens oppos, aprs avoir aval des aliments, ceux-ci sont rgurgits. Chez les ruminants, la raison pour laquelle ils rgurgitent rgulirement tient au fait qu'ils n'ont pas mch suffisamment leur noumture. Quant aux poissons, il leur arrive d'expulser les particules qu'ils n'ont pas russies digrer. Ils le font aussi lorsqu'ils sont excits. Les spcialistes de l'aquariologie savent bien qu'il est prfrable de ne pas les noumr avant de les transporter car ils ont tendance vomir plus que d'ordinaire. Les clientspourraient croire qu'on leurvendun poisson malade (en ralit, simplement un poisson tendu cause de son petit voyage)...

1
3

Ouand un tang gle en hiver, comment les poissons survivent-ils sous la glace ?

C'est tout simple: ils cherchent l'endroit le plus chaud et y restent ! Plus l'eau est froide, plus elle est lourde car sa densit augmente Or, lorsque l'tang gle, la couche d'eau la plus lourde commence couler au fond La moins dense, elle, remonte. Quand la temprature de ' l'eau passe en dessous de 4"C, il se produit un phnomne trange : la densit de l'eau diminue encore permettant la couche vraiment froide de monter et de laisser une couche d'eau peine plus chaude au fond. Toute la glace, plus lgre encore, reste en surface. Et bien qu'il fasse vraiment froid, les poissons se trouvent bien (c au chaud au fond de l'tang 1
>)

Pourquoi

le5

u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e l e s e s c a l i e r s

- L a poule, i'uF

pt

ips kangourous nageurs

1
9

Les poissons ont-ils de l'arthrite?

Non, car les poissons n'ont pas d'articulations de type rotule. Par ailleurs, le fait qu'ils soient continuellement ports dans l'eau supprime les efforts sur leurs articulations.

lo.
3

Est-ce que les animaux jouent?


) >

Tout dpend par ce que l'on entend par .jouer. Lorsque des chatons c< jouent avec une pelote de laine, sont-ils en train de jouer ou de s'entraner chasser les souris? Quand de jeunes renards se bagarrent, le font-ilspour s'amuser ou se prparer aux combats entre adultes? Lorsque des hommes jouent au bridge, le font-ils pour se distraire ou dvelopper leur mmoire court terme? Bref, vous voyez qu'il y a une nuance entre apprendre et jouer.. . Une bonne dfinition du terme .jouer.? Peut-tre K comportement complexe mais apparemment sans importance et qui peut avoir un r61e dans l'apprentissage D? A partir de l, on peut ObSeNer chez les jeunes animaux des comportements enjous qu'ils ont dans le but de s'exercer. Nous, humains (qui,adultes, continuons jouer),n'y sommes pas habitus. Sans doute avons-nous encore bien des choses apprendre dans ce domaine ! Et pour les animaux qui ne sont pas des mammifres, qu'en est-il? Certains -pas tous - s'adonnent au jeu. Les oiseaux de la famille des corvids, tels que les craves, les corbeaux et les choucas sont considrs comme des espces joueuses parce qu'elles sont trs acrobatiques. Les craves, par exemple, s'lancent en l'air, referment leurs ailes et se retournent sur le dos !

- Chats, chiens e t b t e s sauuages -

En tant mss dans leur faon d'organiser leur vie ! Ils recherchent la fracheur, se montrent prvoyants et se mnagent pour viter les coups de (<chauffe )). . . D'ailleurs, je suis certain que vous avez remarqu chez eux une certaine paresse, non? Si vraiment ils ont trop chaud, ils haltent bouche ouverte. Mais ils le font rarement, vous ne les avez sans doute jamais vu ragir ainsi. Sinon, ils font aussi attention leur manire de se poser, de s'allonger, et adoptent des postures qui les expose un maximum aux surfaces froides et un minimum la chaleur. Et en ralit, ils transpirent mais au niveau de leurs pattes, ce qui explique qu'un chat effray laisse parfois derrire lui ses empreintes de pas. Ils se lchent aussi beaucoup car la salive, par l'vaporation, refroidit l'organisme de la mme manire que le ferait la sueur.

1
'Ji

Si les chats ne transpirent pas et n'haltent pas, comment vacuent-ils la chaleur de leur corps?

peu prs la mme chose que nous lorsque l'on se regarde dans une glace. Leurs yeux sont semblables aux ntres. I1 n'y a donc aucune raison qu'ils voient autre chose qu'un reflet. Mais la faon dont ils l'interprtent donne lieu des discussions.. . On ignore s'ils reconnaissent leur image comme un reflet deux-mmes, ce qui expliquerait qu'un animal s'observant dans un miroir ou une fentre approche de son reflet comme s'il avait affaire un autre animal. Les chats ont tendance approcher du reflet et le toucher du bout du nez, troubls par le mouvement rsultant du reflet. Mais jamais ils ne semblent comprendre qu'il s'agit d'eux-mmes ! Ainsi, la rponse d'un chat son reflet est probablement la mme que celle d u n enfant qui dcouvre son reflet pour la premire fois. Diffrence entre les deux? L'enfant apprendra ce qu'est un reflet, pas le chat.. .

1:6,

'Ji

Que voient les chats qui se regardent dans un miroir?

48

Pourquoi i e i u a c h e i ne p e u v e n t - e l l e i pa5 d e s c e n d r e le5 e5cal1er5 7

- La poule, i'uF et les kangourous nageurs -

Oui, mais pas de faon aussi nette que nous. Les chats distinguent le bleu et le vert, moins bien le rouge. Ces couleurs leur paraissent attnues, dlaves, comme nous poumons les voir l'aube ou au crpuscule. Cependant, les chats sont des prdateurs et ont une vision bien adapte la perception des mouvements et par faible luminosit. I1 existe deux types de rcepteurs dans l'il: les btonnets et les cnes. Les cnes se chargent de la vision des couleurs et rpondent aux longueurs d'onde correspondant aux lumires bleue, verte ou rouge. Les btonnets, se rapprochant plus de dtecteurs de mouvements, sont sensibles la lumire et l'obscurit. Les chats ont des btonnets extrmement sensibles qui leur permettent de dtecter le moindre changement de lumire et d'obscurit, une qualit qui leur a valu la rputation -en partie vraie- d'animaux capables de voir la nuit.. .

.lil
3

Les chats percoivent-ils les couleurs?

Les chats ne retombent pas toujours sur leurs pattes, mais trs souvent I C'est incroyable, mais la hauteur ne les effraye pas Du coup, lors qu'ils chassent un oiseau par exemple, ils n'hsitent pas bondir vers l'inconnu, et souvent tombent de trs haut S'ils tombent d'une courte distance, ils parviennent onenter leurs pattes vers le sol Mais les chats qui tombent de trs haut peuvent se blesser svrement Si l'on pouvait voir un chat tomber au ralenti, voil ce que l'on observerait: d'abord, il cherche rapidement quelle direction prendre, puis tourne sa tte vers celle qu'il a choisie Ensuite, il runit ses pattes avant de faon ce qu'elles viennent presque devant sa tte pour la protger Sa colonne vertbrale se courbe : la partie antneure de son corps s'aligne avec sa tte, et ses pattes postneures flchissent pour se prparer l'atternssage La seconde moiti de son corps est son tour aligne avec l'avant La plupart du temps, il arnve ainsi debout et << en douceur )>. Le squelette, unique, du chat contnbue ce succs Sa colonne vertbrale est plus flexible que la ntre,

1
3

Les chats retombent-ils toujours sur leurs pattes, et pourquoi?

- 49

- Chats, chiens e t h t e 5 sauuages -

et, avec les mouvements libres de ses pattes antrieures, il peut rapidement adopter n'importe quelle posture ! Une tude amricaine ralise sur les chats en chute a montr que plus la hauteur tait importante, plus le chat risquait de se blesser. Cependant, au-del dune certaine hauteur -sept tages- le risque de blessures dcline, constat qui laisse suggrer que le temps supplmentaire dont dispose le chat dans sa chute lui permet de limiter la casse.

prendre de la masse musculaire. D'o viennent toutes ces protines ?

Ouand une vache ne mange que de l'herbe, elle continue

Les vgtaux contiennent des protines, seulement, elles ne sont pas aussi concentres que dans la viande. C'est la raison pour laquelle les vaches ont besoin d e n manger de grandes quantits. Par exemple, pour produire 20 kg de viande de buf, une vache a besoin de manger l'herbe d u n hectare de pturage. Les lphants sont eux aussi des herbivores
et pourtant, rares sont les lphants qui n'ont que la peau sur les os.. . Et

pour cause, ils passent leur temps manger (environdix-huit heures par jour) ! En moyenne, un lphant adulte consomme quotidiennement 70 150 kg de matires vgtales.

S i une vache se wrrit d'herbe verte, peurquoi son bit est-il b h ?


La couleur de la nourriture d u n animal n'influence pas vraiment celle des lments dans lesquels elle finira transforme ! Souvenez-vous qu'une vache n'a pas moins de quatre estomacs (le rumen, le rticulum, l'omasum et l'abomasum)qui assurent quasiment l'intgralit de la transformation digestive de l'herbe. Lorsqu'on dgrade un lment en molcules, il perd sa couleur.

P o u r q u o i les u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

- La poule, i'uF et le5 kangourou5 n a g e u r s

Ainsi, la vraie question est celle-ci:pourquoi le lait est blanc? L e lait est une mulsion contenant des graisses, une protine appele casine, des composs complexes base de calcium et des vitamines. Or, aucun d'entre eux n'est blanc.. . En ralit, cette teinte provient de la dispersion de la lumire entrane par la prsence de toutes ces particules dans l'mulsion. Toutes les longueurs d'onde de la lumire tant disperses et aucune n'tant absorbe, le lait apparat blanc.

d
9

Les ours polaires sont-ils rellement gauchers ?

Cuneusement, les gens qui vivent dans les rgions de l'Arctique [o se rencontrent les ours polaires) l'affirment. Pourtant, nous n'en avons aucune preuve Ce qui n'empche pas ce mythe des ours gauchers de s'imposer dans le monde entier, pour des raisons culturelles plus que scientifiques. Par exemple, dans la cul- ~ ~ ' m - ~ ~ ture traditionnelle de l'le de Vancouver au $IwT Canada, les chasseurs d'ours mangent avec leur main gauche afin de s'identifier leur t;co* proie car on raconte que les ours attaquent avec leur patte gauche I1 existe aussi une rumeur sur les perroquets gauchers 1

zor

On raconte que l'ours polaire est le seul animal a chasser activement l'Homme. Est-ce vrai ?
Pas selon les statistiques La clbre ville de Churchill au Manitoba [Canada),capitale mondiale de l'ours polaire, fut fonde en i n i . Depuis, seuls deux habitants ont t tus par des ours blancs.En ralit, l'ours polaire serait un poil froussard dans certaines situations Unjour,l'un d'eux se permit une intrusion dans un club de Churchill ffraye, la personne l'accueil se mit hurler Tu n'es pas membre du club I Dehors I L'ours s'en retourna aussitt Au Canada, six personnes ont t tues par les ours polaire ces vingt-cinq dernires annes contre une s seule, dans la mme pnode, en Alaska Et dans tous les cas, l'animal incnmin a t provoqu par l'Homme
< ( ) >

'

- 51

- Chats, chiens et b i t e s sauuages

Les kangourous savent-ils nager?


Oui D'ailleurs, il existe des parcs en Australie o l'on peut les admirer barboter dans l'eau en particulier par fortes chaleurs Quandils nagent, ils dplacent leurs pattes amres indpendamment l'une de l'autre, chose inhabituelle qu'ils ne font pas sur terre (l, chaque bond, ils gardent leurs pattes jointes) 1 AU fait, au cas o vous J'h' vous le demandiez, les kangourous conservent leur petit dans leur poche quand ils nagent. Pour le garder au sec, la maman contracte ses muscles autour de la poche afin de la rendre hermtique.

1
9

Les grenouilles entendent-elles les sons dans l'eau ?

Les grenouilles n'ont pas d'oreilles externes comme les ntres mais entendent trs bien Elles possdent un tympan fin -la membrane tympanique- situ juste en amre de leurs yeux Elles ont galement une oreille interne, et certaines ont mme une oreille moyenne Comme nous donc, les grenouilles peuvent entendre les sons dans l'eau De plus, ceux-civoyageant mieux dans le milieu aquatique que dans l'air, il n'est pas rare que les grenouilles communiquent entre elles sous la surface I1 existe mme une grenouille silencieuse en milieu anen et qui coasse uniquement dans l'eau I On suppose qu'elle vite ainsi d'tre repre par les prdateurs Le chant des grenouilles peut tre extrmement bruyant Les rgions forestires de Fuerto Rico abntent une espce particulire, la grenouille coqui Elles sont trs nombreuses husqu' un mle tous les i o mtres carrs, dit-on) Chaque mle, dot d u n chant stndent, essaye de faire mieux que ses voisins pour attirer une femelle loigne Rsultat, leur chant est si puissant qu'en passant moins de 50 cm de l'une de ces petites cratures, vous entendrez le coassement un niveau proche du seuil de douleur entre go et 95 dcibels soit presque aussi fort qu'un marteau-piqueur(100 dB) I
Pourquoi
le5

52 -

uaches ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e le5 escalier^

- La poule, i'uF e t

le5 kangourou5

nageurs -

1
3

Pourquoi les animaux ont-ils une queue?

I1 n'y a pas de rponse toute faite cette question pour la bonne raison que les animaux n'utilisent pas tous leur queue de la mme faon. . . Les kangourous s'en servent pour l'quilibre lorsqu'ils sautent ou sont l'arrt (leur queue faisant office de troisime patte la manire d u n trpied). Des singes l'utilisent aussi comme membre supplmentaire pour s'accrocher aux branches des arbres. Certains rongeurs ont une longue queue qui les aide garder l'quilibre, o demre laquelle se mettre l'abri (cureuils).Chez les hippocampes, la queue est leur unique membre. Grce elle, ils s'enroulent autour >> dans l'eau. des tiges des plantes mannes et peuvent ainsi rester <(ancrs La queue des oiseaux a une double fonction. Elle participe l'quilibre et assure le contrle en vol. Certaines espces en ont mme fait un objet d'attraction sexuel. Exemple typique? Le paon bien sr. Chez les poissons, requins, dauphins, etc. la queue permet de se propulseur dans l'eau. Mme chose pour le ttard qui, lui, perd sa queue lors de sa mtamorphose en adulte et adopte alors un mode de vie plutt terrestre. Pour les vaches et les chevaux, la queue les aide se dbarrasser des mouches et des dbris qui les gnent sur leur train arrire. Ici, elle a tout d'un objet de confort... et de toilettage ! Certains animaux l'utilisent aussi pour transmettre une information: quand un lapin est effray et se sauve toute vitesse, le dessous blanc de sa queue monte et redescend pour alerter ses petits collgues d u n danger potentiel. Enfin, pour nos fidles HO compagnons -chats et chiens la position de la queue donne de prcieux indices sur leur tat motif. Un chien qui remue la queue est << content )>, un chat particulirement affectueux (ou qui commence avoir faim!) dresse sa queue et ronronne pour attirer l'attention. Bref, il y a presque autant de raisons pour expliquer l'utilit de la queue des animaux qu'il n'y a d'animaux dots d'une queue !

- 53

- Chats, chiens et b i t e s sauuage5 -

Serait4 possible de courir sur le dos des alligators comme on le voit faire dans les films?
Oui, mais mieux vaut s'assurer que les alligators vont se tenir carreau, sinon, l'exprience risque d'tre aussi difficile que de courir sur des rondins de bois flottants ! Pour le reste, il n'y a aucune raison que le dos d u n alligator ne supporte pas votre poids. Vous aurez juste quelques problmes s'il prend l'envie l'un d'entre eux daller, pourquoi pas, expirer sous l'eau et de plonger: persuadez-les donc de rester sages.. .

1
3

S i un alligator dcide de me poursuivre, a quelle vitesse p e u t 4 k faire?

Quand ils galopent, les alligators peuvent aller trs vite. Le record du plus rapide a t enregistr 17 km/h. En gnral, ils peuvent atteindre 14 km/h. Ils peuvent donc tre battus la course par un homme de corpulence normale. D'ailleurs, la course sur longue distance, ce n'est pas leur u truc , ils ne sont bons que sur de petites distances. Et, si tout se passe bien, ils ne devraient pas vous poursuivre car eux prfrent la ruse et attendre leurs victimes... Ils ont un talent d'acclration poustouflant et peuvent bondir sur une proie avant mme que celle-ci ait eu le temps de ragir. Un dernier conseil: ne pensez pas vous en tirer en gnmpant un arbre. La patience tant l'une de leurs vertus, ils resteront au pied de votre refuge, gueule ouverte, pendant une semaine s'il le faut !
Pourquoi les uaches ne peuuent-elles pas descendre l e 5 e5caIiers
7

54

- La poule, IuF e t

le5

kangourous nageurs

Les chiens ont-ils un meilleur odorat que le ntre?


La truffe d u n chien a un volume quatre fois suprieur celui de notre nez. Alors quun nez humain prsente 5 millions de cellules ethmodales (ou olfactives), certains chiens en ont plus de 200 millions ! Ainsi, leur truffe est spcialement conue pour la dtection des odeurs: de grande taille et humide (qualitparticulirement utile pour collecter et dissoudre les particules odorantes), elle les dtecte bien plus facilement que notre nez. Dautre part, lorsquun chien sent une odeur, il commence saliver. Pourquoi? Sa langue humidifie capte ainsi davantage de particules odorantes, ce qui amliore encore le sens de lodorat de lanimal.

9 % .

Les animaux sauvages ne mangent que de la viande crue Ils le font depuis des milliers dannes Les humains peuvent le faire gale ment, la preuve avec le steak tartare considr comme un mets raffin Mais, dordinaire, nous cuisinons la viande pour deux raisons essentielles La premire? L e got La seconde, pour prserver notre sant Le plus souvent, les animaux mangent de la viande crue et fra Che quils nont pas transporter, encore moins livrer dans les magasins ou les restaurants 1 Ce facteur temps est pnmordial car cest cause de lui que surviennent les contaminations Or, notre organisme a un seuil de tolrance trs faible aux nombreux micro-organismes qui peuvent tre prsents dans la viande Ils sont donc hautement pathognes pour nous . Heureusement, cuire la viande les dtruit quasiment tous, bactnes dangereuses et virus Face cela, les animaux, eux, ont dvelopp une bien meilleure rsistance Et ce niveau, les animaux domestiques -chiens et chatssitus quelque part entre nous et leurs cousins sauvages ont diffrentes faons de faire Les chats, prudents mangeurs, se protgent grce leur

1
3

Pourquoi les animaux peuvent-ils manger de la viande crue sans danger et pas nous?

- 55

Chats, chiens e t b t e 5 sauuages -

sens de l'odorat extrmement dvelopp qui leur indique si la nourriCure est saine ou non. Pour se purger, ils pourront manger de l'herbe qui les aidera vomir leur repas. Quant aux chiens qui fouillent dans les poubelles, ils mangeront sans problme tout ce qui leur tombe sous la patte, leur systme digestif tant particulirement rsistant. . . Eux aussi vomiront facilement s'ils ont mang quelque chose de nocif. Mais nous, pauvres humains, ne sommes pas aussi bien quips que nos fidles compagnons. Et cuire la viande n'est pas seulement un choix de got, c'est surtout une ncessit !

56 -

Pourquoi lee u a c h e s ne p u e n t - e l l e s pas d e s c e n d r e l e s e s c a l i e r s 7

Oiseaux, abeilles et petites bestioles


ne5 o k e a u x qui ternuent
e t de5 tuile5 d'araigne5

Ils le feraient s'ils n'avaient pas ce temps de raction exceptionnel ! Pensez ces enfants qui jouent au netball, un jeu de sport collectif proche du basket-ball... Chaque joueur est suppos contrer les adversaires et les empcher d'attraper la balle. I1 le fait en gardant un il sur eux et en ragissant ds qu'ils changent de direction ou acclrent. Mais ce jeu l, nous ne sommes pas trs dous compars aux animaux. Pire, nous sommes mme vraiment lents !

1
3

Pourquoi les oiseaux en vol ne se cognent-ils pas entre eux?

- 57

- Oiseaux, abeilles e t p e t i t e s b e s t i o l e s

Le temps de raction chez les oiseaux est bien plus rapide. Un oiseau peut ragir en une fraction de seconde et changer de direction pour viter l'oiseau qu'il croise. D'ailleurs, dans une nue d'oiseaux, chacun garde un il sur son voisin. Et puisque tous ragissent immdiatement et de la mme manire, la nue entire peut changer instantanment de direction ... Pourtant, sur un ralenti de vido, on verrait qu'en ralit, ce changement de direction n'est pas instantan. I1 existe en effet un dcalage entre chaque oiseau du fait qu'ils se copient chacun leur tour. Heureusement, leurs ractions sont si rapides qu'elles leur vitent les collisions.

1
3

Pourquoi les oiseaux chantent-ils en chur de bon matin?

I1 y a plus que de la mlodie derrire le chant des oiseaux. D'ailleurs, du point de vue d'un oiseau, le ct mlodieux n'est pas le plus important ... Pour lui, le chant reprsente un moyen de marquer son territoire et de se dfendre. I1 l'utilise pour attirer des partenaires et dcourager les rivaux. Son chant lui permet aussi d'alerter les autres oiseaux d u n danger. Quant aux petits oisillons, ils n'hsitent pas piailler pour rappeler leurs parents qu'ils ont faim ! Le chant des oiseaux est sans aucun doute la chose la plus agrable couter au lever du soleil. Cet vnement a lieu partout dans le monde -des forts tropicales aux prairies- mais nous ne savons pas vraiment pourquoi.. . Peut-tre parce que l'aurore reste un moment privilgi de la journe pour la tranquillit, et que le son est mieux port? Des expriences ont effectivement montr que le chant tait port vingt fois

58 -

P u u r q u u i le5 uaches ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r s

De5 oiseaux

qui t e r n u e n t e t de5 toiles d'araignes -

plus loin qu' un autre moment de la journe. I1 faut dire aussi qu'au petit matin, les oiseaux n'ont rien de mieux faire que chanter! I1 n'y a pas suffisamment de lumire pour chasser et les insectes se cachent encore aprs la fracheur de la nuit. Bref, profitez-en bien. C'est l'une des merveilles de la nature.. .

1
3 3

Est-ce que les oiseaux ternuent?

Certainement! Mais vous aurez plus de chance d'observer un oiseau de compagnie ternuer (en raison du contact rapproch avec les humains) qu'un oiseau sauvage. Car pour eux comme pour nous, l'ternuement peut tre un signe d'infection.

Cemirient

i'akudtte pelit-elk voler, chanter et respker, tout ca en R i m temps?

L'alouette fait un peu la fire, c'est vrai ... En dmontrant qu'il peut faire ces trois choses la fois, le mle tient montrer qu'il est le plus dou de tous aux alentours et tente de persuader les femelles de ne pas s'intresser aux autres prtendants. Pourtant, malgr ses multiples talents, l'alouette ne peut passer son temps chanter (mme si elle semble prouver le contraire!). Cette impression vient de notre incapacit ET faire la distinction entre des snes d'vnements acoustiques rapides dans le temps. Dans son chant, elle marque en ralit de brefs moments de pause qui lui permettent de respirer Les dtails sur la faon dont les oiseaux parviennent intgrer simultanment respiration et -' * . chant restent encore vagues..
d . . " .

_^*

- 59

- Oiseaux, abeilles e t p e t i t e s b e s t i o l e s -

Lorsque j'ouvre les yeux dans l'eau, tout apparat flou. Alors, comment font les oiseaux, comme les canards par exemple, pour y voir clair?
Dans l'eau, tout nous semble flou car nos yeux ne peuvent pas faire de mise au point correcte. Ce problme est li au fait que la lumire traverse le milieu aquatique comme elle le fait dans la come de nos yeux, sans tre dvie comme elle l'est d'ordinaire en passant d u n milieu l'autre. L'image n'est pas mise au point parce qu'elle ne passe pas d'abord dans l'air (remarquez que dans l'air, en fronant les yeux, on restaure la limite airhome et on obtient ainsi une image plus nette.. .) Les poissons ont des cristallins incurvs de manire pouvoir faire la mise au point dans l'eau, et plus pais que les ntres. Pour les oiseaux plongeurs, nous avons le choix entre deux hypothses. La premire? Leur cristallin peut tre pais ou mince et s'adapter, selon les besoins, l'eau ou l'air, La seconde -la plus plausible - c'est que les oiseaux ralisent que les poissons ne se trouvent pas o ils croient les voir (l'imageperue par leurs yeux est dvie par la rfraction).Malins, ils compensent ce phnomne au moment de la plonge. Voil qui fait des canards des oiseaux plus intelligents qu'ils ne le paraissent, n'est-ce pas?

La te d'une chouette peut-elle faire un our comple sur elle-mme ?


Non, sinon les chouettes mettraient leur systme nerveux dans un triste tat ! En revanche, elles peuvent faire une rotation de leur tte suivant un angle suprieur n'importe quel animal. Chez les oiseaux, le champ de vision va de quelques degrs 360 degrs. Ce chiffre est d'ailleurs un prcieux indice pour savoir s'ils font partie des prdateurs ou des proies. Ainsi, les espces proies ont tendance avoir les yeux sur les cots de la tte. Elles disposent donc dune vision

60

P o u r q u o i ie u a c h e r ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e

le5

escaliers

De5 0 1 5 e a u x

qui t e r n u e n t et de5 toiles d'araignes -

sur 360 degrs qui leur permet de balayer du regard les alentours et de voir venir le danger. Les espces prdatrices, elles, ont plutt les yeux sur l'avant de la tte et bnficient d'un large champ de vision binoculaire. De ce fait, ces oiseaux sont d'une grande prcision lorsqu'il s'agit d'estimer les tailles et les distances. Ils peroivent mieux les dtails. Les chouettes ont un champ de vision de 60 degrs vers l'avant, et une large zone aveugle de 130 degrs en amre. Le champ de vision de la plupart des autres oiseaux tombe dans ces deux extrmes. Les chouettes peuvent faire tourner leur tte 'davantage afin de contrebalancer le handicap de cet espace mort.

1
3

Pourquoi les pics n'ont-ils pas de maux de tte?

En ralit, les pics ont un tout petit cerveau, qui, en plus, est envelopp de liquide. Cette protection, ajoute aux proprits du bec (il absorbe les chocs),permettent au squelette du pic de ne pas souffrir du martlement continu.el.

1
3

Pourquoi les poules ne peuvent-elles pas voler?

Excellente question. Ils ont pourtant l'attirail adquat (ailes,poches d'air autour des poumons, os riches en cavits remplies d'air, squelette lger, etc.) Alors? Le problme vient de la domestication. Depuis des sicles, ils reprsentent une source de nourriture importante et avec l'levage, ils ont simplement oubli.. . comment faire ! Des preuves archologiques prouvent que les poulets taient prsents ds 3250 avant J.-C. dans les socits indo-pakistanaises,Ensuite, l'Homme, en les slectionnant, en a finalement obtenu des oiseaux la viande savoureuse. Problme, dans le mme temps, il a supprim leur capacit voler (bien que certaines lignes peuvent faire quelques tentatives d'envol bien modestes). Au fait, vous avez sans doute constat qu'un poulet avait tendance prsenter de la chair blanche sur sa carcasse, et plus fonce ailleurs. Ce phnomne est li la quantit dun pigment prsent dans le muscle : la myoglobine. Cette myoglobine est trs proche de l'hmoglobine, le compos qui transporte l'oxygne dans le sang. Si le muscle est sollicit de manire rpte sur une priode prolonge dans le temps, la quantit

- 61

- Oiseaux,

abeilles et p e t i t e s b e s t i o l e s

de myoglobine dans les tissus augmente. Ainsi, les oiseaux migrateurs -canards, oies, etc. - ont une viande plus sombre au niveau des muscles de la poitrine (normal, ils sont impliqus dans le vol). Quant aux poulets, leurs pattes sont constitues de chair plus fonce : et pour cause, les volailles ont tendance les utiliser bien plus que les muscles de la poitrine ! En revanche, la viande de leurs ailes, dont ils n'ont plus l'utilit, reste blanche.
PIG.

Pourquoi la tte des pigeons se dplace-t-elle

d'arrire en avant lorsqu'ils marchent ?


Les pigeons de nos villes restent des oiseaux sauvages. Ils craignent par-dessus tout les oiseaux de proie, leurs prdateurs ! Du coup, ils sont constamment sur le qui-vive. Ayant les yeux de chaque ct de la tte, ils ont un large champ de vision mais essayent de l'augmenter encore en dplaant la tte d'amre en avant. Bref, si cette dmarche leur donne un air anxieux, c'est parce qu'ils le sont rellement ! Bien sr, il s'agit dune thorie mais il y en a d'autres. Certains ont suggr que la tte du pigeon, en ralit, ne se dplaait pas mais que c'tait le corps qui se dplaait sous elle ... Aprs avoir film des pigeons sur une longue priode et analys leurs mouvements image par image, des chercheurs allemands se sont prononcs en faveur de cette hypothse et ont suggr que l'immobilit de la tte des pigeons leur permettait de mieux valuer l'espace et les distances.

Comment les pigeons retrouvent-ils le chemin de leur pigeonnier ?


I 1 existe deux thories ce sujet. Selon la premire, les pigeons utilisent une sorte de carte des odeurs (applicable diffrentes conditions

62 -

P o u r q u o i le5 v a c h e s ne peuvent-elles p a 5 d e s c e n d r e

le5

eicalier.

- De5 o i s e a u x qui t e r n u e n t et

d e 5 toiles d'araignes -

mtorologiques) imprime dans leur espnt depuis le plus jeune ge. Une fois qu'ils <<sententle chemin de la maison, ils peuvent toujours y revenir Selon la seconde thone -la plus probable- ils utilisent le champ magntique terrestre pour voler latitude et longitude prcises. Mais personne ne connat vraiment leur secret. .
) >

OIJ P e P D Uk

J'ai entendu dire que k s poles magntiques pourraient un jour S'iaverseK Les pigeons seraient-ils encore en mesure de retrouver leur route si ce phnomne se produisait ?
Mme si l'inversion des ples se produisait, elle se ferait en quelques milliers 70 milliers d'annes ! L'Homme pourrait, aujourd'hui, assez facilement se passer de boussoles pour la navigation et l'orientation. Pour les animaux,les choses seraient diffrentes... Ainsi, les scientifiques ont montr que la migration des tortues mannes tait fortement influence par le champ magntique terrestre. D'ailleurs, il pourrait en tre de mme pour les poissons, mais notre comprhension de ces phnomnes reste limite. Impossible donc pour i'instant de dire quelles seraient les consquences sur la faune dune inversion des ples ! Mme pour les pigeons, puisque nous ne connaissons pas la nature exacte de cet ventuel basculement des ples magntiques et ne savons pas non plus prcisment comment les animaux parcourent facilement de si grandes distances... Par le pass, les inversions de ples ne semblent pas avoir entran d'extinctions en masse, donc, si le phnomne a des effets sur la faune, ils sont probablement modestes.

Le corps des abeilles a l'air bien lourd par rapport leurs ailes... Comment peuvent-elles voler ?
Elles volent en obissant diffrentes lois du mouvement, cellesl mme qui limitent les possibilits de nos engins de vol. Un avion de la

taille dune abeille serait certainement incapable de voler ! Mais avions et abeilles volent de manires trs diffrentes...

- 63

Oiseaux, abeilles et p e t i t e s bestioles -

Les mouvements d'air en-dessous et au dessus des ailes permettent


un avion de rester en l'air. La forme de ses ailes permet l'air de se dplacer

plus vite sur le haut de l'aile qu'en dessous, ce qui entrane une diffrence de pressions entre le dessus (pression plus basse) et le dessous de l'aile (pressionplus haute) et permet l'appareil de s'lever en altitude. Le vol des abeilles s'apparente davantage celui d u n hlicoptre. Leurs ailes sont constamment en mouvements. Grce cela, les butineuses peuvent effectivement voyager en hauteur. Trs petites, l'air agit leur niveau comme un fluide visqueux (un peu comme de la mlasse): les abeilles gnrent des tourbillons i'extrieur de leurs ailes qui les aident s'lever dans les airs et avancer.

1
3

Pourquoi les mouches passent-elles leur temps voler autour d'une lampe, mme lorsqu'elle est teinte ?

On le crot, mais elles ne le font pas.. . Pourquoi cette impression? On fait surtout attention elles quand elles nous agacent. Or, justement, le simple fait d'tre agac doit suffire les exciter, sinon, elles se contenteraient de rester autour de la lampe et s'occuperaient de leurs petites affaires ! Une fois en l'air, elles semblent en effet apprcier bourdonner toute la nuit au milieu de la pice. D'ailleurs, selon une thorie, elles n'aimeraient pas les coins. I1 se pourrait aussi qu'elles prvoient d'utiliser l'ampoule teinte comme perchoir. De l, elles pourraient en effet facilement lancer une attaque contre un rival ou attirer un partenaire du sexe oppos. Chez les mouches domestiques, les femelles cherchant se percher sur une ampoule seront interceptes par le mle suffisamment chanceux et en patrouille dans les environs... Alors videmment, les mles se battent pour occuper cette position de choix, au sommet,d'o ils peuvent se prcipiter pour chasser l'intrus qui oserait envahir leur espace arien !
P o u r q u o i le5 vache5 ne peuuent-eilei pas d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r s
7

64 -

- ne5

o i s e a u x qui t e r n u e n t e t d e s t o i l e s d ' a r a i g n e s -

Si vous voulez vous dbarrasser d'une mouche et l'occuper un peu, essayez cela: la prochaine fois que vous en voyez une tourner autour de l'une de vos lampes de plafond, essayez de lui envoyer une imitation de mouche. Un morceau de papier roul de sa taille devrait faire l'affaire. La mouche arrtera sans doute de voler en rond sur un plan horizontal et consacrera tout son temps chasser l'intms (votreprojectile dcrivant des arcs dans son espace arien.. .)

Elles approchent, excutent un demi-tour rapide, entrent en contact avec le plafond l'aide de leurs pattes antrieures ou postrieures puis font pivoter les autres. Si elles ont besoin de s'agripper une surface rugueuse, elles utilisent leurs pattes. Sur une surface lisse, elles utilisent leurs pelotes adhsives (sortesde paillassons couverts de poils dont l'extrmit contient un fluide). Pour s'envoler et repartir, elles glissent ou dcollent leurs pattes de la surface puis se retournent. Quel dommage qu'elles nous agacent autant, ces malheureuses cratures.. . On pourrait presque les admirer !

i
3

Comment les mouches atterrissent-elles au plafond et comment en dcollent-elles?

quel moment prcis se tourne une mouche


pour se poser au plafond?
Juste avant de se poser. La mouche excute une acrobatie spectaculaire, se tournant l'envers avant le contact avec le plafond. Pourtant, en en filmant quelques-unes, des chercheurs ont dcouvert que ce n'est pas tout fait comme a que les choses se passent. La mthode est en ralit moins lgante.. . Quandla mouche approche du plafond, elle s'y accroche par ses pattes antrieures. C'est le premier point de contact. Une fois celles-ci fixes, elle n'a plus qu' laisser c< retomber le reste du corps sur le plafond.
) )

- 65

Oi5eaux, abeilles et p e t i t e s bestioles

Comment les araignes dplacent-elles leurs pattes ?


Les muscles des araignes sont fixs l'intrieur de leur exosquelette et fonctionnent de manire antagoniste, c'est--dire par paires opposes. Exactement comme nos membres ! Le mouvement de leurs pattes est en parhe hydraulique. Les araignes peuvent tirer leurs pattes en augmentant leur pression sanguine l'intrieur, technique grce laquelle elles peuvent faire un bond gal vingt-cinq fois leur propre taille.

RP*

Pourquoi les araignes ne restent-elles pas colles , piges par leur propre toile?
( (

Si une araigne est retire de sa toile puis renvoye dessus, elle >). Mais leurs pattes -les tarses- sont pourrait trs bien y rester <<colle couvertes d'une scrtion anti-adhsive qui leur vite de pareils accidents lors du tissage de la toile.

1
3
66

Arrive-t-il qu'une araigne utilise la toile de l'une de ses congenres?

Gnralement non. Mais il existe des cas particuliers.. . Certains mles envahissent parfois la toile dune femelle pour la courtiser. Aprs l'accouplement, ils tournent autour de la toile pour en manger un bout pendant que madame a le dos tourn ! Si la femelle vient mourir pour quelque raison que ce soit, le mle continue utiliser sa toile jusqu' ce que l'environnement la dtruise. I1 existe une araigne - l'araigne pirate - qui pntre si discrtement dans la toile d'une autre qu'on la voit peine bouger. Quand l'autre araigne comprend qu'il se passe quelque chose, il est dj trop tard. L'araigne pirate se jette sur elle et la mord la patte pour lui injecter un venin trs toxique. Sa victime est tue sur le coup et elle la mange pour son dner.. .
P o u r q u o i l e 5 v a c h e s ne peuuent-elle5 p a 5 d e s c e n d r e ie5 e 5 c a l i e r 5
7

- De5 oiseaux qui t e r n u e n t e t d e s toile5 d ' a r a i g n e s

1
9

Comment les araignes vont-elles d'un bout l'autre lorsqu'elles tissent leur toile ?

Elles patientent jusqu' l'arrive dun courant d'air favorable ! Une toile est constitue de soie issue de l'abdomen de l'araigne. I1 s'agit dun liquide qui se solidifie en schant l'air et forme des fils trs fins. Ces fils sont incroyablement rsistants (plus que n'importe quel matriau ou mtal connu). Malheureusement, les araignes ne peuvent lancer de toiles comme le fait Spiderman. Elles ont donc besoin du vent. L'araigne s'accroche un fil jusqu' ce qu'il soit emport par un courant d'air un autre endroit o elle peut le fixer. Une fois que ce premier fil est en place, le reste de la toile est plus facile construire,

Pourquoi les toiles d'araignes sont-elles concues selon diffrents modles ? Pour capturer diffrents types d'insectes ?
Question trs intressante ! En fait, on peut dcrire une araigne grce sa toile, celle-ci tant, en quelque sorte, son empreinte... Et oui, les diffrentes toiles ciblent diffrents types de proies. Par exemple, une toile circulaire (dite orbitle) proche du sol vise les insectes sauteurs, comme les sauterelles. Une toile circulaire plus en hauteur sera un pige a insectes volants. Les toiles verticales, prsentes dans la vgtation haute, ciblent les proies volantes. Les mmes, plus basses, se concentrent sur les proies sauteuses. Les toiles horizontales attrapent les insectes qui tombent de la vgtation environnante ou sautent dune plante l'autre. Celles qui sont disposes dans un angle visent un mlange de toutes ces proies.

- 67

- Oiseaux, abeilles e t p e t i t e s

be5tiule5 -

Souvent, dans la soire, une petite araigne se laisse tomber d'environ 1,20 1,SO mtre, suspendue son fil, puis remonte. u'arrive-t-il au fil? S'enroule-t-elle dedans ? Est-ce qu'elle le mange ?
Le fil de soie suspendu drive au gr des courants d'air, mme si vous ne pouvez pas toujours le voir. Les araignes laissent toujours un fil de soie derrire elles. Elles l'utilisent la manire dune corde de scurit si elles tombent, ou comme guide pour retrouver leur chemin sur le retour. Elles abandonnent ces fils aprs leur conception. D'ailleurs, on peut facilement admirer l'ampleur de cette production tt le matin, aprs une forte rose dans les prs couverts d'une masse scintillante de fils flottant dans la brise.. . Mais les araignes mangent aussi leurs propres fils pour recycler les protines et ingrer le pollen pig dans la spirale collante (le pollen tant une source importante de protines pour les araignes immatures).

1
3

Les araignes ont-elles une bonne vue? L'autre jour, j'en ai vu une se cacher sous ma chaussure!

Les araignespeuvent avoir deux,trois ou quatre paires d'yeux selon la famille laquelle elles appartiennent.Vous devez penser qu'elles ont forcment une bonne vue avec tout a? Pourtant non ! En ralit, elles utilisent leurs sens tactiles pour trouver leur chemin et dnicherleurs proies.Elles ont une sriede structuresleurindiquantosontprcismentsitusles diff rents (c organes de leur corps (pattes et autres, qui les renseignent sur les environs).Lespoils qui recouvrent le corps de nombreuses araignes font partie de ces organes d'exploration.Si quelque chose touche un poil, le nerf auquel celui-ci est connect les alerte. Les araignes ont galement des poils spcialissappels trichobothriesqui captent les plus petites vibrations,par exemple celles provoques par le bourdonnement des ailes dun insecte. Elles ont enfin une autre astuce pour ((voir sans utiliser leurs yeux: il s'agit d'organes sensoriels en forme de fente appels organes lyriformes et souvent prsents sur leurs pattes. Les araignes qui tissent des toiles les utilisent pour dtecter un mouvement dans la toile (signeque quelque chose y a t pig). Donc, cette araigne qui a fonc sous votre chaussure ne l'a certainement pas vu avec ses yeux. D'autant plus qu'une chaussure ne bourdonne pas comme une abeille, et que vous n'avez non plus pas t pris dans sa toile ! Elle ne pouvait pas savoir o vous vous trouviez, avant de sentir votre pied sur ses poils.. .
) )

68 -

Pourquoi le5 u a c h e i ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e

le5

eiraiier5

- De5 oi5eaux qui t e r n u e n t e t de5 toiles d ' a r a i g n e s -

3
~

Comment les vers de terre parviennent-ils pntrer dans le sol pourtant si sec en t?

Les vers de terre sont principalement des creuseurs de fissures. ils cherchent une fissure dans laquelle se glisser, puis progressent dans le sol par un mode de locomotion dit pnstaltique En quoi consiste t-117 En un renflement qui va d'avant en amre le long de leur corps Ce renflement agit comme un point temporaire d'attache qui pousse l'animal vers l'avant. Si la terre est trs nche en noumture ou trs compacte, les vers la mangeront en route Par temps froid ou sec, de nombreuses espces - ' \', creusent plus bas que d'habitude, cessent de manger, $fi se recroquevillent en boule et attendent un climat ~ U C . ' \ plus chaud ou plus humide pour remonter Dans ces conditions, les parois du temer d'un ver sont compnmes en rsultat ses mouvements, et recouvertes de mucus et d'unne, ce qui cre une paroi molle plus douillette que le sol dans lequel il se trouve Quand vous le trouvez ainsi, souvenez-vous qu'au moment o il tait actif, la terre tait plus humide et plus tendre
t i t

I ,

'
I

L !!

Les vers luisants et les lucioles utilisent un procd appel bioluminescence. Leurs organes producteurs de lumire contiennent un compos chimique -la lucifnne - conserv sous une cuticule transparente. Cette dernire prsente une zone de tissu trs dense dessous qui agit probablement comme un rflecteur. Pour produire de la lumire, la lucifrine ragit avec l'oxygne en prsence d'une enzyme appele lucifrase. Cette raction libre de l'oxylucifnne et de l'nergie mise sous forme de lumire. Plus tard, l'oxylucifnne est reconvertie en lucifnne de faon ce que la raction puisse tre rpte. Puisque ce procd gnre peu d'nergie sous forme de chaleur (contrairement un feu ou une ampoule),c'est l'un des plus efficaces. Les lucioles les plus lumineuses produisent l'quivalent d'i/4o de la lumire dgage par une bougie mais la lumire est mise une longueur d'onde laquelle l'il humain est trs sensible. Elles produiraient donc suffisamment de lumire pour nous permettre de lire un livre en pleine nuit ! Les clatantes lucioles de Chine et du Japon ont d'ailleurs t utilises dans ce but par les enfants des familles pauvres.. .

1 I .

Comment un ver luisant brille-t-il?

- 69

- Oiseaux, abeilles e t p e t i t e s b e s t i o l e s -

I?/

Quelle est la dure de vie moyenne d'une limace?

Mauvaise nouvelle pour les jardiniers: une grosse limace peut vivre de huit dix ans, les petites, environ six mois.

Pourquoi les papillons de nuit sont-ils attirs par la lumire ?


Si je vous dis que c'est parce qu'ils confondent la lumire de votre chambre avec celle de la Lune, vous ne me croirez certainement pas? Et pourtant.. . Les papillons de nuit se dplacent en se reprant la lumire de la Lune. Ils volent peu prs en ligne droite, gardant la Lune sur le ct. Quand ils croisent une source de lumire artificielle, ils essayent de faire la mme chose mais pour la conserver dans une position fixe, ils finissent par voler en rond autour delle. L'clat de la lumire les dsoriente et leur orbite devient de plus en plus petite jusqu' ce que finalement, ils la heurtent.

Que mange une larve de mite avant de devenir une mite?


Les larves de mites, qui s'attaquent aux vtements en laine, vivent galement dans les nids d'oiseaux et de mammifres. Elles se noumssent dun mlange de dtritus, de fourrure/laine d'animaux et dune certaine quantit de champignons. Preuve qu'elles ne raffolent pas uniquement des vtements ! Les mites appartiennent un petit groupe d'insectes qui sont les seuls pouvoir digrer la kratine, cette protine qui entre dans la composition de la laine, des poils et des plumes (ainsi que des ongles et de la peau morte). Bref, avant que l'homme ne commence stocker pour elles de quoi manger dans sa garde-robes d'hiver, les mites avaient d'autres rserves de nourriture dans lesquelles, d'ailleurs, elles continuent de se servir

70

Pourquoi le5 u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

- De5

oi5eaux qui t e r n u e n t et d e 5 toiles d'araignes

a dpend du type de fourmis. Certaines ouvrires ont des yeux bien dvelopps et peuvent sauter de branche en branche. D'autres ont des yeux de taille plus rduite et d'autres encore n'ont pas d'yeux du tout. Certaines espces ont sans doute une vue excellente. Les fourmis indiennes, par exemple, sautent d u n mtre en l'air pour attraper leurs proies avec leurs longues mandibules. Comment ralisent-elles cet exploit? Nous ne le savons pas vraiment. Elles doivent seulement avoir de trs bons yeux.. . Mais leur vue ne ressemble pas la ntre: nous voyons une grande image, alors que les insectes en voient une multitude de petites, un peu comme s'ils taient dans un magasin au rayon tlvisions et que celles-ciprsenteraient toutes le mme programme !

1
3 3

Jusqu'o peuvent voir les fourmis?

L'existence dune fourmi se dcompose en quatre tapes -uf, larve, nymphe et adulte - sur une priode de huit dix semaines. La reine consacre sa vie entire la ponte. Les ouvrires sont des femelles et travaillent pour le nid: les plus grosses - les soldats - dfendent la colonie. certaines poques de l'anne, de nombreuses espces produisent des mles ails et les reines s'envolent pour se reproduire avec eux. Le mle meurt juste aprs, et la reine, fconde, tablit un nouveau nid. Les fourmis ont-elles du temps libre? Tout dpend de la temprature qui, elle-mme, dpend des saisons dans l'anne.. . A m i les fourmis sont actives lorsqu'il fait suffisamment chaud. Les jours o il fait froid, et la nuit, elles restent au repos l'intrieur du nid. Ds que la temprature remonte, hop, elles se remettent au travail ! Ayant des yeux composs qui leur permettent de s'orienter grce au Soleil, elles ont aussi besoin de lumire. Ce qui explique que, mme sous les tropiques o il fait toujours chaud, les fourmis s'activent seulement en journe (il est trop difficile pour elles de retrouver leur chemin la nuit).

quoi ressemble la vie d'une fourmi? A-t-elle du temps libre?

- 71

- Oiseaux, abeilles e t p e t i t e s b e s t i o l e s -

/?/

Les fourmis ont-elles du sang et des o s ?

Non, pas dos! Leur squelette est constitu d'une molcule appele chitine, un compos cireux semblable au plastique. La chitine recouvre l'extrieur de leur corps. En ce sens, elle s'apparente une sorte de squelette externe. Les insectes ont du (c sang mais l'utilisent uniquement pour transporter la nourriture dans leur organisme (chez les tres humains, le sang sert entre autres transporter l'oxygne).Les fourmis ont donc un cur simple -un long tube troit- qui pompe le sang vers la partie antrieure du corps.
) )

b ! ! . . / Les insectes portent un grand nombre <(d'organesde l'odorat

131

Les insectes ont-ils le sens de l'odorat?


D,

les sensilles. I1 s'agit de petits poils modifis pour percevoir les sens du toucher, de l'odorat, du got, le chaud et le froid. Chaque sensille est constitue dune cellule sensorielle et dune fibre nerveuse.

72 -

P o u r q u o i le5 uaches n e peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e le5 e5calters

flu 5111...
Feuille5 d'automne,
tomate5 m i r e 5 et microbe5

I?)

quoi servent les feuilles des plantes?

Imaginez-lescomme de larges panneaux solaires destins piger la lumire du Soleil pour que la plante puisse produire sa propre noumture. Sans lumire, une plante est incapable de survivre : laissez-en une dans une pice obscure et vous la verrez trs vite faner puis mourir ! La surface des feuilles - leur face infrieure principalement - est recouverte de minuscules orifices appels stomates. Ils permettent le passage de l'air, lequel contient le dioxyde de carbone (COz).Ce COz entre dans le processus qui fournit de la nourriture aux plantes. Elles ont aussi besoin d'eau qu'elles prlvent dans le sol grce A leurs racines. L'paisseur des feuillesest extrmement mince afin de faciliter le dplacement du dioxyde de carbone l'intrieur. Les distances qu'il a parcourir sont ainsi raccourcies. Quant l'tendue de la surface des feuilles, elle leur permet de capter plus de lumire.

ipr.

- 13

RU i I

..

1
9

Pourquoi les feuilles changent-elles de couleurs en automne?

Les raisons de ce changement radical de coloration sont plutt complexes. Les feuilles sont l pour fournir l'arbre de quoi vivre et grandir. Au printemps, les jeunes feuilles poussent et commencent produire pour lui cette nourriture indispensable grce un mcanisme perfectionn appel photosynthse. La photosynthse utilise l'nergie du Soleil pour combiner les matriaux bruts prlevs dans le sol et l'air. La plante a donc besoin de plusieurs ingrdients de base : du Soleil, de l'eau et du dioxyde de carbone ou CO2 (qui est galement le gaz que nous rejetons par la respiration). Le CO2 pntre l'intrieur de la feuille par de petits orifices prsents sa surface. L'eau, elle, est prleve dans le sol par les racines puis transporte jusqu'aux feuilles par de minuscules vaisseaux. Lorsque ces matriaux bruts arrivent dans une feuille expose au Soleil, la photosynthse a lieu et la plante fabrique sa propre nourriture. Grce quoi? La feuille comporte de trs petites particules contenant un pigment vert bien connu, la chlorophylle. Celle-ci ne se contente pas de donner leur couleur verte aux feuilles, elle participe surtout la photosynthse ! Quand vient l'automne, la quantit de lumire provenant du Soleil diminue et les arbres arrtent de produire de la nourriture. La photosynthse cesse, le pigment vert devient inutile et les feuilles le dtruisent. La disparition de la chlorophylle rvle alors les pigments jaunes et orange qu'elle masquait jusque-l. Soleil clatant et nuits fraches font apparatre les feuilles d u n rouge clatant. Elles sont plutt brunes les annes o le gel arrive prcocement.

/?/

Pourquoi les plantes sont-elles odorantes ?

Questiond'amour et de sduction. Contrairement aux animaux, les plantes sont incapables de se dplacer. a ne les a pourtant pas empch d'voluer et d'acqurir des caractristiques qui leur permettent de se reproduire avec un partenaire a distance. Leur secret? User de leurs jolies fleurs pour sduire insectes et autres animaux... En clair, elles les influencent a leur avantage dans le but de conserver une pollinisation croise, leur faon bien elles de faire l'amour et se reproduire ! En effet, au cours de l'volution, les plantes ont appris que plus elles attireraient les animaux et les insectes, plus elles auraient de chances d'aboutir une pollinisation croise (donc de produire plus de
P o u r q u o i les v a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e les e s c a l i e r s
7

75 -

- Feuilles d ' a u t n m n e , t o m a t e s m r e 5 e t m i c r o h e 5 -

graines). Aussi, pour parvenir leurs fins, elles sortent le grand jeu: dlicieux nectars, fleurs aux ptales colores ou parfums allchants.

1?1

Les bactries ont-elles des relations sexuelles ?

a
3

La faon dont se reproduisent les bactries n'a rien de trs sexy. I1 s'agit de la fission binaire: elles se divisent simplement en deux cellules identiques la premire, et n'ont aucun besoin de partenaire sexuel pour a ! Cependant, certaines font des <c choses deux... leur surface, les bactries prsentent de petites structures semblables des poils appels pili. Une bactrie peut unir l'un de ses pili celui d'une autre. I1 se cre un tube continu entre les deux partenaires qui leur permet de s'changer des petits fragments d'ADN (plasmides). La bactrie receveuse rcupre ainsi, de la donneuse, des gnes utiles. Cet change n'aboutit pas la naissance de descendants car ce n'est qu'un simple transfert d'infomations, et pas une vritable relation sexuelle ! Nanmoins, les gnes reus seront transmis aux gnrations suivantes lorsque la bactrie receveuse se reproduira de faon asexue (pardivision). Cette voie d'changes de matriel gntique entre bactries a une rpercussion importante sur la sant humaine. Si une souche de bactries dveloppe une rsistance un antibiotique, par ce processus, la rsistance pourra passer vers d'autres bactries et l'antibiotique deviendra inefficace sur les patients !
> )

Y a-t-il rellement un million de germes sur une tte d'pingle?

D'abord, qu'entend-on par germes? Pour faire simple, un germe reprsente un organismevivant invisible l ' i lnu et capable de nous rendre malade. Ce peut tre un virus, une bactrie ou un champignon.Pour en revenir la question initiale, oui, il peut y avoir un million de bactries sur une tte d'pingle car les bactries sont partout autour de nous. Mais celles-cine vous feront aucun mal, moins d'enfoncer l'pingle dans un bras ou une jambe !

Non, d'ailleurs il est surprenant d'apprendre que seules quelquesunes en sont capables. On connat environ i o ooo espces de bactries

131 kd

Toutes les bactries peuvent-elles nous rendre malades ?

75

-RI... -

et il en reste sans doute autant dcouvrir ! Malgr cela, elles sont seulement une trentaine menacer la sant de l'Homme et nous les connaissons toutes trs bien. Aucune maladie bactrienne n'est apparue depuis des annes. Les nouvelles pathologies dont vous avez pu entendre parler ces dernires annes sont presque toujours l'uvre de virus. Quant aux bactries, elles ne nous quittent pas. On les trouve dans nos intestins, sur la peau et au niveau des principaux orifices du corps. Or, en ralit, elles sont trs utiles car elles entrent en comptition avec les quelques-unes qui tentent de se frayer un passage l'intrieur de l'organisme pour nous rendre malades. Si vous avez dj pris des antibiotiques, afin de traiter une infection des voies respiratoires par exemple, vous avez sans doute constat que la prise de ces mdicaments dclenchait des diarrhes. En effet, les antibiotiques tuent aussi les bonnes bactries (celles qui habitent nos intestins en temps normal).L'organisme s'en dbarrasse par le biais des selles qui ne sont plus compactes mais trs liquides. Certaines personnes, lorsqu'elles prennent des antibiotiques, sont plus susceptibles de dvelopper un muguet (mycosede la bouche). Car une fois les bonnes bactries mises KO par le traitement, le champignon a le champ libre pour se reproduire. Manger des yaourts pendant la prise d'antibiotiques viterait ce genre de dsagrments.. .

Comment respire un champignon?


I1 ne respire pas au sens o on l'entend puisqu'il n'a pas de poumons. Cependant, il absorbe l'oxygne prsent dans son environnement pour alimenter les processus mtaboliques de ses tissus. I1 est important de comprendre qu'un champignon tel qu'on le voit, comme le champignon comestible que l'on ramasse par exemple, ne reprsente pas un organisme entier, mais seulement sa partie reproductive. Le reste pousse dans l'lment sur lequel repose sa partie visible. Dans le cas dun cham-

(*

76

Pourquoi le5 uacher, ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5

Feuille5 d'automne, t o m a t e s m r e 5 et m i c r o b e s

pignon sur un rondin de bois pourri, le bois du rondin sera infiltr par un rseau de filaments fongiques, les hyphes (le champignon est form de ces hyphes qui se regroupent). Comme les hyphes sont entasses de manire trs serre, l'oxygne ne se diffuse pas facilement depuis la surface. Le champignon a donc rsolu le problme en dveloppant une sorte de mini-circulationau niveau de son pied. I1 transporte ainsi l'oxygne et d'autres <<bonnes choses jusqu'au centre de la structure pour alimenter tous les filaments fongiques.
) )

Dans une plante, comment l'eau circule-t-elle des racines aux feuilles?
Par un flux de transpiration. Lorsque des molcules d'eau s'vaporent la surface dune feuille, cela en fait remonter d'autres qui les remplacent. Rsultat, un flux d'eau continu vers le haut de la plante ! Les molcules d'eau s'agrgent naturellement et sont entranes le long des vaisseaux. On parle de cohsion. C'est elle qui maintient ce flux continu. I1 existe galement une membrane entre les racines de la plante et le xylme de la tige, qui forme des vaisseaux transportant l'eau. L'eau doit traverser cette membrane de cellules vivantes avant d'atteindre les feuilles.

j31 Pourquoi le cactus a-t-il la peau grasse?

Le cactus est une grosse tige grasse couverte dune cuticule paisse et cireuse. Puisqu'il est naturellement prsent dans les habitats extrmement secs, la conservation de l'eau est dune importance primordiale pour sa survie. C'est d'ailleurs pour cette raison qu'il n'a pas de feuille (il perdrait trop d'eau !) Sa tige assure donc la fonction des feuilles: elle seule, elle absorbe la lumire et ralise la photosynthse. L'paisseur de la tige rduit les pertes d'eau, comme la cuticule grasse et cireuse.. .

Pourquoi les orties sont-elles urticantes ?


Les feuilles des orties portent de minuscules poils qui ressemblent
des aiguilles et peuvent facilement pntrer dans la peau. la base

de chaque aiguille se trouve un bulbe rempli d'acide formique, lui aussi introduit dans la peau. Aie ! I1 entrane une raction allergique et la peau devient rouge et dmange.

- 77

-RI... -

/?/

Les plantes peuvent-elles sentir la douleur?

On doit dj dterminer ce qu'est la douleur. Car dans ce cas prcis, il s'agit aussi bien de philosophie que de science. Imaginons la douleur comme .une rponse un stress physique visant rduire ce stress . .
)).

Des recherches ont effectivement montr que les plantes prsentaient une rponse au stress. Par exemple, lorsqu'on arrache une feuille une plante, elle libre au niveau de sa blessure un gaz appel thylne. C'est en quelque sorte une rponse la douleur. La libration de l'thylne est mme un signal qui permet de mesurer sa rsistance au stress. Voil qui devrait correspondre notre dfinition de la douleur ! Donc, de ce point de vue, les plantes ressentiraient la douleur. Maintenant,si l'on se contente de cette seule dfinition,vous allez dire que n'importe quel organisme vivant ressent la douleur puisque tous ont des rponses au stress.. . Les bactries en prsentent beaucoup par exemple et leur rponse la chaleur a t particulirement bien tudie. Pouvons-nous dire, pour autant, qu'elles connaissent la douleur? un niveau trs simple,les plantes possdent des systmes et des rponses qui ressemblent de la douleur. Mais -et c'est l qu'entre en jeu la philosophie- la douleur signifie bien plus qu'une simple rponse chimique. Alors, peut-tre pouvons-nous dire que les plantes ressentent la douleur, mais pas de la faon dont nous la connaissons.

/./
78

Pourquoi avons-nous besoin des plantes ?

Sans plante, nous n'existerions pas. Toute l'nergie qui nous permet de vivre vient du Soleil, mais les humains et les animaux ne peuvent l'utiliser directement. Nous devons nous reposer sur d'autres organismes,
P o u r q u o i les u a c h e s ne peuvent-elle5 p a s d e s c e n d r e les e s c a l i e r s
7

Feuilles d'automne, t o m a t e 5 m r e 5 e t m i c r o b e 5 -

d'autres formes de vie qui grent tout a pour nous. Ensuite, en les consommant, cette nergie se transmet dans la chane alimentaire jusqu' nous. L e processus par lequel l'nergie de la lumire du Soleil est capture par des organismes vivants est la photosynthese. I1 existe bien un demi-million d'espces -plantes, algues et certaines bactries - capables de la raliser. Ces organismes transforment la lumire en molcules dont nous avons besoin pour vivre. Et la seule faon de se les procurer, c'est de manger des vgtaux ou d'autres animaux qui se noumssent de plantes. Les plantes nous sont prcieuses pour une autre raison encore: grce la photosynthse, elles librent de l'oxygne ncessaire la survie de tous les organismes (y compris elles-mmes). Souvenez-vous en: ce sont les plantes qui permettent aux humains et aux animaux d'exister dans un monde qui leur est adapt !

I?/

Est-ce que les plantes dorment?

Si vous assimilez le sommeil une priode d'inactivit (plutt qu' un changement d'tat de la conscience comme dans le sommeil humain), alors oui, on peut considrer qu'elles dament ! De nombreux vgtaux ont un cycle ou rythme quotidien. Les pquerettes, par exemple, ouvrent leurs ptales le jour et les referment la nuit. Les botanistes voquent ces ouvertures/fermetures de ptales comme des mouvements de sommeil. La sensibilit aux diffrentes longueurs d'onde de la lumire pourrait les expliquer. Les plantes peuvent distinguer le jour de la nuit et valuer la dure de l'obscurit. Elles contiennent un pigment appel phytochrome existant sous deux formes: la premire est sensible la lumire rouge que reoivent les vgtaux en journe, la seconde la lumire dite de rouge lointain plus abondante en priode nocturne. Les quantits relatives des diffrentes formes de phytochrome permettent la plante de faire la

- 79

-Ril...

diffrence entre jour et nuit. Exposer soudainement une plante la lumire en pleine nuit interrompt son fonctionnement, c'est pourquoi certaines d'entre elles se referment la nuit tombe pour viter d'tre dranges.. .

/?I

Pourquoi est-ce impossible de faire fondre du bois?

Un liquide est un mlange de molcules mobiles qui se dplace trs facilement. Mais le bois est essentiellement constitu de cellulose, molcule compose de trs longues chanes de polymres. Ces longues chanes ne sont pas trs flexibles. En plus, elles comportent des liaisons hydrogne entre les groupes hydroxyles dans les polymres qui les maintiennent ensemble. En d'autres termes, il faudrait tant d'nergie pour briser ces liaisons chimiques qu'avant que le bois ne se mette fondre, il se dcomposerait et n'aurait plus rien du bois d'origine !

On me dit que le verre n'est pas un solide mais un liquide: c'est une farce?
Le verre n'est pas un liquide, il est aussi solide que n'importe quel solide ! Essayez donc de vous casser une bouteille de verre sur la tte et vous constaterez qu'en effet, elle est extrmement rsistante. En revanche, on a sans doute voulu vous dire que le verre faisait partie des liquides surfondus. La chaleur fait fondre de nombreux composs solides et mlanges. Mais ce phnomne ne survient qu' une temprature prcise dite de fusion. Une fraction de degr en dessous, et le matriau reste solide, conservant sa forme initiale. Une fraction de degr au-dessus? Cette fois, il devient liquide et peut tre coul. Pour le verre, ce n'est pas le cas . . . Plus il est chauff, plus il se ramollit. En revanche, il n'a pas de temprature de fusion, ni de point de conglation bien dfinis. Essayez de manger un caramel rest au rfrigrateur ou au conglateur pendant un temps court et vous constaterez qu'il est extrmement dur. Si vous le chauffez, vous ne trouverez pas de temprature de fusion prcise, il deviendra seulement de plus en plus mou ! Nanmoins, il est possible de dfinir une temprature dite de transition vitreuse pour les objets en verre. Celle-ci donne une indication sur la temprature autour de laquelle l'augmentation de la viscosit au refroidissement est la plus rapide. Mais ce n'est pas la mme chose que le point de conglation ou le point de fusion.

80 -

P o u r q u o i l e i u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e

1.6

escaliers

- Feuille5 d'automne, tomates mres et microbe5 -

L'hlium est, juste demre l'hydrogne, le second lment le plus lger C'est un gaz incolore, inodore et sans saveur On l'utilise dans de nombreuses applications, y compns pour remplir des ballons 1 I1 est galement employ comme rfngrant pour pressunser les rservoirs de carburants des fuses et en mlange pour la respiration fortes pressions en plonge profonde L'hlium a t dcouvert dans l'atmosphere du Soleil par l'astronome franais Pierre Janssen en 1868 h i s , en 1895, le chimiste anglais Sir William Ramsay dcouvre la prsence d'hlium dans l'atmosphre de la Terre, mais en trs petites quantits I1 est galement prsent dans des minraux radioactifs et autres sources minrales Cependant toutes ces sources sont insuffisantes pour fournir les quantits astronomiques d'hlium ncessaires au remplissage des ballons de baudruche utiliss lors des anniversaires dans le monde entier Heureusement, d'normes volumes sont fournis par des rserves de gaz naturel aux tatsUnis On en a dcouvert de plus petites au Canada, en Afnque du Sud et dans le dsert du Sahara L'hlium est isol partir de gaz naturel par liqufaction des autres composs basses tempratures et hautes pressions On obtient ainsi un mlange de gaz contenant plus de go O o / d'hlium En le passant froid au charbon actif, les autres gaz du mlange sont adsorbs il ne reste plus que de l'hlium pur I
~

: 1
9

O trouvons-nous l'hlium avec lequel on gonfle les ballons de baudruche?

Toutes les molcules qui composent un solide sont coinces ou lies entre elles, par des liaisons faibles ou fortes. Or,pour dissoudre quelque chose, il faut casser ces ponts intermolculaires. S'agissant d u n solide, difficile de sparer des molcules si heureuses d'tre ensemble.. . moins de leur prsenter quelque chose de plus attrayant? Donc si vous disposez dun liquide dans lequel dissoudre un solide, les molcules du liquide doivent tre capables d'offrir de bonnes liaisons d'interaction celles du solide. Dans ce cas seulement, ces

iT1
9

Pourquoi le fer ne se dissout-il pas dans l'eau?

- 81

-Ril...

dernires accepteront de se sparer les unes des autres pour se lierjoyeusement leurs nouvelles copines, les molcules du liquide.. . Gnralement, les choses peuvent se produire ainsi car il existe des opportunits de liaisons similaires entre molcules provenant du solide et celles du liquide. Mais pour le fer et l'eau, c'est diffrent. L'eau excelle dans la dissolution de nombreux lments, mais ne se montre pas si efficace avec les mtaux... Et pour cause, dans un mtal, toutes les molcules sont trs proches et l'eau ne peut pas leur offrir une relation aussi belle !
> )

Ouand on tient un uf par ses extrmits, et qu'on essaye de l'craser, c'est impossible. Pourtant, en mettant la mme pression autour de sa taille , on le met en pices! Pour quelle raison?
(C

L'uf est une structure remarquablement conue ! En effet,un simple coup de cuillre sur le ct d u n uf suffit le briser car cet endroit, l'paisseur de la coquille est la plus faible (et donc plus fragile).Mais en raison de sa forme, il ragit diffremment la pression exerce sur ses extrmits. L, il ragit comme une vote dans un immeuble, ou un pont ... Au niveau des votes, les charges compriment l'ensemble de la structure, et, sous la compression, le carbonate de calcium qui compose la coquille devient trs rsistant.

Est-ce avec la peau, ou le fruit, d'une banane que I on produit de l'thylne? Et pourquoi la couleur d'une banane passe-t-elle du vert au jaune?
L'thylne, encore appel thne, est une hormone vgtale implique dans la maturation des fruits. I1 est produit par tout le fruit, et pas seulement par sa peau. Ainsi, il est libr par toutes les cellules d'une

82 -

Pourquoi l e 5 u a c h e s ne peuuent-elles p a s d e s c e n d r e les escaliers

- Feuille5 d'automne, t o m a t e s m u r e 5 e t m i c r o b e s -

banane dont les membranes lipidiques sont oxydes pour produire des acides gras insaturs. Concernant le changement de couleur, lorsque l'thylne est produit, il brise les fibres dans le fruit et le ramollit. I1 fait de mme avec l'amidon qu'il dgrade sous forme de sucres (d'o un fruit enfin sucr), et la chlorophylle, ce qui explique la disparition de la couleur verte de la banane ... En effet, les pigments responsables de la coloration jaune -signe que le fruit est mr - sont dj prsents dans la banane verte mais masqus par la chlorophylle. Ils n'entrent en scne qu'une fois celle-ci dcompose.

Si j e veux qu'une tomate mrisse, faut-il la placer au Soleil plutt que dans un placard sombre pour acclrer le processus ?
Si vous esprez ainsi obtenir plus de got avec une tomate de supermarch, vous perdez votre temps. Peu importe ce que vous ferez, vous n'amverez jamais dvelopper une saveur comparable celle dont regorge une tomate qui a eu le temps de mrir sur sa vigne ! Les tomates du commerce sont soigneusement slectionnes et produites pour avoir une chair ferme. Si vous les trouvez trop fermes et sans saveur et pourtant bien rouges, vous ne pourrez pas leur en demander beaucoup plus.. . Gnralement, les tomates mrissent et dveloppent un peu plus de got si on les laisse quelques jours temprature ambiante. On devrait donc les conserver l'abri des rayons du Soleil car ils les ramollissent sans les faire mrir, et leur enlvent les vitamines A et C. Conserves au rfrigrateur en dessous de i o "C, les tomates perdent leurs armes et leur saveur plus rapidement qu' temprature plus leve. Si nanmoins, vous voulez les garder au rfrigrateur, selon les experts de la nutrition et de la cuisine, le meilleur endroit est l'tage suprieur. Un dernier petit <<truc >> pour les faire mrir plus vite : placez les dans un sac en papier, ventuellement avec une banane ou une pomme. Quand elles mrissent, elles librent de l'thylne qui stimule le mrissement des autres tomates ou de n'importe quels fruits ou lgumes faire mrir. Pig l'intrieur du sac, l'thylne ne pourra pas s'chapper et agira sur tous les fruits. Comme les bananes ou les pommes mettent aussi de l'thylne, les placer dans le sac acclrera le processus.

- 83

-R!Ol...

Pourquoi les ufs rebondissent aprs avoir t tremps quelques jours dans le vinaigre?
Parce que l'uf tremp dans le vinaigre n'est plus le mme que celui que vous aviez plac l'origine dans le bocal! En effet, un bain de l'uf dans le vinaigre entrane l'apparition de bulles la surface de sa coquille. Aprs soixante-douze heures, la coquille a disparu et on en trouve des morceaux flottant en surface. Mais l'uf, lui, est intact grce sa fine membrane que le vinaigre n'a pas dissous. Voyons cela de prs. La coquille de l'uf tant faite de carbonate de calcium, la raction chimique avec le vinaigre provoque entre autres la libration de dioxyde de carbone sous forme gazeuse (responsable de l'apparition des bulles observes sur l'uf). Quant sa membrane, elle, ne se dissout pas dans le vinaigre mais devient de consistance plus caoutchouteuse. Vous remarquerez aussi que la taille de l'uf a augment. Ceci est li l'osmose, c'est--direau passage de l'eau, contenue dans le vinaigre, vers l'intrieur de l'uf au travers de sa membrane cellulaire. Pourquoi ces changes? L'eau situe l'intrieur de l'uf contient plus d'lments dissous que le vinaigre. Or, travers une membrane, l'eau se dplace toujours vers le milieu le plus concentr. Ce qui explique que l'uf ait pris une taille de plus ! Vous pouvez mme ensuite le faire bouillir. I1 sera plus lastique et rebondira encore mieux. Un uf non bouilli sera probablement plus mou (commeun ballon de baudruche rempli d'eau).

84

P o u r q u o i le5 u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e l e 5 e s c a l i e r s

Unir n'e5t pa5 tnujnuri e r n i r e


miroir, m i r o i r
clan5

tain ...

En me regardant dans le miroir, j'ai constat ue tout etait invers de gauche droite. jourquoi les images ne le sont-elles pas alors de haut en bas ?
D'abord, non, tout n'est pas invers de gauche droite Quand vous vous regardez dans un miroir, le ct gauche de votre visage est toujours gauche et le droit, droite . . . Mme chose pour le haut et le bas! I1 s'agit seulement d'un mythe bien ancr qui disparat ds que Yon se penche sneusement sur le phno mne et sur ce qu'il se produit au niveau de la lumire I1 n'y a pas d'inversion, donc videmment, aucune raison que les choses apparaissent inverses de haut en bas.

- 85

Unir n'est p a 5 toujours c r o i r e

lus de miroirs que d'ampoules ... En orientant la umire sur un miroir de facon ce qu'elle se reflte dans une pice, la quantit de lumire serait double, n'est-ce pas ?
Et si j'achetais

Un miroir ne peut produire plus de lumire qu'il n'y en a dj dans la pice. Vous ne pourrez pas remplir une pice de lumire de cette faon car il faut de l'nergie pour en produire. Vous pouvez seulement la faire <<rebondir.. . . Pour vous donner un exemple, vous ne rcuprerez pas deux ballons de football aprs avoir shooter dans un seul contre un mur ! Normalement,la lumire est absorbe par les surfaces sur lesquelles elle atterrit. Voil pourquoi le noir est si sombre : il absorbe toutes les longueurs d'onde de lumire. Que se produit-il avec un miroir? Le miroir reflte simplement la lumire au lieu de l'absorber, ce qui donne l'impression qu'il y a plus de lumire dans la pice.

?
132

Je pensais que les surfaces blanches refltaient toute la lumire u'elles recevaient. Donc, si un miroir reflte tout ce qu'i recoit, pourquoi n'est-il pas blanc?

Simplement parce qu'une feuille de papier blanc ne reflte pas la lumire comme un miroir. Les objets apparaissent blancs parce qu'ils absorbent toutes les couleurs de la lumire et les rmettent sous forme dune couleur unie, le blanc. Un objet bleu absorbe toutes les couleurs et met seulement le bleu. Un miroir n'absorbe rien: il se contente de reflter ce qu'il reoit, donc la lumire n'y subit aucune absorption, ni rmission.

!'ai vu des miroirs sans tain qui permettent de regarder a travers sans tre vu [la police les utilise dans les aroports]. Comment fabrique-t-on un tel miroir ?
I1 faut travailler sur un morceau de vitre fonce (qui ressemble
du verre fum). On lui applique un film de matriel rflchissant cons-

titu gnralement d u n alliage d'aluminium. Ce revtement doit tre trs mince pour laisser passer une certaine quantit de lumire. Mais comme le miroir est galement rflchissant, une partie de la lumire qui l'atteint << rebondit prsent, imaginez ce miroir sur un mur. Vous voici dans la peau d'un espion... miisqu'il y a cette vitre fonce en plus de la surface miroir,
)).

P o u r q u o i l e s u a c h e s ne peuuent-elles p a s d e s c e n d r e

le5

escaliers

- miroir, m i r n i r

5an5

tain ...

votre image n'est pas suffisamment lumineuse pour passer au travers. Quelqu'un qui marche loin du miroir verra seulement son propre reflet alors que vous aurez une bonne image de lui. Vous pouvez transformer un miroir sans tain en une vitre transparente de part et d'autre en augmentant la lumire de votre ct jusqu' ce que votre image soit claire.

Dans notre voiture, nous avons un rtroviseur qui peut s'incliner pour rduire l'blouissement caus par les phares de voitures situes derrire. Comment ca marche?
Habituellement, les miroirs sont argents sur la surface amre et c'est ce niveau que la majeure partie de la lumire est rflchie mais 5 Yo sont rflchis par la surface avant du miroir. Sur un miroir classique, les surfaces avant et amre sont le plus souvent parallles, et cet effet passe inaperu ... Mais sur un rtroviseur de voiture, celle en arrire est inclinable donc les reflets des surfaces avant et amre vous amvent angles diffrents. En orientant votre rtroviseur en position nuit, vous donnez moins d'efficacit de rflexion la surface avant du rtroviseur, ce qui fait apparatre les feux de la voiture de demre moins blouissants.

En voyageant en train, j'ai remarqu uelque chose d'trange. Les objets proximit Sem lent filer toute vitesse dans la direction oppose alors que les ob'ets plus loigns de la fentre semblent, eux, se dp acer dans la mme direction que le train. Pourquoi?

1
) >

Simple question de points de rfrence.. . I1 est facile d'expliquer pourquoi les choses proches de vous se dplacent vers l'arrire : c'est parce qu'elles le font! En comparaison avec les objets au second plan, elles (<se dplacent trs rapidement vers l'arrire.
( (

> )

- 87

Unir n'e5t p a 5 t o u j o u r s c r o i r e

Les objets plus loigns (souvent au niveau de l'horizon ou la limite de ce que vous pouvez apercevoir) se dplacent clairement vers l'arrire car le train, lui, se dplace vers l'avant. Mais nous ne le voyons pas comme a. Notre cerveau interprte rarement les choses comme elles le sont dans la ralit, et il a plutt tendance se reposer sur des comparaisons ! Par exemple, si je regarde par la fentre de mon bureau, je vois une maison 50 mtres, devant elle, un arbre, et rien au-del. En m'loignant de la fentre, l'arbre se dplace clairement en amre mais la maison semble venir vers moi. En pointant mon bras vers l'une des fentres de la maison, je peux voir que mon bras commence se dplacer de faon ce qu'il pointe lgrement demre moi quand je me dplace en avant. Je me suis ainsi donn un point de rfrence qui m'aide voir que la fentre (<se dplace en amre. Sans lui, je ne pourrais pas observer ce phnomne. Nanmoins, si la maison tait transparente, il y aurait autre chose de visible demre comme point de comparaison, alors je verrais la maison aller en amre comme dans le cas de l'arbre. On ne peut pas utiliser cette technique en train, car mme en allongeant le bras, l'horizon est trop loin pour le pointer prcisment.
( (

) )

) )

Pourquoi, distance, l'herbe semble tre d'un vert plus ple qu'elle ne l'est en ralit? Si on peint un pa sage, il faut peindre le fond plus clair gue le premier p a n car c'est comme Ca qu'il apparat I il, n est-ce pas?

I1 existe de nombreux effets atmosphriques hauteur du sol qui affectent la faon dont nous voyons les choses distance. La quantit de poussires dans l'atmosphre, entre vous et l'objet, augmente avec la distance. Et la chaleur montant du sol peut changer l'indice de rfraction de

88 -

Pourquoi

le5

vaches ne peuuent-elle5

pa5

d e s c e n d r e le5 e c c a l i e r s

- I l i r o i r , m i r o i r san5 tain ...

l'air. Chacun d'entre eux a tendance disperser la lumire que vous recevez dun objet: plus il est loin, plus il parat tal. La lumire du Soleil est constitue de diffrentes couleurs. L'herbe proche de vous refltera la lumire verte et absorbera les lumires rouge et bleue. Vous la verrez bien verte. L'herbe plus loigne rflchira la mme quantit de lumire verte, mais la poussire dans l'atmosphre rflchira aussi vers vous la lumire blanche (combinaison de toutes les couleurs du spectre). Finalement, cet parpillement de lumire dilue le vert que vous apercevez de cette herbe distance ! L'effet est plus vident en ville.. . Si vous regardez un grand immeuble, les immeubles distants vous paratront plus ples que ceux qui sont plus proches de vous. Cependant, ils ne vous paratront pas plus sombres car beaucoup de lumire sera reflte vers vous, mais sans couleur spcifique.. .

- 89

Funetionnement du eurps
Cheveux F r i s i 5 , nombril

e t gueule d e b o k

.
U

Ouel est le prix d'un corps humain [ramen aux lments qui le composent]?

Commenons avec la composition de l'organisme en terme de poids (sont ignors les lments prsents l'tat de traces):
lments

ProDortion f%i

Oxygne Carbone Hydrogne Azote Calcium PhosDhore Potassium Soufre Sodium Chlore Magnsium Fer Iode

65
18
10

.?

1,5
1

0.25
0.25

0 ~ 5
0.15
0,os

0,0004

0,00004
7

90 -

Pourquoi le5 u a c h e r ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a i i e r r

Cheueux Friss, nombril

Et

gueule de boi5 -

Ensuite, imaginons un individu de 70 kg. Cela correspond pour ces mmes lments aux quantits suivantes :
lments Quantit (kg)

Oxygne Carbone Hydrogne Azote Calcium Phosphore Potassium Soufre Sodium Chlore Magnsium Fer Iode

45t5 12.6
7
2,1

LO5 or7
0.249

0.175 0.105 0,105 0,035


0,00028

0.000028

Quelest le prix actuel de ces matires premires? On le trouve sur un catalogue. Supposons qu'elles sont de qualit moyenne puisque la plupart d'entre nous sommes des gens ordinaires...
lments Quantit PMlment Prix/individu
0,28

Oxygne Carbone Hydrogne Azote Calcium Phosphore Potassium Soufre


Sodium

Chlore Magnsium Fer Iode

45.5 kg 12,6kg 7 kg 2,1 kg i,o5 kg Of7kg 0,245 kg 0,175 kg 0.105 kg 0,105 kg 0.035 kg 0,00028 kg 0,000028 kg

pour 3#264 kg 1 0 , 1 2 par kg pour 115~6 kg 2 2 , n pour 2525,6 kg 5,42 pour 25 g 10,12 pour 100 g 202,g7 pour 100 g 9,66 par kg 2544 pour 100 g 99,97 Pour 33 kg 34,86 par kg 6,81par kg 8,80 pour 100 g
20,03

1 ~ 7 ~ 48 2,4g
0.01

227,86
70,82

49727 i,69 26,71 0,32 e


1.22

0,0019 0,0025

Soit au total 956,15 pour un corps humain !

- 91

- Fonctionnement du c o r p 5 -

i . 1

3 Quel est le muscle le plus puissant du corps humain? 11381 Compte tenu de sa taille, la langue ! Elle est aussi le seul muscle du
corps attach par une seule extrmit.Pour les autres, le plus long est le muscle couturier qui va de la hanche au genou. Quant au plus tendu, il s'agit du latissimus dorsi ou grand dorsal,un muscle trs large qui couvre le dos.

Certains karatkas sont capables de donner un coup propre" et peuvent briser une brique en deux avec la tranche de la main. Comment est-ce possible lorsque l'on sait qu'il faut un marteau et un burin en acier aux macons pour aboutir au mme rsultat?
Le karat est l'un des arts martiaux qui exige de l'organisme un maximum de potentiel de frappe pour un minimum de blessures. Entranements mental et physique rigoureux sont indispensables : n'essayez jamais de tenter ce tour sans avoir appris comment le pratiquer correctement ! La physique compte aussi: la vitesse est la cl. . . Souvenez-vousque l'nergie dlivre est proportionnelle la masse multiplie par le carr de la vitesse. En gros, une main parfaitement entrane frappe une brique 39 km/h et dlivre une force d'environ 304 kg. Si le coup est dploy sur une large zone, ce n'est pas suffisant pour casser la brique. Mais puisque la force est dlivre sur une partie aussi petite que la tranche de la main, la brique cdera. La faon dont celle-ci est soutenue ( chaque extrmit le plus souvent)permet de la briser plus facilement.

92

P o u r q u o i l e 5 u a c h e s ne peuuent-elle5 pa5 d e 5 c e n d r e

le5

e5calier5

- Cheveux Friss, nombril e t gueule de boi5

Pourtant les briques sont plus dures que le squelette, n'est-ce pas? Les gens se cassent les os alors qu'on ne voit jamais les briques s'effriter ...
Des recherches ont t faites sur la solidit relle des os. Elles montrent qu'ils peuvent supporter un choc quarante fois plus puissant que le bton. Les mains et les pieds peuvent mme rsister plus encore. En effet, la peau, les muscles, les ligaments, les tendons et le cartilage absorbent une grande partie de l'impact. Ainsi, un bon coup de pied peut absorber un choc deux milles fois plus important que ce que supporte le bton avant de casser !

Comment pouvons-nous marcher sans y penser? Et quelle proportion du cerveau cela implique-t-il ?
Les questions les plus simples sont toujours celles auxquelles il est le plus difficile de rpondre.. . Marcher ncessite un programme inn inscrit dans notre systme nerveux central. Ce programme est constamment rajust sur la base des informations apportes par les entres sensorielles.Le programme basique de marche n'a probablement pas besoin de penses, mais nous effectuons en permanence certains changements dans nos mouvements en raison d'entres externes (environnementales) et internes qui dcoulent de nos intentions. Qu'entend-onensuite par ((proportiondu cerveau ? Si l'on parle du nombre de cellules nerveuses impliques,chezles araignespar exemple,on a calcul que sur les 30 ooo neurones qu'elles possdaient, moins de 1000 taient responsables du mouvement. Bien sr, ces neurones forment des rseaux labors entre eux et ce n'estpas une mince affaire... Notre propre systme nerveux comporte des millions -ou des milliards!- de cellules nerveuses: impossible de dire combien sont impliques dans la locomotion.
) )

- 93

- Fonctionnement du

coq15 -

L e fait que les araignes, animaux infrieurs, puissent se dplacer aussi bien, voire mieux que nous, mme sans un gros cerveau est certainement plus reprsentatif que n'importe quel calcul hypothtique. Les crocodiles ont par exemple un petit cerveau mais une agilit fabuleuse. Et les mouches.. . Une mouche commune a un cerveau minuscule, pourtant elle est parfaitement quipe pour excuter des manuvres complexes en vol ! Pas simple donc de parler de taille du systme nerveux, si l'explication tait aussi simple, une mouche ne parviendrait jamais dcoller du sol.

1
3

Pourquoi les plongeurs des grandes profondeurs parlent-ils avec ces petites voix bizarres?

Pour les plongeurs, l'oxygne pur est un gaz toxique. Mme l'oxygne dans l'air -qui n'en contient que 21%- reste toxique lorsqu'il est dilu par l'azote et d'autres gaz dans l'air. Nanmoins, comme nous tous, les plongeurs ont besoin d'oxygne pour respirer. Ils doivent donc emporter avec eux des rservoirs d'air comprim. Plus le plongeur descend en profondeur, plus la pression sur son corps augmente car le poids de l'eau au-dessus de sa tte augmente. La pression de l'air l'intrieur de son corps augmente aussi (sinon il finirait cras comme une crpe !) Le problme, c'est qu' forte pression, l'azote dans l'air comprim commence se dissoudre dans le sang, comme l'oxygne, et lorsque le plongeur remonte en surface et que la pression dans son corps diminue, l'azote dissous volue en bulles de gaz. Si le plongeur remonte lentement, ces bulles passent dans les poumons et ne causent aucun problme. Mais s'il remonte trop vite, les bulles se forment dans les vaisseaux sanguins et les bloquent, produisant des douleurs intenses ou mme la mort !
Pourquoi les u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e ( e s e s c a l i e r s 7

94 -

Cheueux Friss, nombril e t gueule de bo15 -

Les plongeurs qui travaillent de grandes profondeurs, sous d'normes pressions, vitent le problme en utilisant de l'hlium la place de l'azote dans leur air. L'hlium, non ractif, ne se dissout pas dans le sang. Alors, pourquoi ont-ils cette petite voix amusante? La vitesse du son dans l'hlium est environ trois fois suprieure celle dans l'air, ce qui modifie la frquence des sons produits par la voix. La voix des plongeurs semble plus haute, proche de celle de Donald, celle des plongeuses (dj plus aigu l'origine) devient quasiment impossible comprendre. Pourquoi l'hlium fait-ilaugmenter la frquence du son? La rponse est en relation avec l'endroit d'o nat le son chez les humains.. . Nous forons l'air passer travers nos cordes vocales, ce qui les fait vibrer. Nous (c choisissons la longueur et la tension des cordes vocales de faon ce qu'elles rsonnent la frquence souhaite. Si la vitesse du son dans l'air que nous respirons est augmente, alors la frquence sonore est augmente et le ton de la voix s'lve. Si vous avez l'occasion de croiser quelqu'un qui est en train de gonfler des ballons l'hlium, demandez lui de vous offrir une bouffe d'hlium et faites le test devant vos amis !
> )

Pourquoi la voix des femmes est-elle plus haute que celle des hommes?
U

Simplement parce que les enfants et les femmes ont des cordes vocales plus courtes. Or, le ton de la voix dpend de la frquence de vibration de ces cordes, laquelle dpend de la tension et de la longueur des cordes vocales. Conclusion, des cordes vocales courtes sont toujours associes une voix plus aigu.

- 95

- Fonctionnement du c o r p s -

1
3
< (

D'o vient le hoquet? Existe-t-il des moyens de l'arrter ?

Le hoquet est provoqu par des contractions soudaines du diaphragme.Situ au bas de la poitrine,juste sous l'estomac,le diaphragme est le muscle qui assure principalement la respiration. l'inspiration,nous n'tirons pas directement les poumons. En ralit, ils se gonflent suite l'augmentation du volume de la cage thoracique. Coincs dans le thorax, ils suivent les mouvements de cette cage thoracique. Or, le diaphragme est le muscle qui commande cette expansion. Quand vous avez le hoquet, votre diaphragme tressaute brusquement. Ce mouvement pousse l'air dans les poumons et entrane une fermeture de la glotte (un clapet de l'appareil vocal situ au sommet de votre gorge) qui bloque l'air. Rsultat? Ce bruit caractristique du hoquet ! En ralit, le hoquet ne dmarre pas dans le muscle du diaphragme lui-mme, mais dans le nerf qui commande le diaphragme (le nerf phrnique). Le hoquet dbute frquemment lors des repas car les nerfs qui dirigent l'estomac ont un lien avec ceux de la respiration. Bien sr, il peut surgir n'importe quand.. . Des moyens pour l'arrter? I1 y en a de toutes sortes: pencher la tte en arrire et boire un verre d'eau, lever les bras et retenir sa respiration, mettre ses doigts dans ses oreilles et boire, demander quelqu'un qu'il vous fasse une grosse frayeur, sans compter tous les autres.. . Difficile de savoir si ces remdes de grand-mre sont rellement efficaces, mais une chose est certaine, le temps d'essayer de les mettre en application devrait suffire faire disparatre votre hoquet !
> )

1
3
96

Ouelle nergie est consomme par un cerveau actif?

Nouspouvonsfairelecalcul.Aurepos, le cerveau uhiise 20% de l'nergie dun corps. Dans ces conditions,l'organismed'un homme de 65kg consommei,zgkcal/min,celuidune femme de 55 kg, 0.9 kcal/min, soit respectivement pour le cerveau de 0,25kcal/min,

etceluidelafemmeo,i8kcal/min.Endautres
termes, si vous espriez perdre du poids simplement en y pensant trs fort (dans le but de brler encore plus de calones), laissez tomber 1

* **,%Lv**.nv8d

Pourquoi le5 u a c h e s ne p e u u e n t - e l l e i p a 5 d e s c e n d r e les escaliers

a
3

- Cheveux Friss, nombril e t gueule de bois -

Combien de temps faut-il un seul globule rouge pour traverser tout mon corps?

Pour le savoir, il nous faut plus d'informations. Imaginons que vous fassiez 70 kg. hisque 7% de votre poids est compos de sang, vous avez 4,g litres de sang. Chaque battement cardiaque pompe o,i litre de sang. Dtendu, votre rythme cardiaque est de 67 battements par minute. Ainsi, en une minute, votre cur pompe 67 x o,i = 6,7 litres de sang. Cela signifie que 4,g litres de sang sont en circulation toutes les 44 secondes, et par dduction, qu'un globule rouge parcourt votre corps dans le mme temps. Rponse donc: 44 secondes.

Si mes yeux sont bruns, ceux de mon pre, bleus, cela peut-il remettre en cause notre lien de parent?
La couleur des yeux est principalement sous le contrle d'un gne qui dtermine la coloration dominante de l'il: soit bleue, soit brune. Le gne ((yeuxbruns tant dominant, la population compte un nombre impressionnant de gens aux yeux bruns (bien plus nombreux que les personnes aux yeux bleus ou autres). Concernant la couleur des yeux, nous hritons d u n gne de chacun de nos parents. Si votre frre a les yeux bleus, il a donc hrit de deux copies de la forme bleue du gne (une copie provenant de chaque parent) alors que vous, avez hrit d'au moins une copie de la forme brune du gne. Votre autre copie peut tre bleue, mais puisque la forme brune du gne est dominante, c'est elle qui l'emporte et vous avez les yeux bruns sans que cela ne remette en cause votre lien de parent avec votre pre !
) )

1
3

Est-il vrai que le froid fait uriner davantage?

Pas directement. Lorsque vous vous exposez au froid, votre corps essaye de conserver sa chaleur en rapatriant le sang des extrmits, telles que les doigts et les orteils vers le centre du corps. Ce phnomne a entre autres pour effet d'augmenter la pression sanguine au cur de l'organisme -y compris au niveau des reins - et conduit une production d'urine plus importante. De plus, on ne transpire pas autant par temps froid que par fortes chaleurs. Cette eau doit pourtant tre excrte dune manire ou dune autre, d'o des envies plus frquentes de faire pipi.. .

- 97

- Fonctinnnement du c n r p 5 -

l:i
3

Peut-on vraiment mourir aprs avoir bu trop d'eau?

Une intoxication l'eau (une consommation excessive deau) n'est pas frquente chez les adultes. Quand elle survient, elle se manifeste par diffrents symptmes : maux de tte, nauses et manque de coordination, parfois aussi pertes de connaissance, ballonnements, temprature anormalement basse et attaque. Tous sont lis aux variations de la pression osmotique dans les tissus, car l'eau des fluides prsents autour des cellules pntre cette fois l'intrieur des cellules. Cela entrane deux effets srieux : l'augmentation des fluides corporels pouvant provoquer une augmentation de la pression intra-crnienne sur le cerveau (laquellepeut tre l'origine de crises pileptiques, voire du dcs)et la chute du volume de sang pouvant conduire un choc circulatoire. L'apparition simultane de plusieurs de ces symptmes peut facilement entraner la mort.

Pourquoi voit-on la tlvision les mdecins frapper le genou d'un patient et observer la projection de sa jambe vers l'avant?
I1 n'y pas qu' la tl qu'on voit a. Tous les mdecins le font ! C'est une raction qui permet de vrifier l'efficacit du rflexe du genou. Si tout se passe bien, elle indique au mdecin que le systme nerveux fonctionne correctement. En effet, la rponse du tendon cette stimulation fournit une information prcieuse sur l'tat de l'ensemble du systme nerveux. Un rflexe est une rponse rapide et automatique un stimulus. Or, un simple rflexe implique une communication entre les neurones du systme nerveux priphrique et de la moelle pinire. L e cerveau est inform de ce passage d'information mais n'intervient pas dans la rponse. Et justement, cet exercice est un excellent test du systme nerveux. Un coup lger donn sur le tendon rotulien du genou l'aide dun marteaurflexe dclenche une extension du muscle de la cuisse. Les rcepteurs,

98

P o u r q u o i les v a c h e s ne peuvent-elles pa5 d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

Cheueux Friss, n o m b r i l

Ft

gueule de boi5 -

appels fuseaux neuromusculaires, prsents dans le muscle, rpondent au changement de la longueur du muscle et gnrent des influx nerveux. Ceux-ci circulent le long de neurones sensoriels qui transportent le signal jusqu' la moelle pinire. L, les neurones font synapses (une synapse est un point de connexion qui assure la transmission des signaux lectriques d'une cellule nerveuse l'autre) et un message est renvoy aux muscles de la cuisse. Ces derniers se contractent, provoquant une lvation de la jambe, le fameux rflexe. Tout va bien dans ce cas.. . Mais si votre systme nerveux est dfaillant, ce rflexe ne se fera pas correctement, voil ce que cherche vrifier le mdecin.
Aik

Ou'est-ce qui donne ce fumet aux pets?


L e nom technique du pet est flatuosit (ou flatulence). I1 est le rsultat de l'activit de bactries dans le gros intestin. Ces bactries font fermenter la noumture non digre et librent de l'azote, du dioxyde de carbone, du mthane et du sulfure d'hydrogne. Certes, ces trois derniers gaz sont produits en trs petites quantits, mais suffisantes pour produire leur petit effet.. . On doit en particulier au sulfure d'hydrogne cette ((dlicate odeur d'ufs pourris. Un fumet inimitable effectivement ! propos, le mthane et l'hydrogne prsents dans les flatulences sont inflammables.. . Vous avez sans doute entendu parler de ces histoires dans lesquelles un individu, certainement saoul, essayait de faire du feu avec ses flatulences? Et bien non, ce n'tait pas une farce contrairement ce vous pensiez. Nanmoins, ce qui semblait tre une ide lumineuse sur le coup peut se transformer en vritable dsastre: les blessures qui rsultent de cette exprience sont trs douloureuses et ncessitent souvent une hospitalisation. I1 faut ensuite expliquer aux infirmires comment s'est produit l'accident.. . pas vident !
) ) ( ( ) )

- 99

Fonctionnement du c o r p 5 -

La composition des gaz dun pet est trs variable. La majorit de l'air que nous respirons, en particulier l'oxygne, est absorbe par l'organisme avant que les gaz n'aillent dans les intestins. Si bien que ce qui amve dans le colon est essentiellement de l'azote. L'action des bactries produit aussi de l'hydrogne et du mthane. Mais les proportions relatives de ces gaz qui sortent de l'anus dpendent de plusieurs facteurs : ce que nous avons mang, la quantit d'air avale, le type de bactries prsentes dans nos intestins et le ((tempsde dtention du pet. Plus le pet est retenu, plus la proportion d'azote inerte qu'il contiendra sera importante. En effet, les autres gaz ont tendance tre absorbs par la circulation sanguine via les parois intestinales. Donc, une personne anxieuse qui ingre beaucoup d'air et chez qui, les substances se dplacent rapidement dans le systme digestif, lchera des pets trs oxygns tout simplement parce que son organisme n'aura pas eu le temps d'absorber l'oxygne.. .
) ) ( (

) ) ,

1
9
100 -

Pourquoi avons-nous des crampes, et pourquoi aux pieds et aux jambes en particulier?

La crampe est une contraction soutenue et anormale d'un muscle ou dun groupe de muscles. C'est une sorte d'hypertonie (tonus musculaire excessif). Entrane par une suractivit de cellules nerveuses appeles motoneurones alpha, elle garde les muscles contracts malgr vos efforts pour tenter de les relcher. Et pour cause, les nerfs qui contrlent la contraction musculaire envoient continuellement aux muscles le signal de se contracter ! Ainsi, mme si vous avez la volont de les relcher, rien faire...
7

Pourquoi les u a c h e s ne peuvent-elle5 pa5 d e s c e n d r e les e s c a l i e r 5

- Cheveux F r i s k , nombril e t gueule de b o k -

Les crampes surgissent souvent aprs l'effort physique. Pourquoi?


I1 n'y a plus suffisamment d'oxygne pour alimenter les muscles. Du coup, ils cc respirent en mode anarobie, c'est--dire sans oxygne. Ils fonction) )

nent de la sorte afin d'obtenir suffisamment d'nergie pour se contracter. Mais sans oxygne, le processus de respiration provoque une augmentation de la production d'acide lactique, laquelle dclenche la douleur. Pas de chance, en l'absence d'oxygne, cet acide lactique ne peut tre dcompos ! Quandvous tes en bonne forme physique en revanche, le nombre de fibres musculaires dans vos muscles augmente, comme l'apport sanguin ... Ainsi, l'oxygne est mieux distribu aux muscles qui peuvent tre sollicits plus longtemps avant de se fatiguer. Et cette fois, l'acide lactique est limin plus facilement (ce qui diminue le risque d'avoir des crampes). Si votre forme est telle que vos muscles n'atteignent pas le stade au cours duquel ils ne parviennent pas se dbarrasser de l'acide lactique, vous n'aurez plus de crampe ! En ce qui concerne le fait qu'elles soient plus frquentes dans les pieds et les jambes, il faut se souvenir que la circulation, ce niveau, est moins efficace qu'ailleurs dans l'organisme ... En raison d u n approvisionnement rduit de sang, les membres infrieurs reoivent moins d'oxygne, donc les crampes sont plus frquentes du fait de l'accumulation d'acide lactique.

/?/

Pourquoi ferme-t-on les yeux lorsqu'on ternue ?

Parce qu'il est physiquement impossible de les garder ouverts en ternuant ! L'ternuement est un rflexe contrl par le systme nerveux autonome. Celui-ci dirige le rythme cardiaque et la respiration sans que l'on en ait conscience. Une thorie raconte que si nos yeux ne se fermaient pas lorsqu'on ternue, ils seraient expulss.. . Personne n'a pu encore la vrifier, mais c'est la seule explication et les scientifiques n'en ont pas cherch d'autres.

Quand les doigts se forment chez l'embryon humain, ils sont tous de la mme taille mais chacun possde un cc code spcial, une identit propre ... ce stade, chaque doigt mesure 1 mm et est constitu de cellules cartilagineuses programmes pour pousser. Puisque chacun des doigts a
))

I;.j

Pourquoi nos doigts sont-ils de longueurs diffrentes ?

- 101

- Fonctionnement du c o r p 5 -

sa propre identit, l'volution a pu programmer une croissance des doigts indpendante grce une <<molcule signal B. Chaque doigt est expos une concentration diffrente du signal. Rsultat: des doigts plus longs, d'autres plus courts. Le pouce, qui est le moins influenc par cette molcule signal, sera plus petit que les autres. Voil pour le comment? de la chose. << Pourquoi? D, la rponse est moins claire.. . Peut-tre que cette diffrence de tailles des uns et des autres nous offre une plus grande diversit de prises? Peut-tre est-elle ncessaire pour nous permettre d'avoir l'extrmit des doigts la mme hauteur quand nous fermons la main (essayez,constatez)? Malgr cela, les doigts humains sont globalement semblables en comparaison d'autres espces. La preuve, chez les chauves-souris, par exemple, les doigts sont extrmement longs. Quant aux ptrodactyles -des reptiles volants appartenant au groupe des ptrosaures disparus en mme temps que les dinosaures-, la variation de longueur des doigts est plus spectaculaire encore. Ils avaient un doigt gigantesque et trois autres, minuscules !
( (

> )

Si l'on s'entaille le bout du doi t, et que l'empreinte digitale est abme, pourra-t-el e se rparer l'identique?

Les empreintes digitales sont caractrises par des crtes papillaires qui nous permettent, par friction, de saisir ou attraper les objets. Lors dune coupure, les crtes sont endommages. C'est la profondeur de la blessure qui dtermine si oui ou non, vous rcuprerez la totalit de votre empreinte digitale. Une entaille profonde entranera une cicatrice qui, bien sr, modifiera l'empreinte digitale d'origine. En revanche, si la blessure reste superficielle,les crtes et les sillons reprendront leur modle initial.

Pourquoi mon ventre gargouille-t-il parfois? C'est si bruyant, j'ai toujours peur que des gens l'entendent!
Parfois? Non, votre ventre gargouille sans arrt, et pas seulement lorsqu'il est vide.. . Les borborygmes - nom technique des grondements de l'estomac - sont causs par des mouvements de gaz. En mangeant, nous avalons de l'air et lorsque l'estomac se contracte, il pousse cet air. Nerveux? Affams? Le voil qui a tendance gargouiller davantage et prsenter de plus fortes contractions ! Alors l, oui, il devient vraiment

102 -

P o u r q u o i l e i u a c h e i ne peuuent-elles pa5 d e r c e n d r e les e r c a l i e r r

Cheueux Friss, n o m b r i l e t gueule d e boi5 -

bruyant. Mais rassurez-vous, vous tes plus prs de votre estomac que n'importe qui d'autres, et ses bruits vous arrivent aux oreilles via les os et les muscles. I1 est peu probable que vos gargouillis perturbent vraiment les gens qui vous entourent.

Ou'est-ce qui fait friser les cheveux?


Question simple.,. laquelle la science n'a pourtant pas encore apport de rponse satisfaisante ! Une fois de plus, plusieurs thories s'affrontent. Nous savons ce qui influence la tenue du cheveu, raide ou frise : les gnes, le mtabolisme (la chimie de l'organisme), les origines, l'alimentation, la maladie et peut-tre le stress ou un choc psychologique. On pensait que l'aspect fris du cheveu tait li la forme du follicule. Un cheveu raide prsente un follicule droit, un cheveu boucl un follicule incurv. Mais cela n'explique pas comment les cheveux d'un individu peuvent passer de friss raides et vice versa. La croissance du cheveu dpend de la division cellulaire dans la papille prsente la base du follicule pileux. Imaginons la base du cheveu comme un cadran horaire, et supposons que les cellules se divisent chaque heure au mme rythme alors le cheveu pousse droit vers le haut. Si les cellules 3 heures se divisent plus rapidement que le reste, le cheveu entamera un virage vers g heures. Si ensuite, les cellules commencent pousser plus vite g heures, le cheveu reviendra en tournant vers 3 heures et on obtiendra un cheveu ondul. Les cheveux boucls sont le rsultat de cellules se divisant plus rapidement en un cycle autour du cadran horaire. Et si, dans le follicule, les cellules de quelqu'un qui a les cheveux friss commenaient soudainement se diviser au mme rythme, le cheveu obtenu serait raide.

1 % 1 De vrais jumeaux ont-ils les mmes empreintes digitales?


Non, mme les jumeaux homozygotes (c'est--dire (<identiques car issus du mme uf) ont des empreintes lgrement diffrentes. On pense que le modle et la forme des empreintes digitales avant la naissance sont influencs par la nutrition et la croissance des doigts durant la treizime semaine de grossesse. Lorsque les doigts se forment, des coussinets de peau se dveloppent leur extrmit et deviennent finalement des crtes. Les ftus prsentant une pression sanguine
>)

- Fonctionnement du c o r p s -

plus leve auront des coussinets enfls. Le modle de leurs empreintes sera probablement plus spiral. Bien que les doigts deviennent plus marqus ou tachs par les alas de la vie, ces modles restent inaltrs. Les empreintes digitales sont uniques, pas seulement l'chelle individuelle mais elles sont galement propres chaque doigt ! Certains modles assortis existent souvent chez les jumeaux, mais il ne s'agit que de ressemblances.

umtEu$r*i?bT
o+i

"@&e

w~, rq .,

1
3

Chez de vrais jumeaux, peut-il Y avoir un droitier et un gaucher?

Selon certains, la latralisation (le fait d'tre droitier ou gaucher) est une caractnstique dongine gntique Qu'en disent les chiffres? Si les deux parents sont droitiers, la probabilit que leur enfant soit gaucher est de seulement 9,5%' Si l'un des deux est gaucher, ce chiffre gnmpe ig,5%, et 26,1% lorsque les deux sont gauchers Donc si cette caractnstique est effectivement hnte gntiquement, et puisqu'ils possdent les mmes gnes (le mme gnotype), deux vrais jumeaux devraient toujours prsenter la mme latralisation Mais d'autres soutiennent qu'un enfant est <(entran >> devenir gaucher ou droitier, ou que la latralisation est influence dans l'utrus par des taux de testostrone exceptionnellement levs Si c'tait vrai, alors deux vrais jumeaux
Pourquoi le5 uachec, ne peuvent-elles p a 5 d e s c e n d r e l e e e 5 c a l i e r 5
7

104 -

- Cheveux

Fr1565,

n o m b r i l et gueule d e boi5

pourraient dvelopper des prfrences opposes pour la latralisation. En l'tat actuel des connaissances, il apparat que les vrais jumeaux ont la mme latralisation.

Comment poussent les ongles?


Si vous regardez l ' u n des vtres, vous remarquez que sa base est enfonce dans le doigt. Cette partie est appele lit ungual, c'est son niveau que s'effectue la croissance de l'ongle. Ainsi, les cellules s'y divisent pour former de nouvelles cellules dongle et poussent les anciennes vers l'extrmit du doigt. Au niveau de l'ongle mergeant du lit ungual, les cellules meurent et se couvrent de kratine, une protine trs dure qui contribue protger le bout des doigts. Voil comment poussent les ongles en rsum: les nouvelles cellules la base poussent simplement les autres vers le haut ! Presque toutes les cellules de notre corps sont issues de la mitose, phnomne au cours duquel une cellule se reproduit l'identique. Le matriel gntique est copi le premier, puis vient le tour du reste de la cellule qui se divise finalement en deux. Rsultat, les deux cellules obtenues sont les copies l'une de l'autre ! La mitose est implique dans la croissance, et l'ge adulte, dans le renouvellement des cellules, dont la pousse de l'ongle, est un exemple typique.. .

1?1

Ruelle taille prend un ongle en un mois?

Un ongle pousse la vitesse de 0,5 mm par semaine. miisqu'il y a (52 divis par 12)433 semaines en un mois, vos ongles grandissent de 2,i6mm chaque mois. Ils poussent lgrement plus vite en t, un peu plus lentement en hiver. Par ailleurs, les ongles des pieds poussent, eux, lgrement moins vite que les ongles des mains.. .

h:.
9

Ru'est-ce qui donne cette coloration jaune l'urine?

L'urine est l'un des lments de l'ingnieux systme d'vacuation des dchets de l'organisme. Elle est scrte par les reins, dont la mission est de garder le contenu en sels dans le sang constant et de filtrer les dchets de la circulation sanguine. Ainsi, l'urine est constitue d'eau, d'eau sale et d'lments dont l'organisme veut se dbarrasser. Pour lui, l'ennemi numro un est l'ammoniac qui provient des cellules du corps.

- Fonctionnement

du c o r p 5

Ennemi numro deux? La bilirubine qui, elle, provient du sang. Elle est produite lors de la dgradation de l'hmoglobine. Ammoniac et bilirubine tant deux substances dangereuses pour l'organisme, le rein convertit l'ammoniac en ure et dgrade la bilirubine en urobilinogne responsable de cette coloration jaune qu'a l'urine. Boire beaucoup deau permet de .diluer l'urobilinogne. l'inverse, une personne dshydrate prsentera une urine d u n jaune fonc.

1
3

Nous perdons de la peau tous les jours. Quelle quantit exactement ?

Effectivement, nous en perdons chaque jour un peu . . . et quel dsordre ! chaque minute, nous perdons 30 ooo 40 ooo cellules pidermiques microscopiques, soit au total 4 kg de peau morte par an. Certaines tombent delles-mmes, beaucoup se dtachant par frottements contre autre chose, les vtements par exemple. O finissent-elles ensuite? N'allez pas chercher bien loin: dans la poussire de maison. Mais ne vous inquitezpas. De nouvelles cellules sont continuellement renouveles pour les remplacer. La couche suprieure de la peau -celle que i'on peut voir - est i'piderme, constitue de quatre cinq couches distinctes de cellules. La paume des mains et la plante des pieds sont normalement exposes une friction plus importante que le reste du corps, c'est pourquoi elles bnficient dune couche supplmentaire de cellules pidermiques. Les cellules de peau morte se dtachent de la couche suprieure de l'piderme -le stratum corneum ou couche corne- faite de vingt-cinq trente couches de cellules mortes, dures et aplaties. La couche la plus profonde de l'piderme -le stratum basale ou couche basale - contient des cellules qui se divisent en permanence pour en produire de nouvelles. Elles iront successivement occuper toutes les couches suprieures, un peu comme les gens progressent chacun leur tour dans une queue. Une cellule de peau a une dure de vie limite, deux quatre semaines, puis elle meurt et vivra son dernier voyage, direction. . . l'aspirateur !

Si nous perdons constamment des cellules de peau, pourquoi les tatouages ne disparaissent-ils pas ?
La peau humaine est compose de deux couches, l'piderme en surface et le derme en dessous, beaucoup plus pais. Lors de la ralisation d u n tatouage, le colorant est inject en profondeur au niveau des

106

Pourquoi le5 u a c h e s ne peuuent-elles p a s d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

- Cheveux Friss, n o m b r i l e t gueule de boi5

cellules du derme. Relativement stable, celui-ci connat peu de changements au cours dune vie. En surface, les cellules sont toutes remplaces, mais l'tage du derme, seules des molcules individuelles sont remplaces. Une fois que vous avez votre tatouage, il est l pour toujours.. . Ce n'est pas la chimie du corps qui vous aidera vous en dbarrasser !

Oui, bien sr. Mauvaise nouvelle, n'est-ce pas? Les pellicules sont causes par des bactries, des levures et champignons du cuir chevelu. Et ce n'est certainement pas l'absence de cheveux qui les arrtent ! Nanmoins, les pellicules restent plus frquentes chez les personnes qui ont des cheveux parce que la chevelure conserve parfaitement la chaleur et l'humidit, conditions idales pour que tout ce petit monde soit son aise...

3
~

Pourquoi aprs avoir tenu des pices de monnaie, mes mains ont-elles cette odeur?

Ici, tout est question de chimie, prcisment de ractions entre la transpiration de vos mains et le mtal des pices de monnaie.. . La composition de la transpiration dpend de l'alimentation. Si elle est riche en protines, alors la transpiration aura une forte teneur en substances azotes (comme l'ammoniac) qui forment de nouveaux composs au contact du cuivre contenu dans les pices. Selon la personne, les pices de monnaie ne produisent pas la mme odeur. Si vous en placez une dans la main d'un athlte (imaginons qu'il ait englouti des protines pour avoir de la puissance et de l'endurance), elle aura une odeur plus prononce que celle dune personne peu sportive prfrant le rgime viande/fromage ! Par ailleurs, un homme athltique prsentera une raction plus forte aux pices de monnaie qu'une femme. Pour quelle raison? Son taux lev de testostrone qui

- 107

- Fonctionnement du c o r p s -

diminue le niveau d'acidit de son organisme (comme le montre la prsence importante de composs azots dans la transpiration masculine).

Est-ce que le nez coule dans l'espace?


Selon la NASA, les astronautes se plaignent frquemment d'avoir les sinus bouchs durant leurs premiers jours en microgravit. Ce phnomne est li au fait qu'en apesanteur les fluides prsents dans les jambes et l'abdomen des astronautes remontent au niveau de la poitrine et la tte. Nanmoins, un nez ne peut pas couler dans l'espace parce qu'il n'y a pas de gravit pour permettre au fluide de s'couler. Ainsi, tout fluide en excs reste dans les sinus de l'astronaute jusqu' ce qu'il souffle dans un mouchoir (seulecette pression parviendra faire sortir le fluide du nez).

Est-il dangereux d'avaler sa morve?


Je ne pense pas. D'ailleurs, nous le faisons sans arrt.. . Le mucus nom scientifique de la morve - est produit par les cellules qui recouvrent les voies respiratoires. Nous en avalons constamment car il est lentement pouss au fond de la gorge par de minuscules poils appels cils. Loin d'tre nuisible, le mucus est un mcanisme de dfense conu pour piger le pollen, la poussire et les bactries prsents dans l'air que nous respirons. I1 est prfrable qu'il finisse dans notre estomac plutt que dans nos poumons ! I1 n'est sans doute pas indiqu de l'avaler lorsqu'il a attrap des particules vraiment dangereuses dans l'air, mais le risque reste mince et les conditions dans l'estomac sont rudes. I1 y a peu de chances que les germes dangereux survivent cette aventure gastrique ! Finalement, la grande majorit du mucus que l'on produit tant ingre, cela ne fait aucune diffrence de l'avaler.
-

1
2
108 -

Y a-t-il une raison gui explique le surpoids de la plupart des chanteurs d'opera?

Si l'on en croit une thorie, tre bien portant est un avantage pour la voix ! De nombreuses parties du corps interagissent pour produire les sons qui sortent de notre bouche, le plus important tant le larynx. Notre voix rsulte de la vibration des cordes vocales dans le larynx. Celles-ciprsentent une surface extrieure appele muqueuse qui amortit
Pourquoi lei v a c h e s ne p e u v e n t - e l l e i pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5
7

C h e v e u x Friss, n o m b r i l e t gueule d e bois -

les collisions entre elles lorsqu'elles vibrent. Des recherches ont suggr qu'une muqueuse plus paisse et grasse tait plus efficace pour convertir l'coulement de l'air depuis les poumons en une voix bien puissante. Si votre embonpoint est responsable de dpts de graisse dans les tissus de votre muqueuse, votre voix sera certainement plus forte...

3
~

Pourquoi le nombril e s t 4 prominent chez certaines personnes, e t pas chez d'autres?

Cette caractristique se dtermine dans les premires semaines qui suivent la naissance. Le cordon ombilical, qui relie la mre au bb dans l'utrus, transporte l'oxygne et les substances nutritives. Ce cordon est coup juste aprs la naissance. La faon dont l'orifice situ au centre du cordon se refermera dcidera de l'avenir du nombril... Quand les muscles abdominaux ne se referment pas compltement, vous aurez un nombril prominent. S'ils le font compltement, vous aurez un nombril enfonc. La faon dont le cordon ombilical est coup compte galement. Vous aurez plus de chance d'avoir un nombril enfonc s'il est sectionn de manire franche et qu'il ne reste qu'un tout petit morceau de cordon. Le nombril ressortira si ce morceau de cordon restant est plus important.

Pourquoi l'alcool rend ivre et malade?


L'alcool absorb hautes doses est un poison qui agit sur les cellules du cerveau (les neurones). son niveau, il affecte l'utilisation de trois molcules particulires : l'acide gamma-amino butyrique (GABA), la srotonine et la dopamine. Tous sont des neurotransmetteurs. Autrement dit,

- 109

- Fonctionnement du c o r p s -

ils passent entre les neurones comme des signaux activant ou dsactivant les cellules qu'ils ciblent. L'alcool a tendance conduire une augmentation du taux de srotonine. Rsultat: une sensation euphorique immdiate chez le buveur. Quant au GABA, gnralement, il inhibe et ralentit le cerveau, ce qui contribue l'impression d'ivresse. La dopamine, molcule du plaisir, tant, elle, implique dans la coordination des mouvements, pas tonnant que l'on commence tituber lorsque l'alcool fait son effet (raison de plus pour ne pas conduire dans cet tat)! En grandes quantits, l'alcool peut endommager diffrents organes dont le foie. L'organisme ressent ses effets toxiques et ne tolre qu'une quantit raisonnable d'alcool. Du coup, pass une certaine limite, on se met vomir. . . Bien sr,cela ne supprimepas l'alcool prsent dans le sang (d'ailleurs ce stade, il est probable que la totalit de l'alcool ait dj t absorbe). La seule faon de s'en remettre? Attendre la fin de la gueule de bois !

Pourquoi avons-nous envie de fculents et de nourriture grasse pendant cet tat de gueule de bois?
L'alcool produit diffrents effets sur le corps. Tous finissent par donner une sensation de faim. D'abord, l'alcool mime l'action de l'insuline et rduit le taux de sucre dans le sang, voie classique pour signaler l'organisme qu'il est temps de manger.. . Ce que vous faites ! L'alcool stimule aussi la production de salive et de sucs gastriques - le fameux effet apritif - qui selon certains chercheurs peut aussi s'ajouter cette sensation de faim. Diurtique, l'alcool stimule l'limination des liquides par le corps et le dshydrate. Si vous buvez jusqu' atteindre la gueule de bois, vous souffrirez certainement dune svre dshydratation et votre hypothalamus dclenchera chez vous l'envie de boire. Sensations de faim et de soif se

110

Pourquoi le5 uacher n e peuuent-ellee p a 5 d e s c e n d r e le5 e5calier5

Cheveux Friss, nombril et gueule d e b o k

confondent souvent car elles sont toutes deux provoques par la stimulation de l'hypothalamus latral,une partie du cerveau qui contrle la temprature du corps, la soif, la faim, l'quilibre hydrique, les motions et le sommeil. Pour se dbarrasser de la gueule de bois, le premier rflexe est de manger. Et il n'y a pas de meilleurs moyens d'alimenter rapidement son corps que de le gaver de graisses. Non seulement elles se dissolvent trs vite dans la bouche, librant leurs saveurs, mais elles sont en plus capables d e n faire des saveurs durables. Vous pouvez ainsi vous accrocher ce got et avoir une satisfaction qui dure mme une fois que la noumture a quitt votre bouche pour descendre dans le tube digestif. Enfin, on pense qu'une alimentation riche en graisses et en sucres stimule la production d'endorphines, morphines naturelles produites par l'organisme, qui, scrtes, offrent une sensation apaisante. Que du bonheur lorsqu'on a mal au crne !

Pourquoi les bulles du champagne rendent-elles ivres si vite?


L'alcool est une petite molcule rapidement absorbe par la circulation sanguine. Les bulles, constitues de dioxyde de carbone, lui permettent d'tre absorbe encore plus rapidement. Comment? Elles l'agitent dans votre bouche, votre estomac et vos intestins. Au cours d'une exprience qui consistait donner aux volontaires du champagne sans bulles ou le mme, ptillant, les premiers finissaient avec moiti moins d'alcool dans le sang que les seconds. I1 est possible d'attnuer l'effet du champagne en le servant dans un grand verre peu profond. Un grand verre troit comme la flte permet de limiter la perte des bulles de dioxyde de carbone et donc de conserver le bouquet du champagne.

est-ce qu'on grossit 1 kg de pommes,


Vous ne pouvez pas prendre plus de poids que le poids de la nourriture que vous ingrez ! Cela violerait les lois de la thermodynamique et de la conservation de la masse et l'nergie. En plus, vous utilisez une partie de

- 111

- Fonctionnement du c o r p s -

l'nergie contenue dans cette nourriture pour l'assimiler et la digrer.. . I1 est trs difficile de calculer combien de poids prend le corps humain aprs l'ingestion d i kg de tel ou tel aliment. D'abord. tout dpend du mtabolisme de l'individu et de la vitesse laquelle celui-ci utilise les substances nutritives. Le mtabolisme est une sorte de balance entre la quantit de noumture dcomposepuis utilise pour l'nergie et la synthse des protines, et la quantit de nourriture stocke dans l'organisme. Cette balance est affecte par diffrents facteurs comme le poids, la quantit d'nergie dpense pendant l'exercice physique ou pour garder la chaleur du corps, et l'ge (le mtabolisme est plus lent chez les personnes ges). Ainsi, une personne peut bien ne pas prendre un gramme en mangeant 1kg de chocolat alors que d'autres grossiront. De combien de grammes? Impossible dire car dans la journe, chacun dpensera diffremment l'nergie que lui aura fourni tout ce chocolat. En revanche, nous savons combien de calories seront apportes ! Voil comment a marche.. . Les quatre composants essentiels de l'alimentation sont les suivants : glucides, protines, graisses et eau. La nourriture peut galement contenir des vitamines et des minraux mais en plus faibles quantits. Le contenu nergtique des aliments dpendra de leur contenu en glucides, protines, lipides et eau. Vous le trouverez indiqu au dos des emballages, soit en calories, soit en kilocalories (Kcal),deux units qui signifient la mme chose (mme si un Kcal. correspond 1000 calories).Une calorie correspond la quantit d'nergie ncessaire, mesure 15"C, pour faire monter la temprature d i ml d'eau d i "C supplmentaire.Quand les gens parlent de calories dans la nourriture, ils parlent en ralit de kilocalories qui sont appeles calories pour faire plus court.

112 -

P o u r q u o i lei v a c h e s ne peuvent-elles pa5 d e s c e n d r e

le5

escaliers

- Cheueux Friss, nombril et gueule de boi5 -

Une tablette de chocolat au lait de 100 g contient en moyenne 7 g de protines, 54 g de glucides, 34 g de lipides et 5 g d'eau, soit 550 Kcal au total. Dans 100 g de pommes, on trouve 0,2 g de protines, i5,4 g de glucides, 0,35 g de lipides et 84 g d'eau, soit 60 Kcal au total. Pour une activit (<normale >), un homme adulte a besoin d'environ 2 500 Kcal par jour. S'il mange 1kg de chocolat, il engouffre 3 ooo Kcal de plus que ce dont a besoin son organisme. Celui-civa donc les stocker, soit sous forme de graisses, soit de glucides.

Le record mondial officiel est de 264 heures conscutives (onzejours). I1 est dtenu depuis 1964par Randy Gardner,alors g de 17ans. Suivi ensuite par des experts du sommeil, Randy n'a apparemment souffert d'aucune, ou de peu de consquences ngatives. D'autres volontaires sont rests veills sous haute surveillance en laboratoire pendant huit dix jours. Bien qu'aucun de ces individus n'aient eu de srieux problmes mdicaux, neurologiques ou physiologiques, ils ont tous connu une perte de concentration, de motivation et de perception mesure que le manque de sommeil augmentait. De brefs pisodes d'tats de conscience altre (connussous le nom de micro-sommeils)devenaient plus frquents, conduisant une perte des fonctions cognitives et motrices. Ces exemples confirment que mme si nous pouvons rests veills quelques jours, nous finissons dans un tat de dysfonctionnement cognitif.

31 1,;5

Pendant combien de temps un homme peut-il rester eveiii?

Tout fait! Une exprience a t mene chez des rats. Enferm, plac sur une platine tournante, l'enregistrement des ondes crbrales du rongeur laisse suggrer qu'il commence s'assoupir. Mais la rotation l'oblige rester veill. Aprs une semaine passe ainsi, le rat montre des signes de tension: lsions apparues sur sa queue et ses pattes, imtabilit et chute de la temprature de son corps alors que l'animal cherche le rendre plus chaud que d'ordinaire. Ainsi, il mange deux fois plus que d'habitude, mais perd i o 15 O o / de son poids. Aprs dix-sept jours sans dormir, le rat finit par mourir, exprience qui suggre que le sommeil est aussi vital pour lui que la nourriture. Et pour nous? C'est peu prs la mme conclusion !

I?/

Garder quelqu'un veill peut-il finir par le tuer?

- 113

- Fonctionnement du c o r p s -

Pourquoi certaines personnes ont-elles des lvres rouges, et d'autres, plutt roses?
La peau la surface des lvres est plus translucide que sur le reste du visage car elle contient moins de kratine (cette protine rsistante qui entre dans la composition de la peau, des ongles et des cheveux). Ainsi, elle fait davantage apparatre les microvaisseaux situs dessous, lesquels lui donnent une coloration rosehouge. L'intensit de cette couleur, propre chaque individu, dpend de la finesse de la peau cet endroit et de la quantit de vaisseaux sanguins logs dans les lvres. La couleur des lvres dpend galement de la prsence de mlanine (le pigment qui donne sa couleur la peau). Bien que la quantit de mlanine dans les lvres soit moins importante que dans le reste du corps, plus les gens ont de mlanine, plus leurs lvres apparaissent pourpres ou brunes. La quantit de mlanine prsente dans la peau est hrditaire, preuve que la gntique joue un rle dterminant dans la couleur des lvres. Nanmoins, souvenez-vous que plusieurs gnes sans doute influencent la couleur de peau et son paisseur. Donc vous ne pouvez pas savoir quoi ressembleront les lvres d'un enfant simplement en regardant celles de ses parents !

I 9 I Pourquoi clignons-nous des yeux?


On cligne bien plus des yeux qu'on ne les a ouverts. Pourquoi donc? Manifestement, pour les nettoyer et les humidifier. Chaque fois que la paupire se ferme, des scrtions sales des glandes lacrymales balayent la surface de l'il, le dbarrassant ainsi des petites poussires et lubrifiant sa partie expose. En moyenne, nous clignons des yeux toutes les quatre six secondes. Mais dans des conditions d'imtations, comme dans une pice remplie de fume de cigarettes par exemple, les yeux clignent plus frquemment pour rester propres et humidifis. D'ailleurs, nous clignons des yeux plus souvent que nous en avons besoin car le clignement de paupires sert seulement garder la corne des yeux humides et clairs. Les bbs, eux, clignent des yeux une fois par minute, voire moins, alors que les adultes le font en moyenne dix quinze fois par minute. Les chercheurs pensent que cela vient de l'augmentation du nombre d'informations traiter. En effet, des expriences montrent que nous clignons moins des yeux lorsque l'information nous arrive mieux et plus vite. I1 se produit exactement l'inverse quand elle nous parvient moins bien.

114

P o u r q u o i les u a c h e s ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e les e s c a l i e r 5

Cheueux Friss, n o m b r i l et gueule d e b o i s

Les clignements sont comme des points de ponctuation pour l'esprit. Ils signalent une pause dans l'activit du cerveau. Lorsque vous lisez un texte intressant, vous clignez des yeux en moyenne trois huit fois par minute, contre quinze quand vous tes engags dans une activit demandant moins d'attention. Vous clignerez aussi plus souvent des yeux en passant d'une page l'autre, ou de la fin d'une ligne au dbut de la suivante. Autre chose, un simple clignement d'oeil ne ressemble pas toujours au suivant. Les chercheurs ont montr que la frquence et la dure varient selon les conditions. Les pilotes de la Royal Air Force embarqus bord de simulateurs de vol clignaient des yeux plus souvent et gardaient leurs paupires fermes plus longtemps au-dessus de territoires amis que des territoires ennemis. Ils clignaient moins des yeux lorsqu'ils avaient t aperus par le radar ennemi, qu'ils essayaient de trouver et esquiver les missiles, ou quand ils allaient faire atterrir l'avion.

Combien de temps passons-nous les yeux ferms, simplement les cligner?


Un clin d'il dure 0,3 0,4 seconde. Nous clignons des yeux environ cinq fois par minute, et ce, chaque minute pendant dix-huit heures quotidiennement, soit au total une demi-heure par jour.. . ou cinq ans au cours d'une vie !

Pourquoi les bbs peuvent respirer et avaler en mme temps, et pas les adultes?
Nous avons deux (c tubes spars dans la gorge. L e premier permet le passage de la nourriture dans l'sophage en direction de l'estomac, le second assure le passage de l'air par le larynx vers les poumons. Dans la partie suprieure, prs de la bouche, ces deux voies sont connectes. Problme, si la nourriture passe par la voie respiratoire et la bloque, on peut s'trangleret mourir. C'est pourquoi nous avons dvelopp un rflexe qui nous empche de respirer et d'avaler simultanment. Les bbs de moins de six mois n'ont pas ce rflexe, ce qui leur permet d'avaler et respirer en mme temps. Dans ce cas, pourquoi n'est-ce pas dangereux pour eux? Chez les trs jeunes bbs, le larynx est beaucoup plus haut dans la gorge que chez les adultes. Autrement dit, quand ils ttent, le lait peut passer de chaque ct du larynx dans l'sophage

- 115

- Fonctionnement du c o r p s -

sans risquer de passer dans les poumons. Quand ils grandissent, la forme du larynx se modifie et le rflexe se dveloppe. Personne ne sait vraiment comment cela se produit. Mais il semble que ne pas tre capable de respirer et avaler simultanment est un tat normal, simplement stopp pendant la priode d'allaitement.

a
9

S'il y a tant d'eau dans l'organisme humain, pourquoi sommes-nous essentiellement solides ?

Le corps adulte contient 55 60% d'eau, mais certaines parties sont plus riches en eau que d'autres. Le cerveau et la peau sont composs de 70% d'eau, le sang de 82% et les poumons de prs de go %. Nous sommes essentiellement solides parce que l'eau est contenue dans nos cellules ou dans nos organes, et sans elle, les ractions chimiques qui s'y droulent et nous tiennent en vie ne pourraient avoir lieu. Le prcieux liquide donne aussi leur forme aux cellules. Si l'on nous enlevait toute notre eau par lyophilisation,nous serions tout ratatins ! Le sang contient beaucoup d'eau galement. Elle y est mlange diffrentes cellules: globules rouges, globules blancs, plaquettes.. . Elle assure la fluidit du sang, lui permet de circuler dans toutes les parties du corps l'intrieur des vaisseaux et d'assurer ses fonctions biologiques vitales.

PAdcF

1
9
116 Pourquoi

S i on boit tte en bas, l'eau parviendra-t-elle jusqu' l'estomac?

Peu importe la position dans laquelle vous tes, tout ce que vous buvez et mangez atterrira toujours dans votre estomac ! La nourriture n'est pas pousse dans l'estomac par la gravit mais par une srie de rflexes contrls par le cerveau.
le5

u a c h e s ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e

le5

escaliers

Cheveux Friss, nombril et gueule de boi5 -

La bouche n'est pas uniquement relie l'estomac, elle l'est aussi au nez et aux poumons. I1 est donc primordial que les aliments et les boissons ingrs passent par la << bonne route >>.Avaler dclenche un rflexe qui n'autorise qu'un seul passage la noumture : celui de i'sophage, ce tube qui relie la bouche l'estomac.. . Les muscles de l'sophage commencent se contracter pour s'assurer qu'aliments et boissons suivent la bonne direction (versl'estomac). Et ce phnomne se produit mme si vous faites le poirier ! Rarement, il arrive que ce rflexe choue alors que nous mangeons et marchons en mme temps. Une petite quantit de noumture ou de boisson est alors mal aiguille. Voil comment on s'trangle.. . Ce rflexe est si efficace que les astronautes sont capables de manger en l'absence de gravit. Mme lorsqu'ils flottent bord de leur navette, la nourriture finira quand mme dans leur estomac !

Vous devez penser qu'il ne doit pas exister de diffrences fondamentales. Pourtant, les garons sont effectivement plus fragiles que les filles ! ce sujet, nous disposons de simples thories. Selon certains, l'environnement hormonal rencontr dans l'utrus aurait des effets dfavorables sur le dveloppement des garons. Dans le but de surmonter les influences d'oestrognes produits par la mre, les garons doivent fabriquer de la testostrone ds que possible, laquelle ncessite un dveloppement rapide des testicules. Pour y parvenir, ils ont un taux mtabolique suprieur celui des filles, ce qui pourrait les rendre plus vulnrables. I1 est possible aussi que les polluants prsents dans l'environnements (PCB,dtergents, etc.)miment les hormones fminines - les oestrognes - et endommagent le systeme reproducteur du bb pendant qu'il se dveloppe dans l'utrus. Nanmoins, la nature semble avoir identifi ce problme et compense cette vulnrabilit par une probabilit accrue de concevoir des garons plutt que des filles. En moyenne, on compte 125 fcetus mles contre 100 ftus femelles. Et s'il y a plus de fausses couches pour les garons, on compte la naissance io5 garons pour 100 filles. I1 semble enfin que plus de garons soient conus une poque de l'anne propice, lorsque les conditions de grossesse et de naissance sont optimales. Sans doute, une autre manire de contrer les difficults qui font des garons des tres plus fragiles...

!I
3
ls.3

Chez les nouveaux-ns, les garcons sont-ils plus fragiles que les filles?

117

Fonctionnement du c o r p s -

l?1

quoi sert la cire d'oreille? Pourquoi sent-elle si mauvais?

Regardez l'intrieur dune oreille. Que voyez-vous? Le canal auditif externe, sorte de tube recourb qui va du tympan l'extrieur de la tte. I1 contient quelques poils et des glandes qui produisent le crumen (la cire d'oreille).Ensemble, poils et cire permettent d'viter une intrusion de poussires et de salets l'intrieur de l'oreille. Normalement, vous produisez suffisamment de crumen pour ne pas avoir nettoyer vos oreilles. D'ailleurs, les nettoyer encourage les glandes scrter davantage de cire ! Lorsque survient un incident dans l'oreille - une infection par exemple - nous produisons trop de crumen et il devient ncessaire de consulter un mdecin qui la nettoiera. Autre chose concernant l'utilisation des cotons-tiges, vous ne devriez jamais nettoyer le canal auditif, mais seulement le pavillon de l'oreille... Quant l'odeur, le crumen est un mlange de kratinocytes desquams -petits morceaux de peau morte et de poils- combins aux scrtions des glandes crumineuses et sbaces du canal auditif externe. Les principaux composants organiques de la cire d'oreille sont reprsents par de longues chanes d'acides gras (saturs et insaturs), des alcools, du squalne (une substance chimique galement prsente dans l'huile de foie de requin) et du cholestrol. Alors, pourquoi la cire d'oreille sent-elle si mauvais? Nous venons de voir qu'elle contient de longues chanes d'acides gras, en ralit, des molcules identiques celles prsentes dans le beurre et la margarine. Lorsque celles-ci sont exposes l'oxygne de l'air, elles s'oxydent. Ce phnomne donne une odeur cre au beurre et la margarine. Mme chose pour la cire d'oreille : elle sent le rance !

Pourquoi avons-nous des taches de rousseur sur le dos des mains, et pas sur les doigts?
Les taches de rousseur sont des groupes de cellules de peau qui contiennent plus de mlanine que les autres. Elles se forment avec le

118 -

Pourquoi

le5

u a c h e r ne peuvent-elle.

pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5 7

- Cheueux Friss, nombril et gueule de bois -

temps lorsque la peau est expose au Soleil. Quand nous marchons, nous avons tendance tenir nos mains avec les doigts tourns vers l'intrieur. Ainsi gards l'ombre, il y a peu de chance de voir apparatre une tache de rousseur sur nos doigts !

Les corps momifis ou embaums peuvent tenir des dcennies, voire des sicles avant de se dgrader. Les gyptiens momifiaient les corps en les asschant, crant ainsi un environnement inhospitalier pour la vie et la reproduction des microbes. Un mlange de sels - le natron prsent sur les rives du Nil -tait employ pour scher les corps et les rendre alcalins, autrement dit dfavorables au dveloppement des bactries. Le climat sec du nord de l'Afrique est d'ailleurs l'une des principales raisons du succs des gyptiens dans la conservation de leurs morts ! Le formaldhyde, le phnol, le mthanol, l'thanol et d'autres solvants sont gnralement utiliss dans l'embaumement moderne. Le sang est vid du corps par l'injection, l'aide dune pompe, dun fluide dembaumement dans le systme circulatoire. Ce fluide d'embaumement contient un dsinfectant -du phnol- qui tue les microbes prsents dans l'organisme, ainsi qu'un conservateur -du formaldhyde - qui lui <<fixe >> les cellules. Toute activit biologique cesse ds l'ajout de formaldhyde car il lie les protines entre elles et avec d'autres molcules, gelant sur place les structures. Cette mthode d'embaumement peut tre utilise pour suspendre la dcomposition pendant des dcennies.

1
3

Combien de temps un corps embaum peut-il rester dans une pice avant de commencer se decomposer?

Notre systme immunitaire comporte notamment des globules blancs, des anticorps et des antioxydants prsents et actifs dans l'organisme tout au long de la vie. Ils ne fonctionnent pas seulement dans le sang, mais aussi entre les autres cellules dans certaines parties du corps. Leur travail est de dtecter tout ce qui est tranger et de l'liminer. la mort, l'oxygne, normalement fourni a toutes nos cellules (ycompris du systme immunitaire),ne circule plus. Rsultat, les microbes peuvent enfin se reproduire librement dans l'organisme. Bientt, celui-ci devient pour eux un c( lieu de ripailles D, d'autant plus que les autres cellules

1
3

Qu'est-ce qui arrte la putrfaction d'un corps avant la mort?

- 119

- Fonctionnement du c o r p 5

,
3
120 -

du corps, ne parvenant plus garder leur forme dorigine, perdent leur contenu et offrent ainsi la (c soupe aux microbes. ce stade, la dcomposition dun corps est dj bien entame.. . Pour le corps vivant, cest une toute autre affaire ! Les bactries sont confrontes une barrire physique, vritable dfense contre une ventuelle putrfaction : la peau. Ce nest que morte, en perdant sa structure, quelle leur laisse le champ libre. Le processus de dcomposition est dune rapidit remarquable. En conditions chaudes et humides, il lui suffit dune journe pour se mettre en route. En conditions plus froides et striles comme la morgue, le processus peut prendre plusieurs mois.
> )

Peut-on vivre ternellement ?

Commenons par un monde thonque, avant de sattaquer au monde rel Selon la thone de la relativit dEinstein,il vous est impossible de voyager la vitesse de la lumire Mais plus vous vous en rapprochez, moins le temps pour vous ressemble celui que traversent les gens sur Terre qui, eux, ne voyagent pas la vitesse de la lumire En thone, vous poumez ralentir le temps en voyageant cette vitesse jusqu ce que tout le monde soit mort sur Terre Nanmoins, votre vie se droulerait la mme vitesse que si vous tiez rest la maison En clair, cette sensation de vivre ternellement passerait inaperue Dun point de vue biologique, il existe des tas de raisons qui expliquent pourquoi il nous est impossible de connatre la vie ternelle Lune delles tient au fait que certaines de nos cellules ne se reproduisent pas (neurones, cellules osseuses ) et donc, quelles ne sont pas remplaces leur mort Dautre part, pour celles qui se reproduisent par le biais de fabncahon de copies delles-mmes,des erreurs peuvent survenir lors de la duplication et DE gnrer des mutations Chaque gnration nsque de produire de nouvelles erreurs Ainsi, plus vous vivez longtemps, plus le nombre de copies de cellules ralises augmente Et plus ces copies sont suiettes aux mutations, jusqu ce que finalement,il ny ait plus suffisamment de cellules parfaitement fonctionnelles pour assurer le travail de vous garder en vie
P o u r q u o i les uaches ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e les e s c a l i e r 5
7

Cuisine et dpendances
Gele, diamants E t crme anylaicle

Alors que j'ai toujours russi mes geles d'ananas avec des fruits en conserve, j e n'y arrive pas avec des fruits frais. Tout ce que j'obtiens c'est un bol de bouillie, rien voir avec de la gele! Pourquoi?
En ralit, ce sont les enzymes qui viennent gcher la fte, en particulier la papane (lesananas en contiennent).. . Elle est responsable de la dcomposition des protines en petits fragments. Or, la glatine,qui donne cette consistance particulire la gele, est une protine. La papane se rjouit de la mettre en pice ! Du coup,la gele ne prend pas. Pourquoi est-ce diffrent avec les ananas en bote? Simplement parce qu'une partie du procd de conservation consiste chauffer les ananas, ce qui dtruit la papane. La glatine, elle, ne craint plus rien et la gele au final est parfaite. Mais ne voyez pas seulement la papane comme votre ennemi en cuisine. Ses capacits dmolir les protines lui permettent d'attendrir la viande.. Carjustement,la duret de la viande est lie la prsence du collagne des tissus conjonctifs, collagne qui n'est autre qu'une?
,

- 121

- Cui5ine

et dpendances

Protine, h oui ! La papane est galement utilise pour supprimer les protines en suspension dans la bire frachement brasse. Un dernier conseil, ne faites pas de gele avec des kiwis frais, des figues ou des mangues. Elle ne prendrait pas non plus car tous contiennent de la papane.

1
3

J'ai achet ces bananes il y a deux jours et elles ont dj noirci? Ai-je choisi des fruits pourris?

Certainement pas. C'est encore un coup des enzymes. On dirait bien qu'elles vous en veulent ! Au dpart, les bananes sont des fruits tropicaux qui n'ont rien connu d'autres que la chaude lumire du Soleil avant de rencontrer l'intrieur de votre frigo. Elles ne sont tout simplement pas faites pour le froid, contrairement aux pommes et aux poires qui se plaisent des semaines entires dans un rfrigrateur. Pour les bananes, la membrane qui entoure les cellules se dsagrge, laissant chapper les enzymes prtes dtruire ce qu'elles trouvent sur leur passage. Lune d'elles, la polyphnoloxydase, ragit avec les tanins habituellement l'abri dans un compartiment spar. Or, la raction entre l'enzyme et ces tanins entrane la formation de composs bruns qui noircissent les bananes. En fait, la temprature idale de conservation des bananes est de 13.3 "C. En dessous de i o elles commenceront noircir. Couvrez-les bien les nuits fraches !
OC,

3
3

Pourquoi les lacons sont-ils si troubles, eux qui sont faits avec de 'eau limpide?

Pour trois raisons, toutes de bons exemples de ce qui peut se produire lorsqu'on place des obstacles sur la route d u n rayon de lumire... Premirement, le glaon n'est pas un norme cristal, mais un ensemble de petits cristaux qui offrent autant d'opportunits la lumire d'tre diffracte lorsqu'elle les atteint ! Ensuite, les gaz atmosphriques tels que le dioxyde de carbone, l'oxygne et l'azote sont plus solubles dans l'eau froide. Et comme l'eau se refroidit lors de la conglation, elles pigent les bulles de gaz. Celles-ci sont trs petites, mais suffisamment grosses pour rfracter la lumire. Enfin, de petites poches d'eau peuvent avoir chapp la conglation dans le glaon (une raison de plus expliquant la rfraction de la lumire)... Aprs tout a, la lumire a effectivement bien peu de chances
Pourquoi
te5

122 -

u a c h e s n e peuuent-elles pas d e s c e n d r e le5 ercaiier.

- Gele, diamants et c r m e anglaise -

de traverser un glaon et d'en ressortir intacte, vous ne croyez pas? Une dernire prcision, quelle diffrence y a-t-il entre diffraction de la lumire et rfraction de la lumire? La diffraction correspond ce que l'on observe lorsqu'une longueur donde contourne le bord d u n obstacle (parpillementde la lumire),la rfraction est le changement de direction de la lumire lorsqu'elle passe d'un milieu un autre.

Dans un conglateuc lacons deux tasses de caf chaud a 10C pour i'une, 3 "C pour l'autre. Laquelle sera congele ta premire?

Voil de quoi dfier le sens commun : la plus chaude. . . glera la premire ! Pourquoi? Les molcules d'eau chaude ont suffisamment d'nergie pour quitter le corps liquide sous forme de vapeur (de ce fait, elles lui retirent de l'nergie calorifique). Les molcules d'eau froides ayant peu d'nergie, elles, ne quittent pas le corps liquide. Ainsi, l'eau chaude tant plus chaude, puisque ses molcules ont plus d'nergie, elle perd sa chaleur plus rapidement. Autrement dit, elle perd son nergie plus vite que l'eau froide, atteignant le point de conglation la premire. Ce phnomne est connu depuis longtemps. Aristote (384-322av. J.-C.)crivait dj dans ses Mtorologiques: (<Beaucoupde gens, lorsqu'ils veulent faire refroidir rapidement de l'eau chaude, commencent par la mettre au Soleil. Ainsi, les habitants qui s'installent sur la glace pour pcher [ils font un trou dans la glace puis pchent] versent de l'eau chaude sur leurs cannes afin qu'elles glent plus rapidement; ils utilisent la glace comme plomb pour fixer leurs cannes B.

- 123

- Cuisine e t dpendances -

Lorsqu'un garcon de caf verse une goutte de lait au centre d'une tasse de caf, puis se retourne, tasse en main, le lait reste au centre alors que le caf bouge autour. Pourquoi ?
N'avez-vous jamais ressenti a: peu importe le nombre de gens qui vous bousculent autour ou les pressions que le monde place sur vous, vous n'allez tout simplement pas bouger? I1 s'agit de l'inertie, c'est la mme chose pour cette histoire de caf: la tendance rester en place. Le garon de caf, en valsanttasse en main, impose directement des forces celle-ci, mais pas directement au caf qui, lui, veut rester o il se trouve.. . Ce qui le fait lgrement bouger? La friction avec les bords de la tasse. En revanche, il n'y a pas de friction entre le lait et les bords de la tasse. Ainsi, la goutte de lait reste exactement o elle est.

chaque fois que e prpare une boisson chaude avec s'installe avant que le liquide la bouilloire, un si ne se mette bouillir. Pourquoi?
Lorsqu'on chauffe de l'eau, les gaz dissous qu'elle contient commencent quitter la solution. On entend alors ce sifflement discret, premier signal indiquant que le liquide commence chauffer... Quand l'eau approche du point d'bullition, tous les gaz dissous ont t librs et il n'y a plus de bulles. ce moment prcis, la bouilloire se montre silencieuse. Savourez l'instant, il ne dure pas ! Ds que l'eau commence bouillir, les courants de convection dans l'eau deviennent trs violents et la bouilloire devient encore plus bruyante.

124 -

Pourquoi

le5

v a c h e s ne peuuent-elles p a 5 d e c e n d r e le5 e s c a l i e r s

Gele, diamants et c r m e anglaise

J'ai remarqu que si l'on sort une tasse de caf d'un four micro-ondes et qu'on y plonge une cuillre, le caf bout. Est-ce magique?
Non, je dirai plutt dangereux. Mfiez-vous car des gens se sont srieusement bouillants de cette manire ! Pour identifier la menace, il faut comprendre de quelle faon les micro-ondes chauffent les aliments. Contrairement au chauffage classique produit dans une casserole, les micro-ondes ne pntrent pas trs loin dans les aliments qu'elles ont chauffer. Si bien que certaines parties de votre tasse de caf pourraient tre proches du point d'bullition, et d'autres, encore froides. Que se passe-t-il si vous plongez une cuillre dans la tasse? Elle peut dplacer les parties des couches froides vers celles qui sont bouillantes, ces parties pouvant alors soudainement tre portes au point d'bullition (voire mme une temprature suprieure).Au lieu de s'chapper lentement comme dans le cas dune bullition classique, la vapeur produite jaillit de l'intrieur du caf. I1 suffit d'tre sur sa route pour que le caf vous blesse, attention !

Une micro-onde fait bouillir l'eau en apportant de I energie supplmentaire aux molcules d'eau. Donc, si j e leur fournissais plus d'nergie d'une autre manire -en secouant une tasse [ferme par un couvercle] de haut en bas sur la table - et que j e le fasse suffisamment ongtemps, exemple l'eau se mettrait-elle bouillir ?

par

Pensez-vous srieusement que les ingnieurs de Panasonic, qui ont conu les micro-ondes, auraient gard un tel secret toutes ces annes si la technique tait si facile? En ralit, le rayonnement micro-onde estjuste la bonne frquence pour causer le maximum de vibrations des molcules d'eau qui provoquent le rchauffement de l'eau. Dans une bouilloire, c'est le transfert d'nergie de l'appareil en chauffe qui donne aux molcules d'eau en surface suffisamment d'nergie pour passer de l'tat liquide l'tat gazeux et s'chapper sous forme de vapeur. Certes, secouer la tasse sur la table provoquera effectivement un transfert d'nergie, mais principalement la tasse qui, thoriquement, se rchauffera. Mme chose donc pour le caf, mais cela restera infime car le transfert est inefficace. Conclusion, si vous voulez une tasse de caf bien chaud, prparez vous secouer

- 125

Cuisine et d p e n d a n c e 5

la tasse sur la table pendant un millnaire ou deux.. . Sinon, plus simple : appuyez sur la touche Dmarrer de votre four micro-ondes !
( <

Ouand on fait chauffer du lait, mieux vaut le surveiller de prs sinon il risque vite de dborder de la casserole! Pourquoi le lait e s t 4 incontrlable ?
Le lait est rempli de bonnes choses -vitamines, graisses essentielles pour la croissance- et plus important encore, de ces lments mis en vidence ds qu'il se met bouillir: les protines (longues molcules, constitues d'acides amins, servant de matriaux de base aux cellules). Quand on chauffe le lait, ses protines se dploient et s'enroulent autour des bulles d'air qui tentent de s'chapper. Ainsi, ces dernires ne peuvent fuir aussi rapidement qu'elles le feraient dans l'eau. Et l'exprience se termine par une masse de bulles ne pouvant aller nulle part ailleurs qu'en dehors de la casserole ! Une fois le lait rpandu sur la cuisinire, il n'y a plus qu' nettoyer. videmment,si le lait n'tait pas si nutritif, le faire chauffer serait une activit beaucoup plus tranquille. . . Prcision, la tension de surface est, elle aussi implique, dans le temprament fougueux du lait. Dans le cas de l'eau d'abord, la tension de surface est trs leve : imaginez la surface de l'eau comme une peau de caoutchouc trs tire qui serait toujours tente de retrouver sa forme initiale aprs le passage dune bulle d'air. Le lait, quant lui, a une tension de surface faible. Les bulles y survivent donc plus longtemps que si elles taient dans l'eau. Ajoutez cela la capacit qu'elles ont se laisser emballes par les protines et vous comprendrez pourquoi les bulles d'air dans le lait en bullition n'abandonnent pas sans combattre ! propos, si vous voulez montrer qu'il y a bien une histoire de tension de surface l dedans, ajoutez un peu de liquide vaisselle une casserole d'eau que vous porterez bullition. Vous observerez le mme phnomne que dans le lait.

uoi les crales au riz souffl craquent, lent e t clatent ds que j e verse du lait? Et pourquoi s'arrtent-elles ensuite ?
cause de l'air qu'elles pigent.. . Pour le prouver, voyons cela de plus prs. La crale est un simple grain de riz ((gonfl Brisez-le dlicatement en deux. Quevoyez-vous? Beaucoup d'air ! Lorsque vous versez le
)).

126 -

Pourquoi les u a c h e s ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5

- Gele, diamants et c r e m e anglaise

lait par-dessus, il sinfiltre dans les crales et dplace lair. Do ce bruit: crac, clac ou pop en fonction de la rapidit avec laquelle sest chapp lair, ou, si vous prfrez, du temps qua mis le lait pour le remplacer. propos, plus les crales sont fraches, plus (c lexplosion>> est importante. Enfin, bien sr, une fois que toutes les poches dair ont t remplaces par le lait, le concert est termin. Vous navez plus qu finir votre petit djeuner dans le silence.

Pourquoi les ppites de chocolat des cookies ne fondent-elles pas lors de la cuisson?
L e chocolat des ppites est diffrent du chocolat en tablette. Celuil a t ((bidouill plus exactement, tempr : on le fait successivement chauffer puis refroidir jusqu ce quil prenne une structure cristalline lui offrant une meilleure stabilit. a lui donne aussi un certain clat, une surface croustillante et au final, il ne fond pas comme le chocolat ordinaire. Dautre part, souvenez-vous que la pte de cookies garde ces petits morceaux de chocolat bien en place.. . Donc, mme si le chocolat avait une envie de fondre, il ne pourrait pas aller bien loin !
) ) ,

- 127

- Cuisine e t dpendances

Je viens d'mincer des oignons et c'est nouveau la crise de larmes! Pourquoi?


Encore ces vilaines enzymes ! En ouvrant un oignon, vous librez celles V'OR appelle allinases. L'odeur des oignons est cause par la prsence de sulfoxydes. Au contact des enzymes frachement lches ces composs sont convertis en acide sulfnique instable et rapidement transform en oxyde de propanethial qui est - je suis sr que vous le savez dj - un gaz volatil. Ce gaz instable rencontre l'eau la surface de vos yeux et subit un autre changement. Le voici devenu un lger acide sulfurique... Les terminaisons nerveuses situes dans la corne ne l'apprcient gure et ordonne au mcanisme de protection des yeux d'entrer en scne. Rsultat, les glandes lacrymales produisent des larmes. Ce n'est pas ncessairement une bonne chose car elles entranent une humidit des yeux plus importante, laquelle facilite le contact avec le gaz volatile qui se transforme bien sr en acide sulfurique. Vous vous passeriez volontiers de lui mais il est bien l ! Des trucs pour viter de pleurer? Couper les oignons sous l'eau diton. Autre astuce efficace parat-il, les mincer tout en serrant une tranche de pain entre ses dents.
< (
) ) ,

u'est-ce qui permet un morceau de sucre de rester compact? Une sorte de colle?
De la colle? Non, inutile, l'eau ralise parfaitement ce travail ! Lors de la fabrication des morceaux de sucre l'usine, les minuscules cristaux de sucre sont comprims un taux d'humidit contrl. Cette teneur contrle en eau assure une lgre dissolution des cristaux dans une petite quantit d'eau. Rsultat : une solution sirupeuse. videmment, s'il

128 -

P o u r q u o ! les v a c h e s ne p u e n t - e l l e s pas d e s c e n d r e les e s c a l i e r 5 7

- Gele, diamants et r r e m e anglaise -

y a trop deau, les cristaux risquent de compltement se dissoudre. Pourtant si cette teneur en eau est idale, lorsque les cristaux de sucre sont comprims, la solution sirupeuse peut passer entre les cristaux et les fixer entre eux. C'est un peu comme un mur de briques dans lequel les briques seraient les cristaux et le mortier, le sirop. Une fois le sirop sec, la masse rsultante de sucre permet de conserver parfaitement les cristaux lis ensemble. Vous obtenez un parfait morceau de sucre.

Quand on saupoudre des fraises de sucre, on rcupre une sorte de jus de fraises au fond du bol. D'o vient-il ?
C'est le moment de parler d'osmose, phnomne dfini comme le mouvement d u n solvant selon un gradient de concentration travers une membrane semi-permable (mouvement qui va de la solution la plus dilue la plus concentre). Dans votre bol de fraises au sucre, vous avez recr le mme systme avec, dans le rle de la membrane semi-permable, la membrane des cellules de chaque fraise. La plus dilue des deux solutions sucres se trouve l'intrieur de chaque fraise, et la plus concentre (celle qui contient le sucre saupoudr), l'extrieur. L'eau de la fraise se dplaant, par osmose, vers la solution la plus forte dans le bol, les concentrations des deux solutions finissent par s'quilibrer. vous ensuite les dernires gouttes d'un dlicieux jus de fraises...

II parat que les gens qui mangent beaucoup de poisson gras ont un cerveau plus efficace? Est-ce que c'est vrai?
Possible.. . Le cerveau est trs riche en acide docosahexanoque (DHA), un acide gras que peut produire le corps mais pas de faon trs importante. La plus grande source de DHA provient de l'alimentation. On en trouve dans la viande, les ufs et, des taux particulirement levs, dans le poisson. Les poissons gras (maquereaux, sardines, harengs, thons) sont riches en DHA alors que les poissons blancs (cabillauds, carrelets, lottes) en ont seulement de grandes quantits dans le foie. Des tudes ont montr que la DHA amliorait la vue, la circulation sanguine, la peau et rduisait l'arthrite rhumatode. I1 a galement t prouv qu'elle augmentait les capacits d'apprentissage et la conscience visuelle. Exemple, des rats nourris une alimentation enrichie en DHA

- 129

- Cuisine e t

dpendances

apprennent sortir d'un labyrinthe plus rapidement que ceux qui en sont privs. Des expriences chez les primates ont d'ailleurs donn les mmes rsultats. En rsum : mangez du poisson gras !

Les crmes anglaises ont quelque chose d'incroyable ... Si on remue une crme prpare avec de la poudre provenant d'Angleterre [la fameuse c( custard powder I, elle semble s'paissir. Ds qu'on arrte, elle devient nouveau liquide! Est-ce que j e la prpare comme il faut?
Votre crme anglaise a l'air parfaite ! Et vous avez bien raison, il y a quelque chose de bizarre avec la custard powder des Anglais. . Si vous voulez la tester davantage, prenez en dans votre main et pressez fort Vous dcouvnrez que vous pouvez former une boule avec. Mais n'essayez pas de la lancer car ds que la pression est relche, elle est nouveau liquide ! Vous ,\ venez de raliser ce qu'on appelle un fluide dilatant, l'intneur duquel des particules solides sont en suspension dans Yea qui remplit les interstices entre elles Si vous remuez lgrement, la crme coule car les particules en suspension dplacent facilement. Ds que vous commencez appliquer une pression, l'eau est force de quitter les espaces entre les particules suspendues Celles-ci commencent se frotter les unes aux autres. La fnction qui en rsulte donne l'impression d'un
) )

130 -

P o u r q u o i le5 uaches n e peuuent-elle5 p a 5 d e s c e n d r e

le5

e5caiier5

- Gele, diamants e t c r m e anglai5e -

liquide plus pais, mais seulement durant le temps pendant lequel vous appliquez la pression. Autre exemple de fluides dilatants, les sables mouvants. Plus vous luttez pour en sortir, plus cela devient pnible et difficile.Selon les experts, si vous restez tranquille, vous flotterez en surface. Bref, si les fluides dilatants vous intressent, il est sans doute prfrable de les exprimenter avec la crme anglaise plutt qu'avec les sables mouvants !

Comment fonctionne ia super coiie? Pourquoi ne restet-elle pas colle l'intrieur de son propre tube?
U

La plupart des colles fonctionnent par vaporation du solvant que contient la partie collante. La super colle, elle, est une rsine cyanoacrylate qui a besoin des ions hydroxyles pour tre active (dont la source est habituellement l'eau). Comme il n'y a pas d'eau dans un tube de super colle, elle ne peut pas coller. Ce qui explique aussi pourquoi ces tubes sont si bien scells, pour empcher l'entre d'humidit.

Ces tubes de super colle ne sont jamais vraiment pleins, non? Est-ce que ce n'est pas une arnaque?
Non, au contraire, c'est mme une faveur de la part des fabricants ! Alors que l'eau active la rsine de la super colle, l'oxygne, lui, au contraire l'inhibe. Donc laisser un peu d'air dans le tube permet de la conserver intacte. Souvenez-vous, la super colle a besoin de chaleur et d'humidit pour pouvoir faire son travail collant. Ce qui explique qu'elle aime autant votre peau.. . Mfiez-vous.

- 131

Cuisine et dpendances -

I :
3I

Pourquoi la cellophane colle-t-elle elle-mme? Avec quelle colle fonctionne-t-elle ?

Aucune ! La cellophane est collante parce qu'elle se charge dlectricit statique quand vous la dtachez du rouleau. Ce morceau de plastique trs charg lectriquement sera attir par n'importe quoi d'autre non charg et isolant. Voil pourquoi il fonctionne si bien sur les botes en plastique. Si vous l'essayez sur une casserole en mtal, il fonctionnera moins bien car la charge statique sera dissipe. Notez que si vous retirez une longueur de cellophane du rouleau, et que vous la laissez pose quelques instants, elle devient inefficace car elle a perdu sa charge lectrique.

Je suppose que les stylos e t l'encre doivent eux aussi contenir de la colle, sinon comment l'encre pourrait-elle rester sur le papier ?
En quelque sorte. . . L'encre et la peinture contiennent des pigments qui sont des composs chimiques incapables de se dissoudre dans l'eau ou les liquides gras. L'un des pigments naturels les plus communs est le dioxyde de titane, un colorant blanc largement utilis (dela peinture la confiserie !] L'encre est le mlange simple dun pigment trs finement moulu, dun agent de suspension et dune sorte de colle ou d'adhsif qui fixe le pigment au papier. Lorsque vous crivez sur du papier, le pigment et l'agent de suspension pntrent dans les fibres. Et tant que le papier n'est pas aussi absorbant qu'un buvard,l'encre restera l ovous l'avez mise. Quand l'agent de suspension s'vapore, il laisse le pigment pig dans le papier.. .

_c-

132 -

P o u r q u o i l e i uachea ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e

le5 e 5 c a l i e r 5 7

- Eelee, diamants e t c r m e anglaise -

Si l'eau est constitue d'hydrogne et d'oxygne, pourquoi teint-elle le feu? Ne devrait-elle pas plutt brler?
Allez, une rponse rapide : l'eau est dj cc brle >> ! Un incendie se dclare lorsqu'un lment se combine l'oxygne. Dans le cas de l'eau, l'hydrogne est dj combin l'oxygne et donc le fait de brler a dj eu lieu. On pourrait presque dire que l'eau est la cendre laisse aprs le feu, et qu'une fois brle, elle ne recommencera pas. L'hydrogne est effectivement inflammable, mais pas l'oxygne. Si vous laissez une allumette se consumer sur un flux d'oxygne, elle brlera rapidement, mais i'oxygne, lui, ne brlera pas.

Je sais qu'il ne faut JAMAIS le faire, mais si on avait une friteuse en feu et qu'on essaye de l'teindre avec de l'eau, il y aurait une explosion. Pourquoi?
D'abord, souvenez-vous que l'huile flotte la surface de l'eau et que la temprature de la graisse sera largement supneure celle de l'eau (soit bien au-del de 100"C, la temprature d'bullition de l'eau) Donc, la graisse prend feu et vous jetez de l'eau dessus ... L'eau va alors essayer de couler au fond, mais elle va rencontrer la graisse chaude et se mettre bouillir. Les bulles vont monter rapidement dans la graisse et jaillir violemment en l'air, emportant avec elles des gouttes d'huile. ((, Et si celles-ci peuvent trouver une flamme sur leur route, elles s'enflammeront ! Essayer dteindre un feu de fri teuse avec de l'eau est l'une des choses les plus dangereuses que vous puissiez faire dans une cuisine. la place, recouvrez-la d u n linge humide pour pnver les flammes d'oxygne et elles s'teindront rapidement
v <

Nous avons du linge qui sche dans la cuisine. Je me demandais comment l'eau pouvait s'vaporer ainsi?
Bien que la temprature des vtements n'atteigne pas le point d'bullition, l'eau continue s'chapper du linge en direction de l'air. Une

- 133

- Cuisine e t dpendances

simple molcule d'eau sur les vtements est attire par les autres molcules d'eau, mais aussi par les molcules qui constituent le vtement. La molcule d'eau trouve un environnement collant >).Autrement dit, il est difficile pour elle de s'chapper dans l'air. Cependant, elle a suffisamment d'nergie pour se dplacer et changer sa position avec d'autres molmles d'eau.. . La chaleur peut tre considre comme de l'nergie que possdent les molcules. Et plus il y a de chaleur, plus elles ont une quantit d'nergie importante et plus elles amvent vaincre la moiteur qui les entoure. une temprature ambiante de zo"C par exemple, les molcules d'eau auront assez d'nergie pour vaincre les forces d'attraction des autres molcules et seront capables de s'chapper compltement des vtements vers l'air. Comme le processus continue, il y a de moins en moins d'eau dans le vtement jusqu' ce que, finalement, il sche. Si la temprature dpasse ZOT, il y aura encore plus de molcules prsentant assez d'nergie pour s'vaporer. Rsultat, les vtements scheront encore plus vite ! Toutefois, certaines des molcules d'eau qui s'chappent de la surface des vtements pour aller dans l'air peuvent retomber sur les vtements et tre nouveau bloques. Voil pourquoi il est conseill de pendre le linge l'extrieur, par jour venteux. On acclre ainsi le processus de schage : le vent disperse les molcules d'eau qui s'chappent des vtements. Aprs a, il est peu probable qu'elles s'y collent nouveau.. .
< (

9
~

Ouel dsastre! J'ai lav mon pull en laine dans de l'eau trop chaude et il a rtrci. Pourquoi?

Parce que la laine est faite de fibres cailleuses En observant un fil de laine sous un puissant microscope, vous remarquerez que sa surface ressemble une sorte de pile de bols entasss D'habitude, ces surfaces rugueuses ne peuvent pas vraiment se dplacer les unes par rapport aux autres. En revanche, immerges dans l'eau chaude, les cailles des fibres peuvent monter les unes sur les autres Or, une fois que la laine sche, elles ne parviennent pas reprendre leur tat initial Votre pull rtrcit et la laine se feutre car les surfaces des fils s'accrochent ensemble !

132

Pourquoi le5 u a c h e r ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r 5

Gele, diamants e t c r m e anglaise

I1 faut avouer que la laine a quelque chose de curieux: l'extrieur des fibres dteste l'eau et la repousse (on dit qu'il est hydrophobe), mais l'intrieur est creux et absorbe l'eau (il est hydrophile).. . Conclusion, si vous mouillez un pull de laine, il repoussera l'eau jusqu' ce qu'il atteigne un point o cette fois, il renoncera et finira par l'absorber. Or, si l'eau absorbe est trs chaude, les fibres deviennent dlicates. C'est le rtrcissement assur ! Pas de chance, il est irrversible. Une fois que le pull a rtrci, il n'y a plus rien faire...

Combien faut-il de moutons pour produire suffisamment de laine et tricoter un pull?


Si on se base sur un pull moyen d'environ 250 g, et un mouton moyen qui donne 5 kg de laine (650/0seulement de la laine est utilisable, le reste tant trop sale),alors on peut obtenir quatorze pulls partir de la toison d'un seul mouton.

Pourquoi un fer repasser fonctionne-t-il mieux lorsqu'il est chaud [chose encore plus vraie avec un fer vapeur]?
Quand vous repassez une chemise, vous essayez d'aplatir toutes les fibres et de les encourager rester ainsi. La chaleur facilite la chose (bien sr, si c'est trop chaud, elles brleront !). L'humidit participe galement assouplir les fibres, c'est pourquoi la vapeur est une bonne allie dans le repassage ! Nanmoins, on obtient encore de meilleurs rsultats sur une chemise frachement sortie de la machine laver, voire lgrement humide donc. Pour repasser une chemise (sielle n'est plus humide),l'idal est de l'asperger dlicatement d'eau et de la rouler en boule pendant quelques

- 135

Cuisine e t dpendances -

minutes. Cela ramollit les fibres et permet au fer de mieux glisser sur le tissu. Autre chose, retournez la chemise de faon pouvoir repasser l'envers du tissu. I1 y a deux raisons cela: (I) toutes les salets sur le fer qui pourraient tre transfres seront moins visibles l'intrieur de la chemise et (2)en repassant sur l'envers, vous tirez le tissu vers l'extrieur du corps et la chemise est plus facile pendre.

Si j'ai lav mes mains dans de l'eau savonneuse et que j e les sche dans une serviette, est-ce l'eau ou le savon qui la rend humide?
Les bulles sont un mlange de molcules d'eau et de savon. Les molcules d'eau sont constitues de deux atomes d'hydrogne et d'un atome d'oxygne. Dans l'eau liquide, il existe certaines forces entre ces molcules appeles liaisons hydrognes. Elles sont trs fortes, permettent aux molcules d'eau de s'accrocher ensemble et de rester sous forme de liquide tant que la temprature ne dpasse pas ioo"C, le point d'bullition. Les molcules de savon sont diffrentes. Elles, sont essentiellement constitues de longues molcules deux extrmits, l'une tant dite polaire car elle est charge lectriquement. Les molcules charges interagissent trs facilement avec les molcules d'eau, puis se dissolvent. Le reste dune molcule de savon est une longue ((queue non polaire. Les molcules non polaires, elles, ne se dissolvent pas si bien dans l'eau. Un exemple? L'huile. Rsumons: sur une molcule de savon, une extrmit aime l'eau, l'autre non ! Du coup, si vous mettez du savon dans de l'eau, o se situe l'endroit prfr des molcules de savon? En surface oui, avec leur extrmit non polaire pointant en l'air (laquellen'interagit ainsi pas avec l'eau). Maintenant passons aux bulles. L'extrmit non polaire des molcules de savon aime l'air et s'oriente du ct externe de la surface de la bulle. l'inverse, l'extrmit polaire est en contact avec les molcules d'eau qu'elle adore. Voil pour la surface externe des bulles. Et pour leur surface interne alors? Nous avons une fois de plus ces extrmits non polaires, ennemies de l'eau, orientes vers l'intrieur de la bulle qui contient galement de l'air. En clair, les extrmits non polaires forment une <(coquille intrieure et extrieure la buile. Entre ces deux coquilles, les extrmitspolaires se trouvent dans une simple couche de molcules deau. Voil qui nous amne la question initiale : les bulles tant la fois faites d'eau et de molcules de savon, si vous les talez sur une serviette, un peu des deux la rendront humide !
) >

136 -

P n u r q u o i les u a c h e r ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

Gele, d i a m a n t s e t c r m e a n g l a i s e

Des mains laves seulement l'eau schent-elles plus vite que des mains laves l'eau savonneuse?
Si vous ne rincez pas vos mains avant de les mettre sous un schemains lectrique, elles mettront sans doute plus de temps scher en effet. Cela vient du fait que le dtergent trouvera son chemin vers la surface du film d'eau sur votre peau pour y former une couche protectrice. Or, celle-ci empche l'eau de s'vaporer rapidement. C'est l'une des raisons pour lesquelles les bulles uniquement constitues d'eau sans savon disparaissent trs rapidement (simplementparce que l'eau s'vapore trop vite). De plus, la tension de surface y est plus importante que dans une bulle d'eau savonneuse, et elle <<pousse l'eau se transformer en une simple goutte.
) )

Nous avons des savons de toutes les couleurs, mais "ai remarqu que les bulles taient toujours blanches. bourquoi ne prennent-elles pas la couleur du savon ?
Ce que vous observez n'a pas grand chose voir avec la couleur du savon. L'effet est cre par la rflexion et la diffraction de la lumire sur le film d'eau pris en sandwich entre deux couches de savon. Donc, vous apercevez aussi bien toutes les couleurs de l'arc-en-ciel (que vous pouvez souvent voir tourbillonner la surface des bulles) que de la lumire blanche rflchie.

Comment fonctionne le gel coiffant? On le sort liquide du tube, et sur les cheveux, il devient solide. D'o vient ce changement d'tat physique ?
Ce n'est pas un changement aussi astucieux que vous le pensez. Si vous prenez le temps de lire la liste d'ingrdients que contient le gel, vous verrez que le principal est l'eau. Quand l'eau s'vapore, elle laisse demre elle d'autres ingrdients que je vais donner pour vous expliquer avec quoi vous badigeonnez vos cheveux chaque jour.. . I1 y a du polyvinylpyrrolidone -une rsine qui permet de fixer et garder les cheveux en place - un agent glifiant qui << paissit l'eau et la transforme en gel, et un solubilisant de parfum (huile de ricin hydrogne PEG-40) qui permet au parfum soluble dans l'huile de se dissoudre dans l'eau. Ensuite, il y a des conservateurs, des neutraliseurs pour conserver la transparence du gel. C'est la rsine qui permet de fixer les cheveux.
> )

- 137

Cuisine e t dpendances -

1
3

Ce serait formidable d'avoir du gel et du shampoing dans le mme flacon. Mais serait-ce possible?

Oui, sauf que les fabricants n'ont certainement pas envie de vous vendre un seul flacon au lieu de deux ! D'o l'absence d u n tel produit dans les rayons des supermarchs.. . Bien sr, vous pouvez avoir du dmlant et du shampoing dans le mme flacon, alors pourquoi pas un mlange shampoing/gel? Voyons comment fonctionne un shampoing dmlant: le shampoing contient des surfactants qui abaissent considrablement la tension de surface des liquides (l'eau ici) et facilitent la formation de bulles (mousse).Ensuite, les agents dmlants sont tenus en suspension dans la mousse, puis laisss sur la chevelure au moment du rinage des surfactants du shampoing. De la mme manire, il serait ainsi possible de garder le gel plutt que l'aprs-shampoing.. .

J'ai remarqu que si j e mets du dsinfectant dans l'eau, elle devient trouble [comme avec ces boissons alcoolises, l'ouzo et le pastis]. On m'a parl de collodes. S'agit-il de cela?
Les particules collodales sont si petites et lgres qu'elles ont bien du mal se dposer dans l'eau: il n'y a pas assez d'nergie dans les mouvements de l'eau pour les arrter. Mais ce n'est pas ce qui se produit avec le dsinfectant dont le constituant principal est l'huile de pin dissoute dans de l'alcool. Cette huile de pin est ravie de barboter dans l'alcool, mais pas dans l'eau (danslaquelle elle ne se dissout pas) ! Rsultat,

138 -

Pourquoi

le5

u a c h e s ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r s 7

- Eel&, diamants et c r m e anglaise -

quand vous ajoutez de l'eau du dsinfectant, l'alcool est plus dilu et sa capacit retenir l'huile de pin diminue. Dans i'eau, l'huile capitule et apparat sous forme de suspension fine. Voil pourquoi vous observez cet effet d'eau .nuageuse n.. . La mme chose se produit avec l'ouzo et le pastis dont le got particulier dpend de composs appels terpnes. Comme l'huile de pin, les terpnes vont se dissoudre joyeusement dans l'alcool fort de ces boissons (gnralement 40%). En revanche, ds qu'on ajoute de l'eau, fini la fte pour eux qui troublent alors la boisson.

Des parpaings utiliss pour construire les maison ont une face creuse, lautre plate. Pourquoi?
En effet, les parpaings en bton, creux, prsentent un ct avec des alvoles qui doit toujours tre pos alvoles vers le bas lors de la construction d u n mur. Cette face particulire du parpaing assure diffrentes fonctions : elle rduit le poids du mur (en rduisant la quantit de matriaux ncessaire pour le construire) et renforce le mur puisque le mortier ne se contente pas de rester en surface, il vient aussi se loger l'intrieur du parpaing. Deux cts alvoles ne doivent pas se faire face car une telle technique, en plus de ncessiter bien davantage de mortier, fragiliserait les parpaings. Le centre ne serait plus si rsistant ... Explication:vous avez le parpaing, sur lui, une couche de mortier qui remplit compltement la face alvolaire du parpaing suprieur, etc. Cette disposition leur assure une forte cohsion et rend le mur plus costaud.

- 139

- Cuisine et dpendances -

U
CJi

Ouand le macon utilise son burin et son marteau, il produit parfois des tincelles. S'agit-il d'lectricit statique?

Non, en ralit, il s'agit de morceaux de burin, prcisment de fragments de mtal en fusion qui volent en l'air. La friction cause par le coup chauffe tant le mtal qu'il entre en fusion: c'est l'tincelle que vous voyez (le mtal rougeoie car il est trs chaud). I1 brle lorsqu'il se combine l'oxygne de l'air et produit de l'oxyde de fer.

Et pour un cierge magique, comment ca marche?


L aussi, il s'agit de chaudes particules oxydes.. . Un cierge magique est une tige mtallique couvert dune sorte de pte de silicium et d u n oxydant, imprgne de limaille de fer. Quand vous l'allumez, les fortes tempratures produites brlent la limaille de fer (production d'oxyde de fer) qui vole en l'air dans toutes les directions. Ces projections, bien que trs chaudes, sont trs petites. Ainsi, leur contact avec la peau, on ressent un simple picotement, et pas une brlure.

Les cierges magiques ne sont pas si dangereux finalement. Pourquoi, alors, les feux d'artifice et les soleils [roues de feux d'artifice] le sont, eux?
Les feux darhfice sont comme de petites fuses de l'espace et fonctionnent de la mme faon: ils brlent beaucoup de combustibles (de la poudre noire ou poudre canon) dans un espace confin, qui retentit au pied de ce qui est, en pyrotechnie, une explosion contrle. l'origine, la poudre noire est un mlange de niwate de potassium, de carbone et de soufre. Des feux d'artifice sont tirs, comme les balles d'un pistolet, depuis un tube appel mortier. Une fois amvs trs haut dans les airs, ils explosent en une multitude de couleurs ... La partie du feu d'artifice qui donne l'explosion de la couleur est appele coquille. Elle abrite de petites sphres contenant des substances chimiques, appeles toiles. Par exemple, un feu d'artifice blanc contiendra des toiles de magnsium, un rouge, des toiles de strontium. La coquille comporte galement une charge fixe au centre de toutes les toiles. Quand elle explose, elle envoie ces toiles travers le ciel qui brlent en couleurs clatantes. Un soleil (feu d'artifice en rotation) est une simple fuse de feu

140 -

Pourquoi lei u a c h e i ne peuuent-ellei pa5 d e i c e n d r e le5 e!icaliers

- Gele, d i a m a n t s et r r b m e anglaise -

d'artifice incapable de quitter le sol parce qu'elle est en ralit bloque en son centre. Imaginez un avion -un jet- fix au sol par un cble trs rsistant accroch au sommet de la tour Eiffel. Si j'essaye de le faire voler dans une direction, il n'ira pas bien loin puisque le cble, incassable bien sr, l'en empchera. Pour l'appareil, la seule manire de dissiper l'nergie produite est de tourner continuellement en rond l'extrmit du cble. C'est la mme chose pour un soleil ! En revanche, la chimie d u n feu d'artifice est plus complexe qu'il n'y parait. La couleur produite par un feu d'artifice peut tre le rsultat de l'incandescence (lumire produite par la chaleur) qui varie avec la temprature -la chaleur rouge est plus faible que la chaleur blanche- ou de la luminescence. Cette demiere apparat lorsque de l'nergie est absorbe par l'lectron d u n atome rendu excit ou instable. Quand l'lectron se dbarrasse de ce surplus d'nergie, il met un photon de lumire et l'nergie du photon dtermine la couleur de la lumire que vous voyez. Rouge Orange Dor Jaune Blanc Vert Bleu Violet Argent

I sels de strontium, carbonate de lithium


I sels de calcium
~~ ~~ ~~

I
I
I

fer chaud ou charbon sodium

I magnsium chaud ou aluminium I baryum I cuivre

I
I

mlange de strontium et de cuivre aluminium pulvrulent, titane ou poudre de maansium

Les couleurs naturelles sont fascinantes ! Pour les diamants qui sont des cristaux de carbone, d'o vient la teinte de certains?
Effectivement, les diamants sont des cristaux de carbone et peuvent prsenter une lgre coloration. D'o vient-elle? D'abord, des substances qui peuvent se trouver l'intrieur de la pierre l'tat de traces. Exemple,l'azote donne une coloration jaune, le bore, une teinte bleute.. . Plus incroyable encore, si la structure en treillis du cristal est dforme

- 141

- Cuisine e t dpendances -

dune faon ou dune autre, cela peut conduire une coloration sans prsence d'impurets. Ce genre de dformation donne des diamants bruns, roses ou rouges, tous trs rares !

Si les diamants sont des cristaux l'image du sel [chlorure de sodium], pourquoi sont-ils si durs et lui, si tendre ?
L'explication se trouve dans les liaisons entre les atomes et les molcules qui sont de deux types: covalentes et ioniques. Dans les diamants, chaque atome de carbone est li quatre autres par des liaisons covalentes qui se partagent des paires d'lectrons. Ce sont des liaisons fortes. Dans le sel, consistant en ions sodium et chlore chargs positivement (sodium)et ngativement (chlore),les ions sont attirs l'un vers l'autre et s'accrochent ensemble par des forces d'attraction lectrostatiques appeles liaisons ioniques. Les liaisons ioniques impliquent un ion donnant un lectron un autre ion. Or, ces liaisons ne sont pas aussi fortes que les liaisons covalentes, ce qui fait du diamant le grand gagnant de ce bras de fer !

i . i
3

Existe-t-il quelque chose de plus dur que le diamant?

L e diamant reste la substance la plus dure que l'on connaisse. Cependant, un groupe de chercheurs amricains affirme avoir produit un matriau composite contenant des cristaux de nitrure de carbone. Les scientifiques esprent en obtenir terme un matriau plus dur que le diamant.. . La recherche sur les matriaux super-durs a commenc srieusement la fin des annes 1980 lorsqu'un scientifique amricain a tabli l'quation permettant de calculer la duret d'une substance. Celle-ci a permis de dcouvrir que la varit beta du nitrure de carbone (beta-C3Nq) devait tre au-dessus du lot.. . Le nitrure de carbone non cristallin -une substance bleu-gris - est facile fabriquer en laboratoire, mais les cristaux super-durs sont, eux, trs difficiles obtenir. Les chercheurs alternaient couches fines de nitrure de carbone et de nitrure de titane temprature ambiante en utilisant un processus appel pulvrisation magntron. Quel en est le principe? Les molcules de gaz visent une cible solide. Elles rduisent les atomes
P o u r q u o i les v a c h e s ne peuuent-elles p a s d e s c e n d r e les e s c a l i e r s
7

152 -

- Gele, d i a m a n t s et c r e m e a n g l a i s e -

la surface de la cible, se combinent eux chimiquement, rebondissent et se dposent sur une surface proche. L'quipe amricaine a donc dcid d'appliquer des molcules d'azote sur une cible moiti recouverte de carbone, moiti de titane. Ainsi, lorsque la cible tourne, les molcules d'azote frappent diffremment les deux matriaux, donnant des couches successives de nitrure de titane et de nitrure de carbone sur une surface tenue prs de la cible. Le nitrure de titane et le nitrure de carbone non cristallin sont tous les deux des substances dures. Mais le matriau composite, qui a une lgre nuance rostre, s'avre deux fois plus dur que l'un et l'autre (mme s'il n'arrive pas encore la cheville du diamant)! Les recherches se poursuivent car un matriau plus dur et moins cher que le diamant trouverait une grande diversit d'utilisation. Les matriaux super-durs pourraient ainsi tre utiliss pour couper de l'acier, ce que ne peut faire le diamant qui brle trs hautes tempratures. I1 est galement impossible de recouvrir les mtaux dune fine couche de diamant. Or, recouverts de nitrure de carbone beta, des composs mcaniques comme les engrenages et les paliers auraient une dure de vie bien plus longue et pourraient ainsi tre utiliss dans des systmes pour lesquels les liquides lubrifiants deviendraient inutiles.. . Une fine couche de nitrure de carbone beta pourrait galement tre utilise comme protection de la surface des disques d'ordinateurs.

- 113

Cuisine e t d p e n d a n c e s -

Mais, si le diamant reste la substance la plus dure que l'on connaisse actuellement, comment russissonsnous la couper?
Croyez-leou non, comme le bois, les diamants ont des veines. I1 suffit de les attaquer dans la ligne dune veine pour les couper proprement. Dans ce cas, il faut utiliser un axe, une lame de mtal tranchante frappe (dlicatement)avec un marteau. Pour couper au travers de la veine, il faut utiliser une scie faite d'un disque, de l'paisseur d'un papier, de bronze au phosphore imprgn de poussires de diamants, tournant i o ooo tours par minute. D'ailleurs, quand la scie coupe le diamant, elle ((s'entretient en s'imprgnant des poussires du diamant: il n'y a rien de tel pour l'aiguiser ! Dcouper un diamant de taille assez importante peut demander jusqu' deux semaines de travail.. .
) )

On peut couper un morceau de verre de la mme manire, mais pour uoi n'obtient-on pas le mme clat qu'avec un diamant.

Les diamants ont un meilleur indice de rfraction que le verre. Autrement dit, mme si on les coupe exactement de la mme manire, le diamant tincellera toujours plus que le verre puisqu'il spare mieux les couleurs de la lumire. Le secret de la beaut d'un diamant? La faon dont il rflchit la e tailleur a ainsi la mission dlicate de sculpter la pierre de telle lumire. L sorte que la lumire entre au sommet, rebondisse sur les parois l'intrieur, et ressorte par ce mme sommet. Voila comment un maximum de lumire sera reflt. Quant au diamant, il tincellera ! Au dbut du xxe sicle, l'art de la taille de diamants a t peaufin. De l est ne une formule mathmatique prcise. Ainsi, pour la plupart des diamants, il est recommand de les tailler a cinquante-huit facettes, chacune place un angle prcis par rapport a la suivante. propos, la taille d u n diamant ne correspond pas sa forme. La forme est en effet une affaire de prfrence personnelle, et n'affecte pas la valeur du diamant contrairement la taille. Une bonne taille offre une scintillation et une dispersion de la lumire dans le diamant maximales. Ceci se produit seulement lorsqu'un diamant est taill dans les bonnes proportions, et que la lumire est rflchie d'une facette l'autre puis disperse travers la pierre. Si la lumire s'chappe quand elle voyage dans le diamant, l'clat est largement diminu.. .

144

Pourquoi

le5

u a c h e s ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5

Gele, d i a m a n t s e t c r m e anglaise -

Le charbon est fait de carbone comme les diamants. S'agit-il de la mme chose?
Encore un grand mythe.. . Le charbon est un minerai riche en carbone, et les diamants sont constitus de carbone. Bref, le carbone est la seule chose qu'ont en commun les diamants et le charbon ! Les diamants sont forms trs hautes pressions dans le magma de la Terre, bien en dessous de la crote terrestre. On les trouve souvent associs aux chemines volcaniques d'Afrique du Sud. L, il y a trs longtemps, le magma a quitt l'intrieur de la Terre. Comment? Par l'intermdiaire de chemines nes au cur des volcans. C'est en remontant la surface que ce magma, aprs avoir support d'incroyables pressions au cours des sicles, a transport jusqu' nous ces diamants trs rsistants et de grande valeur.. . L e charbon, de son ct, est le nom gnral donn aux roches carbones friables drives de dbris (arbres, feuilles et vgtation) en dcomposition. Lui a t dpos il y a longtemps sous forme de tourbe d'abord. L'ensevelissement et l'augmentation des tempratures en profondeur ont ensuite entran des changements physiques et chimiques qui ont abouti au charbon. Alors, oui, le charbon et le diamant contiennent effectivement tous les deux du carbone et ont t forms de trs fortes pressions. Mais il s'agit de substances compltement diffrentes. D'ailleurs, le charbon est une forme trop impure de carbone pour que l'on espre en tirer un diamant parfait, mme en lui appliquant des pressions colossales !

- Cuisine e t dpendances -

/./

Le charbon brle. Le diamant le peut-il galement?


Oui, si l'on apporte suffisamment de chaleur. Le charbon commence

brler autour de 400C.Pour le diamant, il faut compter au moins 800 "C !

La raison de cette diffrence tient dans la faon dont les atomes de carbone s'assemblent dans chaque matriau. Le charbon est constitu de restes de plantes trs anciennes et les atomes de carbone sont arrangs de manire plutt dsordonne, sans modle rgulier. Imaginez les atomes comme une pile de briques de Lego que vous avez retir de la bote. Vous pouvez les sparer trs facilement, ou les joindre entre elles sans grosses difficults... prsent, fixez-les entre elles de faon ce que chaque brique soit relie quatre autres. Plus vous ajoutez de briques, plus la forme que vous obtenez devient rsistante, si rigide qu'il faut fournir un certain effort pour la dmonter, n'est-ce pas? C'est un diamant Lego! Dans un vrai diamant, les briques sont les atomes de carbone, mais le modle est le mme. En raison de la manire rgulire dont les atomes de carbone sont lis dans un diamant, celui-ci est trs dur et on ne peut pas sparer
facilement ces atomes.

Lorsque quelque chose brle, les atomes doivent tre spars les uns des autres, opration bien plus coteuse en nergie pour le diamant que pour un tas d'atomes dsordonns dans le charbon . . . Voil pourquoi il faut une temprature beaucoup plus leve pour parvenir le brler.

J'ai toujours trouv que ma voix tait plus mlodieuse, et mes chansons plus agrables couter dans la salle de bain. Pourquoi?
Les gens qui vous coutent aux alentours ne seront peut-tre pas tous d'accord avec vous ! Ce qui se passe dans la salle de bain est en effet trs favorable votre voix.. . Contrairement aux autres pices de la maison, les salles de bain sont remplies de surfaces dures et rflchissantes. Voyez ces murs brillants, ces lavabos et ces baignoires, ces sols sans moquettes, parfaites surfaces pour rflchir les hautes frquences.. . Dans une pice ordinaire, avec du mobilier cc tendre D, les sons de hautes frquences -que l'on retrouve la plupart du temps dans le chantsont absorbs, mais pas les basses frquences. Pour le prouver, une guitare basse jouant en stro dans la pice voisine s'entend plus facilement travers le mur que la cymbale du percussionniste. Donc, si vous
Pourquoi
le5

u a c h e s ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5

- Gele, diamants p t c r e m e anglaise chantez dans une salle de bain, toutes ces hautes frquences reviennent vers vous, ce qui ne se produirait pas si vous chantiez dans le salon ! Vous devez galement prendre en compte le phnomne de rsonance. Les objets ont une frquence particulire laquelle ils .prfrent >> vibrer. Dans une salle de bain, cela peut signifier que certaines frquences apparaissent plus puissantes que d'autres parce qu'elles ont la mme frquence de rsonance sur les murs que sur les autres surfaces. Si la frquence de rsonance plat musicalement, alors, manifestement, vous aimerez le son que vous entendrez. Et vous commencerez penser que ce que vous fredonnez est vraiment excellent.. .

- 147

5ensatinns
C u r r q , acidul
p t 5entiments a m o u r e u x

Ruelle est la substance chimique qui donne au curry cette sensation de chaleur dans la bouche ? Leau permet-elle d'apaiser la douleur ?
Lalcaloide capsaicine est le compos chimique qui donne ce ct pic aux piments. Ils en comptent cinq ayant diffrents effets en bouche : trois donnent une sensation instantane l'amre du palais et de la gorge, et les deux k\k\< autres, une impression de bouches IJU~ intensit longue et faible sur la langue e,loNvf et mi-palais.La diffrence d'intensit D ~ u ~ ~ ~ , de chaleur en bouche, produite par les piments, dpend de la proportion ? Eu7 de ces cinq composs. Concernant la capsaicine, il s'agit dun imtant, capable de cc brler la peau dj affecte par des coupures ou des corchures La rponse de l'organisme cette substance est dfensive douleur, yeux humides et nez qui coule

148 -

P o u r q u o i le5 uache5 ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e

le5

e5calier5

- C u r r y , acidul e t s e n t i m e n t s a m o u r e u x -

Devriez-vous boire de l'eau pour rafrachir la bouche si vous mangez du curry vraiment fort? Non, car la capsacine est seulement soluble dans les graisses. Autrement dit, l'eau ne vous dbarrassera pas de la sensation de bnlure, en revanche, le lait ou du yaourt, oui ! Chacun d'entre eux contient des graisses dans lesquelles sera dissoute la capsacine.. . Pourquoi croyez-vous que les spcialistes de la cuisine indienne ajoutent des raitas (salades au yaourt) au menu?

1
3

Comment fonctionnent les poudres acidules? J'adore ce ptillement dans ma bouche!

L'aimeriez-vous autant si je vous disais qu'il s'agit dune forme de douleur lie i'action d'enzymes? Quand la poudre se dissout dans la bouche et explose en une sensation de picotements et de mousse, il se produit la mme chose qu'avec une boisson gazeuse entre en contact avec la langue... D'abord,un acide doux se forme dans la bouche ou sur le dessus de la langue : c'est l'action dune enzyme de la salive qui cre un acide carbonique lger. Pour la poudre, il s'agira d'acides citnque et tartnque (celafonctionne de la mme manire).Alors, est-ce une forme de douleur? Oui. Les accros la poudre acidule pourraient presque passer pour des masochistes !
) >

J'ai remarqu qu'en croquant dans des bonbons la menthe, il se produit parfois des tincelles. Pourquoi?
Ce n'est pas vous qu'on appelle Mchoire d'acier, non? Plus srieusement, il existe effectivement deux sources de lumire dans les bonbons la menthe. Si, si ! La premire vient des molcules de sucre, la seconde de la saveur de la gaulthrie (un arbuste) dans la menthe apporte par une molcule connue sous le nom de salicylate de mthyle. Quand vous croquez dans le bonbon, vos dents cassent ses molcules de sucre et sparent les charges positives et ngatives. Lorsque la diffrence de charges devient suffisamment importante, les lectrons chargs sautent d'un ct l'autre de la cassure, heurtant des atomes d'azote sur leur route. La collision entre les lectrons et l'azote entrane l'mission par l'azote d'une lumire bleutre trs faible. Si vous voulez l'observer au mieux sans risquer de casser vos dents, patientez un bon quart d'heure dans une piece sombre. Ainsi, vos yeux auront une sensibilit maximale. Puis, cognez simplement deux morceaux de sucre l'un contre l'autre et vous pourrez observer le mme phnomne.

- 5ensations -

1
3

Pourquoi les bonbons la menthe provoquent-ils cette sensation de fracheur ?

Le got de la menthe fait entrer en jeu les quatre types de bourgeons du got de la langue (sucr,amer, sal et acide),ainsi que les dtecteurs d'odeurs dans le nez. En effet, l'arme dgag par une pastille de menthe est une sorte d'activateur qui envoie le message mmmmh. . . menthe au cerveau. Bizarrement pourtant, l'effet rafrachissant de la menthe n'a rien voir avec son arme ou les sens du got et de l'odorat. Les sensations de fracheur sont envoyes au cerveau par diffrentes voies nerveuses, d'ordinaire actives par une baisse de temprature. Or, le menthol est un compos chimique capable d'activer ces .nerfs froids >).Et, a tombe bien, le menthol est un ingrdient important de la menthe.. . C'est donc lui qui rafrachit l'intrieur de votre bouche. Petite prcision, il ne s'agit pas dune relle chute de temprature, mais seulement dune illusion !
) )

.*i

1
2
150 -

Comment un massage peut-il attnuer les douleurs provoques par une blessure ?

Les signaux voyagent jusqu'au cerveau grce aux cellules nerveuses (ou neurones), mais tous les types d'informations ne sont pas transmis la mme vitesse. Par exemple, les signaux de douleur voyagent plus lentement que d'autres. Ainsi, en massant une blessure -une faon de rchauffer la zone affecte- cet autre signal passe par un rseau de neurones sensoriels diffrent de celui de la douleur, et une vitesse de transmission plus leve. Au final, le message du massage (ou de la chaleur) parvient au cerveau avant l'information douleur>), ce qui l'attnue.
P o u r q u o i les uaches n e peuuent-elles p a s d e s c e n d r e
le5

escalier5

- Currq, acidul e t sentiments a m o u r e u x

3
~

Pourquoi nous grattons-nous ?

Le grattage est un premier systme d'alerte destin informer le corps dune entre en contact avec une substance nocive. l'extrmit de nos fibres nerveuses se trouvent de minuscules organes capables de recevoir des messages et de les envoyer au cerveau. Certains d'entre eux sont sensibles la chaleur, la lumire, la pression ou la douleur. Ainsi, c'est la stimulation de ces rcepteurs de la douleur qui dclenche la sensation de dmangeaisons. Les dmangeaisons peuvent tre dclenches par diffrents irritants. Dun point de vue chimique, lorsqu'on se gratte, on stimule nos mastocytes (untype de globules blancs impliqus dans les ractions allergiques), lesquels librent une substance appele histamine. L'histamine se lie des rcepteurs au niveau des terminaisons nerveuses locales et provoque cette sensation de dmangeaisons. Elle est aussi responsable des allergies. En effet, les gens qui en souffrent produisent trop d'histamine suite au contact avec une substance trangre. Allergisante pour eux, cette dernire peut pourtant ne provoquer aucune raction de ce genre chez d'autres personnes ! Ce qu'est vraiment une dmangeaison, au sens physiologique? On ne le comprend pas encore trs bien. Ce peut tre un type spcial de douleur ressenti seulement sous l'influence de stimuli prcis. Certains affirment mme qu'elle n'a rien voir avec la douleur, mais qu'il s'agit d'une sensation particulire caractrise par ses propres mcanismes.. .
) >

- 151

- Sen5ations -

3 Pourquoi une blessure dmange-t-elle en cicatrisant ? r[l

Quandles cellules sont endommages par une coupure, des agents chimiques ou des bactries, la blessure dclenche une rponse inflammatoire qui fait partie des mcanismes de dfense de l'organisme. Gnralement, celle-ci se prsente sous la forme de quatre symptmes: rougeur, douleur, chaleur et gonflement. L'inflammation est tout simplement une tentative de l'organisme pour dtruire microbes, toxines et corps trangers sur le site de la blessure de faon ce qu'ils ne diffusent pas aux tissus voisins. Elle permet aussi de prparer la rparation des tissus. Ainsi, la dmangeaison ressentie lors de la cicatrisation dune plaie est cause par la croissance de nouvelles cellules sous la vieille crote. Celles-ci forment une nouvelle couche de peau qui tire la crote, phnomne qui peut donner des dmangeaisons. Des cellules nerveuses se dvelopperont galement sous la crote,et lorsqu'elles commenceront recevoir et envoyer des messages, elles accentueront cette sensation dimtation.

1
3

Ou'est-ce qui provoque parfois ces soudaines envies de se gratter?

D'abord, il faut comprendre ce que sont les sensations de dmangeaisons et chatouillements causes par les terminaisons nerveuses mcano-rceptncesdes couches suprieures de la peau.. . Un mcano-rcepteur est une cellule, ou une portion de cellule, qui contient des structures sensibles la stimulation de torsion ou flexion. I1 est trs semblable aux cellules responsables des types de douleur lente. On a admis que la dmangeaison tait simplement un autre type de douleur. Que se passe-t-illors de la stimulation de ces terminaisons nerveuses? Un neurotransmetteur (appel substance P) est libr et dclenche une dilatation des vaisseaux sanguins, permettant l'arrive d u n afflux de sang plus important dans la rgion de l'irritation. La peau devient rose vif. Le neurotransmetteur active aussi les mastocytes impliqus dans la rponse allergique, lesquels librent de l'histamine. Raction immdiate, une augmentationde la dilatation des vaisseaux sanguins et un gonflement de la rgion irrite.. . Voil ce qui produit les sensations de dmangeaison et de chatouillement ! Le rflexe de se gratter est puissant. I1 est provoqu par un rflexe de la moelle pinire qui localise la zone de dmangeaison et dirige votre main en sa direction. La gratter soulage la dmangeaison, soit en enlevant
Pourquoi
le5

152 -

uaches ne peuuent-elle5 p a 5 descendre le5 e 5 c a l i e r 5

- Lurrq, ariidule et sentiments amnureux -

le compos imtant, soit en supprimant le signal de dmangeaison au niveau de la moelle pinire si le grattage est assez fort pour causer une douleur.

1
3

Laprs-shampoing dmlant a-t-il rellement une action sur mes cheveux ?

Sachez une chose: le cheveu est mort. H oui, c'est aussi simple que cela ! Dans ce cas, la seul6 action de l'aprs-shampoing dmlant est d'amliorer provisoirement l'tat de votre chevelure (onne peut pas donner de la vie l o il n'y en a pas)... En conclusion, les aprs-shampoings peuvent-ils vraiment nous aider? I1 faut bien raliser que plus on ((joue avec ses cheveux - brushing, permanente, brossage-plus on les abme. Constat flagrant sous le microscope: un cheveu abm porte de nombreuses cailles saillantes accroches entre elles. Du coup sur la tte, les cheveux apparaissent secs, ternes et sont difficiles coiffer ! La solution des aprs-shampoings? Les recouvrir compltement pour les rendre nouveau lisses, et permettre de les coiffer plus facilement.
) >

I1 existe trois thories, toutes s'opposent. D'abord, la thorie physiologique. Nous billons pour apporter plus d'oxygne notre organisme, ou nous dbarrasser de l'exces de dioxyde de carbone. Ainsi, le billement est communicatif car nous ne sommes certainement pas les seuls manquer d'air frais au mme moment dans une pice.. .

';r Pourquoi billons-nous et pourquoi est-ce ((contagieux'B ?

- 153

5ensati~ns -

Deuxime thorie : l'ennui ! Quand quelqu'un s'ennuie, il finit par biller... Bon, a n'explique pas pourquoi nous billons mais c'est bien un signal social du manque d'intrt que nous portons quelque chose. Enfin, la thorie de l'volution. Elle raconte que nous billons pour afficher nos dents et montrer que nous pouvons tre menaant s'il le faut. L e billement tait d'abord un signal d'alerte pour les autres. I1 a perdu sa signification d'agressivit quand l'Homme est devenu plus civilis. Ah, vous n'tes convaincu par aucune de ces hypothses? Un chercheur amricain, le Dr Robert Provine, a ralis quelques expriences sur le billement et conclu que la premire thorie tait incorrecte. I1 a fait en sorte de ne pas permettre l'ouverture de la bouche de volontaires afin de les empcher de l'tirer et de biller. Ainsi, les sujets pouvaient seulement prendre de l'air par le nez. Ils ont expliqu ne pas tre satisfaits de cette mthode de billement nasal mme si elle leurpermettait de prendre de bonnes bouffes d'oxygne.. . Par la suite, le chercheur leur a fourni de l'oxygne pur, histoire de voir si cela modifiait ou pas leur frquence de billement. Conclusion de l'exprience? Non, le billement n'est pas dclench par l'envie d'inspirer plus d'oxygne ! Concernant l'ennui, il a dcouvert que beaucoup plus de sujets billaient en suivant trente minutes de tests qu'en regardant trente minutes de rock en vido. Mais billaient-ils pour des raisons psychologiques (ilss'ennuyaient) ou physiologiques (l'ennui les endormait)? Provine a galement dcouvert que la plupart des billements apparaissent environ une heure avant de dormir, et une heure aprs le lever. Autre chose, il existe un lien sans ambigut entre le fait de s'tirer et de biller ! Aujourd'hui, il existe une nouvelle thorie : un billement serait une manire de stimuler le flux de lymphe dans nos muscles faciaux.. . La lymphe est un fluide circulant dans le systme lymphatique de l'organisme. Elle nous aide lutter contre les infections et les maladies. Mais pour se dplacer l'intrieur du corps, elle compte sur les mouvements raliss par les lments du squelette car elle, ne circule pas de la mme manire que le sang. Autrement dit, quand nous nous tirons avec bonheur chaque matin au rveil, ce serait pour elle.. . pour la lymphe ! Biller nous permettrait alors de l'envoyer vers le visage et le cou. Sinon, pourquoi biller est-il contagieux? I1 n'y a pas vraiment de rponse, mais une certitude: biller est effectivement contagieux! La preuve, l'crire suffit me faire biller. Et je parie que vous en faites autant cet instant... Pas par ennui, j'espre?!
)),

154 -

P o u r q u o i le5 vaches ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

- Curry, acidul e t sentiment5 a m o u r e u x

Cela aurait sans doute plus de sens d'utiliser sa main. Cependant, mme si la main prsente plus de terminaisons nerveuses que le coude, la peau cet endroit est vraiment paisse et ((protge trs efficacement les rcepteurs de temprature qu'elle contient. Aussi, nos mains pourraient avoir t conditionnespour toucher quelque chose de chaud et ne reprsentent plus un si bon indicateur de tempratures. De ce fait, l'utilisation dune rgion de l'organisme prsentant une peau fine est plus approprie. I1 s'agit du coude, sans doute parce qu'il reste le plus pratique.
> )

1
3

Pourquoi utiliser le coude pour tester la temprature de l'eau du bain des bbs?

1 . I

Pourquoi avons-nous tant envie de chocolat ?

Le chocolat prsente des proprits chimiques impliques dans le plaisir. Eh oui ! I1 contient de grandes quantits de phnylthylamine. galement prsente dans l'organisme et libre pendant l'excitation sexuelle, cette molcule dcuple les sensations et augmente la frquence cardiaque. Le chocolat contient aussi de la mthylxanthine et de la thobromine qui ont toutes deux un effet similaire la cafine. Et comme si cela ne suffisait pas, il est solide temprature ambiante mais fond une temprature peine infrieure celle du corps ! De quoi le rendre irrsistible, n'est-ce pas?

1y 1

Pourquoi rions-nous?

Le rire est quelque chose d'trange. I1 peut signifier la joie, la nervosit, l'embarras ou la dception. I1 peut tre employ pour dtendre les gens (lesmuscles se relchent dans tout le corps lorsqu'on rit) ou, l'inverse, les exclure lorsqu'on rit deux. I1 peut mme tre une faon de dmontrer son pouvoir: quand le chef raconte une blague, tout le monde rit ! Mais ((pourquoi exactement rions-nous? Voil une question qui laisse les chercheurs encore perplexes. en croire les spcialistes du comportement,le rire n'est pas vraiment le processus conscient et sophistiqu que vous imaginez, mais une rponse primitive notre environnement.. . Le rire peut renforcer les liens sociaux. I1 est signe que nous nous sentons l'aise avec les gens prsents. Bref, partager une plaisanterie est essentiellement une forme de relation sociale. Mais le rire est aussi une
) )

- 155

5ensations -

forme de relaxation: qui ne s'est jamais senti plus lger aprs une bonne e rire a l'effet oppos sur notre organisme de la rponse crise de fou rire? L classique (c lutter ou fuir (lefightorpight). Dans une situation de tension, le rire peut tre une raction nerveuse, une faon de diffuser la menace potentielle de la confrontation, comme dans les petits rires nerveux. Le rire peut aussi tre li au pouvoir et l'agression. De nombreuses raisons peuvent tre l'origine dune bonne partie de rigolades. Et personne n'a encore trouv de chute finale . . la recherche sur le rire !
> )

>).

1
3
156 -

Ou'est-ce qui nous donne envie de dormir?

Le sommeil est l'une des activits humaines les plus courantes. Pourtant, on sait encore peu de choses sur son fonctionnement et son origine. La glande pinale (ou piphyse) situe la base du cerveau joue un rle important car c'est elle qui produit la mlatonine. Cette substance passe dans la circulation sanguine pour rguler le cycle du sommeil et le rveil. Une exprience l'a montr: des poussins auxquels on injectait de la mlatonine s'endormaient.. . En revanche, jusqu' il y a peu, personne n'avait dcouvert de compos chimique naturel capable d'induire le sommeil ( part bien sr les mdicaments de synthse qui dclenchent aussi le sommeil). En Californie, des chercheurs ont fini par dceler une augmentation de la quantit d'une substance particulire dans le liquide cphalo-rachidien (quiprotge le cerveau et la moelle pinire) de chats
P o u r q u o i le5 u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r s
7

- Currq, acidul e t sentiments a m o u r e u x -

privs de sommeil. Quand les scientifiques l'ont injecte des rats, les rongeurs se sont rapidement endormis. Cet agent du sommeil est un acide gras, similaire l'un des composants des membranes cellulaires, mais ce qui dclenche vraiment sa libration reste inconnu. l'avenir, il pourrait bien tre utilis comme pilule naturelleN du sommeil. Actuellement, les mdicaments prescrits peuvent mettre le patient sous dpendance, et prsentent des effets secondaires dsagrables (une sorte de gueule de bois par exemple).Un mdicament plus proche de la substance naturelle ne devrait pas prsenter tous ces inconvnients.. .

1
9

Pourquoi rougissons-nous quand nous sommes embarrasss ?

Le rougissement est dclench par le systme nerveux sympathique, un systme constitu de nerfs sur lesquels nous n'avons aucun contrle. Essayez, vous n'amverez pas vous empcher de rougir.. . Pire, vous ne ferez qu'empirer les choses. Les motions provoquent le rougissement. Rsultat: une augmentation de l'afflux sanguin au niveau du visage, et vous voil rouge comme une tomate ! Heureusement, tout retourne trs vite la normale ds que le systme nerveux sympathique se relche. Et la circulation sanguine peut reprendre tranquillement son parcours habituel.

la lumire du Soleil,

I1 existe deux systmes nerveux diffrents qui fonctionnent pour l'ouverture et la fermeture des pupilles des yeux: le systme sympathique qui contrle l'ouverture ou la dilatation, et le parasympathique qui contrle la constriction ou le rtrcissement. Ainsi, la taille de la pupille de l'il est dtermine par un quilibre entre les deux. Ainsi, s'il y a beaucoup de lumire la plage, le systme parasympathique tentera toujours de s'assurer que la pupille est referme pour viter d'endommager la rtine, sensible, l'arrire de l'il. Cependant, en cas d'excitation sexuelle (accompagne d'une augmentation de la frquence cardiaque), le systme sympathique sera bien dcid vouloir garder les yeux grand ouverts...

- 151

Finalement, le Soleil l'emporte. Les nerfs parasympathiques, contrlant la constriction de la pupille, sont la longue plus actifs que les nerfs sympathiques responsables de la dilatation de la pupille en tat d'excitation. Bref, la pupille doit bien se dilater lorsque quelqu'un vous attire sur la plage, mais elle doit aussi se contracter trs vite ensuite ! moins que, peut-tre, l'tat d'excitation soit extrme...

1
3

Combien de terminaisons nerveuses possde la langue?

Voulez-vous parler des papilles gustatives? Ce n'est pas la mme chose car une papille gustative peut tre connecte bien plus dune terminaison nerveuse. Certaines terminaisons nerveuses dtectent la temprature, d'autres, le mouvement, et certaines rpondent aux lsions pour envoyer des signaux de douleurs au cerveau. Certains nerfs crniens sont galement impliqus... Vous l'aurez compris : la langue est carrment un carrefour de spaghettis de terminaisons nerveuses ! En conclusion, vous pouvez estimer que nous avons un total de i o ooo papilles gustatives (et pas seulement sur la langue, mais aussi sur le palais et l'intneur des joues). Et le nombre de rcepteurs l'extrmit de chacune d'entre elles se situe entre 50 et 150.
) )

Pourquoi le got du fromage rp est-il meilleur que celui du fromage en tranches?


Les papilles gustatives sur la langue et l'intneur de la bouche fonctionnent suivant une raction chimique avec la noumture Pour que celle-ci ait lieu, l'aliment doit entrer en contact avec la papille gustative Or, rp, le fromage prsente une surface de contact plus importante que

158 -

Pourquoi les u a c h e c ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e

le5 e 5 c a l i e r 5 7

Currq, acidul e t 5entiments a m o u r e u x

pour le mme volume de fromage en tranches. La possibilit d'interaction avec les papilles gustatives est donc suprieure et le got, plus intense. Ceci. dois-je ajouter, est une thorie : vous de la tester !

!L

Ouand j e mange, il arrive que mon nez coule. Pourquoi?

Votre nez peut couler quand vous mangez pour diffrentes raisons Si la nourriture est chaude, la chaleur dans votre bouche se rpand dans la cavit nasale. Or, il y a toujours du mucus dans votre nez puisqu'il y excute son travail en permanence. Lequel? Garder votre nez propre et l'abri des microbes bien sr. Or, plus il est chaud, plus le mucus est liquide ! Voil pourquoi manger de la nourriture chaude peut faire couler votre nez. De plus, les fortes tempratures des aliments ne sont pas les seules produire un tel effet: le curry, au got, si pic le peut aussi. Sachez qu'une petite quantit de mucus nasal est essentiel au sens du got. D'ailleurs, beaucoup des gots que nous percevons sont en ralit intimement lis aux odeurs. La preuve, les gens qui ont perdu le sens de l'odorat (unpeu comme lorsque vous avez un rhume) se plaignent que la nourriture est sans got et fade. Pourquoi? En fait, nos papilles gustatives peuvent dtecter quatre gots seulement: le sucr, le sal, l'amer et l'acide. Pour les gots qui se situent entre, nous devons nous reposer sur... les rcepteurs d'odeurs de notre nez, eh oui ! Souvenez-vous,l'odeur devient plus forte lorsqu'elle entre en contact avec une surface humide. Les composs chimiques qui la constituent peuvent ainsi se dissoudre dans le liquide et faciliter sa dtection par les cellules. Voil en partie pourquoi les chiens (etleur truffe humide), ont un sens de l'odorat plus dvelopp que le ntre. table, notre nez essayera toujours de produire un peu plus de mucus pour nous aider mieux ((sentir les aliments. . .
) )

- 159

- 5ensations -

1
3

Ouelle est l'explication biologique de l'amour ?

Si vous analysez le chocolat, vous voyez que l ' u n de ses ingrdients principaux est la phnylthylamine, substance chimique produite par l'hypophyse et prsente dans l'organisme pendant l'excitation sexuelle. Elle intensifie les sensations et augmente le rythme cardiaque. Quoid'autre dans l'amour? La dopamine qui passe dans le cerveau (on se sent bien), aide par la noradrnaline qui, elle, stimule la production d'adrnaline, laquelle, en retour, fait bien battre le cur.. . Mais la plupart des sentiments dlicieux ressentis dans l'tat amoureux viennent de la phnylthylamine. Ensemble, tous ces composs chimiques sont parfois capables de l'emporter sur l'activit crbrale qui gouverne la pense logique. Rsultat, on tombe perdument amoureux ! Les ides romantiques, irrationnelles, seraient causes par l'ocytocine, hormone d'excitation sexuelle primaire qui signale l'orgasme et les sentiments d'attachement motionnel. Plus vous tes excit, plus la production d'ocytocine augmente...

Pourquoi le temps semble-t-il passer plus vite lorsqu'on est plus g?


Nous mesurons la vitesse laquelle le temps passe en le mettant en relation avec notre exprience passe. Plus nous avanons dans la vie, plus nous connaissons d'expriences. l'ge de cinq ans, une semaine semble plus longue qu' vingt ans. Simplement parce qu'un enfant de cinq ans n'a pas la mme exprience du temps coul qu'un jeune homme de vingt ans. Compar au vcu, une semaine semble relativement plus courte pour le jeune homme que pour l'enfant, pour lequel une semaine reprsente encore une proportion significative de sa vie.

160 -

P o u r q u o i le5 uaches ne peuuent-elle5 pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l i e r 5

- Currq, acidul e t sentiments a m o u r e u x

131 k.d

Pourquoi ai-je la chair de poule en touchant du coton?

I1 existe de nombreuses sensations semblables celle que vous dcrivez: la chair de poule, un frisson qui parcourt le dos, ou l'impression dune angoisse qui monte.. . La chair de poule est la sensation la plus facile expliquer. I1 s'agit d u n reste de nos anctres plus poilus que nous le sommes aujourd'hui. L'air froid dclenche une raideur des muscles la base de notre peau qui, finalement, hrisse les poils du corps. Si nous tions plus poilus, ce mcanisme nous permettrait de piger plus dair dans les poils et isolerait notre organisme contre le froid. D'autres animaux, qui ont un pelage, et les oiseaux, l'aide de leur plumage, l'emploient toujours. Autrement dit, la chair de poule est un vestige de notre pass ! Elle indique que l'organisme de nos anctres ragissait de cette manire au froid. Vous avez d remarquer que la fourrure de certains animaux ne se dressait pas uniquement en rponse aux basses tempratures, mais qu'elle le faisait aussi face aux bruits menaants ou la vue d u n individu tranger. Pensez au chat dont le poil se hrisse lorsqu'il s'enfuit en croisant un chien: ce rflexe lui permet d'apparatre plus gros et plus terrifiant que son adversaire. Chez les humains, nos anctres ragissaient sans doute de la mme faon, ce qui expliquerait l'apparition de la chair de poule lorsque nous nous sentons menacs ou en situation inconfortable.. . Selon la personne, ces ractions sont dclenches par diffrentes Choses. Exemple, certaines ressentent le bruit dune craie sur un tableau comme une menace, d'autres non. Chez vous, c'est le coton. Chez moi? L'un et l'autre !

131

Pourquoi s'embrasse-t-on pour montrer son affection ?


L'une des choses qui nous sparent des animaux, c'est notre faon

de communiquer avec autrui. Nous pouvons le faire de diffrentes mani-

res, certaines tant extrmement complexes. Un moyen vident de communication est le langage au travers duquel nous pouvons exprimer des ides, des sentiments, et nous faire comprendre des autres. Le langage a-t-il volu quand nous avons commenc vivre en groupe plus important? Ou au contraire, est-ce le langage qui a permis cette vie sociale? On ne le sait pas trs bien encore. Malgr tout, le langage nous a, l'vidence, permis de dvelopper des cultures distinctes et de vivre en trs larges groupes. Les humains ne communiquent pas seulement par la parole, mais aussi par leurs expressions du visage, leur posture et leurs interactions

161

- 5en5ation5 -

physiques. Certains animaux le font galement, et plus le groupe social est important,plus les interactions sont complexes. Chez les primates sociaux d'abord, le toilettage tient une place importante dans leur comportement et sert tisser des relations. Mme si nous avons tous cette capacit exprimer les sentiments travers nos expressions physiques et nos interactions avec les autres, la faon particulire dont nous le faisons est largement dtermine par notre environnement culturel. Ainsi, le baiser est bien une forme de communication par laquelle nous exprimons aux autres les sentiments qu'ils nous inspirent. En revanche, la manire d'embrasser et les situations au cours desquelles il nous semble acceptable d'embrasser les autres dpendent largement de notre milieu culturel ! Les lvres et les mains sont impliques dans ces communications tactiles, probablement en raison de la densit des nerfs sensoriels au niveau des doigts, des lvres et de la langue. Tous ces dtecteurs sont impliqus dans les sensations de saveur et de texture de la noumture et sont trs sensibles la temprature. La sensibilit des diffrentes rgions du corps a en quelque sorte dirig le dveloppement des relations affectives. . .

D'o vient cette impression ne dans l'estomac a bord d'un wagon sur les montagnes russes?
Avant tout, pensez aux nombreuses forces qui agissent sur vous dans ce mange si clbre. D'abord, comme dans toute autre situation sur Terre, la gravit qui essaye de vous pousser vers le bas, ensuite, la force lie au mouvement des wagons le long des montagnes russes, en particulier celle lie l'acclration du train... Cette acclration peut tre positive

162 -

Pourquoi les u a c h e s ne peuuent-elle.

pas d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

Currq, acidul e t 5entiments amoureux -

lorsqu'il roule plus vite, ngative quand il ralentit. Le redoutable train peut aussi projeter quelques forces sur vous dans des directions latrales. La sensation qui en rsulte est celle d'tre pouss dans plusieurs directions la fois, selon la direction de l'acclration. De plus, vous ne sentez pas chaque force sparment mais leurs effets combins. Les montagnes russes prennent forcment l'avantage sur votre organisme ! Ainsi, quand le train acclre rapidement en monte, vous ressentez les deux forces (la gravit plus l'effet de la course) dans la mme direction et vous vous sentez extrmement lourd. l'inverse, lors d'une descente rapide, l'effet des forces peut s'annuler et vous vous sentez plus lger... Ce changement apparent en poids dclenche d'tranges sensations. Quand vous dvalez la pente, toutes les parties connectes dans votre corps subissent individuellement une acclration. Plutt drle, non, comme sensation? Dans une chute rapide, il n'y a virtuellement pas de force vers le bas et l'estomac se sent plus lger, lui aussi !

rn
3

Pourquoi les gens ne se chatouillent-ils pas eux-mmes?

Les chatouilles excitent les terminaisons nerveuses situes sous la surface de la peau. Elles en font rire certains, et font fuir ceux qui les craignent ! L'intensit de la chatouille ressentie dpend aussi de qui vous chatouille. De rcentes tudes ont montr une diffrence au scanner entre le cerveau de gens chatouills par une personne, et celui de personnes se chatouillant elles-mmes. Apparemment, le cerveau n'est pas dupe.. . Quand il voit que les chatouilles viennent de vous, il les ignore. Chez les auto-chatouilleursD, le scanner montrait que le cervelet (une partie du cerveau implique dans le processus) envoie des messages urgents une autre partie du cerveau pour l'alerter dune sensation. Nanmoins, il nous faut bien avoir le contrle de cette sensation. Eh oui, la vie serait impossible si la plante de nos pieds nous chatouillait chaque fois qu'on les pose au sol ! Du coup, le cerveau gre, et trie les stimuli importants, les sparant de ceux qui le sont moins. Darwin, le clbre volutionniste, tait trs intress par ce phnomne de chatouilles. I1 avait mme dcouvert qu'une victime de chatouilles se tortille dans le but de mettre les parties vulnrables de son corps hors de danger., l'abri du stimulus.. . Darwin pensait qu'il s'agissait dun mcanisme issu de l'volution pour nous protger des prdateurs. Dernire chose tonnante encore, le plaisir de se faire chatouiller augmente avec l'ge !

- Sensatinns -

1
3

Pourquoi avons-nous parfois cette impression de tomber du bord d'une falaise pendant notre sommeil?

Quandvous tes endormi, les muscles de vos bras et de vos jambes sont en ralit paralyss. S'ils ne l'taient pas, vous ragiriez comme dans vos rves. Imaginez le rsultat ! Problme, cette paralysie n'intervient pas toujours exactement au moment o vous vous endormez. Si vous commencez vous assoupir et que quelque chose vous rveille, vous pouvez prouvez une sensation de chute, ou de secousse, simplement parce que vous vous tes rveill lgrement avant la disparition de la paralysie de vos muscles.. . En d'autres termes, vos muscles reviennent la vie alors que vous en tes conscient, d'o ce soubresaut. Vous devriez sentir que le soubresaut vous a rveill mais en fait, c'est tout le contraire, vous vous tes rveill puis, avez boug. Certaines personnes connaissent un long dlai et peuvent tre encore allonges une demi-seconde ou plus aprs le rveil sans tre capable de bouger leurs bras et leurs jambes. Rien d'inquitant.. . Chez d'autres, cette paralysie n'tant pas vraiment efficace, elles donnent beaucoup de coups de pieds durant leur sommeil. On appelle a le syndrome des jambes sans repos (SJSR). I1 peut tre trs pnible pour celui ou celle qui partage chaque nuit leur lit avec quelqu'un qui en ((souffre>> et dort pourtant comme un bb !
> )

PAf

QeEJ

164 -

P o u r q u o i le5 u a c h e i ne peuuent-elles p a 5 d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

Histoire de nombrei;
n m a r r e r zro

Les Babyloniens avaient un systme de numration en base 60, mais n'avaient pas de zro sa place, ils laissaient simplement un espace Mais sans lui, comment cnre io, 100,loi,etc.? Ils ont finalement t obligs d'inventer un zro pour se dbarrasser de ce problme Celui-cise prsentait sous la forme d'un symbole ressemblant un double chevron inclin bien loign de celui qu'on utilise aujourd'hui Ce zro est apparu 500 ans avant J -C Au sens stnct, il s'agissait ET V I E plus d u n repre que du vntable zro L'usage du zro, comme un chiffre part entire, aurait finalement t introduit lors de l'appantion des nombres ngatifs Les premires preuves de leur utilisation, en Inde, remontent au VII~ sicle. Ainsi, le mathmaticien et astronome indien Brahmagupta fut le premier s'intresser aux rgles gouvernant le zro et les nombres ngatifs Voici ce qu'il en dit La somme de zro et d u n nombre ngatif est ngative, la somme d'un nombre positif et de zro est positive, la somme de zro et zro est zro
) )

lrol
3

Oui a dcouvert le zro ?

- 165

Histoire de nombres -

Bien sr, toutes ses connaissances du concept du zro n'taient pas correctes mais reprsentaient une tape majeure vers la comprhension mathmatique.

Zro est-il considr comme un nombre pair? I?j 12601 Excellente question! D'abord. quelle est la dfinition dun nombre
pair? C'est un nombre divisible par deux (au-ement dit,un nombre qui, divis par deux, n'a pas de reste).Or, puisque zro divis par deux donne zro (pas de reste),on peut supposer que zro est effectivement un nombre pair. . . Pourtant, selon un dictionnaire de mathmatiques que j'ai consult, les nombres pairs font partie de la srie infinie des nombres entiers relatifs 2,4,6,8, etc. dans laquelle il n'a pas inclus le zro. Je pense que ce dictionnaire est trop limit dans sa dfinition car zro est un entier relatif auquel la plupart des mathmaticiens s'accordent attribuer la qualit de nombre pair.

J'ai entendu dire ue si l'on doit faire un choix dans un jeu [comme ce ui d'ouvrir une seule porte armi plusieurs et de trouver celle qui cache un cadeau], chance de gagner est plus importante si l'on change d'avis aprs avoir fait un premier choix. Vrai ou faux?
Oui ! Imaginons que vous participez un jeu tlvis. I1 y a devant vous trois portes marques A, B et C. Demre deux d'entre elles se trouvent une chvre, demre la troisime,une voiture neuve. Vous choisissez la porte A. L'animateur vous montre qu'il y a une chvre derrire la porte B et vous demande si vous voulez modifiez votre choix. Vous avez plus de chance de gagner la voiture si vous dites oui et ouvrez la porte C ! Incroyable mais vrai.. . Pourquoi? La premire fois que vous avez fait votre choix, vous aviez 2 chances sur 3 de tomber sur une chvre et seulement 1 sur 3, sur la voiture. En d'autres termes, vous aviez plus de chances d'ouvrir la mauvaise porte. Donc 6 fois sur g (ou 2 sur 3).il y aurait eu une chvre demre la porte. Si l'on vous dit ensuite demre quelle porte se trouve l'autre chvre, pour ces 6 fois, vous pouvez choisir la dernire en toute scurit, celle qui cache la voiture neuve. Bien sr, il y 3 chances sur g qu'elle soit demre la premire porte, donc dans ce cas changer d'avis vous garantit de tomber sur une chvre.

166 -

P o u r q u o i les u a c h e s ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e les e s c a l i e r s

n m a r r e r zro

Malheureusement, le problme avec la chance et les probabilits, c'est que vous ne savez jamais sur lesquelles vous allez tomber. Essayez avec trois coquetiers et une pice de monnaie. Cachez la pice, demandez un volontaire du public de choisir un coquetier. Montrez-en un sous lequel il n'y a pas de pice, et demandez-lui s'il veut changer de choix. Gardez une trace crite de toutes les parties gagnes et perdues. Vous remarquerez que lorsqu'il change d'avis, il gagne plus souvent. Bien sr, si vous prfrez gagner la chvre, restez sur votre premier choix !

Ferais-je mieux de me concentrer sur la loterie nationale dans laquelle il suffit de choisir 6 chiffres parmi 49 pour gagner? Comment calculer les chances de tomber juste?
I1 y a 49 chiffres parmi lesquels faire son choix, et il vous en faut 6 de bon pour remporter le gros lot. Les chances d'avoir la premire boule exacte sont de 6 sur 49. Cela correspond la chance pour qu'une balle tire parmi les 49 soit l'une de vos 6. La chance d'avoir la seconde boule exacte est de 5 sur 48,4 sur 47 pour la troisime et ainsi de suite jusqu' la dernire, 1sur 44. Pour estimer la probabilit que quelque chose se produise ET celle qu'un autre vnement ait lieu en mme temps, il faut les multiplier. On obtient ainsi la probabilit totale de l'ensemble des vnements. Calculons alors la chance de tirer toutes les bonnes boules en multipliant 6/49 x 5/48 x 4/47 x 3/46 x 2/45 x 1/44, Ce qui vous donne une probabilit de 1/13 983816. Conclusion, il y a une chance sur 13 983 816 de gagner le jackpot la loterie ! Si j'tais vous, je tenterais plutt un jeu tl.. .
( < > )

- 167

- Histoire d e nombres

1
3

A-t-on moins de chances de gagner deux fois de suite la loterie, ou deux fois dans sa vie?

Simplifions la question, et demandons-nous quelle est la probabilit de gagner si vous jouez chaque semaine sur onze semaines.. . Partons sur une probabilit de gagner i sur io, et imaginons que vous gagnez la premire semaine. La probabilit de gagner nouveau chaque jour est de 1 sur io. Donc, vous allez probablement encore gagner un des jours suivants. Si vous jouez seulement la semaine suivante, la probabilit de gagner reste de i sur io. Vos chances de gagner la semaine suivante sont les mmes que celles de gagner le I" ou le ne jour. En somme, plus vous jouez, plus vous avez de chance de voir la probabilit tomber en votre faveur mais cela ne change pas la probabilit au cours du temps.. .

1
3
168 Pourquoi

Ou'est-ce qu'un nombre premier et comment savoir si j'ai affaire un nombre premier ou non?

Un nombre premier est un nombre entier suprieur un, seulement divisible par un et lui-mme. Si ce nombre entier n'est pas un nombre premier, on parle alors de nombre compos. 3, 5, 7 et ii sont des nombres premiers, etc. Les suivants? Vous pouvez les trouver seul, n'est-ce pas? Mais attention.. . Savoir si un nombre est premier ou non n'est pas chose facile quand on dpasse les centaines. Ainsi, selon Fermat, le mathmaticien (et son <(dernier thorme B), si p est un nombre premier, alors a la puissance de (p-i), moins un, sera divisible par p. S'il n'est pas divisible par p, alors ce n'est pas un nombre premier. S'il l'est, ce n'est pas encore ncessairement un nombre premier, car certains nombres composs donnent aussi un rsultat divisible par p. On les appelle nombres pseudo-premiers.
le5

u a c h e s ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r s

- Dmarrer zro -

combien y a-t-il de nombres premiers au total?


pas de limite l'ensemble des nombres premiers. Ils sont illimits puisqu'il s'agit de nombres entiers et qu'il n'y a pas non plus de limite pour cet ensemble. Mais si vous avancez que les nombres premiers sont un sous-ensemble de nombres entiers, alors les nombres premiers doivent s'arrter avant les nombres entiers, non? Argument intressant.. . mais non valable ! Tout simplement cause de la dfinition de l'infini. I1 n'y a pas de fin la liste des nombres entiers: elle s'tend continuellement, comme celles des nombres premiers.

li:J
9

Ou'est-ce que ,pin et qu'a-t-il de si spcial?

Nous avons tous appns que le rapport de la circonfrence d'un cercle son diamtre -peu importe la taille du cercle - tait toulours pi I D'ordinaire, on considre sa valeur 3.14 mais pi est ce qu'on appelle un nombre irrationnel, c'est--dire qu'il ne se termine jamais Exemple7 Un quart est prcisment gal 0,25. En revanche, pour un sixime, le rsultat ne se termine pas aprs quelques chiffres, loin de l. il donne 0,166666 et continue ainsi pour toujours Mme chose pour pi, vous pouvez le dfinir avec 18 dcimales par exemple 3,141592653589793238 mais il ne s'arrte pas l L'importance de pi a t compnse depuis quatre milliers dannees Les Babyloniens et les gyptiens calculaient la circonfrence dun cercle, constatant que son diamtre tait toulours li ce nombre constant appel pi La valeur qu'ils lui attnbuaient tait approximativement la mme que le standard moderne Dans des temps trs anciens, 3 tait utilis comme valeur approximative de pi Ensuite, mais pas avant Archimde au me sicle avant J -C , il semble il y avoir eu un effort scientifique pour le calculer Pi est devenu plus prcis' 3,i4 Au dbut du me sicle aprs J -C., les mathmaticiens Chinois et Indiens ont indpendamment confirm ou amlior le nombre de dcimales demre la virgule. Au dbut du xxe sicle, le gnie indien des mathmatiques Snnivasa Ramanulan, dveloppe des techniques pour le calculer Elles sont si efficaces qu'elles ont t incorpores aux algonthmes informatiques, permettant l'expression de pi en millions de chiffres
> )
'

- 169

- Histoire de n o m b r e s

Pi a pu tre calcul par les ordinateurs avec 200 milliards de dcimales !

Et l'on n'est pas prt d'arriver au bout.. .

1
3

Oui a invent le signe gal?

Voici l'une des questions les plus mystrieuses puisqu'elle reste.. . sans rponse ! Nanmoins, nous avons quelques bons indices sur son ongine. I1 existe un manuscrit au British Museum appel Papyrus Rhind qui mesure environ 50 cm de large sur presque 5,5 m de long. I1 y manque quelques fragments importants mais il constitue la base de nos connaissances sur les mathmatiques gyptiennes et inclut les premiers symboles d'oprations mathmatiques connus, dont le premier signe ressemblant notre gal moderne. Toutefois, celui-ci est plac la fin du problme, et bien que form comme notre signe gal, les extrmits des deux segments parallles sont jointes et le centre du segment du haut entre en contact avec une sorte de petit w. Bref, il pourrait bien tre -ou ne pas tre ! - l'anctre de notre signe gal.. . L e signe gal que nous utilisons aujourd'hui semblerait avoir t largement introduit par Robert Recorde dans son trait d'algbre The Whetstone of Witte,rdig en 1557. I1 en justifiait remploi ainsi: << Si j'ai choisi une paire de parallles, c'est parce qu'elles sont deux lignes jumelles, et que rien n'est plus pareil que deux jumeaux.
) )

170 -

Pourquoi

ie5

u a c h e s ne peuuent-elle5 p a 5 d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r s

10

Pnuuez-unu5 m'expliquer ... ?

Pourquoi les Anglais disent-ils c< c'est aussi facile que de tomber d'une bche [as easy as falling off a log]? Pourquoi est-ce si facile de tomber d'une buche?
Je vais supposer qu'il s'agit dune question sneuse pour vous apporter une rponse extrmement sneuse elle aussi. . Plusieurs facteurs entrent en jeu, tous vont interagir de plusieurs manires pour faciliter ou empcher la chute de la bche laquelle vous pensez. Considrons votre sens de l'quilibre, le caractre glissant de la bche et l'efficacit avec laquelle vos chaussures s'agnppent la bche. La taille de la bche entre galement en ligne de compte : , r de trs petites bches seront moins stables que des grosses I Elles ont en effet tendance rouler plus facilement et entraner la chute car elles ncessitent de plus grandes qualits d'quilibriste Pour tester votre sens de l'quilibre, essayez de rester sur un pied Si vous voulez tomber vraiment facilement, vous puiserez votre sens de l'quilibre en tournoyant plusieurs fois avant d'essayer de tenir, debout sur la bche

- 171

- Pouvez-vous m'expliquer ... ? -

Le caractre glissant de la bche dpend de plusieurs facteurs. Exemple, le tronc d u n bouleau blanc est plus lisse que celui dun chne et donc rduit la prise. La quantit de mousse sur la bche est un autre lment important. Elle est dtermine par l'humidit prsente dans le bois. Plus celui-ci est humide, plus vous glisserez. Ah, pour finir, les chaussures.. . lment capital. Si elles n'ont pas de prise et qu'elles prsentent une petite surface de contact avec la bche, vous tomberez plus facilement. Des chaussures plates avec des rainures permettront d'vacuer l'eau, vitant la formation dun film d'eau entre la chaussure et la surface de la bche. l'inverse, pour tomber plus vite, optez pour des talons aiguilles (pas de rainures, une surface de contact minuscule et une gne srieuse l'quilibre),chute garantie ! I1 y a aussi votre centre de gravit, situ quelque part au niveau de votre nombril. Si vous vous penchez en avant de faon ce qu'une ligne tire verticalement depuis votre centre de gravit jusqu'au sol tombe en dehors de votre base (ce qui signifie qu'elle ne passe pas entre vos pieds) alors vous tomberez, sauf bien sr si vous dplacez vos pieds.. . Plus vous tes grand, plus votre centre de gravit est lev et moins l'inclinaison ncessaire vous dstabiliser est importante. Manifestement, de plus grands pieds augmentent la taille de votre base et vous rendent plus stable. Conclusion,une grande personne avec de petits pieds tombera plus facilement qu'une petite avec de grands pieds !

Imaginez que vous regardez dans un rtroviseur alors que vous tes arrt aux feux. Une voiture derrire vous n'a pas vu la couleur du feu et va vous rentrer dedans ! Est-il prfrable de laisser les freins ou de les relcher pour minimiser les dgts? Ou finalement, cela n'a-t-il aucune importance ?
Personnellement,je voterais pour l'option cc lcher les freins >). C'est l'impact qui provoque l'accident. Dans ce cas, un objet en frappe un autre, la vitesse du premier est nulle. L'accident peut s'taler sur une priode de temps courte ou longue. Le changement de la vitesse est le produit de la force et du temps durant lequel l'objet ressent cette force. Donc, une vitesse donne, plus la dure d'impact est importante, plus l'intensit de la force chute. l'inverse, plus la dure de l'impact est brve, plus l'intensit de la force augmente. Si vous flchissez les genoux, vous augmentez la dure de l'impact jusqu'au plancher et le choc se fait

172 -

P o u r q u o i le5 v a c h e s ne peuuent-elle5 pa d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r 5

- Pouuez-uou5 m'expliquer

..

moins douloureux. Si vous gardez les genoux rigides, le choc est brutal. C'est la blessure ! tez le frein pour minimiser l'impact.

9 Pourquoi y a-t-il des fossettes sur les balles de golf? r[l

Elles crent des turbulences autour de la balle. Sans elles, un vortex pourrait se former en amre de la balle o il agirait comme une force de pousse contraire pour la tirer vers l'amre et la ralentir. Ainsi, une balle fossettes file plus rapidement ! Considrons aussi le principe de Bernoulli.. . Imaginez une balle voyageant de droite gauche devant vous. Les fossettes pigent l'air et si la balle tourne dans le sens des aiguilles d'une montre, les fossettes sur la surface suprieure vont acclrer l'air (puisqu'elles tournent avec l'coulement de l'air). En revanche, celles de la face infrieure vont aller contre, diminuant la vitesse de la balle. Selon le principe de Bernoulli, lorsque l'air s'coule plus rapidement, sa pression diminue. Donc, vous avez une pression rduite sur la surface suprieure de la balle, et une pression accrue sur la surface infrieure. a s'appelle un lift ! Si vous pouvez faire en sorte que la balle tourne dans la direction oppose, comme le font les joueurs de tennis, vous augmentez la pression sur le dessus et la diminuez sur le dessous, ce qui fait brusquement plonger la balle.

173

- Pouuez-uous m'expliquer ... ?

S i on dcolle bord d u n hlicoptre et que i'on reste immobile suffisamment longtemps, laissant la Terre tourner en dessous, aurons-nous voyag sur une certaine distance ?
Pensez-vous srieusement que si vous stationnez au-dessus de Londres suffisamment longtemps, vous vous retrouverez sur Paris la descente? Bon, d'accord, la Terre tourne. Mais Newton pourrait bien se retourner dans sa tombe en voyant ce manque d'apprciation de son clbre principe de conservation de l'inertie.. . Si vous dcollez la verticale bord dun hlicoptre, mme avec suffisamment de carburant, vous ne parviendriez pas dcrire des orbites autour de la Terre. C'est une question de vitesse. Quand vous restez la surface de la Terre (qui se dplace 530 km/h au niveau de l'quateur), vous avez un moment angulaire en raison du contact avec la Terre. Selon Newton, ce moment est toujours conserv. En d'autres termes, le moment n'est ni cre, ni dtruit mais seulement modifi par l'action des forces dcrites par les lois du mouvement de Newton. En sautant simplement en l'air, vous ne pouvez pas dtruire le moment de votre corps. Si vous voulez vous en convaincre, vous n'avez qu' sauter sur place : la Terre se dplace-t-elle derrire vous? Non. tes-vous retomb au mme endroit? Bien entendu... I1 se produit la mme chose en hlicoptre (dont le moment angulaire ne peut tre modifi autrement que par l'action de forces).Si vous voulez dplacer l'hlicoptre, vous devrez mettre les gaz pour fournir ces forces et voyager. Mais en stagnant dans la mme position, il ne se passera rien !

se retrouve dans un bus en vol statique l'avant. Si le bus dmarre, l'abeille resteraou sera-t-elle balaye vers l'arrire ?
Ce qui se produit pour vous s'applique aussi l'abeille. Lorsque le bus acclre, tout l'air du bus n'est pas balay vers l'amre, n'est-ce pas? a vient du fait que le bus acclre, l'air l'intneur acclre la mme vitesse, et donc le mouvement relatif entre les deux est inchang. L'abeille stagne dans l'air l'intneur du bus, et continue LA I ainsi. Puisque l'air l'int- RUCHE neur du bus ne bouge pas par rapport au bus, l'abeille reste la mme place
I

174 -

P o u r q u o i le5 vaches ne peuvent-elle5 p a 5 d e s c e n d r e

le5

escaliers 7

- Pouuez-uou5 m'expliquer ... ' !-

inons une perruche en cage. moins lourd si la perruche


tonnant mais oui, le poids total devrait diminuer. Quand la p e m Che est sur son perchoir, le poids total correspond la somme du poids de la cage et du poids de l'oiseau. Quand i'oiseau prend son envol, son poids n'a plus d'effet l'chelle de la cage et donc la cage pse moins. Cependant, si l'oiseau tait dans une grosse bote hermtique (attention: ne surtout pas essayer a chez soi),le poids resterait le mme. En effet, lorsque la perruche est en vol, elle bat des ailes et chaque battement d'ailes pousse une colonne d'air vers le bas avec une force gale son poids. Dans une cage barreaux, cet air s'chappe et n'a ainsi pas d'effet sur le poids. Nous voici revenus aux lois de Newton !

Puis-je obtenir le mme effet, autrement dit une perte de poids, si j e me tiens sur un pied au lieu de deux sur une chelle?
Placer un seul pied sur l'chelle ne rpond pas hlas l'ternel problme de perte de poids. Le poids est une force qui peut tre reprsente ici par le produit de la pression par la surface. Donc, si vous restez sur un pied au lieu de deux sur une chelle, que se passe-t-il? Bien que la surface en

- 175

- Pouuez-uou5 m'expliquer ... ? -

contact avec l'chelle soit rduite, la pression qui agit sur cette surface a augment de manire proportionnelle. Autrement dit, la force -votre poids - reste la mme !

ue se passerait-il si j'avais deux chelles et que je pose un pied sur chacune d'entre elles: serait4 possible de modifier mon poids en me balancant d'un ct l'autre?
Si vous avez deux chelles et un pied sur chacune delle, le poids mesur sur chaque chelle dpendra de la surface de contact entre le pied et la pression exerce sur l'chelle en question. Mais les poids combins devraient correspondre votre poids normal. Essayez et si les poids combins ne donnent pas le rsultat attendu, cela sera li aux pertes au niveau des chelles, et pas un dfaut du principe !

176 -

P o u r q u o i le5 u a c h e s ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e le5 e 5 c a l t e r ~7

11

Idees de gnie
ne la m a t i r e g r i w
a la c r o c t e de pain

J'ai entendu dire u'on utilisait seulement une petite partie e notre cerveau, environ 10%. Est-ce que c'est vrai?

Pour commencer, ralisez quel point cet organe cach sous notre crne est remarquable. Si vous avez lu ce livre partir de la premire page, vous avez dj fait travailler votre cerveau, et bien I Vous avez emmagasin une grande quantit d'informations, rflchi aux questions, aux rponses, et tout cela grce un lment de moins de 1400 g log l'intneur de votre tte. Incroyable que ce poids-plume soit bond et affam ce point.. . Bond car un cerveau humain compte 100 milliards de cellules -les neurones-, un nombre 20 fois supneur la population humaine sur Terre. Les neurones sont la fois ralisateurs et rcepteurs d'informations, lesquelles sont transmises sous forme de trs faibles courants lectnques allant d'un neurone l'autre. Ces courants lectnques sont la base du

- 177

I d e 5 de gnie

fonctionnement de l'ensemble du systme nerveux. Par exemple, lorsque vous vous piquez le doigt, un flux d'informations traverse vos neurones depuis l'extrmit de votre doigt jusqu' votre cerveau qui renvoie un message pour vous signaler la blessure (par la douleur). De tous les organes du corps, le cerveau est celui qui consomme le plus d'nergie. Les neurones tant des sortes de mini-batteries,iorsqu'ils transmettent leur charge lectrique, celle-ci doit tre remplace. Or il faut bien tirer l'nergie de quelque part. I1 a ainsi t calcul que 20 30% de l'nergie totale de l'organisme taient uniquement destins au cerveau. Autrement dit, plus dun cinquime de ce que vous mangez permet votre cerveau de fonctionner ! Aussi, l'ide qu'on n'utilise qu'une petite partie du cerveau est un mythe. y regarder de plus prs, le corps humain est une pice finement volue d u n mcanisme qui s'est lui-mme rduit l'tat de fonctionnement le plus efficace qui soit. << Pourquoi alors cet organe que l'on fait passer ici pour un paresseux (lui qui ne ferait travailler qu'une petite partie de sa masse.. .) serait-il aussi gourmand en nergie? demanderaient les volutionnistes. Toutefois, il est vrai que la totalit du cerveau n'est pas tout le temps au travail. Lorsque certaines parties ne sont pas sollicites, elles passent en mode ralenti. Exemples? Vous tes endormi ou coutez de la musique, les yeux ferms.. . Pendant ce temps, vous pouvez n'utiliser qu'une modeste portion de vos capacits crbrales. I1 suffit que le tlphone sonne, que vous vous leviez dun bond pour rpondre et voil que tous ces neurones se rveillent la vie. Ils ne seront plus si nombreux ensuite faire la sieste.
> )

Le cerveau est-il plus dou pour certaines tches que pour d'autres? Par exemple, est-il plus efficace pour la reconnaissance du got? Aprs tout, nous n'avons qu'une seule bouche, mais deux oreilles et deux yeux pour entendre et voir; Est-cegarce que le cerveau n'est pas si efficace pour ces sens la qu'il a besoin de deux entres?
L'inverse ! C'est parce que notre cerveau est rus que nous avons volu jusqu' possder deux oreilles et deux yeux. Pourquoi? Nous sommes continuellement en relation avec d'autres gens et l'environnement qui nous entoure. Les identifier tait (etreste) pour nos anctres une question de survie. quoi sert d'tre capable de voir le bord dune falaise si on est incapable de dire quelle distance il se trouve, n'est-ce pas?

178 -

Pourquoi les u a c h e r ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e les e s c a l i e r 5

- De la m a t i r e g r i s e a la c r o t e de pain

Nos oreilles et nos yeux ont un point commun. Ils fonctionnent par paire et dans chaque paire, un lment fournit une image lgrement diffrente de l'autre. Si vous tenez quelque chose de prs et fermez un oeil puis l'autre, vous verrez une image lgrement diffrente depuis chaque oeil. Mme chose pour les sons. Or justement, cette lgre diffrence dans la vue et l'oue nous aide dcider o se situe un objet particulier ou d'o vient un bruit. Concernant la bouche, son rle est tout autre. Elle n'intervient pas dans la dtection des directions, raison pour laquelle une seule bouche suffit. Imaginez la vie avec deux: s'il fallait chaque fois rflchir laquelle utiliser, l'une pour le chaud, l'autre pour le froid ! Cela signifierait aussi que les sons seraient produits deux endroits. Pas facile ensuite pour les oreilles d'identifier d'o viennent ces voix.. .

Albert Einstein tait trs intelligent. Avait-il un cerveau plus gros que celui de la plupart des gens?
U

Les facults du cerveau n'ont rien voir avec sa taille, et Einstein en est la preuve.. . Lui tait plutt petit, loin d'tre un gant, et avait de ce fait un plus petit cerveau que la moyenne des gens. Ce qui le rendait particulirement brillant? La capacit de ses neurones raliser des connexions entre eux. En effet, plus votre cerveau dispose de connexions, plus vous tes dou. En clair, la taille physique du cerveau ne fait aucune diffrence. Souvenez-vous,il y a 20 fois plus de neurones dans votre tte qu'il n'y a d'habitants sur Terre.. . Et dans cette tte encombre, plus vos neurones communiquent, plus vous tes intelligent !

- 179

- Ides de genie -

propos, saviez-vous que les neurones taient parmi les cellules les plus ges de l'organisme? Beaucoup d'entre eux, nous accompagnent tout au long de notre vie. Et pour vous donner une ide du nombre de neurones que compte votre cerveau, si vous placiez les unes en dessous des autres des feuilles de papier reprsentant chacun de vos neurones, vous obtiendriez une pile de papier de 8800 km de haut.

Les gens parlent d'clair de gnie. lorsqu'ils ont une excellente ide. De quoi s'agit-il au juste?
I

Votre cerveau ne cesse d'avoir des clairs de gnie. Mais cela ne signifie pas qu'il dborde toujours de bonnes ides.. . Les ondes lectriques voyagent entre les neurones de manire continue. Certaines le font une frquence plus leve que d'autres. Or, cette frquence dtermine la faon dont les ondes crbrales sont produites. Gnralement, on dcrit quatre types d'ondes crbrales : alpha, bta, thta et delta. Lorsque vous tes occup, que vous rflchissez ou vous entranez par exemple rpondre des questions sous la pression, vous gnrez des ondes bta dont la frquence est de 20 40 cycles par seconde. Supposons maintenant que vous venez de participer un jeu, votre tte tant submerge d'ondes bta. Ds que vous commencez vous relaxer, les ondes crbrales vont ralentir et passer de i o 14 cycles par seconde. Ce sont des ondes alpha. Si vous venez juste d'excuter une tche vraiment difficile, asseyez-vous et prenez une longue inspiration pour y repenser. cet instant, vous produisez des ondes alpha qui sont le fruit d'un esprit dtendu. Si vous glissez ensuite vers un tat mental encore plus calme, vos ondes crbrales vont descendre environ 5 cycles par seconde. Et, alors que vous commencez rvasser, les ondes thta prennent la suite. Si quelqu'un vous dit c< H, reviens sur Terre ! c'est que votre tte est cette fois remplie d'ondes thta. I1 y a quelque chose de trs relaxant tre en tat thta. D'ailleurs, beaucoup de gens affirment avoir leurs meilleures ides dans le bain. Une fois que les ondes crbrales tombent z ou 3 cycles par seconde, nous voici en tat delta. I1 y a alors de fortes chances que vous soyez plong dans un profond sommeil rparateur et sans rves. Plus la frquence est basse, plus le sommeil est profond. Mais ne laissez pas chuter ces ondes crbrales zro, cet tat est rserv la mort crbrale !
) ) ,

180 -

Pourquoi le5 u a c h e s ne peuuent-elle5 p a 5 d e s c e n d r e le5 e s c a l i e r 5

n e la m a t i r e g r i s e a la c r o t e d e p a i n

Quand j'ai la migraine, j'ai parfois l'impression que mon cerveau va sortir de ma tte. Est-ce pour cette raison qu'il est si douleureux?
En ralit, le cerveau ne peut pas ressentir la douleur. videmment, je ne vous conseille pas de demander un neurochirurgien de planter son scalpel dans votre cerveau, mais s'il devait y dcouper un morceau, vous ne sentiriez rien, mme sans anesthsie.. . D'ailleurs, les oprations du cerveau sont souvent ralises sur le patient conscient. En lui posant diffrentes questions du type Pouvez-vous entendre et voir correctement? >), le mdecin peut dterminer avec prcision la zone crbrale sur laquelle il travaille. Rappelons que la nature a fait en sorte que le cerveau soit bien protg sous la bote crnienne. Il lui est donc inutile d'prouver la pression ou la douleur, l'inverse des autres parties du corps. Ainsi, lorsque vous vous plaignez de migraine, cela ne signifie pas que votre cerveau souffre. Au contraire, voyez la douleur comme un signal d'alerte qui vous indique que quelque chose, quelque part, ne va pas. Ce peut tre la faim, la gueule de bois, la fatigue, ou mme un probleme d'origine musculaire. Tous ces tats peuvent effectivement agir comme dclencheurs et envoyer des messages d'avertissement au cerveau. Ensuite, ces signaux provoquent souvent la dilatation des vaisseaux sanguins autour du cerveau. Suite ce phnomne, des messages de douleur parcourent le cerveau, lesquels se traduisent par les symptmes dune migraine et cette dsagrable sensation de pression l'intrieur du crne.. .
( <

- 181

- Ide5 d e gnie

J'ai parfois une sensation de maux de tte lorsque j e mange de trop gros morceaux de glace. Pourquoi?
Vous devez penser qu'il doit tre assez simple d'expliquer cette sensation frquente? Dtrompez-vous, la science n'a pas encore trouv de rponse dfinitive. La seule chose dont les chercheurs soient srs, c'est que puisque la plupart d'entre nous l'a ressentie un jour ou l'autre, elle ne doit pas tre bien dangereuse.. . I1 est admis que la stimulation des nerfs par le froid l'intrieur des sinus -situs sous l'os du front- entrane une courte intemption des voies nerveuses gui sont justement en communication directe avec les centres de la douleur dans le cerveau. Les signaux de maux de tte partent de ces centres. Et les sinus sont exceptionnellement sensibles au froid. La douleur peut tre vraiment aigue mais ne dure jamais longtemps. Un conseil: la prochaine fois, mangez votre glace par petites cuillres !

J'ai entendu dire qu' la mort des neurones, ils ne sont jamais remplacs par de nouveaux. Est-ce pour cette raison que notre esprit n'est plus si vif en vieillissant?
Effectivement, le systme nerveux est intgralement constitu quand le bb est encore dans le ventre de sa mre et il gardera le mme jusqu' la fin de sa vie. Dans les neuf mois qui prcde la naissance, les neurones poussent au rythme incroyable de 2,5 millions par minute. Qu'ils durent est dans notre intrt car il n'en poussera pas d'autres.. . Bien sr, quand l'enfant grandit, son cerveau prend du volume, mais pas parce que le nombre de ses neurones augmente -non- simplement parce que les cellules elles-mmes grossissent ! Quand vous faites de l'exercice, vos cellules musculaires prennent du volume, n'est-ce pas? C'est la mme chose ici pour les neurones. En revanche, il n'y a rien que vous puissiez faire pour stopper la disparition des neurones. Ds i'adolescence, ils commencent mourir et disparaissent la vitesse tonnante de 50 ooo par jour. Rsultat, arriv l'ge de 80 ans, on en a perdu i o O/o. Une chance, vous pouvez compenser

182 -

P o u r q u o i les vacher ne peuuent-elles pas descendre l e i e s c a l i e r s ?

- ne la m a t i r e g r i s e a la c r o t e de pain

cette perte car les neurones rpondent bien aux ((entranements)>.Ils forment de nouveaux liens avec les autres neurones si on les y encourage. Pensez au cerveau comme un muscle : maintenez-le en forme !

Les gens parlent de grosses ttes pour voquer ceux qui leur semblent trs intelligents. Une grosse tte est-elle signe dintelligence ?
Pas du tout! Peu importe la taille du cerveau comme le prouve lexemple dEinstein (voir ci-dessus). Votre cerveau pourrait tre aussi gros quune baignoire, vous ne seriez pas pour autant plus intelligent que quelquun dont le cerveau serait gros comme un vier. Ce qui fait lintelligence? L e nombre de connexions tablies par les neurones. La taille na aucune importance ...

EU

?ai entendu dire que notre cerveau tait en ralit lassociation de deux cerveaux cte cte qui ralisent des tches diffrentes. Est-ce que cest vrai?
Si vous voulez voir les choses de cette manire, alors nous devons parler de deux cerveaux, le droit et le gauche . . . Mais les scientifiques diraient quil ny a quun unique cerveau, avec un large sillon en son centre, et que chaque hmisphre est reli lautre par un pais cble de nerfs. Les deux parties du cerveau ralisent effectivement des tches diffrentes. La gauche soccupe de la lecture, lcriture, larithmtique, le contrle du langage, mais galement de tout ce qui touche la logique implique dans les comportements et les penses. Quant la droite, elle intervient dans notre faon de voir les choses et de les apprcier. Cest aussi elle qui se charge de lintuition, ce qui explique quon lui attribue souvent le ct cratif de la personnalit.

- 183

- Ide5 de gnie

Si vous possdez un cerveau domin par l'hmisphre gauche, vous aurez tendance devenir scientifique, juge, banquier, bibliothcaire, etc. parce que vous aimez penser de faon ordonne. Les personnes qui ont un cerveau domin par l'hmisphre droit ont tendance tre dous en sports et dans les domaines artistiques. Elles ont une imagination dbordante, crivent des nouvelles et adorent les chats (pour diffrentes raisons). Des tudes scientifiques montrent que la plupart des hommes ont le cerveau domin par l'hmisphre droit, les femmes, par l'hmisphre gauche (voirla matire grise, ci-dessous). voir, qu'en dites-vous?

quelle vitesse ragit le cerveau humain? Peut-on mesurer cela en mga-hertz comme on peut le faire pour un ordinateur ?
I1 est trs difficile de comparer un cerveau humain un ordinateur car ils fonctionnent de manire compltement diffrente. Un ordinateur agit de manire linaire, utilisant ses processeurs pour raliser une fonction un instant donn. Une partie de sa vitesse provient de sa capacit utiliser son norme mmoire. Quant au cerveau, il comporte un nombre colossal (des milliards...) de neurones, sortes de processeurs humains. Ces derniers sont interconnects et travaillent ensemble pour assurer les fonctions crbrales, contrairement un ordinateur qui le fait de manire mthodique, squentielle, quoique vraiment rapide ... Cependant, des deux, le cerveau reste beaucoup plus rapide pour reconnatre les objets, les couleurs et les sons par exemple, alors qu'une calculatrice basique peut effectuer une addition et une multiplication des vitesses bien suprieures celles du cerveau humain ! Le cerveau et l'ordinateur sont vraiment deux outils totalement diffrents.
COiMCf

JE
t . .

uk P E U

184 -

Pourquoi les u a c h e s ne peuuent-elles pas descendre les e s c a l i e r 5

- De la m a t i r e g r i s e a la c r o t e d e p a i n -

a une capacit de mmoire de cerveau a lui aussi de la mmoire. quantifier de la mme manire?
I1 n'y a pas de rponse cette question car la mmoire de l'un et celle de l'autre sont incomparables. Dans un ordinateur, i'information est contenue en des emplacements distincts. Le cerveau, lui, fonctionne en crant des rseaux entre les neurones, rseaux capables d'accomplir diffrentes fonctions... Donc, il est facile d'estimer la capacit de la mmoire d'un ordinateur en comptant ces fameux emplacements distincts et en les mesurant en octets. Par contre, le cerveau effectue constamment des changements de ses mcanismes internes afin de s'adapter aux diffrentes demandes. En d'autres termes, il n'est pas possible de quantifier la mmoire humaine. Impossible de fournir un chiffre !

Ouelqu'un m'a racont que nous avions le plus gros cerveau de toutes les cratures de la Plante. Ce n'est pas vrai, n'est-ce pas?
Pas strictement, mais je peux imaginer o s'est loge la confusion... Sans aucun doute -et de loin ! - la gigantesque baleine bleue, qui est galement la plus grande crature qu'ait connue notre plante, possde le cerveau le plus lourd du rgne animal: environ 6 kg. Cet organe contrle un corps dont le poids est quivalent celui de 25 lphants ! Inutile de dire combien nous paraissons chtifs en comparaison. Nanmoins, question rapport taille du cerveau/poids du corps, le cerveau humain dpasse n'importe quelle crature sur Terre. Voil pourquoi les baleines bleues ne dirigent pas le monde.. . . * *,
)JO@. *ou,

9 ) . Po*Fq>",;?

Combien de temps survit notre cerveau sans apport suffisant en oxygne ?


Pas longtemps du tout ! Le temps prcis dpend bien sr d'un certain nombre de facteurs. Mais on peut au moins estimer que i o minutes sans oxygne suffisent causer de srieuses lsions aux neurones. C'est

- 185

- Ide5 d e gnie -

pour cette raison que les mdecins sont toujours si attentifs lors dune urgence mdicale. La priorit? Vrifier que le patient respire et s'assurer qu'il bnficie d u n apport suffisant en oxygne. Ensuite seulement, on s'occupe du traitement dont il a besoin.. . Cette vrification est essentielle car le cerveau est une ((bte affame d'oxygne qui consomme pas moins de 20 T o de tout l'oxygne que nous respirons !
) )

9
~

Pourquoi parlons-nous de matire grise a propos du cerveau?

Une partie du cerveau est gnse -environ 40 %- l'autre blanche (60%), proportions qui diffrent lgrement entre hommes et femmes . Ces dames ont gnralement de plus petits cerveaux que les messieurs, mais avec une quantit supneure de matire gnse La matire gnse ralise les fonctions de traitement de l'information dans le cerveau et la matire blanche agit comme matnau conducteur en vhiculant cette information vers la pnphne Bien qu'il soit nsqu de faire d'troites comparaisons entre cerveau et ordinateur, on pourrait estimer que la matire gnse ralise le travail des puces informahques,et la mahere blanche, celui des circuits imprims On pense que les diffrents rapports de matire gnse/mabre blanche dans le cerveau des hommes et des femmes expliquent le fait que les femmes sont souvent expertes en communication, et les hommes plus habiles se reprer dans l'espace Voil sans doute pourquoi dans un couple, l'homme s'occupe de lire la carte, la femme d'expliquer comment ils se sont perdus en route 1 De rcentes tudes suggrent que la quantit de matire blanche dans le cerveau pourrait galement tre lie notre capacit mentir et duper les autres Puisque les menteurs doivent prendre d'infinies prcautions pour ne pas se faire reprer, les chercheurs QAI PAS3-F pensent aujourd'hui que la matire blanche du Bi E N r T k LA cerveau est l'outil qui les aident cogiter plus C Q U L C U R .. . rapidement En effet, plus il y a de matire blanche, plus les connexions entre les ((processeurs dans la matire gnse sont nombreuses L'instinct de bien se comporter et de ne pas mentir est galement prsent dans la matire gnse. Les menteurs invtrs ont tendance possder moins
( ( ) )

) >

186 -

Pourquoi lei u a c h e i ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e

le5

e5calieri

- De la m a t i r e g r i s e a la c r o t e de pain -

de matire grise, ce qui ne fait qu'aggraver leur cas ! Dernire chose, la matire grise est gourmande: 94% de l'oxygne du cerveau est utilis pour n'alimenter qu'elle.. .

a l'habitude de dire que manger de la crote rend les cheveux boucls, et du poisson, ... Vrai ou faux?
Possible en effet que certains aliments aident votre cerveau fonctionner plus efficacement ! Le poisson est certainement l'und'entre eux, spcialement les espces grasses comme le thon, le hareng ou le maquereau.. . Mais pour le cerveau, il y a une priorit, l'approvisionnement rgulier en glucose. Et si vous sautez le petit djeuner, vous ne mettez pas votre cerveau dans les meilleurs conditions pour affronter la journe. Chez l'enfant qui ne djeune pas, par exemple, des tudes ont montr qu' l'cole, les exercices qu'on lui donne deviennent de plus en plus difficiles raliser au cours de la matine. Prcision: mfiez-vous du type de sucres que vous ingurgitez au petit djeuner. Boissons gazeuses et barres chocolates ne sont pas aussi efficaces qu'une alimentation quilibre (oeufs, pain ou crales). En effet, les ufs sont particulirement recommands car ils entranent la production de substances chimiques qui facilitent le transfert dinformations entre les neurones ! Quant une noumture trop riche en sucres, elle fait prendre du poids bien sr. Mais en plus, une exprience ralise sur des rats consommant ce type de produits a montr qu'il leur tait plus diffcile de trouver leur chemin travers un labyrinthe qu'avec une nourriture quilibre ... Conclusion, en effet, on peut dire que certains aliments rendent intelligents ! Pour ce qui est de la crote de pain et de son ventuelle capacit friser les cheveux, la science doit encore vrifier cela.
Ok

NE

- 187

L e 5 chiFFre5 refluaient

au n u m r o de5 que5tion5.

Rnimaux

leu

62

alimentation/viande crue alligator/course chaleur chat


- chaleur

II
?4-?5

kangourouhage manchot
ge -chute -file indienne - genoux -plumage
-

31

63
63

41 44 43

quilibre - vision
-

66
64-65

40
42

chien
odorat queue -truffe - vision
-

76
54 55

mouton/laine uf
-poule - rebond -structure

213

37
129 126
39

53
43

dinosaure
-

oiseau
45
5n

ADN appellation - cohabitation - dispantion - excrment - existence - intelligence

46
51

49
4E

lphant/genoux grenouille/ouie

39

32

chant chantho1 simultan - cou des chouettes -ternuement - maux de tte/pic - navigation -tte des pigeons - vision des canards -vol sans accident
7

El
E3

EU

E4
88
E6

E2
-tE

188 -

P o u r q u o i l e i u a c h e r ne peuuent-elles pa5 d e s c e n d r e l e 5 e 5 c a l i e r i

Index -

-vol des poules

85
69
70

ours
-

dcomposition doigt
-

18 6-18? 155 15't

ambidextne chasse/Homme arthnte

empreinte longueur boirehte en bas consommatiodmort solide/liquide

poisson
-

eau
61
58
-

182
149 181

- douleur

eau gele - ouie - sommeil -vomissement


-

60
57

56
59
f3

queue suicide vache


- escalier

52
38 68
6f

ternuement garodfille (fragilit) globule/vitesse hoquet ingestion intelligence/crotede pain jumeau


-

153

183
146
144

149
240

lait/herbe - protine/herbe
-

ambidextne empreinte digitale

159
158

Corps humain

alcool
ivresse -bulle de champagne - fculent/gueule de bois
-

171
173

langue/papille lvre/couleur marche/pense maux de tte morve


- avaler
-

249
177 141 280-281

172
180

168

bb/boire/respirer cerveau
capacits - clair de gnie - Einstein - nergie - gauche/droit - grosse tte - grosseur/baleine - matire gnse - migraine/douleur - migraine/glace - survie/oxygne - vieillissement - vitesse

nez

167

216-277, 286
279

2f8

muscle/force nombnl prominent odeur il


- clignement - couleur

138
170 166
1f8-1f9 1'tf

145
28Lt

283
28-t

ongle
-pousse - taille
160
161

289 280 281


288

peau
perte/jour -tache de rousseur -tatouage
-

163 185
16't

282

285
151 184 152

cheveux fnss cire d'oreille crampe/jambe

pellicule/chauve peuodeur poids


-

165

151
169

chanteur d'opra

- 189

nournture

174 137 150 140 139 162 14E 156 1EE

tube vide

206

pnxklment rflexe rsistance


bnque -karat
-

construction/parpaing couleur/ongine encre/papier espacehemps tincelle


-Choc - cierge magique

2 21
225
208

271 223

unne
couleur - froid
-

224
211 216 21Lt

vaporation
linge mainhavon fer repasser
-

ventre/bruit vie ternelle


Cuisine

feu
190 194 193
192
-

bananekonserve bouilloire (bruit) cafhait conglation cookie crme anglaise gele dananas glaon lait/dbordement laiilcrales micro-onde oignon/larmes poisson gras sucre
ludfraise - morceau

action de leau fnteuse

209
21O 21E 219 2+4-2f5 273
272

gel coiffant
durcissement shampoing/gel gravit - chelle -poids dune cage
-

199
204

189 191

197
198 195-196

inertie
- abeille/bus

200
203

accident - hlicoptre
-

269
271 14 16

lumire
-poids -trou noir - voyage

202
201

7
130 131

nergie, temi

atome aprs-shampoing atomeklensit bulle


couleur - savon
-

2 41

-reflet - rtroviseur

132 133

2
213 215

prcipit rtrcissement dun pull temps


dfinition fin du monde - sur Mars - Big Bang
7

220
212 3

colle
-

35

cellophane fonctionnement

207
205

24
4

190 -

P o u r q u o i les uaches ne peuuent-elles pas d e s c e n d r e les e 3 c a l i e r s

- Index

insecte5 et autres petifes b6tes

minraux et lments chimiques


89

abeille/vol araigne
colle/toile - fil - modles de toiles -pattes - hssagehoile - toile trangre - vision
-

diamant
carbone dcoupe - duret - durethel - taille
-

230
228

94
98

223

97

226
229

93
95
75

f eddissoluhon

125
124

99
103
105

hliumlongine verre/liquide
Plantes

123

fourmi
- sangleau
-

temps libre mion

105

limace/dure de vie mite/alimentahon des larves mouche


-

102
io4

atternssage/plafond vol

91-92
90

odorat papillon/lumire ver


- luisant
-

108

bananelcouleurkthylne bois/fusion cachdpeau grasse champignon/respirahon douleur eadcirculahon existence feuille


couleur -utilit
-

i ~ f 122

Il?

115
117 116
120

103
101
100

110 109
111 Il8

progressiodsol sec

Plathmatiques

gal nombre premier


dfinition -quantit de

263
26Lt

odeur ortie/urticaire sommeil tomatelmnssement uhlit


5en5afiuns

121
128

120

265

nombre pi probabilit
chance - dcision -jour de chance
-

256

acidul amour
- causes/biologie -baiser

234

252 255
242

262 261
263 260

zro
nombre pair - ongine
-

259

billementhontagion dmangeaison - causes - cicatnsation - envie chair de poule chaleur/coude

238
239

240
259

2 Lt3

- Index -

chatouilles chocolat/envie cicatnsation douleur/piquant coulement de nez motion


rougissement - excitatiordpupille
-

257

244
239 233

existence/Univers gravitation jour et nuit Lune


-

36

5, 23
6 30 28
29

251 2 43
248

attraction Utllit

- composition
-

gotlfromage rp massage/douleur menthe nause nre son


-

250 233 235-236

nant pesanteur
- astronaute/toilettes

11-12

21 22
23
24
25

-bougie

256
245

plante
Mars anneau - nombre - GPS
-

mlodieux/salle de bain - son/eau - voix homme/femme envie - veil/mounr -temps sans dormir - tomber (impressionde)
-

232 142

26
27

Soleil
-

sommeil
2Lt6

176 175 258 253 136 135

dispanbon dure de vie - fin du monde

32-33
34

35

trou noir
-chute - dfinition -formation -lumire - vision
15
13

vieillissement vision
couleur - dfilemenUntesse
-

If
14
16

Uniuers

Incla55able..
8-9-10

Big Bang distance


toile/galaxie - Lune - Univershimites
-

bactne
agent pathogne -sexualit
-

114 112
2fU

19 31
18

espace/pollution

20

balle de golf germehombre tomber dune bche

113

268

Imprim en France. - JOUVE, 1 1, bd de Sbastopol, 7500 I PARIS No428563V. - Dpt lgal : avril 2007

I I

Enfin les rponses aux questions que vous n'arrtez de vous poser!

i~~

~~~

lL

Manger du poisson rend-il plus intelligent? zz Comment les astronautes vont-ils aux toilettes ? 0 3 2 Qui est venu le premier, l'uf ou la poule? O G Pourquoi les manchots marchent-ils en file indienne ? 1 5 9 Pourquoi nos doigts sont-ils de longueurs diffrentes?
~ 0 3
~~

Pourquoi les vaches ne peuvent-elles pas descendre les escaliers ? vous explique comment les lois de la science s'appliquent dans la vie de tous les jours. Paul Heiney a slectionn des questions poses par le public et a obtenu l'aide des plus grands spcialistes scientifiques pour rpondre sans langue de bois ces interrogations fascinantes. Dmlant la science cache derrire ces questions qui semblent anodines, il nous explique simplement pourquoi le monde est ce qu'il est.. . Vous apprendrez ainsi que les lphants ont huit genoux, que la dure de vie moyenne d'une limace est de huit dix ans (mauvaise nouvelle pour les jardiniers), ou qu'un homme consomme 0,25 kcal/minute lorsqu'il pense ; vous saurez comment l'espace se courbe. Vous dcouvrirez aussi, bien sr, pourquoi les vaches ne peuvent pas descendre les escaliers. Cet ouvrage est le cadeau idal pour les insatiables curieux, les provocateurs, les accros aux quiz et les mordus de science.
( ( ) )

Paul Heiney est un auteur succs, animafeur et journaliste. Collaborant BBC, au Times et a de nombreuses missions de tlvision, il a crit plusieurs ouvrages dont celui-ci, devenu un best-seller en Grande-Bretagne. Les illustrations sont d'Al Coutelis, dessinateur Fluide Glacial et auteur de nombreuses BD.