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Serge Halimi

Le populisme , voil l'ennemi !


In: Mots, juin 1998, N55. pp. 115-121.

Citer ce document / Cite this document : Halimi Serge. Le populisme , voil l'ennemi !. In: Mots, juin 1998, N55. pp. 115-121. doi : 10.3406/mots.1998.2350 http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/mots_0243-6450_1998_num_55_1_2350

Serge HALIMP

Le

populisme ,

voil

l'ennemi !

Dans un climat social marqu par l'inquitude des salaris amricains, les discours de M. Patrick Buchanan et la possibilit d'une nouvelle candidature de M. Ross Perot ont relanc le dbat sur le populisme . La convergence de fait entre les orientations conomiques et diplomatiques de M. William Clinton et celles de M. Robert Dole, son probable concurrent rpublicain, incite en effet les nombreux mcontents chercher la solution ailleurs que dans les partis traditionnels. Mais l'appellation de populistes dont on les qualifie n'a-t-elle pas surtout pour objet d'occulter les vraies questions qu'ils posent? Lorsqu'un mouvement n il y a un peu plus d'un sicle aux tats-Unis, la fois progressiste, de tradition rurale et structur par un programme de transformation conomique ambitieux et prcis, se mtamorphose en une pithte informe appose au tout-venant (le Ku Klux Klan et M. Ross Perot, Arletty et Bruce Springsteen, les gnraux Peron et Boulanger, Tolsto et Frantz Fanon, l'historien humaniste Jules Michelet et M. Jean-Marie Le Pen...), chacun devrait avoir compris la fonction idologique de l'amalgame : dissimuler les vrais rapports de pouvoir en fabriquant une catgorie qui fait diversion, substituer l'tude d'analogies de style l'analyse des clientles sociales et des programmes. Ici comme souvent, le consensus se nourrit du relchement intellectuel et de l'inculture historique. C'est ainsi que, tel un virus, l'adjectif populiste contamine le journalisme et l'analyse sociale1. Ce n'est pas que certains rapprochements soient interdits... En 1890, la convention du Parti Institut d'tudes europennes, Universit Paris 8, 2 rue de la Libert, 93526 Saint-Denis Cedex. Le Monde diplomatique, 21 bis rue Claude Bernard, 75242 Paris Cedex 05. 1. Cf. Franois Brune Ces mots qui font accepter l'inacceptable, Le Monde diplomatique, mai 1995. 115

populiste amricain (le People's Party) fut l'occasion d'entendre Mary Ellen Lease, militante du Kansas, expliquer : Wall Street possde le pays. Nous n'avons plus un gouvernement du peuple, par le peuple et pour le peuple, mais un gouvernement de Wall Street, par Wall Street et pour Wall Street. Nos lois sont le produit d'un systme qui pare les fripons d'une robe de juriste et qui habille l'honntet de guenilles. Le peuple est aux abois : que les limiers de l'argent qui nous harclent prennent garde . En 1892, la plateforme du Parti populiste nonce en prambule : La corruption domine l'lection, les lgislatures, le Congrs, et effleure l'hermine des magistrats. Les journaux sont subventionns ou touffs. Notre travail perd sa valeur, la terre se concentre dans les mains des capitalistes. Les ouvriers ne peuvent pas se syndiquer, des travailleurs imports font pression sur les salaires, le produit du labeur de millions de travailleurs est vol pour difier de colossales fortunes ' . Radical, le mouvement est aussi, parfois, interracial, y compris dans le Sud. Plus de soixante ans avant le dmantlement des lois sgrgationnistes, les populistes Arkansas parlent dj des op prims, quelle que soit leur race . Il n'est pas tonnant que certaines tonalits d'un discours dnonant le capitalisme sauvage des barons voleurs amricains de la fin du 19e sicle se retrouvent dans les propos politiques des candidats (comme M. Buchanan) qui sollicitent les suffrages de leurs compatriotes une priode de restructurations industrielles et de cynisme patronal2. Mais il n'est pas innocent que, par le biais d'assimilations spcieuses, se dveloppe, au nom de la lutte contre le populisme, une campagne contre les meilleures traditions de la gauche. Aux tats-Unis comme en France. Un fascisme rebours qui rcuse, comme ce dernier, l'individualisme libral et le progrs3: relevant du mauvais journalisme, on retrouve un peu partout cette dfinition du populisme destine circonscrire le champ du discours politique acceptable. L'tude de l'extrme droite et de ses composants habituels (xno phobie, racisme et anti-intellectualisme) permet alors, en dnonant 1. Howard Zinn, A People's History of the United States, New York, Harper & Row, 1980. 2. Cf. par exemple le licenciement de 40 000 salaris par ATT, qui, provoquant une flambe de la valeur de l'action ATT, a rapport, via le systme des stock options , cinq millions de dollars M. Robert Allen, PDG de la socit. 3. Alain-Grard Slama, La Rgression dmocratique, Paris, Fayard, 1995. 116

tous les extrmismes , de tirer vue sur tous ceux qui s'aven tureraient au-del du cercle de la raison . D'ailleurs, l'auteur prcit estime galement qu'en France le chiffre de cinq millions d'exclus, avanc par quelques idologues, est dramatiquement fan taisiste /.../ Le populisme se nourrit du mythe de l'exclusion . Mythe aussi, explique Pierre Birnbaum, l'analyse qui oppose le peuple et les gros l . Ici, le dsir du politologue de reflter une ralit sociale diversifie est louable. Mais il ne lui interdit pas toujours l'usage de syllogismes d'intimidation : certains populistes qui s'attaquaient l' apatrisme des grandes banques taient antismites ; critiquer la mondialisation et l'excroissance financire de nos socits devient donc aussitt suspect. Or dj, souvenonsnous, la dnonciation de l'exclusion menait aux portes d'un fa scisme rebours . Sur un mode moins totalitaire, Michael Kazin vient de publier une histoire dtaille et subtile du populisme amricain2. Mais l'auteur a beau rpugner aux amalgames habituels, son itinraire le conduit la fois sur les pas du prsident Andrew Jackson, des syndicalistes de gauche de American Federation of Labor (AFL), des ligues prohibitionnistes, de Jack London, du maccarthysme, de la nouvelle gauche , du gouverneur sgrgat ionniste George Wallace, de M. Ronald Reagan et de M. William Clinton. Le lien est forcment tnu : discours destin aux classes populaires et moyennes, opposition proclame aux lites , capacit d'utiliser les moyens modernes de communication3, volont de mobiliser politiquement des citoyens excds par le systme . Seulement, si vouloir s'adresser la majorit du peuple devient gage de populisme et donc marque d'infamie , mieux vaut sans doute revenir au suffrage censitaire. Le peuple et les lites : en matire de populisme , tout est videmment question de dfinition. Qui est le peuple ? Qui sont les lites ? Aussi longtemps que la question ne se posa pas vraiment, le populisme ne reprsenta une hantise que pour la droite. Car le peuple, c'tait d'abord la gauche. Et les deux cents familles , le mur d'argent , les compagnies de chemin de fer, la presse de Wall Street, 1. Pierre Birnbaum, Le peuple et les gros : histoire d'un mythe, Paris, Hachette (coll. Pluriel), 1995. 2. Michael Kazin, The Populist Persuasion, New York, Basic Books, 1995. 3. Ce qui, chez certains auteurs, suffit pour tre catalogu populiste : MM. Silvio Berlusconi, Patrick Buchanan et Jean-Marie Le Pen grce leur matrise de la tlvision ; le Pre Charles Coughlin, le prsident Franklin Roosevelt et M. Rush Limbaugh en raison de leurs talents la radio ; MM. George Wallace et Ronald Reagan (form Hollywood) parce qu'ils savaient ciseler de petites phrases ... 117

autant de clientles de l'adversaire. Les passerelles furent nombreuses entre les socialistes et les populistes (en France, sous la Troisime Rpublique, le Parti radical, dont le discours et la clientle sociale rappellent le populisme amricain1, contracta des alliances lecto rales avec des partis marxistes). Mais les diffrences de fond imprimaient des identits fortement distinctes. Les populistes amr icains et les radicaux franais ne remettaient en cause le capitalisme ni dans son ensemble ni dans sa logique. Ils dnonaient d'abord ce qui faisait obstacle leur promotion sociale dans le systme existant : privilges politiques, cartels, monopoles, banques, aris tocratie de papier . Le New Deal aux tats-Unis, le Front populaire en France, reprsentrent l'ge d'or d'une rencontre entre partis progressistes, ouvriers, paysans, employs, intellectuels et pouvoir d'tat. Mais si, en France, les passages de la gauche au pouvoir furent jusqu'en 1981 toujours suffisamment brefs pour l'obliger retourner au peuple2, la situation amricaine se carac trisa par l'installation Washington, pendant prs de vingt ans (1932-1952), d'une coalition informelle entre Parti dmocrate, chefs syndicaux, universitaires et technocrates. Progressivement, c'est eux qui, de plus en plus mal placs pour dnoncer lite , cdrent aux rpublicains l'usage de quelques bribes d'un discours popul iste laiss en jachre. Avec le maccarthysme, son puritanisme et ses chasses aux sorcires, l'intelligentsia de gauche s'aperoit que la droite peut mobiliser une partie du peuple contre elle. Derrire le cri Vingt annes de trahison ! , le snateur rpublicain du Wisconsin dnonce en effet ple-mle l'tat, les universits, les grands journaux, Hollywood, tous infests de communistes, de dcadents, d' anti- Amricains d'ailleurs souvent juifs. En apparence, les philistins se soulvent contre l'Amrique progressiste et savante. Elle les accueille avec mpris. Et, redcouvrant le populisme, elle le voue alors aux gmonies. Car les intellectuels dmocrates, au lieu de s'interroger sur les responsabilits de leur parti qui, partir de 1945, avait nourri la paranoa anticommuniste et donc, par associations concentriques, le soupon sur tous ceux qui, pendant le New Deal, avaient travaill avec des commu1. Les diffrences les plus importantes sont sans doute que le mouvement populiste amricain de la fin du 19e sicle tait fortement marqu par l'vanglisme protestant et parlait au nom de petits fermiers dj bien intgrs l'conomie marchande alors que le Parti radical privilgiait le combat laque et sduisait une paysannerie largement protge de la concurrence et l'cart des circuits financiers. 2. Cf. Serge Halimi, Sisyphe est fatigu : les checs de la gauche au pouvoir (1924-1936-1944-1981), Paris, Robert Laffont, 1993. 118

nistes , choisirent de traiter le problme comme s'il tait d'abord d'ordre culturel, voire psychiatrique. L'un des plus grands historiens amricains, Richard Hofstadter, suggre ainsi que le maccarthysme est l'aboutissement d'une tradition populiste et progressiste qui a tourn, devenant antilibrale et intemprante . Or il ne s'agissait nullement d'une mtamorphose : la dconversion rsultait du dveloppement de certaines tendances ayant toujours exist, en particulier dans le Midwest et dans le Sud : l'isolationnisme et ultranationalisme, les phobies religieuses, raciales et identitaires, le ressentiment rencontre des grosses entreprises, des syndicats, des intellectuels, des tats du Nord-Est et de leur culture l . L'assi milation entre populisme et maccarthysme tait pourtant discutable : le populisme a t particulirement puissant dans le Sud, le maccarthysme dans le Midwest ; les populistes proposaient un programme dtaill de rformes conomiques, le snateur rpublicain se contentait de diatribes contre les subversifs ; les partisans de McCarthy correspondaient l'lectorat qui s'tait oppos aux candidats populistes et progressistes, puis au New Deal2. Minorit civilise contre petits Blancs nanmoins, l'amalgame a donn naissance ce qui deviendra l'approche institutionnelle du popu lisme (largement plagie en France, notamment dans l'tude du poujadisme, puis du Front national). Au lieu d'tre soumis au crible d'une analyse sociale, le phnomne populiste a justifi la recension des traits psychologiques de l'extrmisme : un style paranoaque , une tendance vouloir sculariser une vision religieuse du monde , des allergies raciales et insulaires. Alors que c'tait elle qui avait permis toutes les victoires de la gauche, la classe ouvrire blanche tait tout coup devenue suspecte. Richard Hofstadter l'avait admis : ragissant la domination des structural istes, il s'tait plus intress aux aspects symboliques de la politique qu' la formation des institutions et la distribution du pouvoir3. Sur ce terrain des aspects symboliques, ce fut alors la rue des experts. Le populisme s'est trouv associ une personnalit autoritaire rsultant d'un retard culturel auquel on pouvait remdier grce un programme de rducation . Le tout tait apprci scientifiquement grce une panoplie d' chelles (autoritarisme, antismitisme, conservatisme, etc.). 1. Richard Hofstadter, The Age of Reform, New York, Random House, 1955. 2. Pour une rfutation de l'analyse de Richard Hofstadter, cf. Michael Rogin, The Intellectuals and McCarthy : The Radical Specter, Cambridge, MIT Press, 1967. 3. Cf. Richard Hofstadter, The Paranoid Style in American Politics, New York, Alfred Knopf, 1966. 119

L' chelle du fascisme, par exemple, mesurait l'agressivit, le cynisme, la rigidit morale, l'intolrance l'ambivalence, l'infant ilisme sexuel... Comme Christopher Lasch en a fait l'observation, on dfinissait ainsi, partir des postulats clairs de la minorit civilise , des critres de sant politique auxquels seuls les membres d'une avant-garde autoconstitue rpondaient1. Car, ins talle au pouvoir, dorlote de privilges, protge des intempries sociales, la haute intelligentsia progressiste trouvait dsormais le peuple un peu grossier, irrationnel, rigide, en un mot trop popul iste . Ayant bien intgr son propre discours sur la fin des idologies 2 et la lgitimit des experts, elle en est venue presque naturellement envisager le traitement psychologique et bureaucrat ique de cette dissidence populaire. Empruntant son slogan Power to the people aux Black Panthers, la nouvelle gauche des annes 1960, dont les parents avaient fait le New Deal, a cherch mobiliser politiquement des groupes que les dmocrates au pouvoir prfraient voir rester tranquilles : Noirs, travailleurs agricoles hi spaniques, mineurs des Appalaches (les exclus d'alors). Mais les tudiants radicaux, qui escomptaient une contagion des soulvements contre le systme , ont acclr sans le vouloir le basculement droite des petits Blancs pris dans l'tau du dclassement, entre un tat qui ne les protgeait plus et des minorits raciales dont le contact les terrifiait. En effet, instruits des prceptes des campus, les tudiants voyaient et pas toujours tort dans la classe ouvrire de leur pays une somme d'embourgeoisement, de matria lisme,de sexisme, de nationalisme et de racisme. Cette barrire des valeurs et cette condescendance , les rpublicains en ont fait le meilleur usage3. Pendant qu'ils uvraient conomique ment pour les riches, ils proclamrent leur attachement une culture populaire blanche que la nouvelle gauche venait de brocarder et que les dmocrates croyaient savoir traiter . Lorsque, en 1992, M. Clinton fut lu, il le dut une lection triangulaire et une analyse conomique que les grands esprits jugrent un peu fruste, voire populiste : II faut d'abord penser au peuple. Depuis plus de dix ans, les riches sont devenus plus riches pendant que ceux 1. Christopher Lasch, The True and Only Heaven, New York, Norton, 1991. 2. Daniel Bell, auteur de The End of Ideology (New York, Free Press, 1962), avait prcdemment attribu la monte de la droite radicale aux nouvelles angoisses sociales nes de la prosprit... 3. Cf. Serge Hahmi, M. Bush peut-il tirer parti des meutes de Los Angeles ? , Le Monde diplomatique, juin 1992, et Marie-France Toinet, Aux sources puritaines des tats-Unis , Le Monde diplomatique, mai 1995. 120

qui travaillent dur et respectent les lois ont t pnaliss /.../ Washington rcompense ceux qui spculent l . Aprs avoir laiss se creuser les ingalits sociales, aprs avoir ngoci avec les rpublicains la ratification d'accords de libre-change qui dcuplent le sentiment d'inscurit du salariat amricain, M. Clinton, dj plus apprci par la firme de Wall Street Goldman Sachs que par les syndicats, dispute nanmoins M. Buchanan, voire M. Dole2, le discours qui l'a dj fait lire. Ce discours, M. Ross Perot vient d'expliquer que les patrons amricains ne s'en soucient pas exa grment : Ils se disent : OK, les hommes politiques vont devoir nous rudoyer pour avoir l'air de populistes. Mais, une fois qu'ils sont lus, c'est nous qu'ils appartiennent.

1. Bill Clinton, Al Gore, Putting People First, New York, Times Books, 1992. 2. M. Buchanan a invoqu la rvolte des paysans arms de fourches contre les barons tapis dans leurs chteaux forts . Sur un mode moins color, M. Dole a dj reconnu : Les profits des entreprises ont atteint un sommet. Les licenciements aussi . 121