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J. Ehrard, L'ide de nature en France dans la premire moiti du XVIIIe sicle.

Furet Franois

Annales. Histoire, Sciences Sociales, Anne 1965, Volume 20, Numro 5
p. 1059 - 1061

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PHILOSOPHES, SAVANTS ET VOYAGEURS
dont les bonnes ditions ne manquent pas l ou qu'il cde si facilement au
mythe du colonisateur. Certes Bougainville n'a rien d'un aventurier la
Cortez: son humanisme est de bon aloi et l'apparente plus Montaigne
qu' un apologiste des Conquistadors. Mais ce colonialisme feutr tait de
circonstance, et gagner l'amiti des indignes, comme le recommandaient
instamment les Instructions royales tait, dans ces mers lointaines, le meil-
leur moyen d'assurer une {( prsence franaise aux moindres frais: l'his-
toire vridique d'Aoutourou, telle que l'crit 1\1. en est la
meilleure preuve, mais il suffit de lire les pages oil Bougainville dfinit le
but de l'expdition : trouver de nouveaux tablissements, s'assurer la
matrise des mers, mettre la main sur (j toutes Ics richesses du globe [qui]
appartiennent l'Europe que les sciences ont rendue souveraine des autres
parties pour comprendre que la {( civilisation ) des sauvages rpond sur-
tout ces l( intrts bien entendus Il, selon une formule chre aux admi-
nistrateurs de l'poque.
Les notations ralistes ne manquent pourtant pas au fil des pages :
tel feuillet du carnet de bord de la Boudeuse illustre les conditions assez
effroyables, en dpit des prcautions prises, dans lesquelles vcurent les
quipages (scorbut et telle allusion aux mouvements de
bourse provoqus par j'annonce ou le retard de l'armement des navires
en dit long SUT' les profits licites ou illicites qui entretenaient autour des
grandes expditions comme une fivT'e de spculation. Partout on glanera
d'utiles renseignements, sur le personnel colonial (ch. XIII), sur les affaires
de l'lc de Francc en 1768 (ch. XXXIII), sur les arcanes de notre
matie (ch. XIII, XIV, XXXVII) sur des personnages peu connus:
merson, Dalrymple, Banks, le duc de Croy. Enfin ce livre vivant et alerte,
qui fuit une grande place aux documents peut se consulter
comme une anthologie aussi riche suggestive. - DUCHET.
L'ide de nature en France dans la prem.ire moiti du XVIIIe si-
cle.
C'est sans doute un des signes des incertitudes de l'histoire littraire,
et des questions qu'elle se pose que la multiplication des
sujets de thse sur ({ l'ide de ... : Comme si l'tude d'une poque
travers une de ses idcs centrales tait un des chemins qu'emprunte le rap-
prochement du littraire et de l'historien. A ce point de vue le XVI Ile sicle
est particulirement favoris. Aprs l'ide de bonheur, de Mauzi, voici
J'ide de nature z, dont Paul Hazard avait dit dj: Il C'est l'ide matresse
du sicle.
1. M. l\1ARTI:"J-ALLANIC Ile cite pas {'clic de .M. DlECKMAN":'i, parue chcz Droz,
en 11)55. Bicn cs problmes de sources flue soulevait alors 1\1. Dieekmann (Appen-
dl'ce, p. 68 72) se trouvcnt rsolus pur Ics documents publis ici.
Disons il. ce propos que l'hypothse avance par M. l\lartin-Allanie (p. 1388),
savoir que Diderot aurait pu offrir l'impratrice le manw,crt du premier compte
rendu du voyage de Bougainville. rdig pour la Correspondance littraire, est peu
vraisemblable. li semble plutt avoir fait partie du lot des papiers de Diderot envoys
en Russie aprs sa mort.
2. J. EnRARD, L'ide de m,ture en France dans la premire nwifi du XVllI
fJ
sicle.
8GI pages (en 2 vol. pagination eontinue). Paris, S.E.V.P.E.:\'., HIG:3.
1059
AN:-'AL.Ea (20 anne. septl.'mbrC"-Octobre 1965. n
Q
;;) 13
ANNALES
Mais justement, l'chelle du sicle, quelle gageure! La richesse des
matriaux et dbord n'importe quelle recherche individuelle -ft-elle
aussi tenace que celle-ci, et surtout si cHe avait t aussi rudite. C'est
pourquoi Jean EnRARD a dlimit trs raisonnablement son champ chro-
nologique en choisissant la premire moiti du XVIIIe sicle: C'est une
dure suffisamment longue pour viter au chercheur un des piges classiques
de l'histoire des ides, qui consiste surestimer, par l'tude du trs court
terme, la nouveaut des phnomnes qui s'y manifestent. Je ne suis pas
sr par exemple que la clbre C T I ~ s e de la conscience europenne n'ait pas
t sous ce rapport un peu prisonnire de SOIl titre, lui-Ill.me tributaire
des limites chronologiques de J'analyse. Entre la mort de Louis XIV et ce
tournant des annes 50 o Daniel Mornet et Cassirer - aprs d'Alembert -
ont vu s'panouir la victoire des lumires, le demi-sicle d'Ehrard offre
une assiette plus large et plus satisfaisante J'histoire intellectuelle. Il a
l'paisseur d'une poque; mme si l'on tient aux rfrences commodes de
l'avant et de J'aprs, et la notion si ambigu de transition, on doit remer-
cier Jean Ehrard de s'tre install dans son sujet avec une sorte de respect
instinctif et tant de prcautions ('ontre l'anachronisme.
L'originalit de cette premire moiti du XVIIIe sicle est d'abord dans
l'tude de la nature comme systme du monde: certes, l'ide de rduire
les pouvoirs de Dieu la clbre. chiquenaude de Pascal n'est pas nouvelle,
et elle continue il alimenter toute une polmique jsuite contre la philo
sophie cartsienne. Le phnomne intressant est qu'elle se dveloppe
mme chez les anti-cartsiens, et comme leur insu: car il n'est pas TaTC
que les Jsuites de Trvoux, aprs bien d'autres, prennent appui conlre
Descartes SUT le Dieu de Newton, qui est. la fois ordonnateur et conser-
vateur perptuel de la gravitation universelle. Mais ce faisant, ils n'ouvrent
pas seulement la voie au monde navement sursatur de prsence divine
de l'Abb Pluche et de son Spectacle de la Nature; ils facilitent aussi l'inter-
prtation voltairienne du Dieu-Horloger, finalement assez proche des
conceptions cartsiennes.
Peu importe, ce niveau d'interprtation, que la b'Ts,witation univer
selle soit contradictoirc avec les principes d'une Nature mcaniquc. L'opi-
nion claire du demi. sicle surimpose le ::\latre souverain de Newton au
Dieu-chiquenaude de Descartes, mais c'est paradoxalement pour largir
la part de la nature et restreindre celle de Dieu: la finalit interne du LT
gagne du terrain sur la finalit externe du crateur. A"ec Buffon, l'histoire
naturelle va devenir l'histoire de la nature, et travers Maupertuis, puis Je
jeune Diderot, l'ide 'volution impose progressivement l'autonomie des
phnomnes naturels. Ainsi, c'est dans l'rosion d'une pense chrtienne,
qui d'ailleurs sc dfend bien mal. que J'ide de nature, souvent contradic-
toire et toujours ambigu, trouve son unit historique.
La deuxime partie de la thse d'Ehrard est consacre au concept de
li nature humaine l', galement trs ambigu; car il recouvre au XVIIIe sicle
une description dcs hommes ct des socits, une curiosit fanatique du
monde, une accumulation de connaissances et de faits. Mais l'poque mme
qui multiplie les preuves de la relativit du social, conscrve dc l'hritage
classique la hantise de l'homme universel. La nature humaine continue
1060
PHILOSOPHES, SAVANTS ET VOYAGEURS
y tre pense comme une norme esthtique, morale et sociale; el1e tend
mme devenir, cont re la surnature, la rfrence fondamentale du monde.
Cette ambigut est au cur mme de l'uvre de Jlontesquieu, qui
oscille sans cesse entre ('inventaire sociologique et Je classement normatif.
Cet ESPTit des Lois si mal compos ct si gnial, si (;onfus et si lucide, Jean
Ehrard lui restitue tout son poids de malaise, c'est--dire d'histoire: dans
des pages qui sont les plus informes ct les plus fines qu'on ait jamais crites
sur Montesquieu, il montre bien tout ce que le plus grand livre du demi-
sicle possde la fois de traditionnel et de moderne, et tout ce que la
premire synthse des lumires doit la fidlit nobiliaire. II n'y a pas un
Montesquieu c( fodal et un Montesquieu Il philosophe Il : c'est le mme
homme Il qui admire le mcanisme si moderne de la Constitution anglaise
ct prche ses concitoyens l'exemple d'un pass rvolu 'l.
n n'est pas possible, dans le cadre d'un compte rendu, de suivre le
livre d'Ehrard dans la richesse de ses dveloppements, qui mle trs utile-
ment minores ct grands auteurs: Nature et beaut, Nature et socit,
Nature et bonheur... Au chapitre de l'esthtique, pourtant, marquons
peut-tre un reget : Ehrard a raison de commenter longuement les
multiples formes concurrentes dans lesquelles s'inscrit la tyrannie du grand
got classique et de la k belle nature J .Mais il n'oppose cet acadmisme
troit que ce qu'il appelle Il des formes compJmentaires de mauvais got 1 :
Le naturalsme moralisBnt du t>entirnent. Snns mmc cntrer dans l'immense
du rococo, el pour en rester l'esthtique littraire dans laquelle
se cantonne l'auteur, la naissance u roman moderne, dans la premire
moiti du XVIIIe sicle, mritait sans doute une analyse plus approfondie:
La conception cl le succs de Manon Lescatlt ou de La vie de 1l1arianne
sont des vnements de sensibilit sociale par o s'annonce - autant que
par les u philosophes , mais sous une autre forme - le monde nouveau
des lumires. Dans un livre rcent, .M. George Maya crit sur ('c sujet des
analyses fort intressantes '.
Mais au del de cette querelle relativement secondaire, l'clairage
gnral du livre d'Ehrard, qui consiste toujours prendre l'exacte mesure
du poids des hritages dans ta vie des ides, reste particulirement juste
et prcieux. On s'en aperoit mieux encore dans la troisime partie, qui syn
thtise l'argumentation gnrale en mlant les deux thmes du monde et
de l'homme, en suivant les rapports fluides des deux natures travers la
Nature. Ni Pro\-idence, ni ncessit, celle-ci n'cst pas encore histoire et
progrs. A la fois ordre ct finalit elle est le lieu gomtrique des contra-
dictions du demi-sicle, mais surtout le substitut irremplaable du surna
turel, d'o ellc tire son imprialisme ambigu. De cettc aube; encore toute
embrume - pour rester dans l'imagerie des Jumires - nous dcvons
dsormais l'histoire Jean Ehrard. - FRANOIS FuRET.
Histoire et politique au XVIIIe sicle.
En quarante-cinq pages alertes M. POlln":Au justifie l'entre de Voltaire
llans la nouvelle collection d'histoire des ides politif.1U('S que dirige 1\1. Jean
1. T. l, p. 317.
2. :\1"", Le dilemmt' du rQflW'1 au X V tHe si'le, P. Ll.F.
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