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PhiloSophie

Ren Descartes

Correspondance avec Elisabeth

Table des matires Elisabeth Descartes La Haye, 16 mai 1643.........................5 Descartes Elisabeth Egmond du Hf, 21 mai 1643 ........... 7 Elisabeth Descartes La Haye, 20 juin 1643 .......................11 Descartes Elisabeth Egmond du Hf, 28 juin 1643 ........ 14 Elisabeth Descartes La Haye, 1er juillet 1643 .................. 19 Descartes Elisabeth Egmond du Hf, novembre 1643.... 21 Elisabeth Descartes La Haye, 21 novembre 1643.............26 Descartes Elisabeth Egmond du Hf, novembre 1643.... 27 Descartes Elisabeth Paris, juillet 1644 ( ?) ....................... 31 Elisabeth Descartes La Haye, 1er aot 1644.....................33 Descartes Elisabeth Le Crvis, aot 1644.........................35 Descartes Elisabeth Egmond, 18 mai 1645 ...................... 37 Elisabeth Descartes La Haye, 24 mai 1645 ..................... 40 Descartes Elisabeth Egmond, mai ou juin 1645...............43 Elisabeth Descartes La Haye, 22 juin 1645 ......................46 Descartes Elisabeth Egmond, juin 1645...........................48 Descartes Elisabeth Egmond, 21 juillet 1645 ...................50 Descartes Elisabeth Egmond, 4 aot 1645 .......................52 Elisabeth Descartes La Haye, 16 aot 1645......................56 Descartes Elisabeth Egmond, 18 aot 1645 .....................58 Elisabeth Descartes La Haye, aot 1645 ..........................64

Descartes Elisabeth Egmond, 1er septembre 1645 ..........66 Elisabeth Descartes La Haye, 13 septembre 1645 ............ 71 Descartes Elisabeth Egmond, 15 septembre 1645............ 73 Elisabeth Descartes Riswyck, 30 septembre 1645 ...........78 Descartes Elisabeth Egmond, 6 octobre 1645 .................. 81 Elisabeth Descartes La Haye, 28 octobre 1645 ............... 90 Descartes Elisabeth Egmond, 3 novembre 1645 ..............94 Elisabeth Descartes La Haye, 30 novembre 1645 ............98 Elisabeth Descartes La Haye, 27 dcembre 1645 ...........100 Descartes Elisabeth Egmond, janvier 1646....................102 Elisabeth Descartes La Haye, 25 avril 1646 ................... 107 Descartes Elisabeth Mai 1646......................................... 110 Descartes Elisabeth Egmond, mai 1646 ..........................115 Elisabeth Descartes La Haye, juillet 1646 .......................117 Descartes Elisabeth Egmond, septembre 1646 ...............119 Elisabeth Descartes Berlin, 10 octobre 1646 .................. 125 Descartes Elisabeth Novembre 1646.............................. 130 Elisabeth Descartes Berlin, 29 novembre 1646 ............. 134 Descartes Elisabeth Egmond, dcembre 1646 ............... 137 Elisabeth Descartes Berlin, 21 fvrier 1647 ....................140 Descartes Elisabeth La Haye, mars 1647........................ 142 Elisabeth Descartes Berlin, 11 avril 1647........................ 145

Descartes Elisabeth Egmond, 10 mai 1647 .................... 147 Elisabeth Descartes Crossen, mai 1647 .......................... 150 Descartes Elisabeth La Haye, 6 juin 1647 ...................... 153 Descartes Elisabeth Egmond, 20 novembre 1647.......... 155 Elisabeth Descartes Berlin, 5 dcembre 1647 ................ 158 Descartes Elisabeth Egmond, 31 Janvier 1648 ..............160 Elisabeth Descartes Crossen, 30 juin 1648. ................... 163 Descartes Elisabeth Paris, juin ou juillet 1648............... 165 Elisabeth Descartes Crossen, juillet 1648 ...................... 167 Elisabeth Descartes Crossen, 23 aot 1648.................... 169 Descartes Elisabeth Egmond, octobre 1648....................171 Descartes Elisabeth Egmond, 22 fvrier 1649 ............... 173 Descartes Elisabeth Egmond, 31 mars 1649 .................. 177 Descartes Elisabeth Egmond, Juin 1649 ........................ 178 Descartes Elisabeth Stockholm, 9 octobre 1649 ............ 179 Elisabeth Descartes 4 dcembre 1649 ............................ 181 propos de cette dition lectronique................................. 183

Elisabeth Descartes La Haye, 16 mai 1643

Monsieur Descartes, Jai appris, avec beaucoup de joie et de regret, lintention que vous avez eue de me voir, pass quelques jours, touche galement de votre charit de vous vouloir communiquer une personne ignorante et indocile, et du malheur qui ma drob une conversation si profitable. M. Pallotti a fort augment cette dernire passion, en me rptant les solutions que vous lui avez donnes des obscurits contenues dans la physique de M. Rhegius, desquelles Jaurais t mieux instruite de votre bouche, comme aussi dune question que je proposai au dit professeur, lorsquil fut en cette ville, dont il me renvoya vous pour en recevoir la satisfaction requise. La honte de vous montrer un style si drgl ma empche jusquici de vous demander cette faveur par lettre. Mais aujourdhui, M. Pallotti ma donn tant dassurance de votre bont pour chacun, et particulirement pour moi, que jai chass toute autre considration de lesprit, hors celles de men prvaloir, en vous priant de me dire comment lme de lhomme peut dterminer les esprits du corps, pour faire les actions volontaires (ntant quune substance pensante). Car il semble que toute dtermination de mouvement se fait par la pulsion de la chose mue, manire dont elle est pousse par celle qui la meut, ou bien de la qualification et figure de la superficie de cette dernire. Lattouchement est requis aux deux premires conditions, et lextension la troisime. Vous excluez entirement celle-ci de la notion que vous avez de lme, et celui-l me parat incompatible avec une chose immatrielle. Pourquoi je vous demande une dfinition de lme plus particu-

lire quen votre Mtaphysique, cest--dire de sa substance, spare de son action, de la pense. Car encore que nous les supposions insparables (qui toutefois est difficile prouver dans le ventre de la mre et les grands vanouissements), comme les attributs de Dieu, nous pouvons, en les considrant part, en acqurir une ide plus parfaite. Vous connaissant le meilleur mdecin pour la mienne, je vous dcouvre si librement les faiblesses de cette spculation et espre quobservant le serment dHippocrate, vous y apporterez des remdes, sans les publier ; ce que je vous prie de faire, comme de souffrir ces importunits de Votre affectionne amie vous servir, Elisabeth.

Descartes Elisabeth Egmond du Hf, 21 mai 1643

Madame, La faveur dont Votre Altesse ma honor en me faisant recevoir ses commandements par crit, est plus grande que je neusse jamais os esprer ; et elle soulage mieux mes dfauts que celle que javais souhaite avec passion, qui tait de les recevoir de bouche, si jeusse pu tre admis lhonneur de vous faire la rvrence, et de vous offrir mes trs humbles services, lorsque jtais dernirement La Haye. Car jaurais eu trop de merveilles admirer en mme temps ; et voyant sortir des discours plus quhumains dun corps si semblable ceux que les peintres donnent aux anges, jeusse t ravi de mme faon que me semblent le devoir tre ceux qui, venant de la terre, entrent nouvellement dans le ciel. Ce qui met rendu moins capable de rpondre Votre Altesse, qui sans doute a dj remarqu en moi ce dfaut, lorsque jai eu ci-devant lhonneur de lui parler ; et votre clmence la voulu soulager, en me laissant les traces de vos penses sur un papier, o, les relisant plusieurs fois, et maccoutumant les considrer, jen suis vritablement moins bloui, mais je nen ai que dautant plus dadmiration, remarquant quelles ne paraissent pas seulement ingnieuses labord, mais dautant plus judicieuses et solides que plus on les examine. Et je puis dire avec vrit, que la question que Votre Altesse propose, me semble tre celle quon me peut demander avec le plus de raison, en suite des crits que jai publis. Car, y ayant deux choses en lme humaine, desquelles dpend toute la connaissance que nous pouvons avoir de sa nature, lune des-

quelles est quelle pense, lautre, qutant unie au corps, elle peut agir et ptir avec lui ; je nai quasi rien dit de cette dernire, et me suis seulement tudi faire bien entendre la premire, cause que mon principal dessein tait de prouver la distinction qui est entre lme et le corps ; quoi celle-ci seulement a pu servir, et lautre y aurait t nuisible. Mais, pour ce que Votre Altesse voir si clair, quon ne lui peut dissimuler aucune chose, je tcherai ici dexpliquer la faon dont je conois lunion de lme avec le corps, et comment elle a la force de le mouvoir. Premirement, je considre quil y a en nous certaines notions primitives, qui sont comme des originaux, sur le patron desquels nous formons toutes nos autres connaissances. Et il ny a que fort peu de telles notions ; car, aprs les plus gnrales, de ltre, du nombre, de la dure, etc., qui conviennent tout ce que nous pouvons concevoir, nous navons, pour le corps en particulier, que la notion de lextension, de laquelle suivent celles de la figure et du mouvement ; et pour lme seule, nous navons que celle de la pense, en laquelle sont comprises les perceptions de lentendement et les inclinations de la volont ; enfin, pour lme et le corps ensemble, nous navons que celle de leur union, de laquelle dpend celle de la force qua lme de mouvoir le corps, et le corps dagir sur lme, en causant ses sentiments et ses passions. Je considre aussi que toute la science des hommes ne consiste qu bien distinguer ces notions, et nattribuer chacune delles quaux choses auxquelles elles appartiennent. Car, lorsque nous voulons expliquer quelque difficult par le moyen dune notion qui ne lui appartient pas, nous ne pouvons manquer de nous mprendre ; comme aussi lorsque nous voulons expliquer une de ces notions par une autre ; car, tant primitives, chacune delles ne peut tre entendue que par elle-mme. Et dautant que lusage des sens nous a rendu les notions de lextension, des figures et des mouvements, beaucoup plus familires que les autres, la principale cause de nos erreurs est en ce

que nous voulons ordinairement nous servir de ces notions, pour expliquer les choses qui elles nappartiennent pas, comme lorsquon se veut servir de limagination pour concevoir la nature de lme, ou bien lorsquon veut concevoir la faon dont lme meut le corps, par celle dont un corps est m par un autre corps. Cest pourquoi, puisque, dans les Mditations que Votre Altesse a daign lire, jai tch de faire concevoir les notions qui appartiennent lme seule, les distinguant de celles qui appartiennent au corps seul, la premire chose que je dois expliquer ensuite, est la faon de concevoir celles qui appartiennent lunion de lme avec le corps, sans celles qui appartiennent au corps seul ou lme seule. A quoi il me semble que peut servir ce que jai crit la fin de ma Rponse aux siximes objections ; car nous ne pouvons chercher ces notions simples ailleurs quen notre me, qui les a toutes en soi par sa nature, mais qui ne les distingue pas toujours assez les unes des autres, ou bien ne les attribue pas aux objets auxquels on les doit attribuer. Ainsi je crois que nous avons ci-devant confondu la notion de la force dont lme agit dans le corps, avec celle dont un corps agit dans un autre ; et que nous avons attribu lune et lautre, non pas lme, car nous ne la connaissions pas encore, mais aux diverses qualits des corps, comme la pesanteur, la chaleur et aux autres, que nous avons imagin tre relles, cest-dire avoir une existence distincte de celle du corps, et par consquent tre des substances, bien que nous les ayons nommes des qualits. Et nous nous sommes servis, pour les concevoir, tantt des notions qui sont en nous pour connatre le corps, et tantt de celles qui y sont pour connatre lme, selon que ce que nous leur avons attribu a t matriel ou immatriel. Par exemple, en supposant que la pesanteur est une qualit relle, dont nous navons point dautre connaissance, sinon quelle a la force de mouvoir le corps, dans lequel elle est, vers le centre de la terre, nous navons pas de peine concevoir com-

ment elle meut ce corps, ni comment elle lui est jointe ; et nous ne pensons point que cela se fasse par un attouchement rel dune superficie contre une autre, car nous exprimentons, en nous-mmes, que nous avons une notion particulire pour concevoir cela ; et je crois que nous usons mal de cette notion, en lappliquant la pesanteur, qui nest rien de rellement distingu du corps, comme jespre montrer en la Physique, mais quelle nous a t donne pour concevoir la faon dont lme meut le corps. Je tmoignerais ne pas assez connatre lincomparable esprit de Votre Altesse, si jemployais davantage de paroles mexpliquer, et je serais trop prsomptueux, si josais penser que ma rponse la doive entirement satisfaire ; mais je tcherai dviter lun et lautre, en najoutant rien ici de plus, sinon que, si je suis capable dcrire ou de dire quelque chose qui lui puisse agrer, je tiendrai toujours trs grande faveur de prendre la plume, ou daller La Haye, pour ce sujet, et quil ny a rien au monde qui me soit si cher que de pouvoir obir ses commandements. Mais je ne puis ici trouver place lobservation du serment dHippocrate quelle menjoint, puisquelle ne ma rien communiqu, qui ne mrite dtre vu et admir de tous les hommes. Seulement puis-je dire, sur ce sujet, questimant infiniment la vtre que jai reue, jen userai comme les avares font de leurs trsors, lesquels ils cachent dautant plus quils les estiment, et en enviant la vue au reste du monde, ils mettent leur souverain contentement les regarder. Ainsi je serai bien aise de jouir seul du bien de la voir ; et ma plus grande ambition est de me pouvoir dire, et dtre vritablement, etc.

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Elisabeth Descartes La Haye, 20 juin 1643

Monsieur Descartes, Votre bont ne parat pas seulement en me montrant et corrigeant les dfauts de mon raisonnement, comme je lavais entendu, mais aussi que, pour me rendre leur connaissance moins fcheuse, vous tchez de men consoler, au prjudice de votre jugement, par de fausses louanges qui auraient t ncessaires, pour mencourager de travailler au remde, si ma nourriture, en un lieu o la faon ordinaire de converser ma accoutum den entendre des personnes incapables den donner de vritables, ne mavait fait prsumer ne pouvoir faillir en croyant le contraire de leur discours, et par l rendu la considration de mes imperfections si familire, quelle ne me donne plus quautant dmotion quil men faut pour le dsir de men dfaire. Cela me fait confesser, sans honte, davoir trouv en moi toutes les causes derreur que vous remarquez en votre lettre, et de ne les pouvoir encore bannir entirement, puisque la vie que je suis contrainte de mener, ne me laisse la disposition dassez de temps pour acqurir une habitude de mditation selon vos rgles. Tantt les intrts de ma maison, que je ne dois ngliger, tantt des entretiens et complaisances, que le ne peux viter, mabattent si fort ce faible esprit de fcherie ou dennui, quil se rend, pour longtemps aprs, inutile tout autre chose : qui servira, comme jespre, dexcuse ma stupidit, de ne pouvoir comprendre lide par laquelle nous devons juger comment (non tendue et immatrielle) peut mouvoir le corps, par celle que vous avez eu autrefois de la pesanteur ; ni pourquoi cette puissance, que vous lui avez alors, sous le nom dune qualit, faussement attribue, de porter le corps vers le centre de la

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terre, nous doit plutt persuader quun corps peut tre pouss par quelque chose dimmatriel, que la dmonstration dune vrit contraire (que vous promettez en votre physique) nous confirmer dans lopinion de son impossibilit : principalement, puisque cette ide (ne pouvant prtendre la mme perfection et ralit objective que celle de Dieu) peut tre feinte par lignorance de ce qui vritablement meut ces corps vers le centre. Et puisque nulle cause matrielle ne se prsentait aux sens, on laurait attribu son contraire, limmatriel, ce que nanmoins je nai jamais pu concevoir que comme une ngation de la matire, qui ne peut avoir aucune communication avec elle. Et javoue quil me serait plus facile de concder la matire et lextension lme, que la capacit de mouvoir un corps et den tre mu, un tre immatriel. Car, si le premier se faisait par information, il faudrait que les esprits, qui font le mouvement, fussent intelligents, ce que vous naccordez rien de corporel. Et encore quen vos Mditations Mtaphysiques, vous montrez la possibilit du second, il est pourtant trs difficile comprendre quune me, comme vous lavez dcrite, aprs avoir eu la facult et lhabitude de bien raisonner, peut perdre tout cela par quelques vapeurs, et que, pouvant subsister sans le corps et nayant nen de commun avec lui, elle en soit tellement rgie. Mais, depuis que vous avez entrepris de minstruire, je nentretiens ces sentiments que comme des amis que je ne crois point conserver, massurant que vous mexpliquerez aussi bien la nature dune substance immatrielle et la manire de ses actions et passions dans le corps, que toutes les autres choses que vous avez voulu enseigner. Je vous prie aussi de croire que vous ne pouvez faire cette charit personne, qui soit plus sensible de lobligation quelle vous en a. que Votre trs affectionne amie,

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Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond du Hf, 28 juin 1643

Madame, Jai trs grande obligation Votre Altesse de ce que, aprs avoir prouv que je me suis mal expliqu en mes prcdentes, touchant la question quil lui y a plu me proposer, elle daigne encore avoir la patience de mentendre sur le mme sujet, et me donner occasion de remarquer les choses que javais omises. Dont les principales me semblent tre quaprs avoir distingu trois genres dides ou de notions primitives qui se connaissent chacune dune faon particulire et non par la comparaison de lune lautre, savoir la notion que nous avons de lme, celle du corps, et celle de lunion qui est entre lme et le corps, je devais expliquer la diffrence qui est entre ces trois sortes de notions, et entre les oprations de lme par lesquelles nous les avons, et dire les moyens de nous rendre chacune delles familire et facile ; puis ensuite, ayant dit pourquoi je mtais servi de la comparaison de la pesanteur, faire voir que, bien quon veuille concevoir lme comme matrielle (ce qui est proprement concevoir son union avec le corps), on ne laisse pas de connatre, par aprs, quelle en est sparable. Ce qui est, comme je crois, toute la matire que Votre Altesse ma ici prescrite. Premirement, donc, je remarque une grande diffrence entre ces trois sortes de notions, en ce que lme ne se conoit que par lentendement pur ; le corps, cest--dire lextension, les figures et les mouvements, se peuvent aussi connatre par lentendement seul, mais beaucoup mieux par lentendement aid de limagination ; et enfin, les choses qui appartiennent lunion de lme et du corps, ne se connaissent quobscurment

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par lentendement seul, ni mme par lentendement aid de limagination ; mais elles se connaissent trs clairement par les sens. Do vient que ceux qui ne philosophent jamais, et qui ne se servent que de leurs sens, ne doutent point que lme ne meuve le corps, et que le corps nagisse sur lme ; mais ils considrent lun et lautre comme une seule chose, cest--dire, ils conoivent leur union ; car concevoir lunion qui est entre deux choses, cest les concevoir comme une seule. Et les penses mtaphysiques, qui exercent lentendement pur, servent nous rendre la notion de lme familire ; et ltude des mathmatiques, qui exerce principalement limagination en la considration des figures et des mouvements, nous accoutume former des notions du corps bien distinctes ; et enfin, cest en usant seulement de la vie et des conversations ordinaires, et en sabstenant de mditer et dtudier aux choses qui exercent limagination, quon apprend concevoir lunion de lme et du corps. Jai quasi peur que Votre Altesse ne pense que je ne parle pas ici srieusement ; mais cela serait contraire au respect que je lui dois, et que je ne manquerai jamais de lui rendre. Et je puis dire, avec vrit, que la principale rgle que jai toujours observe en mes tudes et celle que je crois mavoir le plus servi pour acqurir quelque connaissance, a t que je nai jamais employ que fort peu dheures, par jour, aux penses qui occupent limagination, et fort peu dheures, par an, celles qui occupent lentendement seul, et que jai donn tout le reste de mon temps au relche des sens et au repos de lesprit ; mme je compte, entre les exercices de limagination, toutes les conversations srieuses, et tout ce quoi il faut avoir de lattention. Cest ce qui ma fait retirer aux champs ; car encore que, dans la ville la plus occupe du monde, je pourrais avoir autant dheures moi, que jen emploie maintenant ltude, je ne pourrais pas toutefois les y employer si utilement, lorsque mon esprit serait lass par lattention que requiert le tracas de la vie. Ce que je prends la libert dcrire ici Votre Altesse, pour lui tmoigner que jadmire vritablement que, parmi les affaires et les soins

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qui ne manquent jamais aux personnes qui sont ensemble de grand esprit et de grande naissance, elle ait pu vaquer aux mditations qui sont requises pour bien connatre la distinction qui est entre lme et le corps. Mais jai jug que ctait ces mditations, plutt que les penses qui requirent moins dattention, qui lui ont fait trouver de lobscurit en la notion que nous avons de leur union ; ne me semblant pas que lesprit humain soit capable de concevoir bien distinctement, et en mme temps, la distinction dentre lme et le corps, et leur union ; cause quil faut, pour cela, les, concevoir comme une seule chose, et ensemble tes concevoir comme deux, ce qui se contrarie. Et pour ce sujet (supposant que Votre Altesse avait encore les raisons qui prouvent la distinction de lme et du corps fort prsentes son esprit, et ne voulant point la supplier de sen dfaire, pour se reprsenter la notion de lunion que chacun prouve toujours en soi-mme sans philosopher ; savoir quil est une seule personne, qui a ensemble un corps et une pense, lesquels sont de telle nature que cette pense peut mouvoir le corps, et sentir les accidents qui lui arrivent), je me suis servi ci-devant de la comparaison de la pesanteur et des autres qualits que nous imaginons communment tre unies quelques corps, ainsi que la pense est unie au ntre ; et je ne me suis pas souci que cette comparaison clocht en cela que ces qualits ne sont pas relles, ainsi quon les imagine, cause que jai cru que Votre Altesse tait dj entirement persuade que lme est une substance distincte du corps. Mais, puisque Votre Altesse remarque quil est plus facile dattribuer de la matire et de lextension lme, que de lui attribuer la capacit de mouvoir un corps et den tre mue, sans avoir de matire, je la supplie de vouloir librement attribuer cette matire et cette extension lme ; car cela nest autre chose que la concevoir unie au corps. Et aprs avoir bien conu cela, et lavoir prouv en soi-mme, il lui sera ais de considrer que la matire quelle aura attribue cette pense, nest pas

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la pense mme, et que lextension de cette matire est dautre nature que lextension de cette pense, en ce que la premire est dtermine certain lieu, duquel elle exclut toute autre extension de corps, ce que ne fait pas la deuxime. Et ainsi Votre Altesse ne laissera pas de revenir aisment la connaissance de la distinction de lme et du corps, nonobstant quelle ait conu leur union. Enfin, comme je crois quil est trs ncessaire davoir bien compris, une fois en sa vie, les principes de la mtaphysique, cause que ce sont eux qui nous donnent la connaissance de Dieu et de notre me, je crois aussi quil serait trs nuisible doccuper souvent son entendement les mditer, cause quil ne pourrait si bien vaquer aux fonctions de limagination et des sens ; mais que le meilleur est de se contenter de retenir en sa mmoire et en sa crance les conclusions quon en a une fois tires, puis employer le reste du temps quon a pour ltude, aux penses o lentendement agit avec limagination et les sens. Lextrme dvotion que jai au service de Votre Altesse, me fait esprer que ma franchise ne lui sera pas dsagrable, et elle maurait engag ici en un plus long discours, o jeusse tch dclaircir cette fois toutes les difficults de la question propose ; mais une fcheuse nouvelle que je viens dapprendre dUtrecht, o le magistrat me cite, pour vrifier ce que jai crit dun de leurs ministres, combien que ce soit un homme qui ma calomni trs indignement, et que ce que jai crit de lui, pour ma juste dfense, ne soit que trop notoire tout le monde, me contraint de finir ici, pour aller consulter les moyens de me tirer, le plus tt que je pourrai, de ces chicaneries. Je suis, Madame, De V. A. Le trs humble et trs obissant serviteur,

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Descartes.

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Elisabeth Descartes La Haye, 1er juillet 1643

Monsieur Descartes, Japprhende que vous ne receviez autant dincommodit, par mon estime de vos instructions et le dsir de men prvaloir, que par lingratitude de ceux qui sen privent eux-mmes et en voudraient priver le genre humain ; et ne vous aurai envoy un nouvel effet de mon ignorance avant que le vous susse dcharg de ceux de leur opinitret, si le sieur Van Bergen ne my et oblige plus tt, par sa civilit de vouloir demeurer en cette ville, jusqu ce que je lui donnerais une rponse votre lettre du 28 de juin, qui me fait voir clairement les trois sortes de notions que nous avons, leurs objets, et comment on sen doit servir. Je trouve aussi que les sens me montrent que lme meut le corps, mais ne menseignent point (non plus que lentendement et limagination) la faon dont elle le fait. Et, pour cela, je pense quil y a des proprits de lme, nous sont inconnues, qui pourront peut-tre renverser ce que vos Mditations Mtaphysiques mont persuade, par de si bonnes raisons, de linextension de lme. Et ce doute semble tre fond sur la rgle que vous y donnez, en parlant du vrai et du faux, et que toute lerreur nous vient de former des jugements de ce que nous ne percevons assez. Quoique lextension nest ncessaire la pense, ny rpugnant point, elle pourra nuire quelque autre fonction de lme, qui ne lui est moins essentielle. Du moins elle fait choir la contradiction des Scolastiques, quelle est toute en tout le corps, et toute en chacune de ses parties. Je ne mexcuse point de confondre la notion de lme avec celle du corps par la mme raison que le vulgaire ; mais cela ne mte point le premier doute, et je dsesprerai de trouver de la certitude en chose du

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monde, si vous ne men donnez, qui mavez seul empche dtre sceptique, quoi mon premier raisonnement me portait. Encore que je vous doive cette confession, pour vous en rendre grce, je la croirais fort imprudente, si je ne connaissais votre bont et gnrosit, gale au reste de vos mrites, autant par lexprience que jen ai dj eue, que par rputation. Vous ne la pouvez tmoigner dune faon plus obligeante que par les claircissements et conseils dont vous me faites part, que je prise au-dessus des plus grands trsors que pourrait possder Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond du Hf, novembre 1643

Madame, Ayant su de Monsieur de Pollot que Votre Altesse a pris la peine de chercher la question des trois cercles, et quelle a trouv le moyen de la rsoudre, en ne supposant quune quantit inconnue, jai pens que mon devoir mobligeait de mettre ici la raison pourquoi jen avais propos plusieurs, et de quelle faon je les dmle. Jobserve toujours, en cherchant une question de Gomtrie, que les lignes, dont je me sers pour la trouver, soient parallles, ou sentrecoupent angles droits, le plus quil est possible ; et je ne considre point dautres thormes, sinon que les cts des triangles semblables ont semblable proportion entre eux, et que, dans les triangles rectangles, le carr de la base est gal aux deux carrs des cts. Et je ne crains point de supposer plusieurs quantits inconnues, pour rduire la question tels termes, quelle ne dpende que de ces deux thormes ; au contraire, jaime mieux en supposer plus que moins. Car, par ce moyen, je vois plus clairement tout ce que je fais, et en les dmlant je trouve mieux les plus courts chemins, et mexempte de multiplications superflues ; au lieu que, si lon tire dautres lignes, et quon se serve dautres thormes, bien quil puisse arriver, par hasard, que le chemin quon trouvera soit plus court que le mien, toutefois il arrive quasi toujours le contraire. Et on ne voit point si bien ce quon fait, si ce nest quon ait la dmonstration du thorme dont on se sert fort prsente en lesprit ; et en ce cas on trouve, quasi toujours, quil dpend de la consid-

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ration de quelques triangles, qui sont ou rectangles, ou semblables entre eux, et ainsi on retombe dans le chemin que je tiens. Par exemple, si on veut chercher cette question des trois cercles, par laide dun thorme qui enseigne trouver laire dun triangle par ses trois cts, on na besoin de supposer quune quantit inconnue. Car si A, B, C sont les centres des trois cercles donns, et D le centre du cherch, les trois cts du triangle A B C sont donns, et les trois lignes A D, B D, C D sont composes des trois rayons des cercles donns, joints au rayon du cercle cherch, si bien que, supposant x pour ce rayon, on a tous les cts des triangles A B D, A C D, B C D ; et par consquent on peut avoir leurs aires, qui, jointes ensemble, sont gales laire du triangle donn A B C ; et on peut, par cette quation, venir la connaissance du rayon x, qui seul est requis pour la solution de la question. Mais ce chemin me semble conduire tant de multiplications superflues, que je ne voudrais pas entreprendre de les dmler en trois mois. Cest pourquoi, au lieu des deux lignes obliques A B et B C, je mne les trois perpendiculaires B E, D G, D F, et posant trois quantits inconnues, lune pour D F, lautre pour D G, et lautre pour le rayon du cercle cherch, jai tous les cts des trois triangles rectangles A D F, B D G, C D F, qui me donnent trois quations, pour ce quen chacun deux le carr de la base est gal aux deux carrs des cts.

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Aprs avoir ainsi fait autant dquations que jai suppos de quantits inconnues, je considre si, par chaque quation, jen puis trouver une en termes assez simples ; et si je ne le puis, je tche den venir bout, en joignant deux ou plusieurs quations par laddition ou soustraction ; et enfin, lorsque cela ne suffit pas, jexamine seulement sil ne sera point mieux de changer les termes en quelque faon. Car, en faisant cet examen avec adresse, on rencontre aisment les plus courts chemins, et on en peut essayer une infinit en fort peu de temps. Ainsi, en cet exemple, je suppose que les trois bases des triangles rectangles sont

et, faisant

jai pour les cts des mmes triangles :

Puis, faisant le carr de chacune de ces bases gal au carr des deux cts, jai les trois quations suivantes :

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et je vois que, par lune delles toute seule, je ne puis trouver aucune des quantits inconnues, sans en tirer la racine carre, ce qui embarrasserait trop la question. Cest pourquoi je viens au second moyen, qui est de joindre deux quations ensemble, et japerois incontinent que, les termes xx, yy et zz tant semblables en toutes trois, si jen te une dune autre, laquelle je voudrai, ils seffaceront, et ainsi je naurai plus de termes inconnus que x, y et z tous simples. je vois aussi que, si jte la seconde de la premire ou de la troisime, jaurai tous ces trois termes x, y et z ; mais que, si jte la premire de la troisime, je naurai que x et z. Je choisis donc ce dernier chemin, et je trouve ou bien ou bien Puis, tant la seconde quation de la premire ou de la troisime (car lun revient lautre), et au lieu de z mettant les termes que je viens de trouver, jai par la premire et la seconde : Ou bien Ou bien Enfin, retournant lune des trois premires quations, et au lieu dy ou de z mettant les quantits qui leur sont gales, et les carrs de ces quantits pour yy et zz, on trouve une quation o il ny a que x et xx inconnus ; de faon que le problme est

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plan, et il nest plus besoin de passer outre. Car le reste ne sert point pour cultiver ou recrer lesprit, mais seulement pour exercer la patience de quelque calculateur laborieux. Mme jai peur de mtre rendu ici ennuyeux Votre Altesse, pour ce que je me suis arrt crire des choses quelle savait sans doute mieux que moi, et qui sont faciles, mais qui sont nanmoins les clefs de mon algbre. je la supplie trs humblement de croire que cest la dvotion que jai lhonorer, qui my a port, et que je suis, Madame, De V. A. Le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes.

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Elisabeth Descartes La Haye, 21 novembre 1643

Monsieur Descartes, Si javais autant dhabilet suivre vos avis, que denvie, vous trouveriez dj les effets de votre charit aux progrs que jaurais faits dans le raisonnement et dans lalgbre, desquels, cette heure, je ne vous puis montrer que les fautes. Mais je suis si accoutume de vous en faire voir, quil marrive, comme aux vieux pcheurs, den perdre tout fait la honte. Pourquoi javais fait dessein de vous envoyer la solution de la question que vous mavez donne, par la mthode quon ma enseigne autrefois, tant pour vous obliger de men dire les manquements, que parce que le ne suis pas si bien verse en la vtre. Car je remarquais bien quil y en avait ma solution, ny voyant assez clair pour en conclure un thorme ; mais je nen aurais jamais trouv la raison sans votre dernire lettre, qui my donne toute la satisfaction que je demandais, et mapprend plus que je naurais fait en six mois de mon matre. Je vous en suis trs redevable et naurais jamais pardonn M. de Palloti, sil en et us selon votre ordre. Toutefois il ne me la voulu bailler, qu condition que je vous enverrais ce que jai fait. Ne trouvez donc point mauvais que je vous donne une incommodit superflue, puisquil y a peu de choses que je ne ferais, pour obtenir ces effets de votre bonne volont, qui est infiniment estime de Votre trs affectionne amie vous servir Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond du Hf, novembre 1643

Madame, La solution quil a plu Votre Altesse me faire lhonneur de menvoyer, est si juste, quil ne sy peut rien dsirer davantage ; et je nai pas seulement t surpris dtonnement, en la voyant, mais je ne puis mabstenir dajouter que jai t aussi ravi de joie, et ai pris de la vanit de voir que le calcul, dont se sert Votre Altesse, est entirement semblable celui que jai propos dans ma Gomtrie. Lexprience mavait fait connatre que la plupart des esprits qui ont de la facilit entendre les raisonnements de la mtaphysique, ne peuvent pas concevoir ceux de lalgbre, et rciproquement, que ceux qui comprennent aisment ceux-ci, sont dordinaire incapables des autres ; et je ne vois que celui de Votre Altesse, auquel toutes choses sont galement faciles. Il est vrai que jen avais dj tant de preuves, que je nen pouvais aucunement douter ; mais je craignais seulement que la patience, qui est ncessaire pour surmonter, au commencement, les difficults du calcul, ne lui manqut. Car cest une qualit qui est extrmement rare aux excellents esprits et aux personnes de grande condition. Maintenant que cette difficult est surmonte, elle aura beaucoup plus de plaisir au reste ; et en substituant une seule lettre au lieu de plusieurs, ainsi quelle a fait ici fort souvent, le calcul ne lui sera pas ennuyeux. Cest une chose quon peut quasi toujours faire, lorsquon veut seulement voir de quelle nature est une question, cest--dire si elle peut se rsoudre avec la rgle et le compas, ou sil y faut employer quelques autres lignes courbes du premier ou du second genre, etc., et quel est le che-

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min pour la trouver ; qui est ce de quoi je me contente ordinairement, touchant les questions particulires. Car il me semble que le surplus, qui consiste chercher la construction et la dmonstration par les propositions dEuclide, en cachant le procd de lalgbre, nest quun amusement pour les petits gomtres, qui ne requiert pas beaucoup desprit ni de science. Mais lorsquon a quelque question quon veut achever, pour en faire un thorme qui serve de rgle gnrale pour en rsoudre plusieurs autres semblables, il est besoin de retenir jusques la fin toutes les mmes lettres quon a poses au commencement ; ou bien, si on en change quelques-unes pour faciliter le calcul, il les faut remettre par aprs, tant la fin, cause quordinairement plusieurs seffacent lune contre lautre, ce qui ne se peut voir, lorsquon les a changes.

Il est bon aussi dobserver que les quantits quon dnomme par les lettres, aient semblable rapport les unes aux autres, le plus quil est possible ; cela rend le thorme plus beau et plus court, pour ce que ce qui snonce de lune de ces quantits, snonce en mme faon des autres, et empche quon ne puisse faillir au calcul, pour ce que les lettres qui signifient des quantits qui ont mme rapport, sy doivent trouver distribues en mme faon ; et quand cela manque, on reconnat son erreur. Ainsi, pour trouver un thorme qui enseigne quel est le rayon du cercle, qui touche les trois donns par position, il ne
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faudrait pas, en cet exemple, poser les trois lettres a, b, c, pour les lignes A D, D C, D B, mais pour les lignes A B, A C et B C, pour ce que ces dernires ont mme rapport lune que lautre aux trois A H, B H et C H, ce que nont pas les premires. Et en suivant le calcul avec ces six lettres, sans les changer ni en ajouter dautres, par le chemin qua pris Votre Altesse (car il est meilleur, pour cela, que celui que javais propos), on doit venir une quation fort rgulire, et qui fournira un thorme assez court. Car les trois lettres a, b, c, y sont disposes en mme faon, et aussi les trois d, e, f. Mais, pour ce que le calcul en est ennuyeux, si Votre Altesse a dsir den faire lessai, il lui sera plus ais, en supposant que les trois cercles donns sentretouchent, et nemployant, en tout le calcul, que les quatre lettres d, e, f, x, qui tant les rayons des quatre cercles, ont semblable rapport lune lautre. Et, en premier lieu, elle trouvera

o elle peut dj remarquer que x est dans la ligne A K, comme e dans la ligne A D, pour ce quelle se trouve par le triangle A H C, comme lautre par le triangle A B C. Puis enfin, elle aura cette quation, de laquelle on tire, pour thorme, que les quatre sommes, qui se produisent en multipliant ensemble les carrs de trois de ces rayons, font le double de six, qui se produisent en multipliant deux de ces rayons lun par lautre, et par les carrs des deux autres ; ce qui suffit pour servir de rgle trouver le rayon du plus grand cercle qui puisse tre dcrit entre les trois donns qui sentretouchent. Car, si les rayons de ces trois donns sont, par exemple,

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jaurai 576 pour ddeeff, et 36 xx pour ddeexx, et ainsi des autres. Do je trouverai si je ne me suis tromp au calcul que je viens de faire. Et Votre Altesse peut voir ici deux procdures fort diffrentes dans une mme question, selon les diffrents desseins quon se propose. Car, voulant savoir de quelle nature est la question, et par quel biais on la peut rsoudre, je prends pour donnes les lignes perpendiculaires ou parallles, et suppose plusieurs autres quantits inconnues, afin de ne faire aucune multiplication superflue, et voir mieux les plus courts chemins ; au lieu que, la voulant achever, je prends pour donns les cts du triangle, et ne suppose quune lettre inconnue. Mais il y a quantit de questions, o le mme chemin conduit lun et lautre, et je ne doute point que Votre Altesse ne voie bientt jusquo peut atteindre lesprit humain dans cette science. je mestimerais extrmement heureux, si jy pouvais contribuer quelque chose, comme tant port dun zle trs particulier tre, Madame, De V. A. Le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes.

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Descartes Elisabeth Paris, juillet 1644 ( ?)

Madame, Mon voyage ne pouvait tre accompagn daucun malheur, puisque jai t si heureux, en le faisant, que dtre en la souvenance de Votre Altesse ; la trs favorable lettre, qui men donne des marques, est la chose la plus prcieuse que je pusse recevoir en ce pays. Elle maurait entirement rendu heureux, si elle ne mavait appris que la maladie quavait Votre Altesse, auparavant que je partisse de La Haye, lui a encore laiss quelques restes dindisposition en lestomac. Les remdes quelle a choisis, savoir la dite et lexercice, sont, mon avis, les meilleurs de tous, aprs toutefois ceux de lme, qui a sans doute beaucoup de force sur le corps, ainsi que montrent les grands changement que la colre, la crainte et les autres passions excitent en lui. Mais ce nest pas directement par sa volont quelle conduit les esprits dans les lieux o ils peuvent tre utiles ou nuisibles ; cest seulement en voulant ou pensant quelque autre chose. Car la construction de notre corps est telle, que certains mouvements suivent en lui naturellement de certaines penses : comme on voit que la rougeur du visage suit de la honte, les larmes de la compassion, et le ris de la joie. Et je ne sache point de pense plus propre pour la conservation de la sant, que celle qui consiste en une forte persuasion et ferme crance, que larchitecture de nos corps est si bonne que, lorsquon est une fois sain, on ne peut pas aisment tomber malade, si ce nest quon fasse quelque excs notable, ou bien que lair ou les autres causes extrieures nous nuisent ; et quayant une maladie, on peut aisment se remettre par la seule force de la nature, principalement lorsquon est encore jeune. Cette persuasion est sans doute beaucoup plus vraie et plus raisonnable, que celle de cer-

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taines gens, qui, sur le rapport dun astrologue ou dun mdecin, se font accroire quils doivent mourir en certain temps et par cela seul deviennent malades, et mme en meurent assez souvent, ainsi que jai vu arriver diverses personnes. Mais je ne pourrais manquer dtre extrmement triste, si je pensais que lindisposition de Votre Altesse durt encore ; jaime mieux esprer quelle est toute passe ; et toutefois le dsir den tre certain me fait avoir des passions extrmes de retourner en Hollande. Je me propose de partir dici, dans quatre ou cinq jours, pour passer en Poitou et en Bretagne, o sont les affaires qui mont amen ; mais sitt que je les aurai pu mettre un peu en ordre, je ne souhaite rien tant que de retourner vers les lieux ou jai t si heureux que davoir lhonneur de parler quelquefois Votre Altesse. Car, bien quil y ait ici beaucoup de personnes que jhonore et estime, je ny ai toutefois encore rien vu qui me puisse arrter. Et je suis, au-del de tout ce que je puis dire, etc.

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Elisabeth Descartes La Haye, 1er aot 1644

Monsieur Descartes, Le prsent que M. van Bergen ma fait de votre part moblige de vous en rendre grce, et ma conscience maccuse de ne le Pouvoir faire selon ses mrites. Quand je ny aurais reu que le bien qui en revient notre sicle, celui-ci vous devant tout ce que les prcdents ont pay aux inventeurs des sciences, puisque vous avez seul dmontr quil y en a, jusqu quelle proportion montera ma dette, qui vous donnez, avec linstruction, une partie de votre gloire, dans le tmoignage public que vous me faites de votre amiti et de votre approbation ? Les pdants diront que vous tes contraint de btir une nouvelle morale, pour men rendre digne. Mais je la prends pour une rgle de ma vie, ne me sentant quau premier degr, que vous y approuvez, le dsir dinformer mon entendement et de suivre le bien quil connat. Cest cette volont que je dois lintelligence de vos oeuvres, qui ne sont obscures qu ceux qui les examinent par les principes dAristote, ou avec fort peu de soin, comme les plus raisonnables de nos docteurs en ce pays mont avou quils ne les tudiaient point, parce quils sont trop vieux pour commencer une nouvelle mthode, ayant us la force du corps et de lesprit dans la vieille. Mais je crains que vous rtracterez, avec justice, lopinion que vous etes de ma comprhension, quand vous saurez que je nentends pas comment largent vif se forme, si plein dagitation et si pesant tout ensemble, contraire la dfinition que vous avez fait de la pesanteur ; et, encore que le corps E, dans la figure de la 225e page, le presse, quand il est dessous, pourquoi

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se ressentirait-il de cette contrainte, lorsquil est au-dessus, plus que ne fait lair en sortant dun vaisseau o il a t press ? La seconde difficult que jaie trouve est celle de faire passer ces particules, tournes en coquilles, par le centre de la terre, sans tre plies ou dfigures par le feu qui sy trouve, comme ils le furent du commencement pour former le corps M. Il ny a que leur vitesse qui les en peut sauver, et vous dites, dans la page 133 et 134, quelle ne leur est point ncessaire pour aller en ligne droite et, par consquent, que ce sont les parties les moins agites du premier lment qui scoulent ainsi par les globules du second. Je mtonne pareillement quils prennent un si grand tour, en sortant des ples du corps M, et passent par la superficie de la terre, pour retourner lautre, puisquils peuvent trouver un chemin plus proche par le corps C. Je ne vous reprsente ici que les raisons de mes doutes dans votre livre ; celles de mon admiration tant innumrables, comme aussi celles de mon obligation, entre lesquelles je compte encore la bont que vous avez eue de minformer de vos nouvelles et me donner des prceptes pour la conservation de ma sant. Celles-l mapportaient beaucoup de joie par le bon succs de votre voyage et la continuation du dessein que vous aviez de revenir, et celles-ci beaucoup de profit, puisque jen exprimente dj la bont en moi-mme. Vous navez pas montr M. Vtius le danger quil y a dtre votre ennemi, comme moi lavantage de votre bienveillance ; autrement, il en fuirait autant le titre, comme je cherche de mriter celui de Votre trs affectionne amie vous rendre service, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Le Crvis, aot 1644

Madame, La faveur que me fait Votre Altesse de navoir pas dsagrable que jaie os tmoigner en public combien je lestime et je lhonore, est plus grande, et moblige plus quaucune que je pourrais recevoir dailleurs. Et je ne crains pas quon maccuse davoir rien chang en la morale, pour faire entendre mon sentiment sur ce sujet ; car ce que jen ai crit est si vritable et si clair, que je massure quil ny aura point dhomme raisonnable qui ne lavoue. Mais je crains que ce que jai mis, au reste du livre, ne soit plus douteux et plus obscur, puisque V. A. y trouve des difficults. Celle qui regarde la pesanteur de largent vif est fort considrable, et jeusse tch de lclaircir, sinon que, nayant pas encore assez examin la nature de ce mtal, jai eu peur de faire quelque chose contraire ce que je pourrai apprendre ci-aprs. Tout ce que jen puis maintenant dire, est que je me persuade que les petites parties de lair, de leau, et de tous les autres corps terrestres, ont plusieurs pores, par o la matire trs subtile peut passer ; et cela suit assez de la faon dont jai dit quelles sont formes. Or, il suffit de dire que les parties du vif-argent et des autres mtaux ont moins de tels pores, pour faire entendre pourquoi ces mtaux sont plus pesants. Car, par exemple, encore que nous avouassions que les parties de leau et celles du vif-argent fussent de mme grosseur et figure, et que leurs mouvements fussent semblables, si seulement nous supposons que chacune des parties de leau est comme une petite corde fort molle et fort lche, mais que celles du vifargent, ayant moins de pores, sont comme dautres petites cordes beaucoup plus dures et plus serres, cela suffit pour faire entendre que le vif-argent doit beaucoup plus peser que leau.

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Pour les petites parties tournes en coquille, ce nest pas merveille quelles ne soient point dtruites par le feu qui est au centre de la terre. Car ce feu-l ntant compos que de la matire trs subtile toute seule, il peut bien les emporter fort vite, mais non pas les faire choquer contre quelques autres corps durs ; ce qui serait requis pour les rompre ou les diviser. Au reste, ces parties en coquille ne prennent point un trop grand tour pour retourner dun ple lautre. Car je suppose que la plupart passe par le dedans de la terre ; en sorte quil ny a que celles qui ne trouvent point de passage plus bas, qui retournent par notre air. Et cest la raison que je donne, pourquoi la vertu de laimant ne nous parat pas si forte en toute la masse de la terre, quen de petites pierres daimant. Mais je supplie trs humblement Votre Altesse de me pardonner, si je ncris rien ici que fort confusment. Je nai point encore le livre dont elle a daign marquer les pages, et je suis en voyage continu ; mais jespre, dans deux ou trois mois, avoir lhonneur de lui faire la rvrence La Haye. je suis, etc.

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Descartes Elisabeth Egmond, 18 mai 1645

Madame, Jai t extrmement surpris dapprendre, par les lettres de Monsieur de Pollot, que V. A. a t longtemps malade, et je veux mal ma solitude, pour ce quelle est cause que je ne lai point su plus tt. Il est vrai que, bien que je sois tellement retir du monde, que je napprenne rien du tout de ce qui sy passe, toutefois le zle que jai pour le service de Votre Altesse ne met pas permis dtre si longtemps sans savoir ltat de sa sant, quand jaurais d aller La Haye tout exprs pour men enqurir, sinon que Monsieur de Pollot, mayant crit fort la hte, il y a environ deux mois, mavait promis de mcrire derechef par le prochain ordinaire ; et pour ce quil ne manque jamais de me mander comment se porte Votre Altesse, pendant que je nai point reu de ses lettres, jai suppos que vous tiez toujours en mme tat. Mais jai appris, par ses dernires, que Votre Altesse a eu, trois ou quatre semaines durant, une fivre lente, accompagne dune toux sche, et quaprs en avoir t dlivre pour cinq ou six jours, le mal est retourn, et que toutefois, au temps quil ma envoy sa lettre (laquelle a t prs de quinze jours par les chemins), Votre Altesse commenait derechef se porter mieux. En quoi je remarque les signes dun mal si considrable, et nanmoins auquel il me semble que Votre Altesse peut si certainement remdier, que je ne puis mabstenir de lui en crire mon sentiment. Car, bien que je ne sois pas mdecin, lhonneur que Notre Altesse me fit, lt pass, de vouloir savoir mon opinion, touchant une autre indisposition quelle avait pour lors, me fait esprer que ma libert ne lui sera pas dsagrable. La cause la plus ordinaire de la fivre lente est la tristesse ; et lopinitret de la fortune perscuter votre maison, vous donne

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continuellement des sujets de fcherie, qui sont si publics et si clatants, quil nest pas besoin duser beaucoup de conjectures, ni tre fort dans les affaires, pour juger que cest en cela que consiste la principale cause de votre indisposition. Et il est craindre que vous nen puissiez tre du tout dlivre, si ce nest que, par la force de votre vertu, vous rendiez votre me contente, malgr les disgrces de la fortune. Je sais bien que ce serait tre imprudent de vouloir persuader la joie une personne, qui la fortune envoie tous les jours de nouveaux sujets de dplaisir, et je ne suis point de ces philosophes cruels, qui veulent que leur sage soit insensible. Je sais aussi que Votre Altesse nest point tant touche de ce qui la regarde en son particulier, que de ce qui regarde les intrts de sa maison et des personnes quelle affectionne ; ce que jestime comme une vertu la plus aimable de toutes. Mais il me semble que la diffrence qui est entre les plus grandes mes et celles qui sont basses et vulgaires, consiste, principalement, en ce que les mes vulgaires se laissent aller leurs passions, et ne sont heureuses ou malheureuses, que selon que les choses qui leur surviennent sont agrables ou dplaisantes ; au lieu que les autres ont des raisonnements si forts et si puissants que, bien quelles aient aussi des passions, et mme souvent de plus violentes que celles du commun, leur raison demeure nanmoins toujours la matresse, et fait que les afflictions mme leur servent, et contribuent la parfaite flicit dont elles jouissent ds cette vie. Car, dune part, se considrant comme immortelles et capables de recevoir de trs grands contentements, puis, dautre part, considrant quelles sont jointes des corps mortels et fragiles, qui sont sujets beaucoup dinfirmits, et qui ne peuvent manquer de prir dans peu dannes, elles font bien tout ce qui est en leur pouvoir pour se rendre la fortune favorable en cette vie, mais nanmoins elles lestiment si peu, au regard de lternit, quelles nen considrent quasi les vnements que comme nous faisons ceux des comdies. Et comme les histoires tristes et lamentables, que nous voyons reprsenter sur un thtre, nous donnent souvent autant de rcration que les gaies, bien quelles tirent des lar-

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mes de nos yeux ; ainsi ces plus grandes mes, dont je parle, ont de la satisfaction, en elles-mmes, de toutes les choses qui leur arrivent, mme des plus fcheuses et insupportables. Ainsi, ressentant de la douleur en leur corps, elles sexercent la supporter patiemment, et cette preuve quelles font de leur force leur est agrable ; ainsi, voyant leurs amis en quelque grande affliction, elles compatissent leur mal, et font tout leur possible pour les en dlivrer, et ne craignent pas mme de sexposer la mort pour ce sujet, sil en est besoin. Mais, cependant, le tmoignage que leur donne leur conscience, de ce quelles sacquittent en cela de leur devoir, et font une action louable et vertueuse, les rend plus heureuses, que toute la tristesse, que leur donne la compassion, ne les afflige. Et enfin, comme les plus grandes prosprits de la fortune ne les enivrent jamais, et ne les rendent point plus insolentes, aussi les plus grandes adversits ne les peuvent abattre ni rendre si tristes, que le corps, auquel elles sont jointes, en devienne malade. Je craindrais que ce style ne ft ridicule, si je men servais en crivant quelquautre ; mais, pour ce que je considre Votre Altesse comme ayant lme la plus noble et la plus releve que je connaisse, je crois quelle doit aussi tre la plus heureuse, et quelle le sera vritablement, pourvu quil lui plaise jeter les yeux sur ce qui est au-dessous delle, et comparer la valeur des biens quelle possde, et qui ne lui sauraient jamais tre ts, avec ceux dont la fortune la dpouille, et les disgrces dont elle la perscute en la personne de ses proches ; car alors elle verra le grand sujet quelle a dtre contente de ses propres biens. Le zle extrme que jai pour elle est cause que je me suis laiss emporter ce discours, que je la supplie trs humblement dexcuser, comme venant dune personne qui est, etc.

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Elisabeth Descartes La Haye, 24 mai 1645

Monsieur Descartes, Je vois que les charmes de la vie solitaire ne vous tent point les vertus requises la socit. Ces bonts gnreuses que vous avez pour vos amis et me tmoignez aux soins que vous avez de ma sant, je serais fche quils vous eussent engag faire un voyage jusquici, depuis que M. de Palotti ma dit que vous jugiez le repos ncessaire votre conservation. Et Je vous assure que les mdecins, qui me virent tous les jours et examinrent tous les symptmes de mon mal, nen ont pas trouv la cause, ni ordonn de remdes si salutaires que vous avez fait de loin. Quand ils auraient t assez savants pour se douter de la part que mon esprit avait au dsordre du corps, je naurais point eu la franchise de le leur avouer. Mais vous, Monsieur, je le fais sans scrupule, massurant quun rcit si naf de mes dfauts ne mtera point la part que jai en votre amiti, mais me la confirmera dautant plus, puisque vous y verrez quelle mest ncessaire. Sachez donc que jai le corps imbu dune grande partie des faiblesses de mon sexe, quil se ressent trs facilement des afflictions de lme, et na point la force de se remettre avec elle, tant dun temprament sujet aux obstructions et demeurant en un air qui y contribue fort ; aux personnes qui ne peuvent point faire beaucoup dexercice, il ne faut point une longue oppression de cur par la tristesse, pour opiler la rate et infecter le reste du corps par ses vapeurs. Je mimagine que la fivre lente et la toux sche, qui ne me quitte pas encore, quoique la chaleur de la saison et les promenades que je fais rappellent un peu mes forces, vient de l. Cest ce qui me fait consentir lavis des mdecins,

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de boire dici en un mois les eaux de Spa (quon fait venir jusquici sans quelles se gtent), ayant trouv, par exprience, quelles chassent les obstructions. Mais je ne les prendrai point, avant que jen sache votre opinion, puisque vous avez la bont de me vouloir gurir le corps avec lme. Je continuerai aussi de vous confesser quencore que je ne pose point ma flicit en chose qui dpende de la fortune ou de la volont des hommes, et que le ne mestimerai absolument malheureuse, quand je ne verrais jamais ma maison restitue, ou mes proches hors de misre, je ne saurais considrer les accidents nuisibles qui leur arrivent, sous autre notion que celle du mal, ni les efforts inutiles que je fais pour leur service, sans quelque sorte dinquitude, qui nest pas sitt calme par le raisonnement, quun nouveau dsastre nen produit dautre. Et je pense que, si ma vie vous tait entirement connue, vous trouveriez plus trange quun esprit sensible, comme le mien, sest conserv si longtemps, parmi tant de traverses, dans un corps si faible, sans conseil que celui de son propre raisonnement, et sans consolation que celle de sa conscience, que vous ne faites les causes de cette prsente maladie. Jai employ tout lhiver pass en des affaires si fcheuses, quelles mempchrent de me servir de la libert que vous mavez octroye, de vous proposer les difficults que je trouverai en mes tudes, et men donnrent dautres, dont il me fallait encore plus de stupidit que je nai, pour men dbarrasser. Je ne trouvai quun peu devant mon indisposition le loisir de lire la philosophie de M. le chevalier Digby quil a faite en anglais, do jesprais prendre des arguments pour rfuter la vtre, puisque le sommaire des chapitres me montrait deux endroits, o il prtendait lavoir fait ; mais je fus toute tonne, quand jy arrivai, de voir quil navait rien moins entendu que ce quil approuve de votre sentiment de la rflexion, et de ce quil nie de celui de la rfraction, ne faisant nulle distinction entre le mouvement dune balle et sa dtermination, et ne considrant pourquoi un

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corps mou qui cde retarde lun, et quun corps dur ne fait que rsister lautre. Pour une partie de ce quil dit du mouvement du coeur, il en est plus excusable, sil na point lu ce que vous en crivtes au mdecin de Louvain. Le docteur Jonson ma dit quil vous traduira ces deux chapitres ; et je pense que vous naurez pas grande curiosit pour le reste du livre, parce quil est du calibre et suit la mthode de ce prtre Anglais qui se donne le nom dAlbanus, quoiquil y ait de trs belles mditations, et que difficilement on en peut attendre davantage dun homme qui a pass le plus grand temps de sa vie poursuivre des desseins damour ou dambition. Je nen aurai jamais de plus forts et de plus constants que celui dtre, toute ma vie, Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth. En relisant ce que je vous mande de moi-mme, je maperois que joublie une de vos maximes, qui est de ne mettre jamais rien par crit, qui puisse tre mal interprt de lecteurs peu charitables. Mais je me fie tant au soin de M. de Palotti, que je sais que ma lettre vous sera bien rendue, et votre discrtion, que vous lterez, par le feu, du hasard de tomber en mauvaises mains.

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Descartes Elisabeth Egmond, mai ou juin 1645

Madame, Je nai pu lire la lettre que Votre Altesse ma fait lhonneur de mcrire, sans avoir des ressentiments extrmes, de voir quune vertu si rare et si accomplie ne soit pas accompagne de la sant, ni des prosprits quelle mrite, et je conois aisment la multitude des dplaisirs qui se prsentent continuellement elle, et qui sont dautant plus difficiles surmonter, que souvent ils sont de telle nature, que la vraie raison nordonne pas quon soppose directement eux et quon tche de les chasser. Ce sont des ennemis domestiques, avec lesquels tant contraint de converser, on est oblig de se tenir sans cesse sur ses gardes, afin dempcher quils ne nuisent ; et je ne trouve cela quun seul remde, qui est den divertir son imagination et ses sens le plus quil est possible, et de nemployer que lentendement seul les considrer, lorsquon y est oblig par la prudence. On peut, ce me semble, aisment remarquer ici la diffrence qui est entre lentendement et limagination ou le sens ; car elle est telle, que je crois quune personne, qui aurait dailleurs toute sorte de sujet dtre contente, mais qui verrait continuellement reprsenter devant soi des tragdies dont tous les actes fussent funestes, et qui ne soccuperait qu considrer des objets de tristesse et de piti, quelle st tre feints et fabuleux, en sorte quils ne fissent que tirer des larmes de ses yeux, et mouvoir son imagination, sans toucher son entendement, je crois, dis-je, que cela seul suffirait pour accoutumer son coeur se resserrer et jeter des soupirs ; ensuite de quoi la circulation du sang tant retarde et ralentie, les plus grossires parties de

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ce sang, sattachant les unes aux autres, pourraient facilement lui opiler la rate, en sembarrassant et sarrtant dans ses pores ; et les plus subtiles, retenant leur agitation, lui pourraient altrer le poumon, et causer une toux, qui la longue serait fort craindre. Et, au contraire, une personne qui aurait une infinit de vritables sujets de dplaisir, mais qui studierait avec tant de soin en dtourner son imagination, quelle ne penst jamais eux, que lorsque la ncessit des affaires ly obligerait, et quelle employt tout le reste de son temps ne considrer que des objets qui lui pussent apporter du contentement et de la joie, outre que cela lui serait grandement utile, pour juger plus sainement des choses qui lui importeraient, pour ce quelle les regarderait sans passion, je ne doute point que cela seul ne ft capable de la remettre en sant, bien que sa rate et ses poumons fussent dj fort mal disposs par le mauvais temprament du sang que cause la tristesse. Principalement, si elle se servait aussi des remdes de la mdecine, pour rsoudre cette partie du sang qui cause des obstructions ; quoi je juge que les eaux de Spa sont trs propres, surtout si Votre Altesse observe, en les prenant, ce que les mdecins ont coutume de recommander, qui est quil se faut entirement dlivrer lesprit de toutes sortes de penses tristes, et mme aussi de toutes sortes de mditations srieuses touchant les sciences, et ne soccuper qu imiter ceux qui, en regardant la verdeur dun bois, les couleurs dune fleur, le vol dun oiseau, et telles choses qui ne requirent aucune attention, se persuadent quils ne pensent rien. Ce qui nest pas perdre le temps, mais le bien employer ; car on peut, cependant, se satisfaire par lesprance que, par ce moyen, on recouvrera une parfaite sant, laquelle est le fondement de tous les autres biens quon peut avoir en cette vie. Je sais bien que je ncris rien ici que Votre Altesse ne sache mieux que moi, et que ce nest pas tant la thorie, que la pratique, qui est difficile en ceci ; mais la faveur extrme quelle me fait de tmoigner quelle na pas dsagrable dentendre mes sentiments, me fait prendre la libert de les crire tels quils

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sont, et me donne encore celle dajouter ici, que jai expriment en moi-mme, quun mal presque semblable, et mme plus dangereux, sest guri par le remde que je viens de dire. Car, tant n dune mre qui mourut, peu de jours aprs ma naissance, dun mal de poumon, caus par quelques dplaisirs, javais hrit delle une toux sche, et une couleur ple, que jai garde jusques lge de plus de vingt ans, et qui faisait que tous les mdecins qui mont vu avant ce temps-l, me condamnaient mourir jeune. Mais je crois que linclination que jai toujours eue regarder les choses qui se prsentaient du biais qui me les pouvait rendre le plus agrables, et faire que mon principal contentement ne dpendt que de moi seul, est cause que cette indisposition, qui mtait comme naturelle, sest peu peu entirement passe. Jai beaucoup dobligation Votre Altesse, de ce quil lui a plu me mander son sentiment du livre de Monsieur le Chevalier dIgby, lequel je ne serai point capable de lire, jusqu ce quon lait traduit en latin ; ce que Monsieur Jonson, qui tait hier ici, ma dit que quelques-uns veulent faire. Il ma dit aussi que je pouvais adresser mes lettres pour Votre Altesse par les messagers ordinaires, ce que je neusse os faire sans lui, et javais diffr dcrire celle-ci, pour ce que jattendais quun de mes amis allt La Haye pour la lui donner. je regrette infiniment labsence de Monsieur de Pollot, pour ce que je pouvais apprendre par lui ltat de votre disposition ; mais les lettres quon envoie pour moi au messager dAlkmar ne manquent point de mtre rendues, et comme il ny a rien au monde que je dsire avec tant de passion que de pouvoir rendre service Votre Altesse, il ny a rien aussi qui me puisse rendre plus heureux, que davoir lhonneur de recevoir ses commandements. Je suis, etc.

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Elisabeth Descartes La Haye, 22 juin 1645

Monsieur Descartes, Vos lettres me servent toujours dantidote contre la mlancolie, quand elles ne menseigneraient pas, dtournant mon esprit des objets dsagrables qui lui surviennent tous les jours, pour lui faire contempler le bonheur que je possde dans lamiti dune personne de votre mrite, au conseil duquel je puis commettre la conduite de ma vie. Si je la pouvais encore conformer vos derniers prceptes, il ny a point de doute que le me gurirais promptement des maladies du corps et des faiblesses de lesprit. Mais javoue que le trouve de la difficult sparer des sens et de limagination des choses qui y sont continuellement reprsentes par discours et par lettres, que je ne saurais viter sans pcher contre mon devoir. Je considre bien quen effaant de lide dune affaire tout ce qui me la rend fcheuse (que je crois mtre seulement reprsent par limagination), jen jugerais tout aussi sainement et y trouverais aussitt les remdes que [je fais avec] laffection que jy apporte. Mais je ne lai jamais su pratiquer quaprs que la passion avait jou son rle. Il y a quelque chose de surprenant dans les malheurs, quoi que prvus, dont je ne suis matresse quaprs un certain temps, auquel mon corps se dsordonne si fort, quil me faut plusieurs mois pour le remettre, qui ne se passent gure sans quelque nouveau sujet de trouble. Outre que je suis contrainte de gouverner mon esprit avec soin, pour lui donner des objets agrables, la moindre fainantise le fait retomber sur les sujets quil a de saffliger, et japprhende que, si je ne lemploie point, pendant que je prends les eaux de Spa, il ne se rende plus mlancolique. Si je pouvais profiter, comme vous faites, de tout ce qui se prsente mes sens, je me divertirais, sans le peiner. Cest

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cette heure que je sens lincommodit dtre un peu raisonnable. Car, si je ne ltais point du tout, je trouverais des plaisirs communs avec ceux entre lesquels il me faut vivre, pour prendre cette mdecine avec profit. Et [si je ltais] au point que vous ltes, je me gurirais, comme vous avez fait. Avec cela, la maldiction de mon sexe mempche le contentement que me donnerait un voyage vers Egmond, pour y apprendre les vrits que vous tirez de votre nouveau jardin. Toutefois, je me console de la libert que vous me donnez den demander quelquefois des nouvelles, en qualit de Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth. Jai appris avec beaucoup de joie que lAcadmie de Groningen vous a fait justice.

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Descartes Elisabeth Egmond, juin 1645

Madame, Je supplie trs humblement Votre Altesse de me pardonner, si je ne puis plaindre son indisposition, lorsque jai lhonneur de recevoir de ses lettres. Car jy remarque toujours des penses si nettes et des raisonnements si fermes, quil ne mest pas possible de me persuader quun esprit capable de les concevoir soit log dans un corps faible et malade. Quoi quil en soit, la connaissance que Votre Altesse tmoigne avoir du mal et des remdes qui le peuvent surmonter, massure quelle ne manquera pas davoir aussi ladresse qui est requise pour les employer. Je sais bien quil est presque impossible de rsister aux premiers troubles que les nouveaux malheurs excitent en nous, et mme que ce sont ordinairement les meilleurs esprits dont les passions sont plus violentes et agissent plus fort sur leurs corps ; mais il me semble que le lendemain, lorsque le sommeil a calm lmotion qui arrive dans le sang en telles rencontres, on peut commencer se remettre lesprit, et le rendre tranquille ; ce qui se fait en studiant considrer tous les avantages quon peut tirer de la chose quon avait prise le jour prcdent pour un grand malheur, et dtourner son attention des maux quon y avait imagins. Car il ny a point dvnements si funestes, ni si absolument mauvais au jugement du peuple, quune personne desprit ne les puisse regarder de quelque biais qui fera quils lui paratront favorables. Et Votre Altesse peut tirer cette consolation gnrale des disgrces de la fortune quelles ont peut-tre beaucoup contribu lui faire cultiver son esprit au point quelle a fait ; cest un bien quelle doit estimer plus quun empire. Les grandes prosprits blouissent et enivrent

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souvent de telle sorte, quelles possdent plutt ceux qui les ont, quelles ne sont possdes par eux ; et bien que cela narrive pas aux esprits de la trempe du vtre, elles leur fournissent toujours moins doccasions de sexercer, que ne font les adversits. Et je crois que, comme il ny a aucun bien au monde, except le bon sens, quon puisse absolument nommer bien, il ny a aussi aucun mal, dont on ne puisse tirer quelque avantage, ayant le bon sens. Jai tch ci-devant de persuader la nonchalance Votre Altesse, pensant que les occupations trop srieuses affaiblissent le corps, en fatiguant lesprit ; mais je ne lui voudrais pas pour cela dissuader les soins qui sont ncessaires pour dtourner sa pense des objets qui la peuvent attrister ; et je ne doute point que les divertissements dtude, qui seraient fort pnibles dautres, ne lui puissent quelquefois servir de relche. Je mestimerais extrmement heureux, si je pouvais contribuer les lui rendre plus faciles ; et jai bien plus de dsir daller apprendre La Haye quelles sont les vertus des eaux de Spa, que de connatre ici celles des plantes de mon jardin, et bien plus aussi que je nai soin de ce qui se passe Groningue ou Utrecht, mon avantage ou dsavantage. Cela mobligera de suivre dans quatre ou cinq jours cette lettre, et je serai tous les jours de ma vie, etc.

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Descartes Elisabeth Egmond, 21 juillet 1645

Madame, Lair a toujours t si inconstant, depuis que je nai eu lhonneur de voir Votre Altesse, et il y a eu des journes si froides pour la saison, que jai eu souvent de linquitude et de la crainte, que les eaux de Spa ne fussent pas si saines ni si utiles, quelles auraient t en un temps plus serein ; et pour ce que vous mavez fait lhonneur de tmoigner que mes lettres vous pourraient servir de quelque divertissement, pendant que les mdecins vous recommandent de noccuper votre esprit aucune chose qui le travaille, je serais mauvais mnager de la faveur quil vous a plu me faire en me permettant de vous crire, si je manquais den prendre les premires occasions. Je mimagine que la plupart des lettres que vous recevez dailleurs, vous donnent de lmotion, et quavant mme que de les lire, vous apprhendez dy trouver quelques nouvelles qui vous dplaisent, cause que la malignit de la fortune vous a ds longtemps accoutume en recevoir souvent de telles ; mais pour celles qui viennent dici, vous tes au moins assure que, si elles ne vous donnent aucun sujet de joie, elles ne vous en donneront point aussi de tristesse, et que vous les pourrez ouvrir toutes heures, sans craindre quelles troublent la digestion des eaux que vous prenez. Car, napprenant, en ce dsert, aucune chose de ce qui se fait au reste du monde, et nayant aucunes penses plus frquentes, que celles qui, me reprsentant les vertus de Votre Altesse, me font souhaiter de la voir aussi heureuse et aussi contente quelle mrite, je nai point dautre sujet, pour vous entretenir, que de parler des moyens que la philosophie nous enseigne pour acqurir cette souveraine flicit, que les

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mes vulgaires attendent en vain de la fortune, et que nous ne saurions avoir que de nous-mmes. Lun de ces moyens, qui me semble des plus utiles, est dexaminer ce que les anciens en ont crit, et tcher renchrir par-dessus eux, en ajoutant quelque chose leurs prceptes, car ainsi on peut rendre ces prceptes parfaitement siens, et se disposer les mettre en pratique. Cest pourquoi, afin de suppler au dfaut de mon esprit, qui ne peut rien produire de soi-mme, que je juge mriter dtre lu par Votre Altesse, et afin que mes lettres ne soient pas entirement vides et inutiles, je me propose de les remplir dornavant des considrations que je tirerai de la lecture de quelque livre, savoir de celui que Snque a crit de vita beata (De la vie heureuse), si ce nest que vous aimiez mieux en choisir un autre, ou bien que ce dessein vous soit dsagrable. Mais si je vois que vous lapprouviez (ainsi que je lespre), et principalement aussi, sil vous plat mobliger tant que de me faire part de vos remarques touchant le mme livre, outre quelles serviront de beaucoup minstruire, elles me donneront occasion de rendre les miennes plus exactes, et je les cultiverai avec dautant plus de soin, que je jugerai que cet entretien vous sera plus agrable. Car il ny a rien au monde que je dsire avec plus de zle, que de tmoigner, en tout ce qui est de mon pouvoir, que je suis, Madame, de Votre Altesse, le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes.

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Descartes Elisabeth Egmond, 4 aot 1645

Madame, Lorsque jai choisi le livre de Snque de vita beata, pour le proposer Votre Altesse comme un entretien qui lui pourrait tre agrable, jai eu seulement gard la rputation de lauteur et la dignit de la matire, sans penser la faon dont il la traite, laquelle ayant depuis considre, je ne la trouve pas assez exacte pour mriter dtre suivie. Mais, afin que Votre Altesse en puisse juger plus aisment, je tcherai ici dexpliquer en quelle sorte il me semble que cette matire et d tre traite par un philosophe tel que lui, qui, ntait point clair de la foi, navait que la raison naturelle pour guide. Il dit fort bien, au commencement, que vivere omnes beate volunt, sed ad pervidendum quid sit quod beatam vitam efficiat, caligant (tout le monde veut vivre heureux, mais quand il sagit de voir clairement ce qui rend la vie heureuse, cest le brouillard). Mais il est besoin de savoir ce que cest que vivere beate (vivre heureux) ; je dirais en franais vivre heureusement, sinon quil y a de la diffrence entre lheur et la batitude, en ce que lheur ne dpend que des choses qui sont hors de nous, do vient que ceux l sont estims plus heureux que sages, auxquels il est arriv quelque bien quils ne se sont point procur, au lieu que la batitude consiste, ce me semble, en un parfait contentement desprit et une satisfaction intrieure, que nont pas ordinairement ceux qui sont le plus favoriss de la fortune, et que les sages acquirent sans elle. Ainsi vivere beate vivre en batitude, ce nest autre chose quavoir lesprit parfaitement content et satisfait.

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Considrant, aprs cela, ce que cest quod beatam vitam efficiat (ce qui rend la vie heureuse), cest--dire quelles sont les choses qui nous peuvent donner ce souverain contentement, je remarque quil y en a de deux sortes : savoir, de celles qui dpendent de nous, comme la vertu et la sagesse, et de celles qui nen dpendent point, comme les honneurs, les richesses et la sant. Car il est certain quun homme bien n, qui nest point malade, qui ne manque de rien, et qui avec cela est aussi sage et aussi vertueux quun autre qui est pauvre, malsain et contrefait, peut jouir dun plus parfait contentement que lui. Toutefois, comme un petit vaisseau peut tre aussi plein quun plus grand, encore quil contienne moins de liqueur, ainsi, prenant le contentement dun chacun pour la plnitude et laccomplissement de ses dsirs rgls selon la raison, je ne doute point que les plus pauvres et les plus disgracis de la fortune ou de la nature ne puissent tre entirement contents et satisfaits, aussi bien que les autres, encore quils ne jouissent pas de tant de biens. Et ce nest que de cette sorte de contentement, de laquelle il est ici question ; car puisque lautre nest aucunement en notre pouvoir, la recherche en serait superflue. Or il me semble quun chacun se peut rendre content de soi-mme et sans rien attendre dailleurs, pourvu seulement quil observe trois choses, auxquelles se rapportent les trois rgles de morale, que jai mises dans le Discours de la Mthode. La premire est, quil tche toujours de se servir, le mieux quil lui est possible, de son esprit, pour connatre ce quil doit faire ou ne pas faire en toutes les occurrences de la vie. La seconde, quil ait une ferme et constante rsolution dexcuter tout ce que la raison lui conseillera, sans que ses passions ou ses apptits len dtournent ; et cest la fermet de cette rsolution, que je crois devoir tre prise pour la vertu, bien que je ne sache point que personne lait jamais ainsi explique ; mais on la divise en plusieurs espces, auxquelles on a donn divers noms, cause des divers objets auxquels elle stend.

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La troisime, quil considre que, pendant quil se conduit ainsi, autant quil peut, selon la raison, tous les biens quil ne possde point sont aussi entirement hors de son pouvoir les uns que les autres, et que, par ce moyen, il saccoutume ne les point dsirer ; car il ny a rien que le dsir, et le regret ou le repentir, qui nous puissent empcher dtre contents : mais si nous faisons toujours tout ce que nous dicte notre raison, nous naurons jamais aucun sujet de nous repentir, encore que les vnements nous fissent voir, par aprs, que nous nous sommes tromps, pour ce que ce nest point par notre faute. Et ce qui fait que nous ne dsirons point davoir, par exemple, plus de bras ou plus de langues que nous nen avons, mais que nous dsirons bien davoir plus de sant ou plus de richesses, cest seulement que nous imaginons que ces choses-ci pourraient tre acquises par notre conduite, ou bien quelles sont dues notre nature, et que ce nest pas le mme des autres : de laquelle opinion nous pourrons nous dpouiller, en considrant que, puisque nous avons toujours suivi le conseil de notre raison, nous navons rien omis de ce qui tait en notre pouvoir, et que les maladies et les infortunes ne sont pas moins naturelles lhomme, que les prosprits et la sant. Au reste, toutes sortes de dsirs ne sont pas incompatibles avec la batitude ; il ny a que ceux qui sont accompagns dimpatience et de tristesse. Il nest pas ncessaire aussi que notre raison ne se trompe point ; il suffit que notre conscience nous tmoigne que nous navons jamais manqu de rsolution et de vertu, pour excuter toutes les choses que nous avons jug tre les meilleures, et ainsi la vertu seule est suffisante pour nous rendre contents en cette vie. Mais nanmoins pour ce que, lorsquelle nest pas claire par lentendement, elle peut tre fausse, cest--dire que la volont et rsolution de bien faire nous peut porter des choses mauvaises, quand nous les croyons bonnes, le contentement qui en revient nest pas solide ; et pour ce quon oppose ordinairement cette vertu aux plaisirs, aux apptits et aux passions, elle est trs difficile met-

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tre en pratique, au lieu que le droit usage de la raison, donnant une vraie connaissance du bien, empche que la vertu ne soit fausse, et mme laccordant avec les plaisirs licites, il en rend lusage si ais, et nous faisant connatre la condition de notre nature, il borne tellement nos dsirs, quil faut avouer que la plus grande flicit de lhomme dpend de ce droit usage de la raison, et par consquent que ltude qui sert lacqurir est la plus utile occupation quon puisse avoir, comme elle est aussi sans doute la plus agrable et la plus douce. En suite de quoi, il me semble que Snque et d nous enseigner toutes les principales vrits, dont la connaissance est requise pour faciliter lusage de la vertu, et rgler nos dsirs et nos passions, et ainsi jouir de la batitude naturelle ; ce qui aurait rendu son livre le meilleur et le plus utile quun Philosophe paen et su crire. Toutefois, ce nest ici que mon opinion, laquelle je soumets au jugement de Votre Altesse ; et si elle me fait tant de faveur que de mavertir en quoi je manque, je lui en aurai trs grande obligation et tmoignerai, en me corrigeant, que je suis, Madame, de Votre Altesse, le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes.

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Elisabeth Descartes La Haye, 16 aot 1645

Monsieur Descartes, Jai trouv, en examinant le livre que vous mavez recommand, quantit de belles priodes et de sentences bien imagines pour me donner sujet dune mditation agrable, mais non pas pour minstruire de celui dont il traite, puisquelles sont sans mthode et que lauteur ne suit pas seulement celle quil stait propose. Car, au lieu de montrer le chemin le plus court vers la batitude, il se contente de faire voir que ses richesses et son luxe ne len rendent point incapable. Ce que jtais oblige de vous crire, afin que vous ne croyiez pas que je sois de votre opinion par prjug ou par paresse. Je ne demande point aussi que vous continuiez corriger Snque, parce que votre faon de raisonner est plus extraordinaire, mais parce quelle est la plus naturelle que jaie rencontre, et semble ne mapprendre rien de nouveau, sinon que je puis tirer de mon esprit des connaissances que je nai pas encore aperues. Et cest ainsi que je ne saurais encore me dsembarrasser du doute, si on peut arriver la batitude dont vous parlez, sans lassistance de ce qui ne dpend pas absolument de la volont, puisquil y a des maladies qui tent tout fait le pouvoir de raisonner, et par consquent celui de jouir dune satisfaction raisonnable, dautres qui diminuent la force, et empchent de suivre les maximes que le bon sens aura forges, et qui rendent lhomme le plus modr sujet se laisser emporter de ses passions, et moins capable se dmler des accidents de la fortune, qui requirent une rsolution prompte. Quand Epicure se dmenait, en ses accs de gravelle, pour assurer ses amis quil ne sentait point de mal, au lieu de crier comme le vulgaire, il me-

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nait la vie de philosophe, non celle de prince, de capitaine ou de courtisan, et savait quil ne lui arriverait nen de dehors, pour lui faire oublier son rle et manquer sen dmler selon les rgles de sa philosophie. Et cest dans ces occasions que le repentir me semble invitable, sans que la connaissance que de faillir est naturel lhomme comme dtre malade, nous en puisse dfendre. Car on nignore pas aussi quon se pouvait exempter de chaque faute particulire. Mais je massure que vous mclaircirez de ces difficults, et de quantit dautres, dont je ne mavise point cette heure, quand vous menseignerez les vrits qui doivent tre connues, pour faciliter lusage de la vertu. Ne perdez donc point, je vous prie, le dessein de mobliger par vos prceptes, et croyez que je les estime autant quils le mritent. Il y a huit jours que la mauvaise humeur dun frre malade mempche de vous faire cette requte, en me retenant toujours auprs de lui, pour lobliger, par la complaisance quil a pour moi, se soumettre aux rgles des mdecins, ou pour lui tmoigner la mienne, en tchant de le divertir, puisquil se persuade que jen suis capable. Je souhaite ltre vous assurer que je serai toute ma vie, Monsieur Descartes, Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, 18 aot 1645

Madame, Encore que je ne sache point si mes dernires ont t rendues Votre Altesse, et que je ne puisse rien crire, touchant le sujet que javais pris pour avoir lhonneur de vous entretenir, que je ne doive penser que vous savez mieux que moi, je ne laisse pas toutefois de continuer, sur la crance que jai que mes lettres ne vous seront pas plus importunes que les livres qui sont en votre bibliothque ; car dautant quelles ne contiennent aucunes nouvelles que vous ayez intrt de savoir promptement, rien ne vous conviera de les lire aux heures que vous aurez quelques affaires, et je tiendrai le temps que je mets les crire trs bien employ, si vous leur donnez seulement celui que vous aurez envie de perdre. Jai dit ci-devant ce quil me semblait que Snque et d traiter en son livre ; jexaminerai maintenant ce quil traite. je ny remarque en gnral que trois choses : la premire est quil tche dexpliquer ce que cest que le souverain bien, et quil en donne diverses dfinitions ; la seconde, quil dispute contre lopinion dEpicure ; et la troisime, quil rpond ceux qui objectent aux philosophes quils ne vivent pas selon les rgles quils prescrivent. Mais, afin de voir plus particulirement en quelle faon il traite ces choses, je marrterai un peu sur chaque chapitre. Au premier, il reprend ceux qui suivent la coutume et lexemple plutt que la raison. Nunquam de vita judicatur, ditil, semper creditur(dans la vie on se contente toujours de croyances, on ne fait jamais appel au jugement). Il approuve

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bien pourtant quon prenne conseil de ceux quon croit tre les plus sages ; mais il veut quon use aussi de son propre jugement, pour examiner leurs opinions. En quoi je suis fort de son avis ; car, encore que plusieurs ne soient pas capables de trouver deux-mmes le droit chemin, il y en a peu toutefois qui ne le puissent assez reconnatre, lorsquil leur est clairement montr par quelque autre ; et quoi quil en soit, on a sujet dtre satisfait en sa conscience, et de sassurer que les opinions quon a, touchant la morale, sont les meilleures quon puisse avoir, lorsquau lieu de se laisser conduire aveuglment par lexemple, on a eu soin de rechercher le conseil des plus habiles, et quon a employ toutes les forces de son esprit examiner ce quon devait suivre. Mais, pendant que Snque studie ici orner son locution, il nest pas toujours assez exact en lexpression de sa pense ; comme, lorsquil dit : Sanabimur, si modo separemur a ctu (nous gurirons, condition que nous nous sparions de la foule), il semble enseigner quil suffit dtre extravagant pour tre sage, ce qui nest pas toutefois son intention. Au second chapitre, il ne fait quasi que redire, en dautres termes, ce quil a dit au premier ; et il ajoute seulement que ce quon estime communment tre bien, ne lest pas. Puis, au troisime, aprs avoir encore us de beaucoup de mots superflus, il dit enfin son opinion touchant le souverain bien : savoir que rerum naturae assentitur(cest la nature quil donne son assentiment), et que ad illius legem exemplumque formari saptientia est (se conformer la loi de la nature et son modle constitue sagesse), et que beata vita est conveniens naturae suae (la vie heureuse, cest laccord avec sa nature). Toutes lesquelles explications me semblent fort obscures ; car sans doute que, par la nature, il ne veut pas entendre nos inclinations naturelles, vu quelles nous portent ordinairement suivre la volupt, contre laquelle il dispute ; mais la suite de son discours fait juger que, par rerum naturam (la nature), il entend lordre tabli de Dieu en toutes les choses qui sont au monde, et que, considrant cet ordre comme infaillible et indpendant de

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notre volont, il dit que : rerum naturae assentiri et ad illius legem exemplumque formari sapientia est (donner son assentiment la nature et se conformer sa loi et son modle, telle est la sagesse), cest--dire que cest sagesse dacquiescer lordre des choses, et de faire ce pourquoi nous croyons tre ns ; ou bien, pour parler en chrtien, que cest sagesse de se soumettre la volont de Dieu, et de la suivre en toutes nos actions ; et que beata vita est conveniens naturae suae (la vie heureuse, cest laccord avec sa nature), cest--dire que la batitude consiste suivre ainsi lordre du monde, et prendre en bonne part toutes les choses qui nous arrivent. Ce qui nen explique presque rien, et on ne voit pas assez la connexion avec ce quil ajoute incontinent aprs, que cette batitude ne peut arriver, nisi sana mens est, etc (si lesprit nest pas sain, etc.), si ce nest quil entende aussi que secundum naturam vivere (vivre selon la nature), cest vivre suivant la vraie raison. Au quatrime et cinquime chapitre, il donne quelques autres dfinitions du souverain bien, qui ont toutes quelque rapport avec le sens de la premire, mais aucune desquelles ne lexplique suffisamment ; et elles font paratre, par leur diversit, que Snque na pas clairement entendu ce quil voulait dire, car, dautant quon conoit mieux une chose, dautant est-on plus dtermin ne lexprimer quen une seule faon. Celle o il me semble avoir le mieux rencontr, est au cinquime chapitre, o il dit que beatus est qui nec cupit nec timet beneficio rationis (est heureux celui qui, grce la raison, na ni dsir ni crainte), et que beatus vita est in recto certoque judicio stabilita (la vie heureuse trouve sa stabilit dans la rectitude dun jugement dtermin). Mais pendant quil nenseigne point les raisons pour lesquelles nous ne devons rien craindre ni dsirer, tout cela nous aide fort peu. Il commence, en ces mmes chapitres, disputer contre ceux qui mettent la batitude en la volupt, et il continue dans

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les suivants. Cest pourquoi, avant que de les examiner, je dirai ici mon sentiment touchant cette question. Je remarque, premirement, quil y a de la diffrence entre la batitude, le souverain bien et la dernire fin ou le but auquel doivent tendre nos actions : car la batitude nest pas le souverain bien ; mais elle le prsuppose, et elle est le contentement ou la satisfaction desprit qui vient de ce quon le possde. Mais, par la fin de nos actions, on peut entendre lun et lautre ; car le souverain bien est sans doute la chose que nous nous devons proposer pour but en toutes nos actions, et le contentement desprit qui en revient, tant lattrait qui fait que nous le recherchons, est aussi bon droit nomm notre fin. Je remarque, outre cela, que le mot volupt a t pris en autre sens par Epicure que par ceux qui ont disput contre lui. Car tous ses adversaires ont restreint la signification de ce mot aux plaisirs des sens ; et lui, au contraire, la tendue tous les contentements de lesprit, comme on peut aisment juger de ce que Snque et quelques autres ont crit de lui. Or il y a eu trois principales opinions, entre les philosophes paens, touchant le souverain bien et la fin de nos actions, savoir : celle dEpicure, qui a dit que ctait la volupt ; celle de Znon, qui a voulu que ce ft la vertu ; et celle dAristote, qui la compos de toutes les perfections, tant du corps que de lesprit. Lesquelles trois opinions peuvent, ce me semble, tre reues pour vraies et accordes entre elles, pourvu quon les interprte favorablement. Car Aristote ayant considr le souverain bien de toute la nature humaine en gnral, cest--dire celui que peut avoir le plus accompli de tous les hommes, il a eu raison de le composer de toutes les perfections dont la nature humaine est capable ; mais cela ne sert point notre usage. Znon, au contraire, a considr celui que chaque homme en son particulier peut pos-

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sder ; cest pourquoi il a eu aussi trs bonne raison de dire quil ne consiste quen la vertu, pour ce quil ny a quelle seule, entre les biens que nous pouvons avoir, qui dpende entirement de notre libre arbitre. Mais il a reprsent cette vertu si svre et si ennemie de la volupt, en faisant tous les vices gaux, quil ny a eu, ce me semble, que des mlancoliques, ou des esprits entirement dtachs du corps, qui aient pu tre de ses sectateurs. Enfin Epicure na pas eu tort, considrant en quoi consiste la batitude, et quel est le motif, ou la fin laquelle tendent nos actions, de dire que cest la volupt en gnral, cest--dire le contentement de lesprit ; car, encore que la seule connaissance de notre devoir nous pourrait obliger faire de bonnes actions, cela ne nous ferait toutefois jouir daucune batitude, sil ne nous en revenait aucun plaisir. Mais pour ce quon attribue souvent le nom de volupt de faux plaisirs, qui sont accompagns ou suivis dinquitude, dennuis et de repentirs, plusieurs ont cru que cette opinion dEpicure enseignait le vice ; et, en effet, elle nenseigne pas la vertu. Mais comme lorsquil y a quelque part un prix pour tirer au blanc, on fait avoir envie dy tirer ceux qui on montre ce prix, mais ils ne le peuvent gagner pour cela, sils ne voient le blanc, et que ceux qui voient le blanc ne sont pas pour cela induits tirer, sils ne savent quil y ait un prix gagner : ainsi la vertu, qui est le blanc, ne se fait pas fort dsirer, lorsquon la voit toute seule ; et le contentement, qui est le prix, ne peut tre acquis, si ce nest quon la suive. Cest pourquoi je crois pouvoir ici conclure que la batitude ne consiste quau contentement de lesprit, cest--dire au contentement en gnral ; car bien quil y ait des contentements qui dpendent du corps, et les autres qui nen dpendent point, il ny en a toutefois aucun que dans lesprit : mais que, pour avoir un contentement qui soit solide, il est besoin de suivre la vertu, cest-dire davoir une volont ferme et constante dexcuter tout ce que nous jugerons tre le meilleur, et demployer toute la force de notre entendement en bien juger. je rserve pour une autre fois considrer ce que Snque a crit de ceci ; car ma lettre est

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dj trop longue, et il ne my reste quautant de place quil faut pour crire que je suis, Madame, de Votre Altesse, le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes.

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Elisabeth Descartes La Haye, aot 1645

Monsieur Descartes, Je crois que vous aurez dj vu, dans ma dernire du 16, que la vtre du 4 ma t rendue. Et je nai pas besoin dy ajouter quelle ma donn plus de lumire, au sujet quelle traite, que tout ce que jen ai pu lire ou mditer. Vous connaissez trop ce que vous faites, ce que le puis, et avez trop bien examin ce quont fait les autres, pour en pouvoir douter, quoique, par un excs de gnrosit, vous voulez vous rendre ignorant de lextrme obligation que je vous ai, de mavoir donn une occupation si utile et si agrable, comme celle de lire et considrer vos lettres. Sans la dernire, je naurais pas si bien entendu ce que Snque juge de la batitude, comme je crois faire maintenant. Jai attribu lobscurit qui se trouve audit livre, comme en la plupart des anciens, la faon de sexpliquer, toute diffrente de la ntre, de ce que les mmes choses, qui sont problmatiques parmi nous, pouvaient passer pour hypothses entre eux ; et le peu de connexion et dordre quil observe, au dessein de sacqurir des admirateurs, en surprenant limagination, plutt que des disciples, en informant le jugement ; que Snque se servait de bons mots, comme les autres de posies et de fables, pour attirer la jeunesse suivre son opinion. La faon dont il rfute celle dEpicure, semble appuyer ce sentiment. Il confesse dudit philosophe : quarn nos virtuti legem dicimus, earn ille dicit voluptati (ce dont nous disons quil fait loi pour la vertu, lui dit quil le fait pour le plaisir (De la vie heureuse, XIII)). Et, un peu devant, il dit au nom de ses sectateurs : ego enim nego quemquam posse jucunde vivere, nisi simul et honeste vivat (je soutiens en effet quon ne saurait vivre agrablement sans vivre aussi, en mme temps, honntement (id. IX)). Do il parat

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clairement, quils donnaient le nom de volupt la joie et satisfaction de lesprit, que celui-ci appelle consequentia summum bonum (des consquences du souverain bien (id. XV)). Et nanmoins, dans tout le reste du livre, il parle de cette volupt picurienne plus en satire quen philosophe, comme si elle tait purement sensuelle. Mais je lui en veux beaucoup de bien, depuis que cela est cause que vous avez pris le soin dexpliquer leurs opinions et rconcilier leurs diffrends, mieux quils nauraient su faire, et dter par l une puissante objection contre la recherche de ce souverain bien que pas un de ces grands esprits nont pu dfinir, et contre lautorit de la raison humaine, puisquelle na point clair ces excellents personnages en la connaissance de ce qui leur tait le plus ncessaire et le plus coeur. Jespre que vous continuerez, de ce que Snque a dit, ou de ce quil devait dire, menseigner les moyens de fortifier lentendement, pour juger du meilleur en toutes les actions de la vie, qui me semble tre la seule difficult, puisquil est impossible de ne point suivre le bon chemin, quand il est connu. Ayez encore, je vous prie, la franchise de me dire si Jabuse de votre bont, en demandant trop de votre loisir, pour la satisfaction de Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, 1er septembre 1645

Madame, Etant dernirement incertain si Votre Altesse tait La Haye ou Rhenen, jadressai ma lettre par Leyde, et celle que vous mavez fait lhonneur de mcrire ne me fut rendue quaprs que le messager, qui lavait apporte Alckmar, en fut parti. Ce qui ma empch de vous pouvoir tmoigner plus tt, combien je suis glorieux de ce que le jugement que jai fait du livre que vous avez pris la peine de lire, nest pas diffrent du vtre, et que ma faon de raisonner vous parat assez naturelle. je massure que, si vous aviez eu le loisir de penser, autant que jai fait, aux choses dont il traite, je nen pourrais rien crire, que vous neussiez mieux remarqu que moi ; mais, pour ce que lge, la naissance et les occupations de Votre Altesse ne lont pu permettre, peut-tre que ce que jcris pourra servir vous pargner un peu le temps, et que mes fautes mme vous fourniront des occasions pour remarquer la vrit. Comme, lorsque jai parl dune batitude qui dpend entirement de notre libre arbitre et que tous les hommes peuvent acqurir sans aucune assistance dailleurs, vous remarquez fort bien quil y a des maladies qui, tant le pouvoir de raisonner, tent aussi celui de jouir dune satisfaction desprit raisonnable ; et cela mapprend que ce que javais dit gnralement de tous les hommes, ne doit tre entendu que de ceux qui ont lusage libre de leur raison, et avec cela qui savent le chemin quil faut tenir pour parvenir cette batitude. Car il ny a personne qui ne dsire se rendre heureux ; mais plusieurs nen savent pas le moyen ; et souvent lindisposition qui est dans le corps, emp-

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che que la volont ne soit libre. Comme il arrive aussi quand nous dormons ; car le plus philosophe du monde ne saurait sempcher davoir de mauvais songes, lorsque son temprament ly dispose. Toutefois lexprience fait voir que, si on a eu souvent quelque pense, pendant quon a eu lesprit en libert, elle revient encore aprs, quelque indisposition quait le corps ; ainsi je puis dire que mes songes ne me reprsentent jamais rien de fcheux, et sans doute quon a grand avantage de stre ds longtemps accoutum navoir point de tristes penses. Mais nous ne pouvons rpondre absolument de nous-mmes que pendant que nous sommes nous, et cest moins de perdre la vie que de perdre lusage de la raison ; car, mme sans les enseignements de la foi, la seule philosophie naturelle fait esprer notre me un tat plus heureux, aprs la mort, que celui o elle est prsent ; et elle ne lui fait rien craindre de plus fcheux, que dtre attache un corps qui lui te entirement sa libert. Pour les autres indispositions, qui ne troublent pas tout fait le sens, mais altrent seulement les humeurs, et font quon se trouve extraordinairement enclin la tristesse, ou la colre, ou quelque autre passion, elles donnent sans doute de la peine, mais elles peuvent tre surmontes, et mme donnent matire lme dune satisfaction dautant plus grande, quelles ont t plus difficiles vaincre. Et je crois aussi le semblable de tous les empchements de dehors, comme de lclat dune grande naissance, des cajoleries de la cour des adversits de la fortune, et aussi de ses grandes prosprits, lesquelles ordinairement empchent plus quon ne puisse jouer le rle de philosophe, que ne font ses disgrces. Car lorsquon a toutes choses souhait, on soublie de penser soi, et quand, par aprs, la fortune change, on se trouve dautant plus surpris, quon stait plus fi en elle. Enfin on peut dire gnralement quil ny a aucune chose qui nous puisse entirement ter le moyen de nous rendre heureux, pourvu quelle ne trouble point notre raison ; et que ce ne sont pas toujours celles qui paraissent les plus fcheuses, qui nuisent le plus.

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Mais afin de savoir exactement combien chaque chose peut contribuer notre contentement, il faut considrer quelles sont les causes qui le produisent, et cest aussi lune des principales connaissances qui peuvent servir faciliter lusage de la vertu ; car toutes les actions de notre me qui nous acquirent quelque perfection, sont vertueuses, et tout notre contentement ne consiste quau tmoignage intrieur que nous avons davoir quelque perfection. Ainsi nous ne saurions jamais pratiquer aucune vertu (cest--dire faire ce que notre raison nous persuade que nous devons faire), que nous nen recevions de la satisfaction et du plaisir. Mais il y a deux sortes de plaisirs : les uns qui appartiennent lesprit seul, et les autres qui appartiennent lhomme, cest--dire lesprit en tant quil est uni au corps ; et ces derniers se prsentant confusment limagination paraissent souvent beaucoup plus grands quils ne sont, principalement avant quon les possde, ce qui est la source de tous les maux et de toutes les erreurs de la vie. Car, selon la rgle de la raison, chaque plaisir se devrait mesurer par la grandeur de la perfection qui le produit, et cest ainsi que nous mesurons ceux dont les causes nous sont clairement connues. Mais souvent la passion nous fait croire certaines choses beaucoup meilleures et plus dsirables quelles ne sont ; puis, quand nous avons pris bien de la peine les acqurir, et perdu cependant loccasion de possder dautres biens plus vritables, la jouissance nous en fait connatre les dfauts, et de l viennent les ddains, les regrets et les repentirs. Cest pourquoi le vrai office de la raison est dexaminer la juste valeur de tous les biens dont lacquisition semble dpendre en quelque faon de notre conduite, afin que nous ne manquions jamais demployer tous nos soins tcher de nous procurer ceux qui sont, en effet, les plus dsirables ; en quoi, si la fortune soppose nos desseins, et les empche de russir, nous aurons au moins la satisfaction de navoir rien perdu par notre faute, et ne laisserons pas de jouir de toute la batitude naturelle dont lacquisition aura t en notre pouvoir.

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Ainsi, par exemple, la colre peut quelquefois exciter en nous des dsirs de vengeance si violents quelle nous fera imaginer plus de plaisir chtier notre ennemi, qu conserver notre honneur ou notre vie, et nous fera exposer imprudemment lun et lautre pour ce sujet. Au lieu que, si la raison examine quel est le bien ou la perfection sur laquelle est fond ce plaisir quon tire de la vengeance, elle nen trouvera aucune autre (au moins quand cette vengeance ne sert point pour empcher quon ne nous offense derechef), sinon que cela nous fait imaginer que nous avons quelque sorte de supriorit et quelque avantage au dessus de celui dont nous nous vengeons. Ce qui nest souvent quune vaine imagination, qui ne mrite point dtre estime comparaison de lhonneur ou de la vie, ni mme comparaison de la satisfaction quon aurait de se voir matre de sa colre, en sabstenant de se venger. Et le semblable arrive en toutes les autres passions ; car il ny en a aucune qui ne nous reprsente le bien auquel elle tend, avec plus dclat quil nen mrite, et qui ne nous fasse imaginer des plaisirs beaucoup plus grands, avant que nous les possdions, que nous ne les trouvons par aprs, quand nous les avons. Ce qui fait quon blme communment la volupt, pour ce quon ne se sert de ce mot que pour signifier des plaisirs qui nous trompent souvent par leur apparence, et nous en font ngliger dautres beaucoup plus solides, mais dont lattente ne touche pas tant, tels que sont ordinairement ceux de lesprit seul. Je dis ordinairement ; car tous ceux de lesprit ne sont pas louables, pour ce quils peuvent tre fonds sur quelque fausse opinion, comme le plaisir quon prend mdire, qui nest fond que sur ce quon pense devoir tre dautant plus estim que les autres le seront moins ; et ils nous peuvent aussi tromper par leur apparence, lorsque quelque forte passion les accompagne, comme on voit en celui que donne lambition. Mais la principale diffrence qui est entre les plaisirs du corps et ceux de lesprit, consiste en ce que, le corps tant sujet

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un changement perptuel, et mme sa conservation et son bientre dpendant de ce changement, tous les plaisirs qui le regardent ne durent gure ; car ils ne procdent que de lacquisition de quelque chose qui est utile au corps, au moment quon les reoit, et sitt quelle cesse de lui tre utile, ils cessent aussi, au lieu que ceux de lme peuvent tre immortels comme elle, pourvu quils aient un fondement si solide que ni la connaissance de la vrit ni aucune fausse persuasion ne la dtruisent. Au reste, le vrai usage de notre raison pour la conduite de la vie ne consiste qu examiner et considrer sans passion la valeur de toutes les perfections, tant du corps que de lesprit, qui peuvent tre acquises par notre conduite, afin qutant ordinairement obligs de nous priver de quelques-unes, pour avoir les autres, nous choisissions toujours les meilleures. Et pour ce que celles du corps sont les moindres, on peut dire gnralement que, sans elles, il y a moyen de se rendre heureux. Toutefois, je ne suis point dopinion quon les doive entirement mpriser, ni mme quon doive sexempter davoir des passions ; il suffit quon les rende sujettes la raison, et lorsquon les a ainsi apprivoises, elles sont quelquefois dautant plus utiles quelles penchent plus vers lexcs. je nen aurai jamais de plus excessive, que celle qui me porte au respect et la vnration que je vous dois, et me fait tre, Madame, de Votre Altesse, le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes.

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Elisabeth Descartes La Haye, 13 septembre 1645

Monsieur Descartes, Si ma conscience demeurait satisfaite des prtextes que vous donnez mon ignorance, comme des remdes, je lui aurais beaucoup dobligation, et serais exempte du repentir davoir si mal employ le temps auquel jai joui de lusage de la raison, qui ma t dautant plus long qu dautres de mon ge, que ma naissance et ma fortune me forcrent demployer mon jugement de meilleure heure, pour la conduite dune vie assez pnible et libre des prosprits qui me pouvaient empcher de songer moi, comme de la sujtion qui mobligerait men fier la prudence dune gouvernante. Ce ne sont pas, toutefois, ces prosprits, ni les flatteries qui les accompagnent, que je crois absolument capables dter la fortitude desprit aux mes bien nes, et les empcher de recevoir le changement de fortune en philosophe. Mais je me persuade que la multitude daccidents qui surprennent les personnes gouvernant le public, sans leur donner le temps dexaminer lexpdient le plus utile, les porte souvent (quelque vertueux quils soient) faire des actions qui causent aprs le repentir, que vous dites tre un des principaux obstacles de la batitude. Il est vrai quune habitude destimer les biens selon quils peuvent contribuer au contentement, de mesurer ce contentement selon les perfections qui font natre les plaisirs, et de juger sans passion de ces perfections et de ces plaisirs, les garantira de quantit de fautes. Mais, pour estimer ainsi les biens, il faut les connatre parfaitement ; et pour connatre tous ceux dont on est contraint de faire choix dans une vie active, il faudrait possder une science infinie. Vous direz quon ne laisse pas dtre satisfait, quand la conscience t-

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moigne quon sest servi de toutes les prcautions possibles. Mais cela narrive jamais, lorsquon ne trouve point son compte. Car on se ravise toujours de choses qui restaient considrer. Pour mesurer le contentement selon la perfection qui le cause, il faudrait voir clairement la valeur de chacune, si celles qui ne servent qu nous, ou celles qui nous rendent encore utiles aux autres, sont prfrables. Ceux-ci semblent tre estims avec excs dune humeur qui se tourmente pour autrui, et ceux-l, de celui qui ne vit que pour soi-mme. Et nanmoins chacun deux appuie son inclination de raisons assez fortes pour la faire continuer toute sa vie. Il est ainsi des autres perfections du corps et de lesprit, quun sentiment tacite fait approuver la raison, qui ne se doit appeler passion, parce quil est n avec nous. Dites-moi donc, sil vous plat, jusquo il le faut suivre (tant un don de nature), et comment le corriger. Je vous voudrais encore voir dfinir les passions, pour les bien connatre ; car ceux qui les nomment perturbations de lme, me persuaderaient que leur force ne consiste qu blouir et soumettre la raison, si lexprience ne me montrait quil y en a qui nous portent aux actions raisonnables. Mais je massure que vous my donnerez plus de lumire, quand vous expliquerez comment la force des passions les rend dautant plus utiles, lorsquelles sont sujettes la raison. Je recevrai cette faveur Risuyck, o nous allons demeurer, jusqu ce que cette maison ici soit nettoye, en celle du prince dOrange ; mais vous navez point besoin de changer pour cela ladresse de vos lettres Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, 15 septembre 1645

Madame, Votre Altesse a si exactement remarqu toutes les causes qui ont empch Snque de nous exposer clairement son opinion touchant le souverain bien, et vous avez pris la peine de lire son livre avec tant de soin, que je craindrais de me rendre importun, si je continuais ici examiner par ordre tous ses chapitres, et que cela me fit diffrer de rpondre la difficult quil vous a plu me proposer, touchant les moyens de se fortifier lentendement pour discerner ce qui est le meilleur en toutes les actions de la vie. Cest pourquoi, sans marrter maintenant suivre Snque, je tcherai seulement dexpliquer mon opinion touchant cette matire. Il ne peut, ce me semble, y avoir que deux choses qui soient requises pour tre toujours dispos bien juger : lune est la connaissance de la vrit, et lautre lhabitude qui fait quon se souvient et quon acquiesce cette connaissance, toutes les fois que loccasion le requiert. Mais, pour ce quil ny a que Dieu seul qui sache parfaitement toutes choses, il est besoin que nous nous contentions de savoir celles qui sont le plus notre usage. Entre lesquelles, la premire et la principale est quil y a un Dieu, de qui toutes choses dpendent, dont les perfections sont infinies, dont le pouvoir est immense, dont les dcrets sont infaillibles : car cela nous apprend recevoir en bonne part toutes les choses qui nous arrivent, comme nous tant expressment envoyes de Dieu ; et pour ce que le vrai objet de lamour est la perfection, lorsque nous levons notre esprit le considrer tel

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quil est, nous nous trouvons naturellement si enclins laimer, que nous tirons mme de la joie de nos afflictions, en pensant que sa volont sexcute en ce que nous les recevons. La seconde chose, quil faut connatre, est la nature de notre me, en tant quelle subsiste sans le corps, et est beaucoup plus noble que lui, et capable de jouir dune infinit de contentements qui ne se trouvent point en cette vie : car cela nous empche de craindre la mort, et dtache tellement notre affection des choses du monde, que nous ne regardons quavec mpris tout ce qui est au pouvoir de la fortune. A quoi peut aussi beaucoup servir quon juge dignement des oeuvres de Dieu, et quon ait cette vaste ide de ltendue de lunivers, que jai tch de faire concevoir au 3e livre de mes Principes : car si on simagine quau del des cieux il ny a rien que des espaces imaginaires, et que tous ces cieux ne sont faits que pour le service de la terre, ni la terre que pour lhomme, cela fait quon est enclin penser que cette terre est notre principale demeure, et cette vie notre meilleure ; et quau lieu de connatre les perfections qui sont vritablement en nous, on attribue aux autres cratures des imperfections quelles nont pas, pour slever au-dessus delles, et entrant en une prsomption impertinente, on veut tre du conseil de Dieu, et prendre avec lui la charge de conduire le monde, ce qui cause une infinit de vaines inquitudes et fcheries. Aprs quon a ainsi reconnu la bont de Dieu, limmortalit de nos mes et la grandeur de lunivers, il y a encore une vrit dont la connaissance me semble fort utile : qui est que, bien que chacun de nous soit une personne spare des autres, et dont, par consquent, les intrts sont en quelque faon distincts de ceux du reste du monde, on doit toutefois penser quon ne saurait subsister seul, et quon est, en effet, lune des parties de lunivers, et plus particulirement encore lune des parties de cette terre, lune des parties de cet Etat, de cette socit, de cette

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famille, laquelle on est joint par sa demeure, par son serment, par sa naissance. Et il faut toujours prfrer les intrts du tout, dont on est partie, ceux de sa personne en particulier ; toutefois avec mesure et discrtion, car on aurait tort de sexposer un grand mal, pour procurer seulement un petit bien ses parents ou son pays ; et si un homme vaut plus, lui seul, que tout le reste de sa ville, il naurait pas raison de se vouloir perdre pour la sauver. Mais si on rapportait tout soi-mme, on ne craindrait pas de nuire beaucoup aux autres hommes, lorsquon croirait en retirer quelque petite commodit, et on naurait aucune vraie amiti, ni aucune fidlit, ni gnralement aucune vertu ; au lieu quen se considrant comme une partie du public, on prend plaisir faire du bien tout le monde, et mme on ne craint pas dexposer sa vie pour le service dautrui, lorsque loccasion sen prsente ; voire on voudrait perdre son me, sil se pouvait, pour sauver les autres. En sorte que cette considration est la source et lorigine de toutes les plus hroques actions que fassent les hommes ; car pour ceux qui sexposent la mort par vanit, pour ce quils esprent en tre lous, ou par stupidit, pour ce quils napprhendent pas le danger, je crois quils sont plus plaindre qu priser. Mais, lorsque quelquun sy expose, pour ce quil croit que cest de son devoir, ou bien lorsquil souffre quelque autre mal, afin quil en revienne du bien aux autres, encore quil ne considre peut-tre pas avec rflexion quil fait cela pour ce quil doit plus au public, dont il est partie, qu soimme en son particulier, il le fait toutefois en vertu de cette considration, qui est confusment en sa pense. Et on est naturellement port lavoir, lorsquon connat et quon aime Dieu comme il faut, car alors, sabandonnant du tout sa volont, on se dpouille de ses propres intrts, et on na point dautre passion que de faire ce quon croit lui tre agrable ; en suite de quoi on a des satisfactions desprit et des contentements, qui valent incomparablement davantage que toutes les petites joies passagres qui dpendent des sens.

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Outre ces vrits, qui regardent en gnral toutes nos actions, il en faut aussi savoir plusieurs autres, qui se rapportent plus particulirement chacune delles. Dont les principales me semblent tre celles que jai remarques en ma dernire lettre : savoir que toutes nos passions nous reprsentent les biens, la recherche desquels elles nous incitent, beaucoup plus grands quils ne sont vritablement ; et que les plaisirs du corps ne sont jamais si durables que ceux de lme, ni si grands, quand on les possde, quils paraissent, quand on les espre. Ce que nous devons soigneusement remarquer, afin que, lorsque nous nous sentons mus de quelque passion, nous suspendions notre jugement, jusques ce quelle soit apaise ; et que nous ne nous laissions pas aisment tromper par la fausse apparence des biens de ce monde. A quoi je ne puis ajouter autre chose, sinon quil faut aussi examiner en particulier tous les murs des lieux o nous vivons, pour savoir jusques o elles doivent tre suivies. Et bien que nous ne puissions avoir des dmonstrations certaines de tout, nous devons nanmoins prendre parti, et embrasser les opinions qui nous paraissent les plus vraisemblables, touchant toutes les choses qui viennent en usage, afin que, lorsquil est question dagir, nous ne soyons jamais irrsolus. Car il ny a que la seule irrsolution qui cause les regrets et les repentirs. Au reste, jai dit ci-dessus quoutre la connaissance de la vrit, lhabitude est aussi requise, pour tre toujours dispos bien juger. Car, dautant que nous ne pouvons tre continuellement attentifs mme chose, quelque claires et videntes quaient t les raisons qui nous ont persuad ci-devant quelque vrit, nous pouvons, par aprs, tre dtourns de la croire par de fausses apparences, si ce nest que, par une longue et frquente mditation, nous layons tellement imprime en notre esprit, quelle soit tourne en habitude. Et en ce sens on a raison, dans lEcole, de dire que les vertus sont des habitudes ; car, en effet, on ne manque gure, faute davoir, en thorie, la

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connaissance de ce quon doit faire, mais seulement faute de lavoir en pratique, cest--dire faute davoir une ferme habitude de le croire. Et pour ce que, pendant que jexamine ici ces vrits, jen augmente aussi en moi lhabitude, jai particulirement obligation Votre Altesse, de ce quelle permet que je len entretienne, et il ny a rien en quoi jestime mon loisir mieux employ, quen ce o je puis tmoigner que je suis, Madame, de Votre Altesse, le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes. Lorsque je fermais cette lettre, jai reu celle de V. A. du 13 ; mais jy trouve tant de choses considrer, que je nose entreprendre dy rpondre sur-le-champ, et je massure que V. A. aimera mieux que je prenne un peu de temps pour y penser.

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Elisabeth Descartes Riswyck, 30 septembre 1645

Monsieur Descartes, Quoique vos observations sur les sentiments que Snque avait du souverain bien, men rendraient la lecture plus profitable que je ne la saurais trouver de mon chef, je ne suis point fche de les changer pour des vrits si ncessaires que celles qui comprennent les moyens de fortifier lentendement, pour discerner ce qui est le meilleur en toutes les actions de la vie, condition que vous y ajoutiez encore lexplication dont ma stupidit a besoin, touchant lutilit des connaissances que vous proposez. Celle de lexistence de Dieu et de ses attributs nous peut consoler des malheurs qui nous viennent du cours ordinaire de la nature et de lordre quil y a tabli, comme de perdre le bien par lorage, la sant par linfection de lair, les amis par la mort ; mais non pas de ceux qui nous sont imposs des hommes, dont larbitre nous parat entirement libre, ny ayant que la foi seule qui nous puisse persuader que Dieu prend le soin de rgir les volonts, et quil a dtermin la fortune de chaque personne avant la cration du monde. Limmortalit de lme, et de savoir quelle est de beaucoup plus noble que le corps, est capable de nous faire chercher la mort, aussi bien que la mpriser, puisquon ne saurait douter que nous vivrons plus heureusement, exempts des maladies et passions du corps. Et je mtonne que ceux qui se disaient persuads de cette vrit et vivaient sans la loi rvle, prfraient une vie pnible une mort avantageuse.

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La grande tendue de lunivers, que vous avez montre au troisime livre de vos principes, sert dtacher nos affections de ce que nous en voyons ; mais elle spare aussi cette providence particulire, qui est le fondement de la thologie, de lide que nous avons de Dieu. La considration que nous sommes une partie du tout, dont nous devons chercher lavantage, est bien la source de toutes les actions gnreuses ; mais je trouve beaucoup de difficults aux conditions que vous leur prescrivez. Comment mesurer les maux quon se donne pour le public, contre le bien qui en arrivera, sans quils nous paraissent plus grands, dautant que leur ide est plus distincte ? Et quelle rgle aurons-nous pour la comparaison des choses qui ne nous sont point galement connues, comme notre mrite propre et celui de ceux avec qui nous vivons ? Un naturel arrogant fera toujours pencher la balance de son ct, et un modeste sestimera moins quil vaut. Pour profiter des vrits particulires dont vous parlez, il faut connatre exactement toutes ces passions et toutes ces proccupations, dont la plupart sont insensibles. En observant les murs des pays o nous sommes, nous en trouvons quelquefois de fort draisonnables, quil est ncessaire de suivre pour viter de plus grands inconvnients. Depuis que je suis ici, jen fais une preuve bien fcheuse ; car jesprais profiter du sjour des champs, au temps que jemploierais ltude, et jy rencontre, sans comparaison, moins de loisir que je navais La Haye, par les diversions de ceux qui ne savent que faire ; et quoi quil soit trs injuste de me priver de biens rels, pour leur en donner dimaginaires, je suis contrainte de cder aux lois impertinentes de la civilit qui sont tablies, pour ne macqurir point dennemis. Depuis que jcris celle-ci, jai t interrompue, plus de sept fois, par ces visites incommodes. Cest une bont excessive qui garantit mes lettres dun pr-

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dicament pareil auprs de vous, et qui vous oblige de vouloir augmenter lhabitude de vos connaissances, en les communiquant une personne indocile comme Votre trs affectionne vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, 6 octobre 1645

Madame, Je me suis quelquefois propos un doute : savoir sil est mieux dtre gai et content, en imaginant les biens quon possde tre plus grands et plus estimables quils ne sont, et ignorant ou ne sarrtant pas considrer ceux qui manquent, que davoir plus de considration et de savoir, pour connatre la juste valeur des uns et des autres, et quon devienne plus triste. Si je pensais que le souverain bien ft la joie, je ne douterais point quon ne dt tcher de se rendre joyeux, quelque prix que ce pt tre, et japprouverais la brutalit de ceux qui noient leurs dplaisirs dans le vin, ou les tourdissent avec du ptun. Mais je distingue entre le souverain bien, qui consiste en lexercice de la vertu, ou (ce qui est le mme), en la possession de tous les biens, dont lacquisition dpend de notre libre arbitre, et la satisfaction desprit qui suit de cette acquisition. Cest pourquoi, voyant que cest une plus grande perfection de connatre la vrit, encore mme quelle soit notre dsavantage, que lignorer, javoue quil vaut mieux tre moins gai et avoir plus de connaissance. Aussi nest-ce pas toujours lorsquon a le plus de gaiet, quon a lesprit plus satisfait ; au contraire, les grandes joies sont ordinairement mornes et srieuses, et il ny a que les mdiocres et passagres, qui soient accompagnes du ris. Ainsi je napprouve point quon tche se tromper, en se repaissant de fausses imaginations ; car tout le plaisir qui en revient, ne peut toucher que la superficie de lme, laquelle sent cependant une amertume intrieure, en sapercevant quils sont faux. Et encore quil pourrait arriver quelle ft si continuellement divertie ailleurs, que jamais elle ne sen apert, on ne jouirait pas pour

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cela de la batitude dont il est question, pour ce quelle doit dpendre de notre conduite, et cela ne viendrait que de la fortune. Mais lorsquon peut avoir diverses considrations galement vraies, dont les unes nous portent tre contents, et les autres, au contraire nous en empchent, il me semble que la prudence veut que nous nous arrtions principalement celles qui nous donnent de la satisfaction ; et mme, cause que presque toutes les choses du monde sont telles, quon les peut regarder de quelque ct qui les fait paratre bonnes, et de quelque autre qui fait quon y remarque des dfauts, je crois que, si on doit user de son adresse en quelque chose, cest principalement les savoir regarder du biais qui les fait paratre le plus notre avantage, pourvu que ce soit sans nous tromper. Ainsi, lorsque Votre Altesse remarque les causes pour lesquelles elle peut avoir eu plus de loisir, pour cultiver sa raison, que beaucoup dautres de son ge, sil lui plat aussi considrer combien elle a plus profit que ces autres, je massure quelle aura de quoi se contenter. Et je ne vois pas pourquoi elle aime mieux se comparer elles, en ce dont elle prend sujet de se plaindre, quen ce qui lui pourrait donner de la satisfaction. Car la constitution de notre nature tant telle, que notre esprit a besoin de beaucoup de relche, afin quil puisse employer utilement quelques moments en la recherche de la vrit, et quil sassoupirait, au lieu de se polir, sil sappliquait trop ltude, nous ne devons pas mesurer le temps que nous avons pu employer nous instruire, par le nombre des heures que nous avons eues a nous, mais plutt, ce me semble, par lexemple de ce que nous voyons communment arriver aux autres, comme tant une marque de la porte ordinaire de lesprit humain. Il me semble aussi quon na point sujet de se repentir, lorsquon a fait ce quon a jug tre le meilleur au temps quon a d se rsoudre lexcution, encore que, par aprs, y repensant avec plus de loisir, on juge avoir failli. Mais on devrait plutt se

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repentir, si on avait fait quelque chose contre sa conscience, encore quon reconnt, par aprs, avoir mieux fait quon navait pens : car nous navons rpondre que de nos penses ; et la nature de lhomme nest pas de tout savoir, ni de juger toujours si bien sur-le-champ que lorsquon a beaucoup de temps dlibrer. Au reste, encore que la vanit qui fait quon a meilleure opinion de soi quon ne doit, soit un vice qui nappartient quaux mes faibles et basses, ce nest pas dire que les plus fortes et gnreuses se doivent mpriser ; mais il se faut faire justice soi-mme, en reconnaissant ses perfections aussi bien que ses dfauts ; et si la biensance empche quon ne les publie, elle nempche pas pour cela quon ne les ressente. Enfin, encore quon nait pas une science infinie, pour connatre parfaitement tous les biens dont il arrive quon doit faire choix dans les diverses rencontres de la vie, on doit, ce me semble, se contenter den avoir une mdiocre des choses plus ncessaires, comme sont celles que jai dnombres en ma dernire lettre. En laquelle jai dj dclar mon opinion, touchant la difficult que Votre Altesse propose : savoir si ceux qui rapportent tout eux-mmes ont plus de raison que ceux qui se tourmentent pour les autres. Car si nous ne pensions qu nous seuls, nous ne pourrions jouir que des biens qui nous sont particuliers ; au lieu que, si nous nous considrons comme parties de quelque autre corps, nous participons aussi aux biens qui lui sont communs, sans tre privs pour cela daucun de ceux qui nous sont propres. Et il nen est pas de mme des maux ; car, selon la philosophie, le mal nest rien de rel, mais seulement une privation ; et lorsque nous nous attristons, cause de quelque mal qui arrive nos amis, nous ne participons point pour cela au dfaut dans lequel consiste ce mal ; et quelque tristesse ou quelque peine que nous ayons en telle occasion, elle ne sau-

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rait tre si grande quest la satisfaction intrieure qui accompagne toujours les bonnes actions, et principalement celles qui procdent dune pure affection pour autrui quon ne rapporte point soi-mme, cest--dire de la vertu chrtienne quon nomme charit. Ainsi on peut, mme en pleurant et prenant beaucoup de peine, avoir plus de plaisir que lorsquon rit et se repose. Et il est ais de prouver que le plaisir de lme auquel consiste la batitude, nest pas insparable de la gaiet et de laise du corps, tant par lexemple des tragdies qui nous plaisent dautant plus quelles excitent en nous plus de tristesse, que par celui des exercices du corps, comme la chasse, le jeu de la paume et autres semblables, qui ne laissent pas dtre agrables, encore quils soient fort pnibles ; et mme on voit que souvent cest la fatigue et la peine qui en augmente le plaisir. Et la cause du contentement que lme reoit en ces exercices, consiste en ce quils lui font remarquer la force, ou ladresse, ou quelque autre perfection du corps auquel elle est jointe ; mais le contentement quelle a de pleurer, en voyant reprsenter quelque action pitoyable et funeste sur un thtre, vient principalement de ce quil lui semble quelle fait une action vertueuse, ayant compassion des affligs ; et gnralement elle se plat sentir mouvoir en soi des passions, de quelque nature quelles soient, pourvu quelle en demeure matresse. Mais il faut que jexamine plus particulirement ces passions, afin de les pouvoir dfinir ; ce qui me sera ici plus ais, que si jcrivais quelque autre ; car Votre Altesse ayant pris la peine de lire le trait que jai autrefois bauch, touchant la nature des animaux, vous savez dj comment je conois que se forment diverses impressions dans leur cerveau, les unes par les objets extrieurs qui meuvent les sens, les autres par les dispositions intrieures du corps, ou par les vestiges des impressions prcdentes qui sont demeures en la mmoire, ou par lagitation des esprits qui viennent du coeur, ou aussi, en lhomme, par laction de lme, laquelle a quelque force pour changer les impressions qui sont dans le cerveau,

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comme, rciproquement, ces impressions ont la force dexciter en lme des penses qui ne dpendent point de sa volont. En suite de quoi, on peut gnralement nommer passions toutes les penses qui sont ainsi excites en lme sans le concours de sa volont (et par consquent, sans aucune action qui vienne delle), par les seules impressions qui sont dans le cerveau, car tout ce qui nest point action est passion. Mais on restreint ordinairement ce nom aux penses qui sont causes par quelque particulire agitation des esprits. Car celles qui viennent des objets extrieurs, ou bien des dispositions intrieures du corps, comme la perception des couleurs, des sons, des odeurs, la faim, la soif, la douleur et semblables, se nomment des sentiments, les uns extrieurs, les autres intrieurs. Celles qui ne dpendent que de ce que les impressions prcdentes ont laiss en la mmoire, et de lagitation ordinaire des esprits, sont des rveries, soit quelles viennent en songe, soit aussi lorsquon est veill, et que lme, ne se dterminant rien de soi-mme, suit nonchalamment les impressions qui se rencontrent dans le cerveau. Mais, lorsquelle use de sa volont pour se dterminer quelque pense qui nest pas seulement intelligible, mais imaginable, cette pense fait une nouvelle impression dans le cerveau, cela nest pas en elle une passion, mais une action, qui se nomme proprement imagination. Enfin, lorsque le cours ordinaire des esprits est tel quil excite communment des penses tristes ou gaies, ou autres semblables, on ne lattribue pas la passion, mais au naturel ou lhumeur de celui en qui elles sont excites, et cela fait quon dit que cet homme est dun naturel triste, cet autre dune humeur gaie, etc. Ainsi il ne reste que les penses qui viennent de quelque particulire agitation des esprits, et dont on sent les effets comme en lme mme, qui soient proprement nommes des passions. Il est vrai que nous nen avons quasi jamais aucunes qui ne dpendent de plusieurs des causes que je viens de distinguer ; mais on leur donne la dnomination de celle qui est la principale, ou laquelle on a principalement gard : ce qui fait que

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plusieurs confondent le sentiment de la douleur avec la passion de la tristesse, et celui du chatouillement avec la passion de la joie, laquelle ils nomment aussi volupt ou plaisir, et ceux de la soif ou de la faim, avec les dsirs de boire ou de manger, qui sont des passions : car ordinairement les causes qui font la douleur, agitent aussi les esprits en la faon qui est requise pour exciter la tristesse, et celles qui font sentir quelque chatouillement, les agitent en la faon qui est requise pour exciter la joie, et ainsi des autres. On confond aussi quelquefois les inclinations ou habitudes qui disposent quelque passion, avec la passion mme, ce qui est nanmoins facile distinguer. Car, par exemple, lorsquon dit, dans une ville, que les ennemis la viennent assiger, le premier jugement, que font les habitants, du mal qui leur en peut arriver, est une action de leur me, non une passion. Et bien que ce jugement se rencontre semblable en plusieurs, ils nen sont pas toutefois galement mus, mais les uns plus, les autres moins, selon quils ont plus ou moins dhabitude ou dinclination la crainte. Et avant que leur me reoive lmotion, en laquelle seule consiste la passion, il faut quelle fasse ce jugement, ou bien, sans juger, quelle conoive au moins le danger, et en imprime limage dans le cerveau, ce qui se fait par une autre action quon nomme imaginer, et que, par mme moyen, elle dtermine les esprits, qui vont du cerveau par les nerfs dans les muscles, entrer en ceux de ces nerfs qui servent resserrer les ouvertures du coeur, ce qui retarde la circulation du sang ; en suite de quoi tout le corps devient ple, froid et tremblant, et les nouveaux esprits, qui viennent du coeur vers le cerveau, sont agits de telle faon quils ne peuvent aider y former dautres images que celles qui excitent en lme la passion de la crainte : toutes lesquelles choses se suivent de si prs lune lautre, quil semble que ce ne soit quune seule opration. Et ainsi en toutes les autres passions il arrive quelque particulire agitation dans les esprits qui viennent du coeur. Voil ce que je pensais crire, il y a huit jours, Votre Altesse, et mon dessein tait dy ajouter une particulire explication de toutes les passions ; mais ayant trouv de la difficult les dnombrer,

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je fus contraint de laisser partir le messager sans ma lettre, et ayant reu cependant celle que Votre Altesse ma fait lhonneur de mcrire, jai une nouvelle occasion de rpondre, qui moblige de remettre une autre fois cet examen des passions, pour dire ici que toutes les raisons qui prouvent lexistence de Dieu, et quil est la cause premire et immuable de tous les effets qui ne dpendent point du libre arbitre des hommes, prouvent, ce me semble, en mme faon quil est aussi la cause de tous ceux qui en dpendent. Car on ne saurait dmontrer quil existe, quen le considrant comme un tre souverainement parfait ; et il ne serait pas souverainement parfait, sil pouvait arriver quelque chose dans le monde, qui ne vnt pas entirement de lui. Il est vrai quil ny a que la foi seule, qui nous enseigne ce que cest que la grce, par laquelle Dieu nous lve une batitude surnaturelle ; mais la seule philosophie suffit pour connatre quil ne saurait entrer la moindre pense en lesprit dun homme, que Dieu ne veuille et ait voulu de toute ternit quelle y entrt. Et la distinction de lEcole, entre les causes universelles et particulires, na point ici de lieu : car ce qui fait que le soleil, par exemple, tant la cause universelle de toutes les fleurs, nest pas cause pour cela que les tulipes diffrent des roses, cest que leur production dpend aussi de quelques autres causes particulires qui ne lui sont point subordonnes ; mais Dieu est tellement la cause universelle de tout, quil en est en mme faon la cause totale ; et ainsi rien ne peut arriver sans sa volont. Il est vrai aussi que la connaissance de limmortalit de lme et des flicits dont elle sera capable tant hors de cette vie, pourrait donner sujet den sortir ceux qui sy ennuient, sils taient assurs quils jouiraient, par aprs, de toutes ces flicits ; mais aucune raison ne les en assure, et il ny a que la fausse philosophie dHgsias, dont le livre fut dfendu par Ptolme, pour ce que plusieurs staient tus aprs lavoir lu, qui tche persuader que cette vie est mauvaise ; la vraie enseigne, tout au contraire, que, mme parmi les plus tristes accidents et les plus pressantes douleurs, on y peut toujours tre content,

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pourvu quon sache user de la raison. Pour ce qui est de ltendue de lunivers, je ne vois pas comment, en la considrant, on est convi sparer la providence particulire de lide que nous avons de Dieu : car cest tout autre chose de Dieu que des puissances finies, lesquelles pouvant tre puises, nous avons raison de juger, en voyant quelles sont employes plusieurs grands effets, quil nest pas vraisemblable quelles stendent aussi jusques aux moindres ; mais dautant que nous estimons les oeuvres de Dieu tre plus grands, dautant mieux remarquons-nous linfinit de sa puissance ; et dautant que cette infinit nous est mieux connue, dautant sommes-nous plus assurs quelle stend jusques toutes les plus particulires actions des hommes. Je ne crois pas aussi que, par cette providence particulire de Dieu, que Votre Altesse a dit tre le fondement de la thologie, vous entendiez quelque changement qui arrive en ses dcrets loccasion des actions qui dpendent de notre libre arbitre. Car la thologie nadmet point ce changement ; et lorsquelle nous oblige prier Dieu, ce nest pas afin que nous lui enseignions de quoi cest que nous avons besoin, ni afin que nous tchions dimptrer de lui quil change quelque chose en lordre tabli de toute ternit par sa providence : lun et lautre serait blmable ; mais cest seulement afin que nous obtenions ce quil a voulu de toute ternit tre obtenu par nos prires. Et je crois que tous les thologiens sont daccord en ceci, mme les Arminiens, qui semblent tre ceux qui dfrent le plus au libre arbitre. Javoue quil est difficile de mesurer exactement jusques o la raison ordonne que nous nous intressions pour le public ; mais aussi nest-ce pas une chose en quoi il soit ncessaire dtre fort exact : il suffit de satisfaire sa conscience, et on peut en cela donner beaucoup son inclination. Car Dieu a tellement tabli lordre des choses, et conjoint les hommes ensemble dune si troite socit, quencore que chacun rapportt tout

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soi-mme, et net aucune charit pour les autres, il ne laisserait pas de semployer ordinairement pour eux en tout ce qui serait de son pouvoir, pourvu quil ust de prudence, principalement sil vivait en un sicle o les murs ne fussent point corrompues. Et, outre cela, comme cest une chose plus haute et plus glorieuse, de faire du bien aux autres hommes que de sen procurer soi-mme, aussi sont-ce les plus grandes mes qui y ont le plus dinclination, et font le moins dtat des biens quelles possdent. Il ny a que les faibles et basses qui sestiment plus quelles ne doivent, et sont comme les petits vaisseaux, que trois gouttes deau peuvent remplir. je sais que Votre Altesse nest pas de ce nombre, et quau lieu quon ne peut inciter ces mes basses prendre de la peine pour autrui, quen leur faisant voir quils en retireront quelque profit pour eux-mmes, il faut, pour lintrt de Votre Altesse, lui reprsenter quelle ne pourrait tre longuement utile ceux quelle affectionne, si elle se ngligeait soi-mme, et la prier davoir soin de sa sant. Cest ce que fait, Madame, de Votre Altesse le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes.

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Elisabeth Descartes La Haye, 28 octobre 1645

Monsieur Descartes, Aprs avoir donn de si bonnes raisons, pour montrer quil vaut mieux connatre des vrits notre dsavantage, que se tromper agrablement, et quil ny a que les choses qui admettent diverses considrations galement vraies, qui nous doivent obliger de nous arrter celle qui nous apportera plus de contentement, Je mtonne que vous voulez que je me compare ceux de mon ge, plutt en chose qui mest inconnue quen ce que je ne saurais ignorer, encore que celle-l soit plus mon avantage. Il ny a rien qui me puisse claircir si jai profit davantage, cultiver ma raison, que dautres nont fait aux choses quils affectaient, et je ne doute nullement quavec le temps de relche que mon corps requrait, il ne men soit rest encore pour avancer au del de ce que je suis. En mesurant la porte de lesprit humain par lexemple du commun des hommes, elle se trouverait de bien petite tendue, parce que la plupart ne se servent de la pense quau regard des sens. Mme de ceux qui sappliquent ltude, il y en a peu qui y emploient autre chose que la mmoire, ou qui aient la vrit pour but de leur labeur. Que sil y a du vice ne me plaire point de considrer si jai plus gagn que ces personnes, je ne crois pas que cest lexcs dhumilit qui est aussi nuisible que la prsomption, mais non pas si ordinaire. Nous sommes plus enclins mconnatre nos dfauts, que nos perfections. Et en fuyant le repentir des fautes commises, comme un ennemi de la flicit, on pourrait courir hasard de perdre lenvie de sen corriger, principalement quand quelque passion les a produites, puisque nous aimons naturellement den tre mus, et den suivre les mouvements ; il ny a que les incommodits procdant de cette suite, qui nous apprennent

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quelles peuvent tre nuisibles. Et cest, mon jugement, ce qui fait que les tragdies plaisent dautant plus, quelles excitent plus de tristesse, parce que nous connaissons quelle ne sera point assez violente pour nous porter des extravagances, ni assez durable pour corrompre la sant. Mais cela ne suffit point, pour appuyer la doctrine contenue dans une de vos prcdentes, que les passions sont dautant plus utiles, quelles penchent plus vers lexcs, lorsquelles sont soumises la raison, parce quil semble quelles ne peuvent point tre excessives et soumises. Mais je crois que vous claircirez ce doute, en prenant la peine de dcrire comment cette agitation particulire des esprits sert former toutes les passions que nous exprimentons, et de quelle faon elle corrompt le raisonnement. Je noserais vous en prier, si le ne savais que vous ne laissez point doeuvre imparfaite, et quen entreprenant denseigner une personne stupide, comme moi, vous vous tes prpar aux incommodits que cela vous apporte. Cest ce qui me fait continuer vous dire, que je ne suis point persuade, par les raisons qui prouvent lexistence de Dieu, et quil est la cause immuable de tous les effets qui ne dpendent point du libre arbitre de lhomme quil lest encore de ceux qui en dpendent. De sa perfection souveraine il suit ncessairement quil pourrait ltre, cest--dire quil pourrait navoir point donn de libre arbitre lhomme ; mais, puisque nous sentons en avoir, il me semble quil rpugne au sens commun de le croire dpendant en ses oprations, comme il lest dans son tre. Si on est bien persuad de limmortalit de lme, il est impossible de douter quelle ne sera plus heureuse aprs la sparation du corps (qui est lorigine de tous les dplaisirs de la vie, comme lme des plus grands contentements), sans lopinion de M. Digby, par laquelle son prcepteur (dont vous avez vu les crits) lui a fait croire la ncessit du purgatoire, en lui persuadant que les passions qui ont domin sur la raison, durant la vie

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de lhomme, laissent encore quelques vestiges en lme, aprs le dcs du corps, qui la tourmentent dautant plus quelles ne trouvent aucun moyen de se satisfaire dans une substance si pure. Je ne vois pas comment cela saccorde son immatrialit. Mais Je ne doute nullement, quencore que la vie ne soit point mauvaise de soi, elle doit tre abandonne pour une condition quon connatra meilleure. Par cette providence particulire, qui est le fondement de la thologie, jentends celle par laquelle Dieu a, de toute ternit, prescrit des moyens si tranges, comme son incarnation, pour une partie du tout cr, si inconsidrable au prix du reste, comme vous nous reprsentez ce globe en votre physique ; et cela, pour en tre glorifi, qui semble une fin fort indigne du crateur de ce grand univers. Mais je vous prsentais, en ceci, plutt lobjection de nos thologiens que la mienne, layant toujours cru chose trs impertinente, pour des personnes finies, de juger de la cause finale des actions dun tre infini. Vous ne croyez pas quon a besoin dune connaissance exacte, jusquo la raison ordonne que nous nous intressions pour le public, cause quencore quun chacun rapportt tout soi, il travaillerait aussi pour les autres, sil se servait de prudence. Et cette prudence est le tout, dont je ne vous demande quune partie. Car, en la possdant, on ne saurait manquer faire justice aux autres, comme soi-mme, et cest son dfaut qui est cause quun esprit franc perd quelquefois le moyen de servir sa patrie, en sabandonnant trop lgrement pour son intrt, et quun timide se perd avec elle, faute de hasarder son bien et sa fortune pour sa conservation. Jai toujours t en une condition, qui rendait ma vie trs inutile aux personnes que jaime ; mais le cherche sa conservation avec beaucoup plus de soin, depuis que jai le bonheur de vous connatre, parce que vous mavez montr les moyens de vivre plus heureusement que je ne faisais. Il ne me manque que

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la satisfaction de vous pouvoir tmoigner combien cette obligation est ressentie de, Votre affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, 3 novembre 1645

Madame, Il marrive si peu souvent de rencontrer de bons raisonnements, non seulement dans les discours de ceux que je frquente en ce dsert, mais aussi dans les livres que je consulte, que je ne puis lire ceux qui sont dans les lettres de Votre Altesse, sans en avoir un ressentiment de joie extraordinaire ; et je les trouve si forts, que jaime mieux avouer den tre vaincu, que dentreprendre de leur rsister. Car, encore que la comparaison que Votre Altesse refuse de faire son avantage, puisse assez tre vrifie par lexprience, cest toutefois une vertu si louable de juger favorablement des autres, et elle saccorde si bien avec la gnrosit qui vous empche de vouloir mesurer la porte de lesprit humain par lexemple du commun des hommes, que je ne puis manquer destimer extrmement lune et lautre. Je noserais aussi contredire ce que Votre Altesse crit du repentir, vu que cest une vertu chrtienne, laquelle sert pour faire quon se corrige, non seulement des fautes commises volontairement, mais aussi de celles quon a faites par ignorance, lorsque quelque passion a empch quon ne connt la vrit. Et javoue bien que la tristesse des tragdies ne plairait pas, comme elle fait, si nous pouvions craindre quelle devnt si excessive que nous en fussions incommods. Mais, lorsque jai dit quil y a des passions qui sont dautant plus utiles quelles penchent plus vers lexcs, jai seulement voulu parler de celles qui sont toutes bonnes ; ce que jai tmoign, en ajoutant quelles doivent tre sujettes la raison. Car il y a deux sortes dexcs :

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lun qui, changeant la nature de la chose, et de bonne la rendant mauvaise, empche quelle ne demeure soumise la raison ; lautre qui en augmente seulement la mesure, et ne fait que de bonne la rendre meilleure. Ainsi la hardiesse na pour excs la tmrit, que lorsquelle va au del des limites de la raison ; mais pendant quelle ne les passe point, elle peut encore avoir un autre excs, qui consiste ntre accompagne daucune irrsolution ni daucune crainte. Jai pens ces jours au nombre et lordre de toutes ces passions, afin de pouvoir plus particulirement examiner leur nature ; mais je nai pas encore assez digr mes opinions, touchant ce sujet, pour les oser crire Votre Altesse, et je ne manquerai de men acquitter le plus tt quil me sera possible. Pour ce qui est du libre arbitre, je confesse quen ne pensant qu nous-mmes, nous ne pouvons ne le pas estimer indpendant ; mais lorsque nous pensons la puissance infinie de Dieu, nous ne pouvons ne pas croire que toutes choses dpendent de lui, et, par consquent, que notre libre arbitre nen est pas exempt. Car il implique contradiction de dire que Dieu ait cr les hommes de telle nature, que les actions de leur volont ne dpendent point de la sienne, pour ce que cest le mme que si on disait que sa puissance est tout ensemble finie et infinie : finie, puisquil y a quelque chose qui nen dpend point ; et infinie, puisquil a pu crer cette chose indpendante. Mais, comme la connaissance de lexistence de Dieu ne nous doit pas empcher dtre assurs de notre libre arbitre, pour ce que nous lexprimentons et le sentons en nous-mmes, ainsi celle de notre libre arbitre ne nous doit point faire douter de lexistence de Dieu. Car lindpendance que nous exprimentons et sentons en nous, et qui suffit pour rendre nos actions louables ou blmables, nest pas incompatible avec une dpendance qui est dautre nature, selon laquelle toutes choses sont sujettes Dieu.

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Pour ce qui regarde ltat de lme aprs cette vie, jen ai bien moins de connaissance que M. dIgby ; car, laissant part ce que la foi nous en enseigne, je confesse que, par la seule raison naturelle, nous pouvons bien faire beaucoup de conjectures notre avantage et avoir de belles esprances, mais non point aucune assurance. Et pour ce que la mme raison naturelle nous apprend aussi que nous avons toujours plus de biens que de maux en cette vie, et que nous ne devons point laisser le certain pour lincertain, elle me semble nous enseigner que nous ne devons pas vritablement craindre la mort, mais que nous ne devons aussi jamais la rechercher. Je nai pas besoin de rpondre lobjection que peuvent faire les thologiens, touchant la vaste tendue que jai attribue lunivers, pour ce que Votre Altesse y a dj rpondu pour moi. Jajoute seulement que, si cette tendue pouvait rendre les mystres de notre religion moins croyables, celle que les astronomes ont attribue de tout temps aux cieux, aurait pu faire le mme, pour ce quils les ont considrs si grands que la terre nest, leur comparaison, que comme un point ; et toutefois, cela ne leur est point object. Au reste, si la prudence tait matresse des vnements, je ne doute point que Votre Altesse ne vnt bout de tout ce quelle voudrait entreprendre ; mais il faudrait que tous les hommes fussent parfaitement sages, afin que, sachant ce quils doivent faire, on pt tre assur de ce quils feront. Ou bien il faudrait connatre particulirement lhumeur de tous ceux avec lesquels on a quelque chose dmler ; et encore ne serait-ce pas assez, cause quils ont, outre cela, leur libre arbitre, dont les mouvements ne sont connus que de Dieu seul. Et pour ce quon juge ordinairement de ce que les autres feront, par ce quon voudrait faire, si on tait en leur place, il arrive souvent que les esprits ordinaires et mdiocres, tant semblables ceux avec lesquels ils ont traiter, pntrent mieux dans leurs conseils, et font plus aisment russir ce quils entreprennent, que ne font les plus

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relevs, lesquels, ne traitant quavec ceux qui leur sont de beaucoup infrieurs en connaissance et en prudence, jugent tout autrement queux des affaires. Cest ce qui doit consoler Votre Altesse, lorsque la fortune soppose vos desseins. je prie Dieu quil les favorise, et je suis, Madame, De Votre Altesse le trs humble et trs obissant serviteur, Descartes.

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Elisabeth Descartes La Haye, 30 novembre 1645

Monsieur Descartes, Vous avez sujet de vous tonner, quaprs mavoir tmoign que mon raisonnement ne vous paraissait pas tout fait ridicule, le demeure si longtemps sans en tirer lavantage que vos rponses me donnent. Et cest avec honte que je vous en avoue la cause, puisquelle a renvers tout ce que vos leons semblaient avoir tabli dans mon esprit. Je croyais quune forte rsolution de ne chercher la batitude quaux choses qui dpendent de ma volont, me rendrait moins sensible celles qui me viennent dailleurs, avant que la folie dun de mes frres, mait fait connatre ma faiblesse. Car elle ma plus troubl la sant du corps et la tranquillit de lme que tous les malheurs qui me sont encore arrivs. Si vous prenez la peine de lire la gazette, vous ne sauriez ignorer quil est tomb entre les mains dune certaine sorte de gens, qui ont plus de haine pour notre maison que daffection pour leur culte, et sest laiss prendre en leurs piges, jusqu changer de religion pour se rendre catholique romain, sans faire la moindre grimace qui pourrait persuader aux plus crdules quil y allait de sa conscience. Il faut que je voie une personne, que jaimais avec autant de tendresse que jen saurais avoir, abandonne au mpris du monde et la perte de son me (selon ma croyance). Si vous naviez plus de charit que de bigoterie, ce serait une impertinence de vous entretenir de cette matire, et ceci ne men garantirait pas, si je ntais en possession de vous dire tous mes dfauts, comme la personne du monde la plus capable de men corriger.

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Je vous avoue de mme quencore que je ne comprenne pas que lindpendance du libre arbitre ne rpugne pas moins lide que nous avons de Dieu, que sa dpendance sa libert, il mest impossible de les ajuster, tant autant impossible, pour la volont, dtre en mme temps libre et attache aux dcrets de la Providence, que, pour le pouvoir divin, dtre infini et limit tout ensemble. Je ne vois point leur compatibilit, dont vous parlez, ni comment cette dpendance de la volont peut tre dautre nature que sa libert, si vous ne prenez la peine de me lenseigner. Au regard du contentement, je confesse que la possession prsente est de beaucoup plus assure que lattente du futur, sur quelque bonne raison quelle soit fonde. Mais jai de la peine me persuader que nous avons toujours plus de biens, dans la vie, que de maux, puisquil faut Plus pour composer ceux-l que ceux-ci ; que lhomme a plus dendroits pour recevoir du dplaisir, que du plaisir ; quil y a un nombre infini derreurs, pour une vrit ; tant de moyens de se fourvoyer, pour un qui mne le droit chemin ; quantit de personnes en dessein et en pouvoir de nuire, pour peu qui aient lun et lautre servir. Enfin tout ce qui dpend de la volont et du cours du reste du monde, est capable dincommoder ; et selon votre propre sentiment, il ny a rien que ce qui dpend absolument de la ntre, suffisant pour nous donner une satisfaction relle et constante. Pour la prudence, en ce qui concerne la socit humaine, je nen attends point de rgle infaillible, mais je serais bien aise de voir celles que vous voudriez donner celui qui, en vivant seulement pour soi, en quelque profession quil ait, ne laisserait pas de travailler encore pour autrui, si josais vous demander plus de lumire, aprs avoir si mal employ celle que vous avez dj donne Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Elisabeth Descartes La Haye, 27 dcembre 1645

Monsieur Descartes, Le fils du feu professeur Schooten ma rendu aujourdhui la lettre que vous mcriviez en sa considration, pour mempcher que le ne mengage favoriser son concurrent. Et comme je lui tmoignais que je ntais pas seulement sans dessein de lui nuire, mais oblige de le servir, autant que je le pourrai, depuis que vous me mandez de laimer et de lui tre redevable, il me pria ensuite de le recommander aux Curateurs. Ny ayant que deux de ma connaissance, MM. De Wimenon et Bewen, et le dernier hors de la ville, jai fait dabord parler au premier, qui me promet de semployer pour ledit sieur Schooten, encore quon avait fait dessein dabolir entirement cette profession comme superflue, qui semble tre la seule difficult quil aura combattre, son comptiteur ntant point considr, auprs de lui, si ce nest de quelques scrupuleux, qui craignent que celui-ci nintroduise les erreurs de la religion arminienne en ses leons de mathmatiques. Sil met donn le temps de le prier de revenir auprs de moi, pour apprendre le succs de mes recommandations, Jaurais eu moyen de linformer des choses que je crois lui devoir servir en ses prtentions ; mais il eut tant de hte se retirer, que je fus contrainte de le suivre jusqu la porte, pour lui demander qui je devais adresser mes offices pour lui. le sais que, sil mavait seulement considre comme votre amie, sans songer aux titres qui embarrassent ceux qui ny sont point accoutums, il en aurait us autrement, jugeant bien que je ne saurais agir, en une affaire que j. e connais vous tre agrable, avec des soins ordinaires. Et je vous prie de croire que

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je ne perdrai jamais doccasion o je vous puis tmoigner, par effet, que je suis vritablement, Monsieur Descartes, Votre trs affectionne vous servir, Elisabeth Jai peur que vous nayez pas reu ma dernire du 30e du pass, parce que vous nen faites point mention. Je serais fche quelle vienne entre les mains de quelquun de ces critiques, qui condamnent pour hrsies tous les doutes quon fait des opinions reues.

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Descartes Elisabeth Egmond, janvier 1646

Madame, Je ne puis nier que je naie t surpris dapprendre que Votre Altesse ait eu de la fcherie, jusqu en tre incommode en sa sant, pour une chose que la plus grande part du monde trouvera bonne, et que plusieurs fortes raisons peuvent rendre excusables envers les autres. Car tous ceux de la religion dont je suis (qui font, sans doute, le plus grand nombre dans lEurope), sont obligs de lapprouver, encore mme quils y vissent des circonstances et des motifs apparents qui fussent blmables ; car nous croyons que Dieu se sert de divers moyens pour attirer les mes soi, et que tel est entr dans le clotre, avec une mauvaise intention, lequel y a men, par aprs, une vie fort sainte. Pour ceux qui sont dune autre crance, sils en parlent mal, on peut rcuser leur jugement ; car, comme en toutes les autres affaires, touchant lesquelles il y a divers partis, il est impossible de plaire aux uns, sans dplaire aux autres. Sils considrent quils ne seraient pas de la religion dont ils sont, si eux, ou leurs pres, ou leurs aeuls navaient quitt la romaine, ils nauront pas sujet de se moquer, ni de nommer inconstants ceux qui quittent la leur. Pour ce qui regarde la prudence du sicle, il est vrai que ceux qui ont la fortune chez eux, ont raison de demeurer tous autour delle, et de joindre leurs forces ensemble pour empcher quelle nchappe ; mais ceux de la maison desquels elle est fugitive, ne font, ce me semble, point mal de saccorder suivre divers chemins, afin que, sils ne la peuvent trouver tous, il y en ait au moins quelquun qui la rencontre. Et cependant, pour ce quon croit que chacun deux a plusieurs ressources, ayant des

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amis en divers partis, cela les rend plus considrables, que sils taient tous engags dans un seul. Ce qui mempche de pouvoir imaginer que ceux qui ont t auteurs de ce conseil, aient en cela voulu nuire votre Maison. Mais je ne prtends point que mes raisons puissent empcher le ressentiment de Votre Altesse ; jespre seulement que le temps laura diminu, avant que cette lettre vous soit prsente, et je craindrais de le rafrachir, si je mtendais davantage sur ce sujet. Cest pourquoi je passe la difficult que Votre Altesse propose touchant le libre arbitre, duquel je tcherai dexpliquer la dpendance et la libert par une comparaison. Si un roi qui a dfendu les duels, et qui sait trs assurment que deux gentilshommes de son royaume, demeurant en diverses villes, sont en querelle, et tellement anims lun contre lautre, que rien ne les saurait empcher de se battre sils se rencontrent ; si, dis-je, ce roi donne lun deux quelque commission pour aller certain jour vers la ville o est lautre, et quil donne aussi commission cet autre pour aller au mme jour vers le lieu o est le premier, il sait bien assurment quils ne manqueront pas de se rencontrer, et de se battre, et ainsi de contrevenir sa dfense, mais il ne les y contraint point pour cela ; et sa connaissance, et mme la volont quil a eue de les y dterminer en cette faon, nempche pas que ce ne soit aussi volontairement et aussi librement quils se battent, lorsquils viennent se rencontrer, comme ils auraient fait sil nen avait rien su, et que ce ft par quelque autre occasion quils se fussent rencontrs, et ils peuvent aussi justement tre punis, pour ce quils ont contrevenu sa dfense. Or ce quun roi peut faire en cela, touchant quelques actions libres de ses sujets, Dieu, qui a une prescience et une puissance infinie, le fait infailliblement touchant toutes celles des hommes. Et avant quil nous ait envoys en ce monde, il a su exactement quelles seraient toutes les inclinations de notre volont ; cest lui-mme qui les a mises en nous, cest lui aussi qui a dispos toutes les autres choses qui sont hors de nous, pour faire que tels et tels objets se prsentassent nos sens tel et tel

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temps, loccasion desquels il a su que notre libre arbitre nous dterminerait telle ou telle chose ; et il la ainsi voulu, mais il na pas voulu pour cela ly contraindre. Et comme on peut distinguer en ce roi deux diffrents degrs de volont, lun par lequel il a voulu que ces gentilshommes se battissent, puisquil a fait quils se rencontrassent, et lautre par lequel il ne la pas voulu, puisquil a dfendu les duels ; ainsi les thologiens distinguent en Dieu une volont absolue et indpendante, par laquelle il veut que toutes choses se fassent ainsi quelles se font, et une autre qui est relative, et qui se rapporte au mrite ou dmrite des hommes, par laquelle il veut quon obisse ses lois. Il est besoin aussi que je distingue deux sortes de biens, pour accorder ce que jai ci-devant crit ( savoir quen cette vie nous avons toujours plus de biens que de maux) avec ce que Votre Altesse mobjecte touchant toutes les incommodits de la vie. Quand on considre lide du bien pour servir de rgle nos actions, on le prend pour toute la perfection qui peut tre en la chose quon nomme bonne, et on la compare la ligne droite, qui est unique entre une infinit de courbes auxquelles on compare les maux. Cest en ce sens que les philosophes ont coutume de dire que bonum est ex integra causa, malum ex quovis defectu. Mais quand on considre les biens et les maux qui peuvent tre en une mme chose, pour savoir lestime quon en doit faire, comme jai fait lorsque jai parl de lestime que nous devions faire de cette vie, on prend le bien pour tout ce qui sy trouve dont on peut avoir quelque commodit, et on ne nomme mal que ce dont on peut recevoir de lincommodit ; car pour les autres dfauts qui peuvent y tre, on ne les compte point. Ainsi, lorsquon offre un emploi quelquun, il considre dun ct lhonneur et le profit quil en peut attendre, comme des biens, et de lautre la peine, le pril, la perte du temps, et autres telles choses, comme des maux ; et comparant ces maux avec ces biens, selon quil trouve ceux-ci plus ou moins grands que ceuxl, il laccepte ou le refuse. Or ce qui ma fait dire, en ce dernier sens, quil y a toujours plus de biens que de maux en cette vie,

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cest le peu dtat que je crois que nous devons faire de toutes les choses qui sont hors de nous, et qui ne dpendent point de notre libre arbitre, comparaison de celles qui en dpendent, lesquelles nous pouvons toujours rendre bonnes, lorsque nous en savons bien user ; et nous pouvons empcher, par leur moyen, que tous les maux qui viennent dailleurs, tant grands quils puissent tre, nentrent plus avant en notre me que la tristesse que y excitent les comdiens, quand ils reprsentent devant nous quelques actions fort funestes ; mais javoue quil faut tre fort philosophe, pour arriver jusqu ce point. Et toutefois je crois aussi que mme ceux-l qui se laissent le plus emporter leurs passions, jugent toujours, en leur intrieur, quil y a plus de biens que de maux en cette vie, encore quils ne sen aperoivent pas eux-mmes ; car bien quils appellent quelquefois la mort leur secours, quand ils sentent de grandes douleurs, cest seulement afin quelle leur aide porter leur fardeau, ainsi quil y a dans la fable, et ils ne veulent point pour cela perdre la vie ; ou bien, sil y en a quelques-uns qui la veuillent perdre, et qui se tuent eux-mmes, cest par une erreur de leur entendement, et non point par un jugement bien raisonn, ni par une opinion que la nature ait imprime en eux, comme est celle qui fait quon prfr les biens de cette vie ses maux. La raison qui me fait croire que ceux qui ne font rien que pour leur utilit particulire, doivent aussi bien que les autres travailler pour autrui, et tcher de faire plaisir un chacun, autant quil est en leur pouvoir, sils veulent user de prudence, est quon voit ordinairement arriver que ceux qui sont estims officieux et prompts faire plaisir, reoivent aussi quantit de bons offices des autres, mme de ceux quils nont jamais obligs, lesquels ils ne recevraient pas, si on les croyait dautre humeur, et que les peines quils ont faire plaisir, ne sont point si grandes que les commodits que leur donne lamiti de ceux qui les connaissent. Car on nattend de nous que les offices que nous pouvons rendre commodment, et nous nen attendons pas davantage des autres ; mais il arrive souvent que ce qui leur cote

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peu nous profite beaucoup, et mme nous peut importer de la vie. Il est vrai quon perd quelquefois sa peine en bien faisant, et au contraire quon gagne mal faire ; mais cela ne peut changer la rgle de la prudence, laquelle ne se rapporte quaux choses qui arrivent le plus souvent. Et pour moi, la maxime que jai le plus observe en toute la conduite de ma vie, a t de suivre seulement le grand chemin, et de croire que la principale finesse est de ne vouloir point du tout user de finesse. Les lois communes de la socit, lesquelles -tendent toutes se faire du bien les uns aux autres, ou du moins ne se point faire de mal, sont, ce me semble, si bien tablies, que quiconque les suit franchement, sans aucune dissimulation ni artifice mne une vie beaucoup plus heureuse et plus assure, que ceux qui cherchent leur utilit par dautres voies, lesquels, la vrit, russissent quelquefois par lignorance des autres hommes, et par la faveur de la fortune ; mais il arrive bien plus souvent quils y manquent, et que, pensant stablir, ils se ruinent. Cest avec cette ingnuit et cette franchise, laquelle je fais profession dobserver en toutes mes actions, que je fais aussi particulirement profession dtre, etc.

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Elisabeth Descartes La Haye, 25 avril 1646

Monsieur Descartes, Le trait que mon frre Philippe a conclu avec la Rpublique de Venise ma fait avoir, tout depuis votre dpart, une occupation beaucoup moins agrable que celle que vous maviez laisse, touchant une matire qui passe ma science, laquelle je ntais appele que pour suppler limpatience du jeune homme qui elle sadressait. Cela ma empch jusquici de me prvaloir de la permission, que vous mavez donne, de vous proposer les obscurits que ma stupidit me fait trouver en votre Trait des passions, quoi quelles sont en petit nombre, puisquil faudrait tre impassible, pour ne point comprendre que lordre, la dfinition et les distinctions que vous donnez aux passions, et enfin toute la partie morale du trait, passe tout ce quon a jamais dit sur ce sujet. Mais puisque sa partie physique nest pas si claire aux ignorants, je ne vois point comment on peut savoir les divers mouvements du sang, qui causent les cinq passions primitives, puisquelles ne sont jamais seules. Par exemple, lamour est toujours accompagn de dsir et de joie, ou de dsir et de tristesse, et mesure quil se fortifie, les autres croissent aussi, au contraire. Comment est-il donc possible de remarquer la diffrence du battement de pouls, de la digestion des viandes et autres changements du corps, qui servent dcouvrir la nature de ces mouvements ? Aussi celle que vous notez, en chacune de ces passions, nest pas de mme en tous les tempraments : et le mien fait que la tristesse memporte toujours lapptit, quoi quelle ne soit mle daucune haine, me venant seulement de la mort de quelque ami.

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Lorsque vous parlez des signes extrieurs de ces passions, vous dites que ladmiration, jointe la joie, fait enfler le poumon diverses secousses, pour causer le rire. A quoi je vous supplie dajouter de quelle faon ladmiration (qui, selon votre description, semble noprer que sur le cerveau) peut ouvrir si promptement les orifices du coeur pour faire cet effet. Ces passions, que vous notez pour cause des soupirs, ne semblent pas toujours ltre, puisque la coutume et la repltion de lestomac les produisent aussi. Mais je trouve encore moins de difficult entendre tout ce que vous dites des passions, qu pratiquer les remdes que vous ordonnez contre leurs excs. Car comment prvoir tous les accidents qui peuvent survenir en la vie, quil est impossible de nombrer ? Et comment nous empcher de dsirer avec ardeur les choses qui tendent ncessairement la conservation de lhomme (comme la sant et les moyens pour vivre), qui nanmoins ne dpendent point de son arbitre ? Pour la connaissance de la vrit, le dsir en est si juste, quil est naturellement en tous les hommes ; mais il faudrait avoir une connaissance infinie, pour savoir la juste valeur des biens et des maux qui ont coutume de nous mouvoir, puisquil y en a beaucoup plus quune seule personne ne saurait imaginer, et quil faudra pour cela, parfaitement connatre toutes les choses qui sont au monde. Puisque vous mavez dj dit les principales, touchant la vie particulire, je me contenterais de savoir encore vos maximes touchant la vie civile, quoi que celle-l nous rende dpendants de personnes si peu raisonnables, que jusquici je me suis toujours mieux trouve de me servir de lexprience que de la raison, aux choses qui la concernent. Jai t si souvent interrompue, en vous crivant, que je suis contrainte de vous envoyer mon brouillon, et de me servir

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du messager dAlcmar, ayant oubli le nom de lami, qui vous vouliez que jadresse mes lettres ; pour cela je nose vous renvoyer votre trait, jusqu ce que je le sache, ne pouvant me rsoudre de hasarder entre les mains dun ivrogne une pice de si grand prix, qui a donn tant de satisfaction Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Mai 1646

Madame, Je reconnais, par exprience, que jai eu raison de mettre la gloire au nombre des passions ; car je ne puis mempcher den tre touch, en voyant le favorable jugement que fait Votre Altesse du petit trait que jen ai crit. Et je ne suis nullement surpris de ce quelle y remarque aussi des dfauts, pour ce que je nai point dout quil ny en et en grand nombre, tant une matire que je navais jamais ci-devant tudie, et dont je nai fait que tirer le premier crayon, sans y ajouter les couleurs et les ornements qui seraient requis pour la faire paratre des yeux moins clairvoyants que ceux de Votre Altesse. Je ny ai pas mis aussi tous les principes de physique dont je me suis servi pour dchiffrer quels sont les mouvements du sang qui accompagnent chaque passion, pour ce que je ne les saurais bien dduire sans expliquer la formation de toutes les parties du corps humain ; et cest une chose si difficile que je ne loserais encore entreprendre, bien que je me sois peu prs satisfait moi-mme touchant la vrit des principes que jai supposs en cet crit. Dont les principaux sont : que loffice du foie et de la rate est de contenir toujours du sang de rserve, moins purifi que celui qui est dans les veines ; et que le feu qui est dans le coeur a besoin dtre continuellement entretenu, ou bien par le suc des viandes, qui vient directement de lestomac, ou bien, son dfaut, par ce sang qui est en rserve, cause que lautre sang, qui est dans les veines, se dilate trop aisment ; et quil y a une telle liaison entre notre me et notre corps, que les penses qui ont accompagn quelques mouvements du corps, ds le commencement de notre vie, les accompagnent encore

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prsent, en sorte que, si les mmes mouvements sont excits derechef dans le corps par quelque cause extrieure, ils excitent aussi en lme les mmes penses, et rciproquement, si nous avons les mmes penses, elles produisent les mmes mouvements ; et enfin, que la machine de notre corps est tellement faite, quune seule pense de joie, ou damour, ou autre semblable, est suffisante pour envoyer les esprits animaux par les nerfs en tous les muscles qui sont requis pour causer les divers mouvements du sang que jai dit accompagner les passions. Il est vrai que jai eu de la difficult distinguer ceux qui appartiennent chaque passion, cause quelles ne sont jamais seules ; mais nanmoins, pour ce que les mmes ne sont pas toujours jointes ensemble, jai tch de remarquer les changements qui arrivaient dans le corps, lorsquelles changeaient de compagnie. Ainsi, par exemple, si lamour tait toujours jointe la joie, je ne saurais laquelle des deux il faudrait attribuer la chaleur et la dilatation quelles font sentir autour du coeur ; mais, pour ce quelle est aussi quelquefois jointe la tristesse, et qualors on sent encore cette chaleur et non plus cette dilatation, jai jug que la chaleur appartient lamour, et la dilatation la joie. Et bien que le dsir soit quasi toujours avec lamour, ils ne sont pas nanmoins toujours ensemble au mme degr : car, encore quon aime beaucoup, on dsire peu, lorsquon ne conoit aucune esprance ; et pour ce quon na point alors la diligence et la promptitude quon aurait, si le dsir tait plus grand, on peut juger que cest de lui quelle vient, et non de lamour. Je crois bien que la tristesse te lapptit plusieurs ; mais, pour ce que jai toujours prouv en moi quelle laugmente, je mtais rgl l-dessus. Et jestime que la diffrence qui arrive en cela, vient de ce que le premier sujet de tristesse que quelques-uns ont eu au commencement de leur vie, a t quils ne recevaient pas assez de nourriture, et que celui des autres a t que celle quils recevaient leur tait nuisible. Et en ceux-ci le mouvement des esprits qui te lapptit est toujours depuis demeur joint avec la passion de la tristesse. Nous voyons aussi

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que les mouvements qui accompagnent les autres passions ne sont pas entirement semblables en tous les hommes, ce qui peut tre attribu pareille cause. Pour ladmiration, encore quelle ait son origine dans le cerveau, et ainsi que le seul temprament du sang ne la puisse causer, comme il peut souvent causer la joie ou la tristesse, toutefois, elle peut, par le moyen de limpression quelle fait dans le cerveau, agir sur le corps autant quaucune des autres passions, ou mme plus en quelque faon, cause que la surprise quelle contient cause les mouvements les plus prompts de tous. Et comme on peut mouvoir la main ou le pied quasi au mme instant quon pense les mouvoir, pour ce que lide de ce mouvement, qui se forme dans le cerveau, envoie les esprits dans les muscles qui servent cet effet ; ainsi lide dune chose plaisante qui surprend lesprit, envoie aussitt les esprits dans les nerfs qui ouvrent les orifices du coeur ; et ladmiration ne fait en ceci autre chose, sinon que, par sa surprise, elle augmente la force du mouvement qui cause la joie, et fait que, les orifices du coeur tant dilats tout coup, le sang qui entre dedans par la veine cave, et qui en sort par la veine artrieuse, enfle subitement le poumon. Les mmes signes extrieurs, qui ont coutume daccompagner les passions, peuvent bien aussi quelquefois tre produits par dautres causes. Ainsi la rougeur du visage ne vient pas toujours de la honte ; mais elle peut aussi venir de la chaleur du feu, ou bien de ce quon fait de lexercice. Et le ris quon nomme sardonien nest autre chose quune convulsion des nerfs du visage. Et ainsi on peut soupirer quelquefois par coutume, ou par maladie, mais cela nempche pas que les soupirs ne soient des signes extrieurs de la tristesse et du dsir, lorsque ce sont ces passions qui les causent. je navais jamais oui dire ni remarqu quils fussent aussi quelquefois causs par la repltion de lestomac ; mais, lorsque cela arrive, je crois que cest un mouvement dont la nature se sert pour faire que le suc des viandes passe plus promptement par le coeur, et ainsi que lestomac en soit plutt dcharg. Car les soupirs, agitant le poumon, font

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que le sang quil contient descend plus vite par lartre veineuse dans le ct gauche du coeur, et ainsi que le nouveau sang, compos du suc des viandes, qui vient de lestomac par le foie et par le coeur jusquau poumon, y peut aisment tre reu. Pour les remdes contre les excs des passions, javoue bien quils sont difficiles pratiquer, et mme quils ne peuvent suffire pour empcher les dsordres qui arrivent dans le corps, mais seulement pour faire que lme ne soit point trouble, et quelle puisse retenir son jugement libre. A quoi je ne juge pas quil soit besoin davoir une connaissance exacte de la vrit de chaque chose, ni mme davoir prvu en particulier tous les accidents qui peuvent survenir, ce qui serait sans doute impossible ; mais cest assez den avoir imagin en gnral de plus fcheux que ne sont ceux qui arrivent, et de stre prpar les souffrir. Je ne crois pas aussi quon pche gure par excs en dsirant les choses ncessaires la vie ; ce nest que des mauvaises ou superflues que les dsirs ont besoin dtre rgls. Car ceux qui ne tendent quau bien sont, ce me semble, dautant meilleurs quils sont plus grands ; et quoi que jaie voulu flatter mon dfaut, en mettant une je ne sais quelle langueur entre les passions excusables, jestime nanmoins beaucoup plus la diligence de ceux qui se portent toujours avec ardeur faire les choses quils croient tre en quelque faon de leur devoir, encore quils nen esprent pas beaucoup de fruit. Je mne une vie si retire, et jai toujours t si loign du maniement des affaires, que je ne serais pas moins impertinent que ce philosophe qui voulait enseigner le devoir dun capitaine en la prsence dHannibal, si jentreprenais dcrire ici les maximes quon doit observer en la vie civile. Et je ne doute point que celle que propose Votre Altesse ne soit la meilleure de toutes, savoir quil vaut mieux se rgler en cela sur lexprience que sur la raison, pour ce quon a rarement traiter avec des personnes parfaitement raisonnables, ainsi que tous les hommes devraient tre, afin quon pt juger ce quils feront,

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par la seule considration de ce quils devraient faire ; et souvent les meilleurs conseils ne sont pas les plus heureux. Cest pourquoi on est contraint de hasarder, et de se mettre au pouvoir de la fortune, laquelle je souhaite aussi obissante vos dsirs que je suis, etc.

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Descartes Elisabeth Egmond, mai 1646

Madame, Loccasion que jai de donner cette lettre M. de Beclin, qui mest trs intime ami, et qui je me fie autant qu moi-mme, est cause que je prends la libert de my confesser dune faute trs signale que jai commise dans le Trait des passions, en ce que, pour flatter ma ngligence, jy ai mis, au nombre des motions de lme qui sont excusables, une je ne sais quelle langueur qui nous empche quelquefois de mettre en excution les choses qui ont t approuves par notre jugement. Et ce qui ma donn le plus de scrupule en ceci, est que je me souviens que Votre Altesse a particulirement remarqu cet endroit, comme tmoignant nen pas dsapprouver la pratique en un sujet o je ne puis voir quelle soit utile. Javoue bien quon a grande raison de prendre du temps pour dlibrer, avant que dentreprendre les choses qui sont dimportance ; mais lorsquune affaire est commence, et quon est daccord du principal, je ne vois pas quon ait aucun profit de chercher des dlais en disputant pour les conditions. Car si laffaire, nonobstant cela, russit, tous les petits avantages quon aura peut-tre acquis par ce moyen ne servent pas tant que peut nuire le dgot que causent ordinairement ces dlais ; et si elle ne russit pas, tout cela ne sert qu faire savoir au monde quon a eu des desseins qui ont manqu. Outre quil arrive bien plus souvent, lorsque laffaire quon entreprend est fort bonne, que, pendant quon en diffre lexcution, elle schappe, que non pas lorsquelle est mauvaise. Cest pourquoi je me persuade que la rsolution et la promptitude sont des vertus trs ncessaires pour les affaires dj commences. Et lon na pas sujet de craindre ce quon ignore ; car souvent les choses quon a le plus apprhendes, avant que de les

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connatre, se trouvent meilleures que celles quon a dsires. Ainsi le meilleur est en cela de se fier la providence divine, et de se laisser conduire par elle. je massure que Votre Altesse entend fort bien ma pense, encore que je lexplique fort mal, et quelle pardonne au zle extrme qui moblige dcrire ceci ; car je suis, autant que je puis tre, etc.

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Elisabeth Descartes La Haye, juillet 1646

Monsieur Descartes, Puisque votre voyage est arrt pour le 3me/13 de ce mois, il faut que je vous reprsente la promesse que vous mavez faite de quitter votre agrable solitude, pour me donner le bonheur de vous voir, avant que mon partement dici men fasse perdre lesprance pour six ou sept mois, qui est le terme le plus loign que le cong de la Reine ma mre, de M. mon frre, et le sentiment des amis de notre maison ont prescrit mon absence. Mais il me serait encore trop long, si je ne massurais que vous y continuerez la charit de me faire profiter de vos mditations par vos lettres, puisque, sans leur assistance, les froideurs du nord, et le calibre des gens avec qui je pourrais converser, teindraient ce petit rayon de sens commun que je tiens de la nature, et dont je reconnais lusage par votre mthode. On me promet en Allemagne assez de loisir et de tranquillit pour la pouvoir tudier, et je ny amne de plus grands trsors, do le prtends tirer plus de satisfaction, que vos crits. Jespre que vous me permettrez demporter celui des passions, encore quil na t capable de calmer ceux que notre dernier malheur avait excits. Il fallait que votre prsence y apportt la cure, que vos maximes ni mon raisonnement navaient pu appliquer. Les prparations de mon voyage et les affaires de mon frre Philippe, joints une complaisance de biensance pour les plaisirs de ma tante, mont empche jusquici de vous rendre les remerciements que je vous devais pour lutilit de cette visite ; je vous prie de les recevoir cette heure de Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Je suis oblige denvoyer celle-ci par le messager, parce que sa promptitude mest plus ncessaire, cette heure, que sa sret.

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Descartes Elisabeth Egmond, septembre 1646

Madame, Jai lu le livre dont Votre Altesse ma command de lui crire mon opinion, et jy trouve plusieurs prceptes qui me semblent fort bons ; comme entre autres au 19 et 20e chapitres : Quun prince doit toujours viter la haine et le mpris de ses sujets, et que lamour du peuple vaut mieux que les forteresses. Mais il y en a aussi plusieurs autres que je ne saurais approuver. Et je crois que ce en quoi lauteur a le plus manqu, est quil na pas mis assez de distinction entre les princes qui ont acquis un Etat par des voies justes, et ceux qui lont usurp par des moyens illgitimes ; et quil a donn tous, gnralement, les prceptes qui ne sont propres qu ces derniers. Car comme, en btissant une maison dont les fondements sont si mauvais quils ne sauraient soutenir des murailles hautes et paisses, on est oblig de les faire faibles et basses, ainsi ceux qui ont commenc stablir par des crimes sont ordinairement contraints de continuer commettre des crimes, et ne se pourraient maintenir sils voulaient tre vertueux. Cest au regard de tels princes quil a pu dire, au chapitre 3 : Quils ne sauraient manquer dtre has de plusieurs ; et quils ont souvent plus davantage faire beaucoup de mal qu en faire moins, pour ce que les lgres offenses suffisent pour donner la volont de se venger, et que les grandes en tent le pouvoir. Puis, au chapitre 15 : Que, sils voulaient tre gens de bien, il serait impossible quils ne se ruinassent parmi le grand nombre de mchants quon trouve partout. Et au chapitre 19 : Quon peut tre ha pour de bonnes actions aussi bien que pour

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de mauvaises. Sur lesquels fondements il appuie des prceptes trs tyranniques, comme de vouloir quon ruine tout un pays, afin den demeurer le matre ; quon exerce de grandes cruauts, pourvu que ce soit promptement et tout la fois ; quon tche de paratre homme de bien, mais quon ne le soit pas vritablement ; quon ne tienne sa parole quaussi longtemps quelle sera utile ; quon dissimule, quon trahisse ; et enfin que, pour rgner, on se dpouille de toute humanit, et quon devienne le plus farouche de tous les animaux. Mais cest un trs mauvais sujet pour faire des livres, que dentreprendre dy donner de tels prceptes, qui, au bout du compte, ne sauraient assurer ceux auxquels il les donne ; car, comme il avoue lui-mme, ils ne se peuvent garder du premier qui voudra ngliger sa vie pour se venger deux. Au lieu que, pour instruire un bon prince, quoique nouvellement entr dans un Etat, il me semble quon lui doit proposer des maximes toutes contraires, et supposer que les moyens dont il sest servi pour stablir ont t justes ; comme, en effet, je crois quils le sont presque tous, lorsque les princes qui les pratiquent les estiment tels ; car la justice entre les souverains a dautres limites quentre les particuliers, et il semble quen ces rencontres Dieu donne le droit ceux auxquels il donne la force. Mais les plus justes actions deviennent injustes, quand ceux qui les font les pensent telles. On doit aussi distinguer entre les sujets, les amis ou allis et les ennemis. Car, au regard de ces derniers, on a quasi permission de tout faire, pourvu quon en tire quelque avantage pour soi ou pour ses sujets ; et je ne dsapprouve pas, en cette occasion, quon accouple le renard avec le lion, et quon joigne lartifice la force. Mme je comprends, sous le nom dennemis, tous ceux qui ne sont point amis ou allis, pour ce quon a droit de leur faire la guerre, quand on y trouve son avantage, et que, commenant devenir suspects et redoutables, on a lieu de sen dfier. Mais jexcepte une espce de tromperie, qui est si direc-

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tement contraire la socit, que le ne crois pas quil soit jamais permis de sen servir, bien que notre auteur lapprouve en divers endroits, et quelle ne soit que trop en pratique : cest de feindre dtre ami de ceux quon veut perdre, afin de les pouvoir mieux surprendre. Lamiti est une chose trop sainte pour en abuser de la sorte ; et celui qui aura pu feindre daimer quelquun, pour le trahir, mrite que ceux quil voudra par aprs aimer vritablement, nen croient rien et le hassent. Pour ce qui regarde les allis, un prince leur doit tenir exactement sa parole, mme lorsque cela lui est prjudiciable ; car il ne le saurait tre tant, que la rputation de ne manquer point faire ce quil a promis lui est utile ; et il ne peut acqurir cette rputation que par de telles occasions, o il y va pour lui de quelque perte ; mais en celles qui le ruineraient tout fait, le droit des gens le dispense de sa promesse. Il doit aussi user de beaucoup de circonspection, avant que de promettre, afin de pouvoir toujours garder sa foi. Et bien quil soit bon davoir amiti avec la plupart de ses voisins, je crois nanmoins que le meilleur est de navoir point dtroites alliances, quavec ceux qui sont moins puissants. Car, quelque fidlit quon se propose davoir, on ne doit pas attendre la pareille des autres, mais faire son compte quon en sera tromp, toutes les fois quils y trouveront leur avantage ; et ceux qui sont plus puissants ly peuvent trouver, quand ils veulent, mais non pas ceux qui le sont moins. Pour ce qui est des sujets, il y en a de deux sortes : savoir les grands et le peuple. je comprends, sous le nom de grands, tous ceux qui peuvent former des partis contre le prince, de la fidlit desquels il doit tre trs assur ; ou, sil ne lest pas, tous les politiques sont daccord quil doit employer tous ses soins les abaisser, et quen tant quils sont enclins brouiller lEtat, il ne les doit considrer que comme ennemis. Mais, pour ses autres sujets, il doit surtout viter leur haine et leur mpris ; ce que je crois quil peut toujours faire, pourvu quil observe exactement la justice leur mode (cest--dire suivant les lois aux-

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quelles ils sont accoutums), sans tre trop rigoureux aux punitions, ni trop indulgent aux grces, et quil ne se remette pas de tout ses ministres, mais que, leur laissant seulement la charge des condamnations plus odieuses, il tmoigne avoir lui-mme le soin de tout le reste ; puis aussi, quil retienne tellement sa dignit, quil ne quitte rien des honneurs et des dfrences que le peuple croit lui tre dues, mais quil nen demande point davantage, et quil ne fasse paratre en public que ses plus srieuses actions, ou celles qui peuvent tre approuves de tous, rservant prendre ses plaisirs en particulier, sans que ce soit jamais aux dpens de personne ; et enfin quil soit immuable et inflexible, non pas aux premiers desseins quil aura forms en soi-mme, car dautant quil ne peut avoir lil partout, il est ncessaire quil demande conseil, et entende les raisons de plusieurs, avant que de se rsoudre ; mais quil soit inflexible touchant les choses quil aura tmoign avoir rsolues, encore mme quelles lui fussent nuisibles ; car malaisment le peuvent-elles tre tant que serait la rputation dtre lger et variable. Ainsi je dsapprouve la maxime du chapitre 15 : Que, le monde tant fort corrompu, il est impossible quon ne se rut. ne, si. lon veut tre toujours homme de bien ; et quun prince, pour se maintenir, doit apprendre tre mchant, lorsque loccasion le requiert ; si ce nest peut tre que, par un homme de bien, il entende un homme superstitieux et simple, qui nose donner bataille au jour du Sabbat, et dont la conscience ne puisse tre en repos, sil ne change la religion de son peuple. Mais, pensant quun homme de bien est celui qui fait tout ce que lui dicte la vraie raison, il est certain que le meilleur est de tcher ltre toujours. Je ne crois pas aussi ce qui est au chapitre 19 : Quon peut autant tre ha pour les bonnes actions, que pour les mauvaises, sinon en tant que lenvie est une espce de haine ; mais cela nest pas le sens de lauteur. Et les princes nont pas coutume dtre envis par le commun de leurs sujets ; ils le sont seule-

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ment par les grands, ou par leurs voisins, auxquels les mmes vertus qui leur donnent de lenvie, leur donnent aussi de la crainte ; cest pourquoi jamais on ne doit sabstenir de bien faire, pour viter cette sorte de haine ; et il ny en a point qui leur puisse nuire, que celle qui vient de linjustice ou de larrogance que le peuple juge tre en eux. Car on voit mme que ceux qui ont t condamns la mort, nont point coutume de har leurs juges, quand ils pensent lavoir mrite ; et on souffre aussi avec patience les maux quon na point mrits, quand on croit que le prince, de qui on les reoit, est en quelque faon contraint de les faire, et quil en a du dplaisir ; pour ce quon estime quil est juste quil prfre lutilit publique celle des particuliers. Il y a seulement de la difficult, lorsquon est oblig de satisfaire deux partis qui jugent diffremment de ce qui est juste, comme lorsque les empereurs romains avaient contenter les citoyens et les soldats ; auquel cas il est raisonnable daccorder quelque chose aux uns et aux autres, et on ne doit pas entreprendre de faire venir tout dun coup la raison ceux qui ne sont pas accoutums de lentendre ; mais il faut tcher peu peu, soit par des crits publics, soit par les voix des prdicateurs, soit par tels autres moyens, la leur faire concevoir. Car enfin le peuple souffre tout ce quon lui peut persuader tre juste, et soffense de tout ce quil imagine dtre injuste ; et larrogance des princes, cest--dire lusurpation de quelque autorit, de quelques droits, ou de quelques honneurs quil croit ne leur tre point dus, ne lui est odieuse, que pour ce quil la considre comme une espce dinjustice. Au reste, je ne suis pas aussi de lopinion de cet auteur, en ce quil dit en sa prface : Que, comme il faut tre dans la plaine, pour mieux voir la figure des montagnes, lorsquon en veut tirer le crayon, ainsi on doit tre de condition prive, pour bien connatre loffice dun prince. Car le crayon ne reprsente que les choses qui se voient de loin ; mais les principaux motifs des actions des princes sont souvent des circonstances si particulires que, si ce nest quon soit prince soi-mme, ou bien quon ait

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t fort longtemps participant de leurs secrets, on ne les saurait imaginer. Cest pourquoi je mriterais dtre moqu, si je pensais pouvoir enseigner quelque chose Votre Altesse en cette matire ; aussi nest-ce pas mon dessein, mais seulement de faire que mes lettres lui donnent quelque sorte de divertissement, qui soit diffrent de ceux que je mimagine quelle a en son voyage, lequel je lui souhaite parfaitement heureux : comme sans doute il le sera, si Votre Altesse se rsout de pratiquer ces maximes qui enseignent que la flicit dun chacun dpend de lui-mme, et quil faut tellement se tenir hors de lempire de la fortune, que, bien quon ne perde pas les occasions de retenir les avantages quelle peut donner, on ne pense pas toutefois tre malheureux lorsquelle les refuse ; et pour ce quen toutes les affaires du monde il y a quantit de raisons pour et contre, quon sarrte principalement considrer celles qui servent faire quon approuve les choses quon voit arriver. Tout ce que jestime le plus invitable sont les maladies du corps, desquelles je prie Dieu quil vous prserve ; et je suis avec toute la dvotion que je puis avoir, etc.

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Elisabeth Descartes Berlin, 10 octobre 1646

Monsieur Descartes, Vous avez raison de croire que le divertissement que vos lettres mapportent, est diffrent de celui que jai eu au voyage, puisquil me donne une satisfaction plus grande et plus durable ; encore que jaie trouve en celui-ci toute celle qui me peuvent donner lamiti et les caresses de mes proches, je les considre comme choses qui pourraient changer, au lieu que les vrits que celle-l mapprend laissent des impressions en mon esprit, qui contribueront toujours au contentement de ma vie. Jai mille regrets de navoir point amen le livre, que vous avez pris la peine dexaminer pour men dire votre sentiment, par terre, me laissant persuader que le bagage que Jenverrais par mer Hambourg, serait ici plus tt que nous ; et il ny est pas encore, quoi que nous y sommes arrivs le 7/17 septembre du pass. Cest pourquoi je ne me saurais reprsenter des maximes de cet auteur quautant quune trs mauvaise mmoire me peut fournir dun livre que je nai point regard de six ans. Mais il me souvient que Jen approuvais alors quelques-unes, non pour tre bonnes de soi, mais parce quelles causent moins de mal que celles dont se servent une quantit dambitieux imprudents, que je connais, qui ne tendent qu brouiller, et laisser le reste la fortune ; et celles de cet auteur tendent toutes ltablissement. Il me semble aussi que, pour enseigner le gouvernement dun Etat, il se propose lEtat le plus difficile gouverner, o le prince est un nouvel usurpateur, au moins en lopinion du peuple ; et en ce cas, lopinion quil aura lui mme de la justice de sa cause pourrait servir au repos de sa conscience, mais non celui

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de ses affaires, o les lois contrarient son autorit, o les grands la contreminent et o le peuple la maudit. Et lorsque lEtat est ainsi dispos, les grandes violences font moins de mal que les petites, parce que celles-ci offensent aussi bien que celles-l, et donnent sujet une longue guerre ; celles-l en tent le courage et les moyens aux grands qui la pourront entreprendre. De mme, lorsque les violences viennent promptement et tout la fois, elles fchent moins quelles ntonnent, et sont aussi plus supportables au peuple quune longue suite de misres que les guerres civiles apportent. Il me semble quil y ajoute encore, ou bien lenseigne, par lexemple du neveu du pape Alexandre, quil propose comme un politique parfait, que le prince doit employer ces grandes cruauts quelque ministre quil puisse par aprs sacrifier la haine du peuple ; et quoiquil paraisse injuste au prince de faire prir un homme qui lui aurait obi, je trouve que des personnes si barbares et dnatures, qui se veulent employer servir de bourreau tout un peuple, pour quelque considration que ce soit, ne mritent point de meilleur traitement ; et pour moi, je prfrerais la condition du plus pauvre paysan dHollande, celle du ministre qui voudrait obir pareils ordres, ou celle du prince qui serait contraint de les donner. Lorsque le mme auteur parle des allis, il les suppose, pareillement, aussi mchants quils peuvent tre, et les affaires en telle extrmit, quil faut perdre toute une rpublique, ou rompre sa parole ceux qui ne la gardent quaussi longtemps quelle leur est utile. Mais, sil a tort de faire des maximes gnrales de ce qui ne se doit pratiquer quen fort peu doccasions, il pche en cela galement avec presque tous les saints pres et les anciens philosophes, qui en font de mme ; et je crois que cela vient du plaisir quils prennent dire des paradoxes, quils peuvent aprs expliquer leurs coliers. Lorsque cet homme ici dit quon se ruine,

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si on veut toujours tre homme de bien, je crois quil nentend point que, pour tre homme de bien, il faut suivre les lois de la superstition, mais cette loi commune, quil faut faire chacun, comme on voudrait avoir fait soi : ce que les princes ne sauraient presque jamais observer un particulier de leurs sujets, quil faut perdre toutes les fois que lutilit publique le requiert. Et puisque, devant vous, personne na dit que la vertu ne consiste qu suivre la droite raison, mais lui ont prescrit quelques lois ou rgles plus particulires, il ne faut point stonner quils ont manqu la bien dfinir. Je trouve que la rgle, que vous observez en sa prface, est fausse, parce quil na point connu de personne clairvoyante en tout ce quelle se propose, comme vous tes, par consquent qui, de prive et retire hors de lembarras du monde, serait nanmoins capable denseigner aux princes comme ils doivent gouverner, comme il parait ce que vous en crivez. Pour moi, qui nen ai que le titre, je ntudie qu me servir de la rgle que vous mettez la fin de votre lettre, en tchant de me rendre les choses prsentes les plus agrables que je puis. Ici je ny rencontre point beaucoup de difficult, tant en une maison o jai t chrie depuis mon enfance et o tout le monde conspire me faire des caresses. Encore que ceux-l me dtournent quelquefois doccupations plus utiles, je supporte aisment cette incommodit, par le plaisir quil y a dtre aim de ses proches. Voil, Monsieur, la raison que le nai eu plutt le loisir de vous rendre compte de lheureux succs de notre voyage, comme il sest pass sans incommodit aucune, avec la promptitude que je vous ai dit ci-dessus, et de la fontaine miraculeuse dont vous me parltes La Haye. Je nen ai t quune petite lieue loigne, Cheuningen, o nous avons rencontr toute la famille de cans qui en venait. M. lElecteur my voulait mener pour la voir ; mais puisque le reste de notre compagnie opinait pour un autre divertissement,

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je nosais point leur contredire, et me satisfaisais den voir et goter leau, dont il y a diverses sources de diffrent got ; mais on ne se sert principalement que de deux, dont la premire est claire, sale, et une forte purge ; lautre, un peu blanchtre, gote comme de leau mle avec du lait, et est, ce quon dit, rafrachissante. On parle de quantit de gurisons miraculeuses quelles font ; mais je nen ai pu apprendre de personne digne de foi. Ils disent bien que ce lieu est rempli de pauvres ; qui publient avoir t ns sourds, aveugles, boiteux ou bossus, et trouv leur gurison en cette fontaine. Mais puisque ce sont des gens mercenaires, et quils rencontrent une nation assez crdule aux miracles, je ne crois pas que cela doive persuader les personnes raisonnables. De toute la cour de M. lElecteur mon cousin, il ny a eu que son grand cuyer, qui sen est bien trouv. Il a eu une blessure sous lil droit, dont il a perdu la vue dun ct, par le moyen dune petite peau, qui lui est venu dessus cet il ; et leau sale de cette fontaine, tant applique sur il, a dissip ladite peau, tellement quil peut, cette heure, discerner les personnes en fermant il gauche. Outre qutant homme de complexion forte et de mauvaise dite, une bonne purge ne lui pouvait nuire, comme elle a fait plusieurs autres. Jai examin le chiffre que vous mavez envoy et le trouve fort bon, mais trop prolixe pour crire tout un sens ; et si on ncrit que peu de paroles, on les trouverait par la quantit des lettres. Il vaudrait mieux faire une clef des paroles par lalphabet, et puis marquer quelque distinction entre les nombres qui signifient des lettres et celles qui signifient des paroles. Jai ici si peu de loisir crire, que je suis contrainte de vous envoyer ce brouillon, o vous pouvez remarquer, la diffrence de la plume, toutes les fois que jai t interrompue. Mais jaime mieux paratre devant vous avec toutes mes fautes, que de vous donner sujet de croire que jai un vice si loign de mon naturel, comme celui doublier mes amis en labsence, principalement une personne que je ne saurais cesser daffectionner, sans cesser dtre aussi raisonnable, comme vous, Monsieur, qui je serai toute ma vie,

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Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Novembre 1646

Madame, Jai reu une trs grande faveur de Votre Altesse, en ce quelle a voulu que japprisse par ses lettres le succs de son voyage, et quelle est arrive heureusement en un lieu o, tant grandement estime et chrie de ses proches, il me semble quelle a autant de biens quon en peut souhaiter avec raison en cette vie. Car, sachant la condition des choses humaines, ce serait trop importuner la fortune, que dattendre delle tant de grces, quon ne pt pas, mme en imaginant, trouver aucun sujet de fcherie. Lorsquil ny a point dobjets prsents qui offensent le sens, ni aucune indisposition dans le corps qui lincommode, un esprit qui suit la vraie raison peut facilement se contenter. Et il nest pas besoin, pour cela, quil oublie ni quil nglige les choses loignes ; cest assez quil tche navoir aucune passion pour celles qui lui peuvent dplaire : ce qui ne rpugne point la charit, pour ce quon peut souvent mieux trouver des remdes aux maux quon examine sans passion, qu ceux pour lesquels on est afflig. Mais, comme la sant du corps et la prsence des objets agrables aident beaucoup lesprit, pour chasser hors de soi toutes les passions qui participent de la tristesse, et donner entre celles qui participent de la joie, ainsi, rciproquement, lorsque lesprit est plein de joie, cela sert beaucoup faire que le corps se porte mieux, et que les objets prsents paraissent plus agrables. Et mme aussi jose croire que la joie intrieure a quelque secrte force pour se rendre la fortune plus favorable. Je ne voudrais pas crire ceci des personnes qui auraient lesprit faible, de peur de les induire quelque superstition ; mais, au

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regard de Votre Altesse, jai seulement peur quelle se moque de me voir devenir trop crdule. Toutefois jai une infinit dexpriences, et avec cela lautorit de Socrate, pour confirmer mon opinion. Les expriences sont que jai souvent remarqu que les choses que jai faites avec un coeur gai, et sans aucune rpugnance intrieure, ont coutume de me succder heureusement, jusques l mme que, dans les jeux de hasard, o il ny a que la fortune seule qui rgne, je lai toujours prouve plus favorable, ayant dailleurs des sujets de joie, que lorsque jen avais de tristesse. Et ce quon nomme communment le gnie de Socrate na sans doute t autre chose, sinon quil avait accoutum de suivre ses inclinations intrieures, et pensait que lvnement de ce quil entreprenait serait heureux, lorsquil avait quelque secret sentiment de gaiet, et, au contraire, quil serait malheureux, lorsquil tait triste. Il est vrai pourtant que ce serait tre superstitieux, de croire autant cela, quon dit quil faisait ; car Platon rapporte de lui que mme il demeurait dans le logis, toutes les fois que son gnie ne lui conseillait point den sortir. Mais, touchant les actions importantes de la vie, lorsquelles se rencontrent si douteuses, que la prudence ne peut enseigner ce quon doit faire, il me semble quon a grande raison de suivre le conseil de son gnie, et quil est utile davoir une forte persuasion que les choses que nous entreprenons sans rpugnance, et avec la libert qui accompagne dordinaire la joie, ne manqueront pas de nous bien russir. Ainsi jose ici exhorter Votre Altesse, puisquelle se rencontre en un lieu o les objets prsents ne lui donnent que de la satisfaction, quil lui plaise aussi contribuer du sien, pour tcher se rendre contente ; ce quelle peut, ce me semble, aisment, en narrtant son esprit quaux choses prsentes, et ne pensant jamais aux affaires, quaux heures o le courrier est prt de partir. Et jestime que cest un bonheur que les livres de Votre Altesse nont pu lui tre apports sitt quelle les attendait ; car leur lecture nest pas si propre entretenir la gaiet, qu faire venir la tristesse, principalement celle du livre de ce Docteur des

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Princes, qui, ne reprsentant que les difficults quils ont se maintenir, et les cruauts ou perfidies quil leur conseille, fait que les particuliers qui le lisent, ont moins de sujet denvier leur condition, que de la plaindre. Votre Altesse a parfaitement bien remarqu ses fautes, et les miennes ; car il est vrai que cest le dessein quil a eu de louer Csar Borgia, qui lui a fait tablir des maximes gnrales, pour justifier des actions particulires qui peuvent difficilement tre excuses ; et jai lu depuis ses discours sur Tite-Live, o je nai rien remarqu de mauvais. Et son principal prcepte, qui est dextirper entirement ses ennemis, ou bien de se les rendre amis, sans suivre jamais la voie du milieu, est sans doute toujours le plus sr ; mais, lorsquon na aucun sujet de craindre, ce nest pas le plus gnreux. Votre Altesse a aussi fort bien remarqu le secret de la fontaine miraculeuse, en ce quil y a plusieurs pauvres qui en publient les vertus, et qui sont peut tre gags par ceux qui en esprent du profit. Car il est certain quil ny a point de remde qui puisse servir tous les maux ; mais, plusieurs ayant us de celui-l, ceux qui sen sont bien trouvs en disent du bien, et on ne parle point des autres. Quoi quil en soit, la qualit de purger, qui est en lune de ces fontaines, et la couleur blanche avec la douceur et la qualit rafrachissante de lautre, donnent occasion de juger quelles passent par des mines dantimoine ou de mercure, qui sont deux mauvaises drogues, principalement le mercure. Cest pourquoi je ne voudrais pas conseiller personne den boire. Le vitriol et le fer des eaux de Spa sont bien moins craindre ; et pour ce que lun et lautre diminue la rate et fait vacuer la mlancolie, je les estime. Car Votre Altesse me permettra, sil lui plat, de finir cette lettre par o je lai commence, et de lui souhaiter principalement de la satisfaction desprit et de la joie, comme tant non seulement le fruit quon attend de tous les autres biens, mais

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aussi souvent un moyen qui augmente les grces quon a pour les acqurir ; et bien que je ne sois pas capable de contribuer aucune chose qui regarde votre service, sinon seulement par mes souhaits, jose pourtant assurer que je suis plus parfaitement quaucun autre qui soit au monde, etc.

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Elisabeth Descartes Berlin, 29 novembre 1646

Monsieur Descartes, Je ne suis pas tant accoutume aux faveurs de la fortune, pour en attendre dextraordinaire ; il me suffit, lorsquelle ne menvoie pas bien souvent des accidents, qui donneraient sujet de tristesse au plus grand philosophe du monde. Et puisquil ne men est point arriv de semblables, depuis mon sjour ici, que les objets prsents me sont tous agrables, et que lair du pays ne saccorde pas mal avec ma complexion, le me trouve en tat de pouvoir pratiquer vos leons au regard de la gaiet, encore que je nen espre point les effets, dans la conduite de mes affaires que vous avez expriments aux jeux du hasard, parce que le bonheur que vous y avez rencontr, au temps que vous tiez dailleurs dispos la joie, procdait, apparemment, de ce que vous teniez alors plus librement toutes les parties qui font que lon gagne ordinairement. Mais, si javais sujet de disposer de ma personne, je ne me reposerais pas si facilement en un tat hasardeux, tant en un lieu o jai trouv sujet de contentement, que dans celui do je viens. Et pour les intrts de notre maison, il y a longtemps que le les abandonne la destine, voyant que la prudence mme, si elle nest secourue dautres moyens qui nous restent, y perdrait sa peine. Il faudrait un gnie plus fort que celui de Socrate, pour y travailler avec succs ; car, puisquil ne lui a fait viter lemprisonnement ni la mort, il na pas sujet de sen vanter beaucoup. Jai aussi observ que les choses o je suivais mes propres mouvements, se sont mieux succd que celles o je me laissais conduire par le conseil de plus sages que le ne suis. Mais je ne

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lattribue pas tant la flicit de mon gnie, qu ce quayant plus daffection, pour ce qui me touche, que nul autre, jai aussi mieux examin les voies, qui me pourraient nuire ou avantager, que ceux sur le jugement desquels je me reposais. Si vous voulez que jen donne encore quelque part la qualit occulte de mon imagination, je crois que vous le faites, pour maccommoder lhumeur des gens de ce pays-ci, et particulirement des doctes, qui sont encore plus pdants et superstitieux, quaucun de ceux que jai connus en Hollande ; et cela vient de ce que tout le peuple y est si pauvre, que personne ny tudie ou raisonne, que pour vivre. Jai eu toutes les peines du monde mexempter des mains des mdecins, pour ne plir de leur ignorance, sans avoir t malade, seulement que le changement dair et de dite ma donn, au lieu de la galle, quelques apostmes aux doigts. Do ces messieurs jugrent, quil y avait encore de la mauvaise matire cache, qui tait trop grossire pour svacuer par l, laquelle il fallait opposer des purges et la saigne ; mais me sentant, autrement, si bien dispose, que jengraisse vue il, jai fait valoir lopinitret, o la raison mtait inutile, et nai rien pris jusqu cette heure. Japprhende dautant plus les mdecines dici, parce que tout le monde sy sert dextraits par la chimie, dont les effets sont prompts et dangereux. Ceux qui ont recherch les ingrdients de la fontaine de Hornhausen croient que la source sale ne contient que du sel ordinaire ; et pour lautre, ils ne sy accordent point. Ils attribuent aussi (principalement les luthriens) leur effet plus au miracle qu la composition de leau. Pour moi, je prendrai le parti le plus sr, selon votre avis, et ne men servirai point. Jespre aussi ntre jamais en tat de suivre les prceptes du docteur des princes, puisque la violence et le soupon sont choses contraires mon naturel. Quoique le ne blme aux tyrans que le premier dessein dusurper un pays, et la premire

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entreprise ; car aprs, la voie qui sert les tablir, quelque rude quelle soit, fait toujours moi. ris de mal au public quune souverainet conteste par les armes. Cette tude aussi ne moccupe point assez pour me donner du chagrin, puisque jemploie le peu de temps qui me reste des lettres que jai crire, et des complaisances quil me faut avoir pour mes proches, relire vos oeuvres, o je profite plus en une heure, pour cultiver ma raison, que je ne ferais toute ma vie aux autres lectures. Mais il ny a personne ici dassez raisonnable pour les comprendre, quoique je sois engage de promesse ce vieux duc de Brunswick, qui est Wolfenbuttel, de les lui faire avoir, pour orner sa bibliothque. Je ne crois point quils lui serviront pour orner sa cervelle catarrheuse dj toute occupe du pdantisme. Je me laisse aller ici au plaisir de vous entretenir, sans songer que je ne puis, sans pcher contre le genre humain, travailler vous faire perdre le temps (que vous employez pour son utilit) en la lecture des fadaises de Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, dcembre 1646

Madame, Je nai jamais trouv de si bonnes nouvelles en aucune des lettres que jai eu ci-devant lhonneur de recevoir de Votre Altesse, que jai fait en ces dernires du vingt-neuvime novembre. Car elles me font juger que vous avez maintenant plus de sant et plus de joie, que je ne vous en ai vu auparavant ; et je crois quaprs la vertu, laquelle ne vous a jamais manqu, ce sont les deux principaux biens quon puisse avoir en cette vie. je ne mets point en compte ce petit mal, pour lequel les mdecins ont prtendu que vous leur donneriez de lemploi ; car, encore quil soit quelquefois un peu incommode, je suis dun pays o il est si ordinaire ceux qui sont jeunes, et qui dailleurs se portent fort bien, que je ne le considre pas tant comme un mal, que comme une marque de sant, et un prservatif contre les autres maladies. Et la pratique a bien enseign nos mdecins des remdes certains pour le gurir, mais ils ne conseillent pas quon tche sen dfaire en une autre saison quau printemps, pour ce qualors les pores tant plus ouverts, on peut mieux en ter la cause. Ainsi Votre Altesse a trs grand raison de ne vouloir pas user de remdes pour ce sujet, principalement lentre de lhiver, qui est le temps le plus dangereux ; et si cette incommodit dure jusquau printemps, alors il sera ais de la chasser avec quelques lgers purgatifs, ou bouillons rafrachissants, o il nentre rien que des herbes qui soient connues en la cuisine, et en sabstenant de manger des viandes o il y ait trop de sel ou dpiceries. La saigne y pourrait aussi beaucoup servir ; mais, pour ce que cest un remde o il y a quelque danger, et dont lusage frquent abrge la vie, je ne lui conseille point de sen servir, si ce nest quelle y soit accoutume ; car, lors quon sest

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fait saigner en mme saison trois ou quatre annes de suite, on est presque oblig, par aprs, de faire tous les ans de mme. Votre Altesse fait aussi fort bien de ne vouloir point user des remdes de la chimie ; on a beau avoir une longue exprience de leur vertu, le moindre petit changement quon fait en leur prparation, lors mme quon pense mieux faire, peut entirement changer leurs qualits, et faire quau lieu de mdecines ce soient des poisons. Il en est quasi de mme de la science, entre les mains de ceux qui la veulent dbiter sans la bien savoir ; car, en pensant corriger ou ajouter quelque chose ce quils ont appris, ils la convertissent en erreur. Il me semble que jen vois la preuve dans le livre de Regius, qui est enfin venu au jour. Jen marquerais ici quelques points, si je pensais quil let envoy Votre Altesse ; mais il y a si loin dici Berlin, que je juge quil aura attendu votre retour pour vous loffrir ; et je lattendrai aussi, pour vous en dire mon sentiment. Je ne mtonne pas de ce que Votre Altesse ne trouve aucuns doctes au pays o elle est, qui ne soient entirement proccups des opinions de lEcole ; car je vois que, dans Paris mme et en tout le reste de lEurope, il y en a si peu dautres, que, si je leusse su auparavant, je neusse peut-tre jamais rien fait imprimer. Toutefois, jai cette consolation que, bien que je sois assur que plusieurs nont pas manqu de volont pour mattaquer, il ny a toutefois encore eu personne qui soit entr en lice ; et mme je reois des compliments des Pres Jsuites, que jai toujours cru tre ceux qui se sentiraient les plus intresss en la publication dune nouvelle Philosophie, et qui me le pardonneraient le moins, sils pensaient y pouvoir blmer quelque chose avec raison. Je mets au nombre des obligations que jai Votre Altesse, la promesse quelle a faite M. le duc de Brunswick, qui est Wolfenbuttel, de lui faire avoir mes crits : car je massure

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quavant que vous eussiez t en ces quartiers-l, je navais point lhonneur dy tre connu. Il est vrai que je naffecte pas fort de ltre de plusieurs, mais ma principale ambition est de pouvoir tmoigner que je suis avec une entire dvotion, etc.

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Elisabeth Descartes Berlin, 21 fvrier 1647

Monsieur Descartes, Jestime la joie et la sant autant que vous le faites, quoique jy prfre votre amiti aussi bien que la vertu, puisque cest principalement de celle-l que le tiens lune et lautre, joint la satisfaction desprit qui surpasse encore la joie, mayant enseign le mayen den avoir. Je ne pouvais non plus manquer en la rsolution que javais prise de nuser point de remde pour la petite incommodit qui me restait, puisquelle a rencontr votre approbation. Je suis cette heure si bien gurie de ces apostmes, que le ne crois pas avoir besoin de prendre des mdicaments pour purger le sang au printemps, mayant assez dcharge par l de mauvaises humeurs, et exempte, ce que je crois, des fluxions que le froid et les poles mauraient donnes autrement. Ma sur Henriette a t si malade que nous lavons pens perdre. Cest ce qui ma empch de rpondre plus tt votre dernire, mobligeant dtre toujours auprs delle. Depuis quelle se porte mieux, nous avons t obligs de suivre la Reine Mre de Sude, tous les jours en traneau, et les soirs aux festins et aux bals, qui sont des divertissements trs incommodes ceux qui sen peuvent donner de meilleurs, mais qui incommodent moins, lorsquon le fait pour et avec des personnes desquelles on na point sujet de se mfier. Cest pourquoi jai plus de complaisance que je navais La Haye. Je serais toutefois plus aise de pouvoir employer mon temps la lecture du livre de Regius et de vos sentiments l-dessus. Si je ne retourne La Haye lt qui vient, comme je nen puis rpondre, quoique je naie point chang de rsolution, parce que cela dpend en par-

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tie de la volont dautrui et des affaires publiques, je tcherai de me faire venir celui-l par les vaisseaux qui vont dAmsterdam Hambourg, et jespre que vous me ferez la faveur de menvoyer ceux-ci par lordinaire. Toutes les fois que je lis vos crits, je ne saurais mimaginer que vous pouvez, en effet, vous repentir de les avoir fait imprimer, puisquil est impossible quenfin ils ne soient reus et apportent de lutilit au public. Jai rencontr depuis peu ici un seul homme qui en avait vu quelque chose. Cest un docteur en mdecine, nomm Weis, fort savant aussi. Il ma dit que Bacon lui a premirement rendu suspecte la philosophie dAristote, et que votre mthode la lui a fait entirement rejeter, et la convaincu de la circulation du sang, qui dtruit tous les anciens principes de leur mdecine ; cest pourquoi il avoue dy avoir consenti regret. Je lui ai prt cette heure vos Principes, desquels il ma promis de me dire ses objections : sil en trouve, et quils en mritent la peine, je vous les enverrai, afin que vous puissiez juger de la capacit de celui que je trouve tre le plus raisonnable entre les doctes de ce lieu, puisquil est capable de goter votre raisonnement ; mais je massure que personne ne le saurait tre, de vous estimer un plus haut point que fait Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth La Haye, mars 1647

Madame, La satisfaction que japprends que Votre Altesse reoit au lieu o elle est, fait que je nose souhaiter son retour, bien que jaie beaucoup de peine men empcher, principalement cette heure que je me trouve La Haye. Et pour ce que je remarque, par votre lettre du Il fvrier, quon ne vous doit point attendre ici avant la fin de lt, je me propose de faire un voyage en France pour mes affaires particulires, avec dessein de revenir vers lhiver ; et je ne partirai point de deux mois, afin que je puisse auparavant avoir lhonneur de recevoir les commandements de Votre Altesse, lesquels auront toujours plus de pouvoir sur moi quaucune autre chose qui soit au monde. Je loue Dieu de ce que vous avez maintenant une parfaite sant ; mais je vous supplie de me pardonner, si jose contredire votre opinion, touchant ce qui est de ne point user de remdes, pour ce que le mal que vous aviez aux mains est pass ; car il est craindre, aussi bien pour Votre Altesse que pour Madame votre sur, que les humeurs qui se purgeaient en cette faon aient t arrtes par le froid de la saison, et quau printemps elles ne ramnent le mme mal, ou vous mettent en danger de quelque autre maladie, si vous ny remdiez par une bonne dite, nusant que de viandes et de breuvages qui rafrachissent le sang, et qui purgent sans aucun effort. Car, pour les drogues, soit des apothicaires, soit des empiriques, je les ai en si mauvaise estime, que je noserais jamais conseiller personne de sen servir.

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Je ne sais ce que je puis avoir crit Votre Altesse, touchant le livre de Regius, qui vous donne occasion de vouloir savoir ce que jy ai observ ; peut-tre que je nen ai pas dit mon opinion, afin de ne pas prvenir votre jugement, en cas que vous eussiez dj le livre ; mais, puisque japprends que vous ne lavez point encore, je vous dirai ici ingnuement, que je nestime pas quil mrite que Votre Altesse se donne la peine de le lire. Il ne contient rien, touchant la physique, sinon mes assertions mises en mauvais ordre et sans leurs vraies preuves, en sorte quelles paraissent paradoxes, et que ce qui est mis au commencement ne peut tre prouv que par ce qui est vers la fin. Il ny a insr presque rien du tout qui soit de lui, et peu de choses de ce que je nai point fait imprimer ; mais il na pas laiss de manquer ce quil me devait, en ce que, faisant profession damiti avec moi, et sachant bien que je ne dsirais point que ce que javais crit, touchant la description de lanimal, ft divulgu, jusque-l que je navais pas voulu lui montrer, et men tais excus sur ce quil ne se pourrait empcher den parler ses disciples, sil lavait vu, il na pas laiss de sen approprier plusieurs choses, et ayant trouv moyen den avoir copie, sans mon su, il en a particulirement transcrit tout lendroit o je parle du mouvement des muscles, et o je considre, par exemple, deux des muscles qui meuvent il, de quoi il a deux ou trois pages, quil a rptes deux fois, de mot mot, en son livre, tant cela lui a plu. Et toutefois, il na pas entendu ce quil crivait ; car il en a omis le principal, qui est que les esprits animaux qui coulent du cerveau dans les muscles, ne peuvent retourner par les mmes conduits par o ils viennent, sans laquelle observation tout ce quil crit ne vaut rien ; et pour ce quil navait pas ma figure, il en a fait une qui montre clairement son ignorance. On ma dit quil a encore prsent un autre livre de mdecine sous la presse, o je mattends quil aura mis tout le reste de mon crit, selon quil aura pu le digrer ; il en et sans doute pris beaucoup dautres choses ; mais jai su quil nen avait eu une copie, que lorsque son livre sachevait dimprimer. Mais comme il suit aveuglment ce quil croit tre de mes opinions,

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en tout ce qui regarde la physique ou la mdecine, encore mme quil ne les entende pas ; ainsi il y contredit aveuglment, en tout ce qui regarde la mtaphysique, de quoi je lavais pri de nen rien crire, pour ce que cela ne sert point son sujet, et que jtais assur quil ne pouvait en rien crire qui ne ft mal. Mais je nai rien obtenu de lui, sinon que, nayant pas dessein de me satisfaire en cela, il ne sest plus souci de me dsobliger aussi en autre chose. Je ne laisserai pas de porter demain Mademoiselle la P.S. un exemplaire de son livre, dont le titre est Henrici Regi fundamenta Physices, avec un autre petit livre de mon bon ami M. de Hogelande, qui a fait tout le contraire de Regius, en ce que Regius na rien crit qui ne soit pris de moi, et qui ne soit avec cela contre moi, au lieu que lautre na rien crit qui soit proprement de moi (car je ne crois pas mme quil ait jamais bien lu mes crits), et toutefois il na rien qui ne soit pour moi, en ce quil a suivi les mmes principes. Je prierai Mad. L. de faire joindre ces deux livres, qui ne sont pas gros, avec les premiers paquets quil lui plaira envoyer par Hambourg, quoi je joindrai la version franaise de mes Mditations, si je les puis avoir avant que de partir dici, car il y a dj assez longtemps quon ma mand que limpression en est acheve. Je suis, etc.

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Elisabeth Descartes Berlin, 11 avril 1647

Monsieur Descartes, Je nai point regrett mon absence de La Haye, que depuis que vous me mandez y avoir t, et que je me sens prive de la satisfaction que je voulais avoir en votre conversation, pendant le sjour que vous y faisiez ; il me semblait que jen partais toutes les fois plus raisonnable, et encore que le repos que je trouve ici, parmi des personnes qui maffectionnent et mestiment beaucoup plus que je ne le mrite, surpasse tous les biens que je puisse avoir ailleurs, il napproche point de celui-l, que je ne me saurais nanmoins promettre en quelques mois, ni en prdire le nombre, puisque je ne vois point que Madame lElectrice, ma tante, soit en humeur de permettre mon retour, et que je nai point sujet de len presser, avant que M. son fils soit auprs delle, ce qui, selon quil demande lui-mme, ne sera quau mois de septembre ; et peut-tre que ses affaires lobligeront de venir plus tt ou de sarrter plus longtemps. Ainsi je puis esprer, mais non pas massurer que jaurai le bonheur de vous revoir au temps que vous avez propos votre retour de France. Je souhaite que vous puissiez rencontrer en ce voyage le succs que vous y demandez, et que, si je navais expriment la constance de vos rsolutions, je craindrais encore que vos amis ne vous obligeront dy demeurer. Je vous supplie cependant de donner une adresse ma sur Sophie, afin que je puisse avoir quelquefois de vos nouvelles, qui ne laisseront pas de mtre agrables, combien quelles seront longtemps en chemin. Aprs Pques, nous irons Crossen, qui est le domaine de Madame ma tante, sur les frontires de Silsie, pour y demeurer trois semaines ou un mois, o la solitude me donnera plus de

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loisir pour la lecture, et je lemploierai tout aux livres que vous avez eu la bont de menvoyer, pour lesquels je vous prie de recevoir ici mes remerciements. Jai eu plus denvie de voir le livre de Regius, pour ce que le sais quil y a mis du vtre, que pour ce qui y est du sien. Puisquoutre quil va un peu vite, il sest servi de lassistance du docteur Jonson, ce que lui-mme ma dit, qui est capable de lembrouiller encore davantage, ayant lesprit assez confus de soi et il ne lui donne point la patience de comprendre les choses quil a lues ou entendues. Mais quoique jexcuserais toutes les autres fautes dudit Regius, je ne saurais lui pardonner lingratitude dont il use envers vous, et le tiens tout fait lche, puisque votre conversation ne lui a pu donner dautres sentiments. M. Hogelant aura assurment bien russi en ce quil a fait imprimer, puisquil y a suivi vos principes, que je ne saurais ici faire entendre pas un des doctes de Berlin, tant ils sont proccups de lcole. Et celui que je nommais en ma dernire ne ma point vu, depuis que je lui ai prt votre physique, qui est un signe assur que tout le monde se porte fort bien ici, puisquil est un des mdecins de la maison. Lorsque je vous disais ne me point vouloir servir de remdes pour les apostmes que jai eus en lautomne, jentendais de ceux qui viennent de lapothicaire, puisque les herbes rafrachissantes et qui purgent le sang me servent daliment au printemps, nayant dordinaire dapptit en cette saison pour autre chose. Je prtends aussi me faire saigner en peu de jours, puisque jen ai pris une mauvaise coutume, que je ne saurais changer cette heure sans en tre incommode du mal de tte. Jaurais peur de vous en donner par ce fcheux rcit de moi-mme, si votre soin de ma sant ne my avait porte. Il me donnerait encore beaucoup de vanit, si jen pouvais trouver dautre cause que lextrme bont que vous avez pour Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, 10 mai 1647

Madame, Encore que je pourrai trouver des occasions qui me convieront demeurer en France, lorsque jy serai, il ny en aura toutefois aucune qui ait la force de mempcher que je ne revienne avant lhiver, pourvu que la vie et la sant me demeurent, puisque la lettre que jai eu lhonneur de recevoir de Votre Altesse me fait esprer que vous retournerez La Haye vers la fin de lt. Mais je puis dire que cest la principale raison qui me fait prfrer la demeure de ce pays celle des autres ; car, pour le repos que jy tais ci-devant venu chercher, je prvois que dornavant je ne ly pourrai avoir si entier que je dsirerais, cause que, nayant pas encore tir toute la satisfaction que je devais avoir des injures que jai reues Utrecht, je vois quelles en attirent dautres, et quil y a une troupe de thologiens, gens dcole, qui semblent avoir fait une ligue ensemble pour tcher mopprimer par calomnies ; en sorte que, pendant quils machinent tout ce quils peuvent pour tcher de me nuire, si je ne veillais aussi pour me dfendre, il leur serait ais de me faire quelques affronts. La preuve de ceci est que, depuis trois ou quatre mois, un certain Rgent du Collge des Thologiens de Leyde, nomm Revius, a fait disputer quatre diverses thses contre moi, pour pervertir le sens de mes Mditations, et faire croire que jy ai mis des choses fort absurdes, et contraires la gloire de Dieu : comme, quil faut douter quil y ait un Dieu ; et mme, que je veux quon nie absolument pour quelque temps quil y en ait un, et choses semblables. Mais, pour ce que cet homme nest pas habile, et que mme la plupart de ses coliers se moquaient de

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ses mdisances, les amis que jai Leyde ne daignaient pas seulement mavertir de ce quil faisait, jusques ce que dautres thses ont aussi t faites par Triglandius, leur premier professeur de thologie, o il a mis ces mots nempe eum esse blasphemum, qui deum pro deceptore habet, ut male Cartestus (cest un blasphmateur, celui qui tient Dieu pour trompeur, comme Descartes a eu tort de le faire). Sur quoi mes amis ont jug, mme ceux qui sont aussi thologiens, que lintention de ces gens-l, en maccusant dun si grand crime comme est le blasphme, ntait pas moindre que de tcher faire condamner mes opinions comme trs pernicieuses, premirement, par quelque Synode o ils seraient les plus forts, et ensuite, de tcher aussi me faire faire des affronts par les magistrats, qui croient en eux ; et que, pour obvier cela, il tait besoin que je mopposasse leurs desseins : ce qui est cause que, depuis huit jours, jai crit une longue lettre aux Curateurs de lAcadmie de Leyde, pour demander justice contre les calomnies de ces deux thologiens. je ne sais point encore la rponse que jen aurai ; mais, selon que je connais lhumeur des personnes de ce pays, et combien ils rvrent, non pas la probit et la vertu, mais la barbe, la voix et le sourcil des thologiens, en sorte que ceux qui sont les plus effronts, et qui savent crier le plus haut, ont ici le plus de pouvoir (comme ordinairement en tous les Etats populaires), encore quils aient le moins de raison, je nen attends que quelques empltres, qui, ntant point la cause du mal, ne serviront qu le rendre plus long et plus importun ; au lieu que, de mon ct, je pense tre oblig de faire mon mieux, pour tirer une entire satisfaction de ces injures, et aussi, par mme occasion, de celles dUtrecht ; et en cas que je ne puisse obtenir justice (comme je prvois quil sera trs malais que je lobtienne), de me retirer tout fait de ces Provinces. Mais, pour ce que toutes choses se font ici fort lentement, je massure quil se passera plus dun an, avant que cela arrive. Je ne prendrais pas la libert dentretenir Votre Altesse de ces petites choses, si la faveur quelle me fait de vouloir lire les

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livres de M. Hoguelande et de Regius, cause de ce quils ont mis qui me regarde, ne me faisait croire que vous naurez pas dsagrable de savoir de moi-mme ce qui me touche ; outre que lobissance et le respect que je vous dois, moblige vous rendre compte de mes actions. Je loue Dieu de ce que ce docteur, qui Votre Altesse a prt le livre de mes Principes, a t longtemps sans vous retourner voir, puisque cest une marque quil ny a point du tout de malades la cour de Madame lElectrice, et il semble quon a un degr de sant plus parfait, quand elle est gnrale au lieu o lon demeure, que lorsquon est environn de malades. Ce mdecin aura eu dautant plus de loisir de lire le livre quil a plu Votre Altesse de lui prter, et vous en aura pu mieux dire depuis son jugement. Pendant que jcris ceci, je reois des lettres de La Haye et de Leyde, qui mapprennent que lassemble des Curateurs a t diffre, en sorte quon ne leur a point encore donn mes lettres ; et je vois quon fait dune brouillerie une grande affaire. On dit que les thologiens en veulent tre juges, cest--dire me mettre ici en une inquisition plus svre que ne fut jamais celle dEspagne, et me rendre ladversaire de leur religion. Sur quoi on voudrait que jemployasse le crdit de Monsieur lAmbassadeur de France, et lautorit de Monsieur le Prince dOrange, non pas pour obtenir justice, mais pour intercder et empcher que mes ennemis ne passent outre. je crois pourtant que je ne suivrai point cet avis ; je demanderai seulement justice ; et si je ne la puis obtenir, il me semble que le meilleur sera que je me prpare tout doucement la retraite. Mais, quoi que je pense ou que je fasse, et en quelque lieu du monde que jaille, il ny aura jamais rien qui me soit plus cher que dobir vos commandements, et de tmoigner avec combien de zle je suis, etc.

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Elisabeth Descartes Crossen, mai 1647

Monsieur Descartes, Il y a trois semaines quon ma envoy le corollaire impertinent du professeur Triglandius, y ajoutant que ceux qui ont disput pour vous ne furent point vaincus par raison, mais contraints de se taire par le tumulte qui sexcita en lacadmie, et que le professeur Stuard (homme de grande lecture, mais dun jugement fort mdiocre), faisait dessein de rfuter vos Mditations Mtaphysiques. Je croyais bien que cela vous donnerait la mme peine qua fait la calomnie de lcolier de Vtius, mais non pas la rsolution de quitter lHollande, comme vous le tmoignez en votre lettre du 10e de ce mois, puisquil est indigne de vous de cder la place vos ennemis, et que cela paratrait comme une espce de bannissement, qui vous apporterait plus de prjudice que tout ce que Messieurs les thologiens peuvent faire contre vous, puisque la calomnie nest point considrable en un lieu o ceux qui gouvernent ne sen peuvent exempter eux-mmes, ni punir ceux qui les font. Le peuple y paie cette grande contribution pour la seule libert de la langue, et celle des thologiens tant privilgie partout ne saurait recevoir de la restreinte en un Etat populaire. Cest pourquoi il me semble que vous avez raison dtre content, si vous obtenez ce que vos amis en Hollande vous conseillent de demander, encore que vous ne deviez point suivre leur avis en la demande, la rsolution que vous y avez prise tant mieux sante un homme libre et assur de son fait. Mais, si vous continuez celle de quitter le pays, je relcherais aussi celle que javais prise dy retourner, si les intrts de ma maison ne my rappellent, et attendrai plutt ici que lissue des traits de Munster ou quelque autre conjoncture me ramne en ma patrie.

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Le douaire de Madame lElectrice est en une situation qui ne revient pas mal ma complexion, de deux degrs plus proche du soleil que Berlin, entour de la rivire de lOder, et la terre y est extrmement fertile. Le peuple sy est dj mieux remis de la guerre que celui-ci, encore que les armes y aient t plus longtemps et fait plus de dommage par le feu. Il y a maintenant en quelques villages une si grande quantit de ces mouches quon nomme cousins, que plusieurs hommes et animaux en sont touffs ou devenus sourds et aveugles. Ils y viennent en forme de nue et sen vont de mme. Les habitants croient que cela provient de sortilge ; mais je lattribue au dbordement extraordinaire de la rivire de lOder, qui a t cette anne jusqu la fin davril, et il y faisait dj grand chaud. Jai reu, pass deux jours, les livres de M. Hogeland et de Roy ; mais les dpches mont empch dy lire autre chose que le commencement du premier, o jestimerais fort les preuves de lexistence de Dieu, si vous ne maviez accoutume de les demander des principes de notre connaissance. Mais les comparaisons, par lesquelles Il montre comment lme est unie au corps et contrainte de saccommoder sa forme, davoir part au bien et au mal qui lui arrive, ne me satisfont pas encore ; puisque la matire subtile, quil suppose tre enveloppe en une plus grossire par la chaleur du feu ou de la fermentation, est nanmoins corporelle et reoit sa pression ou son mouvement par la quantit et la superficie de ses petites parties, ce que Pme, qui est immatrielle, ne saurait faire. Mon frre Philippe, qui ma fait tenir lesdits livres, me mande quil y en a deux autres en chemin ; et puisque je nen ai point fait venir, je crois que ce seront vos Mditations et vos Principes de philosophie en franais. Jai principalement de limpatience pour le dernier, puisque vous y avez ajout quelque chose qui nest point au latin, ce que je pense sera au 4e livre,

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puisque les trois autres me paraissent aussi clairs quil est possible de les rendre. Le mdecin dont je vous ai parl autrefois ma dit quil avait quelques objections touchant les minraux, mais quil noserait vous les envoyer, avant quavoir encore une fois examin vos principes. Mais la pratique lempche beaucoup. Le peuple dici a une croyance extraordinaire en sa profession ; et ntait la grande salet de la commune et de la noblesse, je crois quil en aurait moins besoin que peuple du monde, puisque lair y est fort pur. Jy ai aussi plus de sant que je navais en Hollande. Mais je ne voudrais pas y avoir toujours t, puisquil ny a rien que mes livres pour mempcher de devenir stupide au dernier point. Jy aurais une satisfaction entire, si je pouvais vous tmoigner lestime que je fais de la bont que vous continuez davoir pour Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth La Haye, 6 juin 1647

Madame, Passant par La Haye pour aller en France, puisque je ne puis y avoir lhonneur de recevoir vos commandements, et vous faire la rvrence, il me semble que je suis oblig de tracer ces lignes, afin dassurer Votre Altesse que mon zle et ma dvotion ne changeront point, encore que je change de terre. Jai reu depuis deux jours une lettre de Sude de Monsieur le Rsident de France qui est l, o il me propose une question de la part de la Reine, laquelle il ma fait connatre en lui montrant ma rponse une autre lettre quil mavait ci-devant envoye. Et la faon dont il dcrit cette Reine, avec les discours quil rapporte delle, me la font tellement estimer, quil me semble que vous seriez dignes de la conversation lune de lautre ; et quil y en a si peu au reste du monde qui en soient dignes, quil ne serait pas malais Votre Altesse de lier une fort troite amiti avec elle, et quoutre le contentement desprit que vous en auriez, cela pourrait tre dsirer pour diverses considrations. Javais crit ci-devant ce mien ami Rsident en Sude, en rpondant une lettre o il parlait delle, que je ne trouvais pas incroyable ce quil men disait, cause que lhonneur que javais de connatre Votre Altesse, mavait appris combien les personnes de grande naissance pouvaient surpasser les autres, etc. Mais je ne me souviens pas si cest en la lettre quil lui a fait voir, ou bien en une autre prcdente, et pour ce quil est vraisemblable quil lui fera voir dornavant les lettres quil recevra de moi, je tcherai toujours dy mettre quelque chose qui lui donne sujet de souhaiter lamiti de Votre Altesse, si ce nest que vous me le dfendiez. On a fait taire les thologiens qui me voulaient nuire, mais en les flattant, et en se gardant de les offenser le plus quon a pu,

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ce quon attribue maintenant au temps ; mais jai peur que ce temps durera toujours, et quon leur laissera prendre tant de pouvoir, quils seront insupportables. On achve limpression de mes Principes en franais ; et pour ce que cest lEptre, quon imprimera la dernire, jen envoie ici la copie Votre Altesse, afin que, sil y a quelque chose qui ne lui agre pas, et quelle juge devoir tre mis autrement, il lui plaise me faire la faveur den avertir celui qui sera toute sa vie, etc.

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Descartes Elisabeth Egmond, 20 novembre 1647

Madame, Puisque jai dj pris la libert davertir Votre Altesse de la correspondance que jai commenc davoir en Sude, je pense tre oblig de continuer, et de lui dire que jai reu depuis peu des lettres de lami que jai en ce pays-l, par lesquelles il mapprend que, la Reine ayant t Upsale, o est lAcadmie du pays, elle avait voulu entendre une harangue du professeur en lloquence, quil estime pour le plus habile et le plus raisonnable de cette Acadmie, et quelle lui avait donn pour son sujet discourir du Souverain Bien de cette vie ; mais quaprs avoir ou cette harangue, elle avait dit que ces gens-l ne faisaient queffleurer les matires, et quil en faudrait savoir mon opinion. A quoi il lui avait rpondu quil savait que jtais fort retenu crire de telles matires ; mais que, sil plaisait Sa Majest quil me la demandt de sa part, il ne croyait pas que je manquasse tcher de lui satisfaire. Sur quoi elle lui avait trs expressment donn charge de me la demander, et lui avait fait promettre quil men crirait au prochain ordinaire ; en sorte quil me conseille dy rpondre, et dadresser ma lettre la Reine, laquelle il la prsentera, et dit quil est caution quelle sera bien reue. Jai cru ne devoir pas ngliger cette occasion, et considrant que, lorsquil ma crit cela, il ne pouvait encore avoir reu la lettre o je parlais de celles que jai eu lhonneur dcrire Votre Altesse touchant la mme matire, jai pens que le dessein que javais eu en cela tait failli, et quil le fallait prendre dun autre biais ; cest pourquoi jai crit une lettre la reine, o,

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aprs avoir mis brivement mon opinion, jajoute que jomets beaucoup de choses, parce que, me reprsentant le nombre des affaires qui se rencontrent en la conduite dun grand royaume, et dont Sa Majest prend elle-mme les soins, je nose lui demander plus longue audience ; mais que jenvoie Monsieur Chanut quelques crits, o jai mis mes sentiments plus au long touchant la mme matire, afin que, sil lui plat de les voir, il puisse les lui prsenter. Ces crits que jenvoie Monsieur Chanut, sont les lettres que jai eu lhonneur dcrire Votre Altesse touchant le livre de Snque De vita beata, jusques la moiti de la sixime, o, aprs avoir dfini les passions en gnral, je mets que je trouve de la difficult les dnombrer. Ensuite de quoi, je lui envoie aussi le petit Trait des Passions, lequel jai eu assez de peine faire transcrire sur un brouillon fort confus que jen avais gard ; et je lui mande que je ne le prie point de prsenter dabord ces crits la Reine, pour ce que jaurais peur de ne pas garder assez le respect que je dois Sa Majest, si je lui envoyais des lettres que jai faites pour une autre, plutt que de lui crire elle-mme ce que je pourrai juger lui tre agrable ; mais que, sil trouve bon de lui en parler, disant que cest lui que je les ai envoyes, et quaprs cela elle dsire de les voir, je serai libre de ce scrupule ; et que je me suis persuad quil lui sera peut-tre plus agrable de voir ce qui a t ainsi crit une autre, que sil lui tait adress, pour ce quelle pourra sassurer davantage que je nai rien chang ou dguis en sa considration. Je nai pas jug propos dy mettre rien de plus de Votre Altesse, ni mme den exprimer le nom, lequel toutefois il ne pourra ignorer cause de mes lettres prcdentes. Mais considrant que, nonobstant quil soit homme trs vertueux et grand estimateur des personnes de mrite, en sorte que je ne doute point quil nhonore Votre Altesse autant quil doit, il ne men a toutefois parl que rarement en ses lettres, bien que je lui en aie crit quelque chose en toutes les miennes, jai pens quil faisait peut-tre scrupule den parler la Reine, pour ce quil ne sait pas si cela

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plairait ou dplairait ceux qui lont envoy. Mais, si jai dornavant occasion de lui crire elle-mme, je naurai pas besoin dinterprte ; et le but que jai eu cette fois, en lui envoyant ces crits, est de tcher faire quelle soccupe davantage ces penses, et que, si elles lui plaisent, ainsi quon me fait esprer, elle ait occasion den confrer avec Votre Altesse. De laquelle je serais toute ma vie, etc.

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Elisabeth Descartes Berlin, 5 dcembre 1647

Monsieur Descartes, Puisque jai reu, il y a quelques jours, la traduction franaise de vos Mditations Mtaphysiques, que vous mavez envoye, je suis oblige de vous en rendre grce par ces lignes, encore que je ne saurais exprimer mon sentiment de reconnaissance de vos bonts, sans en demander une nouvelle pour excuser lincommodit que je vous donne lire et rpondre mes lettres qui vous dtournent si souvent de mditations utiles, pour des sujets qui, sans la partialit dami, ne vous sauraient tre considrables ; mais jai reu tant de preuves de celle que vous avez pour moi, que jy prsume assez pour ne faire difficult de vous dire avec quelle satisfaction jai lu la traduction susdite, puisquelle rend vos penses dautant plus miennes que je les vois bien exprimes en une langue dont je me sers ordinairement, encore que je croie les avoir comprises auparavant. Mon admiration saugmente toutes les fois que je relis les objections quon vous a faites, comment il est possible que des personnes, qui ont employ tant dannes la mditation et ltude, ne sauraient comprendre des choses si simples et si claires, que la plupart, en disputant du vrai et du faux, semblent ne pas connatre comment il les faut discerner, et que le sieur Gasendus, qui est en la plus grande rputation pour son savoir, a fait, aprs lAnglais, des objections moins raisonnables que tous les autres. Cela vous montre combien le monde a besoin du Trait de lErudition, que vous avez autrefois voulu faire. Je sais que vous tes trop charitable pour refuser une chose si utile au public, et

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que, pour cela, le nai pas besoin de vous faire souvenir de la parole que vous en avez donne Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, 31 Janvier 1648

Madame, Jai reu les lettres de Votre Altesse du 23 dcembre presque aussitt que les prcdentes, et javoue que je suis en peine touchant ce que je dois rpondre ces prcdentes, cause que Votre Altesse y tmoigne vouloir que jcrive le Trait de lErudition, dont jai eu autrefois lhonneur de lui parler, Et il ny a rien que je souhaite avec plus de zle, que dobir vos commandements ; mais je dirai ici les raisons qui sont cause que javais laiss le dessein de ce trait, et si elles ne satisfont Votre Altesse, je ne manquerai pas de le reprendre. La premire est que je ny saurais mettre toutes les vrits qui y devraient tre, sans animer trop contre moi les gens de lEcole, et que je ne me trouve point en telle condition que je puisse entirement mpriser leur haine. La seconde est que jai dj touch quelque chose de ce que javais envie dy mettre, dans une prface qui est au-devant de la traduction franaise de mes Principes, laquelle je pense que Votre Altesse a maintenant reue. La troisime est que jai maintenant un autre crit entre les mains, que jespre pouvoir tre plus agrable Votre Altesse : cest la description des fonctions de lanimal et de lhomme. Car ce que jen avais brouill, il y a douze ou treize ans, qui a t vu par Votre Altesse, tant venu entre les mains de plusieurs qui lont mai transcrit, jai cru tre oblig de le mettre plus au net, cest--dire, de le refaire. Et mme je me suis aventur (mais depuis huit ou dix jours seulement) dy vouloir expliquer la faon dont se forme lanimal ds le commencement de son origine. Je dis lanimal en gnral ; car, pour lhomme en

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particulier, je ne loserais entreprendre, faute davoir assez dexprience pour cet effet. Au reste, je considre ce qui me reste de cet hiver, comme le temps le plus tranquille que jaurai peut-tre de ma vie ; ce qui est cause que jaime mieux lemployer cette tude, qu une autre qui ne requiert pas tant d attention. La raison qui me fait craindre davoir ci-aprs moins de loisir, est que je suis oblig de retourner en France lt prochain, et dy passer lhiver qui vient ; mes affaires domestiques et plusieurs raisons my contraignent. On my a fait aussi lhonneur de my offrir pension de la part du Roi, sans que je laie demande ; ce qui ne sera point capable de mattacher, mais il peut arriver en un an beaucoup de choses. Il ne saurait toutefois rien arriver qui puisse mempcher de prfrer le bonheur de vivre au lieu o serait Votre Altesse, si loccasion sen prsentait, celui dtre en ma propre patrie, ou en quelque autre lieu que ce puisse tre. Je nattends encore de longtemps rponse la lettre touchant le Souverain Bien, pour ce quelle a demeur prs dun mois Amsterdam, par la faute de celui qui je lavais envoye pour ladresser ; mais, sitt que jen aurai quelques nouvelles, je ne manquerais pas de le faire savoir Votre Altesse. Elle ne contenait aucune chose de nouveau qui mritt de vous tre envoye. Jai reu, depuis, quelques lettres de ce pays l, par lesquelles on me mande que les miennes sont attendues, et selon quon mcrit de cette princesse, elle doit tre extrmement porte la vertu, et capable de bien juger des choses. On me mande quon lui prsentera la version de mes Principes, et on massure quelle en lira la premire partie avec satisfaction, et quelle serait bien capable du reste, si les affaires ne lui taient le loisir. Jenvoie avec cette lettre un livret de peu dimportance, et je ne lenferme pas en mme paquet, cause quil ne vaut pas le port ; ce sont les insultes de M. Regius qui mont contraint de lcrire, et il a t plutt imprim que je ne lai su ; mme on y a joint des vers et une prface que je dsapprouve, quoique les

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vers soient de M. Heydanus, mais qui na os y mettre son nom, comme aussi ne le devait-il pas. je suis, etc.

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Elisabeth Descartes Crossen, 30 juin 1648.

Monsieur Descartes, Lenflure que jai eue au bras droit, par la faute dun chirurgien qui ma coup partie dun nerf en me saignant, a empch de rpondre plus tt votre lettre du 7e de mai, qui me reprsente un nouvel effet de votre parfaite gnrosit, au regret que vous avez de quitter lHollande y pouvoir esprer de my faire jouir de lutilit de votre conversation, qui vritablement est le plus grand bien jy attendais et lunique sujet qui ma fait songer aux moyens dy retourner, quoi laccommodement des affaires dAngleterre maurait autant servi que le dsespoir den voir en celles dAllemagne. Cependant on parle du voyage que vous avez propos autrefois, et la mre de la personne qui votre ami a donn vos lettres a reu ordre de le faire russir sans quon sache son pays que cela vient de plus loin que de son propre mouvement. On a mal choisi la bonne femme pour mnager un secret, elle qui nen eut jamais. Toutefois elle fait le reste de sa commission avec beaucoup de passion, et voudrait quun tiers y volt ; ce quil nest point en dessein de faire, mais il la remis la volont de ses parents, qui sera sans doute pour le voyage, et sils envoient largent qui y est ncessaire, il est rsolu de lentreprendre, puisque en cette conjoncture il aura moyen peut-tre dy rendre service ceux qui il le doit, et quil pourrait retourner avec la bonne femme susmentionne, qui ne prtend pas dy demeurer non plus. Il ny a que ceci de chang des raisons qui vous ont t crites contre ledit voyage, et la mort de cette femme (qui est assez maladive), ou quelle soit oblige de partir avant que la rponse des parents de lautre arrive, sont les plus

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apparentes pour le rompre. Jai reu, pass trois semaines, une lettre fort obligeante du lieu en question, pleine de bont et de protestations damiti, mais qui ne fait nulle mention de vos lettres, ni de ce qui a t dit ci-dessus ; aussi on ne la mand la bonne femme que de bouche par un exprs. Je ne vous ai pas encore rendu compte de ma lecture de la version franaise de vos Principes de philosophie. Combien quil y ait quelque chose dans la prface, sur quoi jai besoin de votre explication, je ne lajoute pas ici, parce que cela en grossirait trop ma lettre. Mais je prtends vous en entretenir une autre fois, et me promets quen changeant de demeure, vous conserverez toujours la mme charit pour Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Paris, juin ou juillet 1648

Madame, Encore que je sache bien que le lieu et la condition o je suis ne me sauraient donner aucune occasion dtre utile au service de Votre Altesse, je ne satisferais pas mon devoir, ni mon zle, si, aprs tre arriv en une nouvelle demeure, je manquais vous renouveler les offres de ma trs humble obissance. Je me suis rencontr ici en une conjoncture daffaires, que toute la prudence humaine net su prvoir. Le Parlement, joint avec les autres Cours souveraines, sassemble maintenant tous les jours, pour dlibrer touchant quelques ordres quils prtendent devoir tre mis au maniement des finances, et cela se fait prsent avec la permission de la Reine, en sorte quil y a de lapparence que laffaire tirera de longue ; mais il est malais de juger ce qui en russira. On dit quils se proposent de trouver de largent suffisamment pour continuer la guerre, et entretenir de grandes armes, sans pour cela fouler le peuple ; sils prennent ce biais, je me persuade que ce sera le moyen de venir enfin une paix gnrale. Mais, en attendant que cela soit, jeusse bien fait de me tenir au pays o la paix est dj ; et si ces orages ne se dissipent bientt, je me propose de retourner vers Egmond dans six semaines ou deux mois et de my arrter jusqu ce que le ciel de France soit plus serein. Cependant, me tenant comme je fais, un pied en un pays, et lautre en un autre, je trouve ma condition trs heureuse, en ce quelle est libre. Et je crois que ceux qui sont en grande fortune diffrent davantage des autres, en ce que les dplaisirs qui leur arrivent leur sont plus sensibles, que non pas en ce quils jouissent de plus de plaisirs, cause que tous les contentements quils peuvent avoir, leur tant ordinaires, ne les touchent pas tant que les afflictions, qui ne leur

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viennent que lorsquils sy attendent le moins, et quils ny sont aucunement prpars ; ce qui doit servir de consolation ceux que la fortune a accoutum ses disgrces. je voudrais quelle ft aussi obissante tous vos dsirs, que je serai toute ma vie, etc.

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Elisabeth Descartes Crossen, juillet 1648

Monsieur Descartes, Vous ne sauriez tre en lieu du monde o la peine que vous prendrez de me mander de vos nouvelles ne soit utile pour ma satisfaction. Car je me persuade quelles seront toujours votre avantage, et que Dieu est trop juste pour vous envoyer de malheurs si grands que votre prudence nen saurait tirer, comme des dsordres inopins en France, qui conservent votre libert en vous obligeant de retourner en Hollande, puisque sans cela la Cour vous laurait ravie, quelque soin que vous eussiez pu prendre de vous y opposer ; et pour moi, jen reois le plaisir de pouvoir esprer le bonheur de vous revoir en Hollande ou ailleurs. Je crois que vous aurez reu la lettre o on vous parle dun autre voyage, qui se devait faire, si les amis lapprouvaient, le croyant pour leur service en cette conjoncture ; et depuis, ils lont demand, en fournissant les dpenses quil y fallait. Nanmoins, ceux qui sont o cela se doit commencer, ont empch de jour en jour les apprts qui y taient ncessaires, mus cela par des raisons si faibles queux-mmes ne les oseraient avouer. Cependant on donne cette heure si peu de temps pour cela, que la personne de question ne pourra point tre prte. Et dun ct elle aura mauvais gr davoir manqu de parole ; de lautre, ses amis croiront quelle navait pas la volont ou le courage de sacrifier sa sant et son repos pour lintrt dune maison, pour laquelle elle voudrait encore abandonner la vie, sil tait requis. Cela la fche un peu, mais ne la saurait surprendre, puisquelle est bien accoutume de souffrir le blme des fautes dautrui (mme en des occasions o elle ne sen voulait purger), et de chercher sa satisfaction seulement au tmoignage que sa cons-

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cience lui donne davoir fait son devoir. Toutefois cela dtourne ses penses quelque temps de matire plus agrable ; et encore que vous ayez raison de dire que ceux qui sont en grande fortune diffrent davantage des autres en ce que les dplaisirs qui leur arrivent leur sont plus sensibles, que non pas en ce quils jouissent de plus de plaisirs, parce quil y en a peu qui donnent de vrais objets leurs plaisirs (mais si ctait de faire du bien au public et particulirement aux personnes de mrite, une condition qui en donnerait quantit de moyens, donnerait aussi plus de plaisirs que ne pourraient avoir ceux qui la fortune refuse cet avantage), je nen demanderais jamais de plus grand, que de vous pouvoir tmoigner en effet lestime que je fais de votre bont pour Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Elisabeth Descartes Crossen, 23 aot 1648

Monsieur Descartes, Je vous parlais, en ma dernire, dune personne qui, sans avoir failli, tait en danger de perdre la bonne opinion et peuttre la bienveillance de la plupart de ses amis. Maintenant elle sen trouve dlivre dune faon assez extraordinaire, puisque cette autre qui elle avait mand le temps quil lui fallait pour se rendre auprs delle, lui rpond quelle laurait bien attendue, si sa fille net chang de rsolution, jugeant quon trouverait mauvais quelle soit approche de si prs par gens de diffrente religion. Cest un procd qui, mon avis, ne rpond pas aux louanges que votre ami donne celle qui sen sert, au moins sil est entirement sien et ne vient pas, comme je le souponne, de lesprit faible de sa mre, qui a t accompagne, depuis que cette affaire est sur le tapis, dune sur qui tient sa subsistance du parti contraire la maison de la personne susmentionne. Votre ami vous en pourrait claircir, si vous trouvez propos de lui en mander quelque chose. Ou peut-tre quil vous en crira de son propre mouvement, puisquon dit quil gouverne entirement lesprit auquel il donne tant de louanges. Je ne saurais rien ajouter ceci, si ce nest que je nestime pas cet accident susdit au nombre des malheurs de la personne qui il arrive, puisquil la retire dun voyage o le mal qui lui en reviendrait (comme la perte de sant et de repos, joint aux choses fcheuses quil lui et fallu souffrir dune nation brutale), tait trs assur, et le bien que dautres en pourraient esprer, fort incertain. Et sil y a de laffront dans le procd, je trouve quil retombera entirement sur ceux qui lont fait, puisque cest une marque de leur inconstance et lgret desprit, et que tous ceux qui en ont

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connaissance savent aussi quelle na point contribu aucune de ces boutades. Quant moi, je prtends demeurer encore ici jusqu ce que japprenne lissue des affaires dAllemagne et dAngleterre, qui semblent tre maintenant en une crise. Nous y avons eu une plaisante rencontre depuis trois jours, toutefois trs incommode. En nous promenant sous un bois de chne, Mme lElectrice avec ceux de sa suite, il nous est venu en un instant comme une sorte de rougeole par tout le corps, hors au visage, sans fivre ni autre mal quune dmangeaison insupportable. Les superstitieux se croyaient ensorcels ; mais les paysans nous disaient quil y avait parfois une certaine rose venimeuse sur les arbres, qui, descendant en poussire, infecte ainsi les passants. Et il est remarquer que tous les diffrents remdes que chacun sest imagin pour un mal si nouveau, comme les bains, la saigne, les ventouses, les sangsues et la purge ny ont de rien servi. Je vous en fais le rcit, parce que je prsume que vous y trouverez de quoi confirmer quelques unes de vos doctrines. Je suis parfaitement, M. Descartes, Votre trs affectionne amie vous servir, Elisabeth.

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Descartes Elisabeth Egmond, octobre 1648

Madame, Jai eu enfin le bonheur de recevoir les trois lettres que Votre Altesse ma fait lhonneur de mcrire, et elles nont point pass en de mauvaises mains. Mais la premire, du 30 juin, ayant t porte Paris, pendant que jtais dj en chemin pour revenir en ce pays, ceux qui lont reue pour moi ont attendu des nouvelles de mon arrive avant que de me lenvoyer, et ainsi je ne lai pu avoir quaujourdhui, que jai aussi reu la dernire du 23 aot par laquelle japprends un procd injurieux que jadmire ; et je veux croire, avec Votre Altesse, quil ne vient pas de la personne qui on lattribue. Quoi quil en soit, je nestime pas quon doive tre fch de ne point faire un voyage, o, comme Votre Altesse remarque fort bien, les incommodits taient infaillibles et les avantages fort incertains. Pour moi, grces Dieu, jai achev celui quon mavait oblig de faire en France, et je ne suis pas marri dy tre all, mais je suis encore plus aise den tre revenu. je ny ai vu personne dont il mait sembl que la condition ft digne denvie, et ceux qui y paraissent avec le plus dclat mont sembl tre les plus dignes de piti. je ny pouvais aller en un temps plus avantageux pour me faire bien reconnatre la flicit de la vie tranquille et retire, et la richesse des plus mdiocres fortunes. Si Votre Altesse compare sa condition avec celle des Reines et des autres Princesses de lEurope, elle y trouvera mme diffrence quentre ceux qui sont dans le port, o ils se reposent, et ceux qui sont en pleine mer, agits par les vents dune tempte. Et bien quon ait t jet dans le port par un naufrage, pourvu quon ny manque pas des choses ncessaires la vie, on ne doit pas y tre moins content, que si on y tait arriv dautre faon. Les fcheuses rencontres

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qui arrivent aux personnes qui sont dans laction, et dont la flicit dpend toute dautrui, pntrent jusquau fond de leur coeur, au lieu que cette vapeur venimeuse, qui est descendue des arbres sous lesquels se promenait paisiblement Votre Altesse, naura touch, comme jespre, que lextrieur de la peau, laquelle si on et lave sur lheure avec un peu deau-de-vie, je crois quon en aurait t tout le mal. Je nai reu aucunes lettres, depuis cinq mois, de lami dont javais crit ci-devant Votre Altesse. Et pour ce quen sa dernire il me mandait fort ponctuellement les raisons qui avaient empch la personne laquelle il avait donn mes lettres, de me faire rponse, je juge que son silence ne vient que de ce quil attend encore cette rponse, ou bien peut-tre quil a quelque honte de nen avoir point menvoyer, ainsi quil stait imagin. je me retiens aussi de lui crire le premier, afin de ne lui sembler point reprocher cela par mes lettres, et je ne laissais pas de savoir souvent de ses nouvelles, lorsque jtais Paris, par le moyen de ses proches, qui huit jours. Mais lorsquils lui auront mand que je suis ici, je ne doute point quil ne my crive, et quil ne me fasse entendre ce quil saura du procd qui touche Votre Altesse, pour ce quil sait que jy prends beaucoup dintrt. Mais ceux qui nont point eu lhonneur de vous voir, et qui nont point une connaissance trs particulire de vos vertus, ne sauraient pas concevoir quon puisse tre si parfaitement que je suis, etc.

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Descartes Elisabeth Egmond, 22 fvrier 1649

Madame, Entre plusieurs fcheuses nouvelles que jai reues divers endroits en mme temps, celle qui ma le plus vivement touch, a t la maladie de Votre altesse. Et bien que jen aie aussi appris la gurison, il ne laisse pas den rester encore des marques de tristesse en mon esprit, qui nen pourront tre sitt effaces. Linclination faire des vers, que Votre Altesse avait pendant son mal, me fait souvenir de Socrate, que Platon dit avoir eu une pareille envie, pendant quil tait en prison. Et je crois que cette humeur de faire des vers, vient dune forte agitation des esprits animaux, qui pourrait entirement troubler limagination de ceux qui nont pas le cerveau bien rassis, mais qui ne fait quchauffer un peu plus les fermes, et les disposer la posie. Et je prends cet emportement pour une marque dun esprit plus fort et plus relev que le commun. Si je ne connaissais le vtre pour tel, je craindrais vous ne fussiez extraordinairement afflige dapprendre la funeste conclusion des tragdies dAngleterre mais je me promets que Votre Altesse, tant accoutume aux disgrces de la fortune, et stant vue soi-mme depuis peu en grand pril de sa vie, ne sera pas si surprise, ni si trouble dapprendre la mort dun de ses proches, que si elle navait point reu auparavant dautres afflictions. Et bien que cette mort si violente semble avoir quelque chose de plus affreux que celle quon attend en son lit, toutefois, le bien prendre, elle est plus glorieuse, plus heureuse et plus douce, en sorte que ce qui afflige particulirement en ceci le commun des hommes, doit servir de consolation Votre Altesse. Car c est beaucoup de gloire de mourir en une occasion

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qui fait quon est universellement plaint, lou et regrett de tous ceux qui ont quelque sentiment humain. Et il est certain que, sans cette preuve, la clmence et les autres vertus du Roi dernier mort nauraient jamais t tant remarques ni tant estimes quelles sont et seront lavenir par tous ceux qui liront son histoire. Je massure aussi que sa conscience lui a plus donn de satisfaction, pendant les derniers moments de sa vie, que lindignation, qui est la seule passion triste quon dit avoir remarque en lui, ne lui a caus de fcherie. Et pour ce qui est de la douleur, je ne la mets nullement en compte ; car elle est si courte, que, si les meurtriers pouvaient employer la fivre, ou quelquautre des maladies dont la nature a coutume de se servir pour ter les hommes du monde, on aurait sujet de les estimer plus cruels quils ne sont, lorsquils les tuent dun coup de hache. Mais je nose marrter longtemps sur un sujet si funeste ; jajoute seulement quil vaut beaucoup mieux tre entirement dlivr dune fausse esprance, que dy tre inutilement entretenu. Pendant que jcris ces lignes, je reois des lettres dun lieu do je nen avais point eu depuis sept ou huit mois et une entre autres, que la personne javais envoy le trait des Passions, il y a un an, a crite de sa main pour men remercier. Puisquelle se souvient, aprs tant de temps de temps, dun homme si peu considrable comme je suis, il est croire quelle noubliera pas de rpondre aux lettres de Votre Altesse, bien quelle ait tard quatre mois le faire. On me mande quelle a donn charge quelquun des siens dtudier le livre de mes Principes, afin de lui en faciliter la lecture ; je ne crois pas nanmoins quelle trouve assez de loisir pour sy appliquer, bien quelle semble en avoir la volont. Elle me remercie, en termes exprs, du trait des Passions ; mais elle ne fait aucune mention des lettres auxquelles il tait joint, et lon ne me mande rien du tout de ce pays-l qui touche Votre Altesse. De quoi je ne puis deviner autre chose, sinon que, les conditions de la paix dAllemagne ntant pas si avantageuses votre maison quelles auraient pu

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tre, ceux qui ont contribu cela sont en doute si vous ne leur en voulez point de mal, et se retiennent, pour ce sujet, de vous tmoigner de lamiti. Jai toujours t en peine, depuis la conclusion de cette paix, de napprendre point que Monsieur lElecteur votre frre let accepte, et jaurais pris la libert den crire plus tt mon sentiment Votre Altesse, si javais pu imaginer quil mt cela en dlibration. Mais, pour ce que je ne sais point les raisons particulires qui le peuvent mouvoir, ce serait tmrit moi den faire aucun jugement. je puis seulement dire, en gnral, que, lorsquil est question de la restitution dun Etat occup ou disput par dautres qui ont les forces en main, il me semble que ceux qui nont que lquit et le droit des gens qui plaide pour eux, ne doivent jamais faire leur compte dobtenir toutes leurs prtentions, et quils ont bien plus de sujet de savoir gr ceux qui leur en font rendre quelque partie, tant petite quelle soit, que de vouloir du mal ceux qui leur retiennent le reste. Et encore quon ne puisse trouver mauvais quils disputent leur droit le plus quils peuvent, pendant que ceux qui ont la force en dlibrent, je crois que, lorsque les conclusions sont arrtes, la prudence les oblige tmoigner quils en sont contents, encore quils ne le fussent pas et remercier non seulement ceux qui leur font rendre quelque chose, mais aussi ceux qui ne leur tent pas tout, afin dacqurir, par ce moyen, lamiti des uns et des autres, ou du moins dviter leur haine : car cela peut beaucoup servir, par aprs, pour se maintenir. Outre quil reste encore un long chemin pour venir des promesses jusqu leffet ; et que, si ceux qui ont la force saccordent seuls, il leur est ais de trouver des raisons pour partager entre eux ce que peut-tre ils navaient voulu rendre un tiers que par jalousie les uns des autres, et pour empcher que celui qui senrichirait de ses dpouilles ne ft trop puissant. La moindre partie du Palatinat vaut mieux que tout lEmpire des Tartares ou des Moscovites, et aprs deux ou trois annes de paix, le sjour en sera aussi agrable que celui daucun autre endroit de la terre. Pour moi,

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qui ne suis attach la demeure daucun lieu, je ne ferais aucune difficult de changer ces Provinces, ou mme la France, pour ce pays-l, si jy pouvais trouver un repos aussi assur, encore quaucune autre raison que la beaut du pays ne my fit aller ; mais il ny a point de sjour au monde, si rude ni si incommode, auquel je ne mestimasse heureux de passer le reste de mes jours, si Votre Altesse y tait, et que je fusse capable de lui rendre quelque service ; pour ce que je suis entirement, et sans aucune rserve, etc.

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Descartes Elisabeth Egmond, 31 mars 1649

Madame, Il y a environ un mois que jai eu lhonneur dcrire Votre Altesse, et de lui mander que javais reu quelques lettres de Sude. je viens den recevoir derechef, par lesquelles je suis convi, de la part de la Reine, dy faire un voyage ce printemps, afin de pouvoir revenir avant lhiver. Mais jai rpondu de telle sorte que, bien que je ne refuse pas dy aller, je crois nanmoins que je ne partirai point dici que vers le milieu de lt. Jai demand ce dlai pour plusieurs considrations, et particulirement afin que je puisse avoir lhonneur de recevoir les commandements de Votre Altesse avant que de partir. Jai dj si publiquement dclar le zle et la dvotion que jai votre service quon aurait plus de sujet davoir mauvaise opinion de moi, si on remarquait que je fusse indiffrent en ce qui vous touche, que lon aura, si on voit que je recherche avec soin les occasions de macquitter de mon devoir. Ainsi je supplie trs humblement Votre Altesse de me faire tant de faveur, que de minstruire de tout ce en quoi elle jugera que je lui puis rendre service, elle ou aux siens, et de sassurer quelle a sur moi autant de pouvoir, que si javais t toute ma vie son domestique Je la supplie aussi de me faire savoir ce quil lui plaira que je rponde, sil arrive quon se souvienne des lettres de Votre Altesse touchant le Souverain Bien, dont javais fait mention lan pass dans les miennes, et quon ait la curiosit de les voir. Je fais mon compte de passer lhiver en ce pays-l, et de nen revenir que lanne prochaine. Il est croire que la paix sera pour lors en toute lAllemagne, et si mes dsirs sont accomplis, je prendrai au retour mon chemin par le lieu o vous serez, afin de pouvoir plus particulirement tmoigner que je suis, etc.

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Descartes Elisabeth Egmond, Juin 1649

Madame, Puisque Votre Altesse dsire savoir quelle est ma rsolution touchant le voyage de Sude, je lui dirai que je persiste dans le dessein dy aller, en cas que la Reine continue tmoigner quelle veut que jy aille, et M. Chanut, notre Rsident en ce pays-l, tant pass ici, il y a huit jours, pour aller en France, ma parl si avantageusement de cette merveilleuse reine, que le chemin ne me semble plus si long ni si fcheux quil faisait auparavant ; mais je ne partirai point que je naie reu encore une fois des nouvelles de ce pays-l, et je tcherai dattendre le retour de M. Chanut pour faire le voyage avec lui, pour ce que jespre quon le renverra en Sude. Au reste, je mestimerais extrmement heureux, si, lorsque jy serai, jtais capable de rendre quelque service Votre Altesse. Je ne manquerai pas den rechercher avec soin les occasions, et ne craindrai point dcrire ouvertement tout ce que jaurai fait ou pens sur ce sujet, cause que, ne pouvant avoir aucune intention qui soit prjudiciable ceux pour qui je serai oblig davoir du respect, et tenant pour maxime que les voies justes et honntes sont les plus utiles et les plus sres, encore que les lettres que jcrirai fussent vues, jespre quelles ne pourront tre mal interprtes, ni tomber entre les mains de personnes qui soient si injustes, que de trouver mauvais que je macquitte de mon devoir et fasse profession ouverte dtre, etc.

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Descartes Elisabeth Stockholm, 9 octobre 1649

Madame, Etant arriv depuis quatre ou cinq jours Stockholm, lune des premires choses que jestime appartenir mon devoir est de renouveler les offres de mon trs humble service Votre Altesse, afin quelle puisse connatre que le changement dair et de pays ne peut rien changer ni diminuer de ma dvotion et de mon zle. je nai encore eu lhonneur de voir la Reine que deux fois ; mais il me semble la connatre dj assez, pour oser dire quelle na pas moins de mrite et a plus de vertu que la renomme lui en attribue. Avec la gnrosit et la majest qui clatent en toutes ses actions, on y voit une douceur et une bont, qui obligent tous ceux qui aiment la vertu et qui ont lhonneur dapprocher delle, dtre entirement dvous son service. Une des premires choses quelle ma demandes a t si je savais de vos nouvelles, et je nai pas feint de lui dire dabord ce que je pensais de Votre Altesse ; car, remarquant la force de son esprit, je nai pas craint que cela lui donnt aucune jalousie, comme je massure aussi que Votre Altesse nen saurait avoir, de ce que je lui cris librement mes sentiments de cette Reine. Elle est extrmement porte ltude des lettres ; mais, pour ce que je ne sache point quelle ait encore rien vu de la philosophie, je ne puis juger du got quelle y prendra, ni si elle y pourra employer du temps, ni par consquent si je serai capable de lui donner quelque satisfaction, et de lui tre utile en quelque chose. Cette grande ardeur quelle a pour la connaissance des lettres, lincite surtout maintenant cultiver la langue grecque, et ramasser beaucoup de livres anciens ; mais peut-tre que cela changera. Et quand il ne changerait pas, la vertu que je remarque en cette

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princesse, mobligera toujours de prfrer lutilit de son service au dsir de lui plaire ; en sorte que cela ne mempchera pas de lui dire franchement mes sentiments ; et sils manquent de lui tre agrables, ce que je ne pense pas, jen tirerai au moins cet avantage que jaurai satisfait mon devoir, et que cela me donnera occasion de pouvoir dautant plus tt retourner en ma solitude, hors de laquelle il est difficile que je puisse rien avancer en la recherche de la vrit ; et cest en cela que consiste mon principal bien en cette vie. M. Freinshemius a fait trouver bon Sa Majest que je naille jamais au chteau, quaux heures quil lui plaira de me donner pour avoir lhonneur de lui parler ; ainsi je naurai pas beaucoup de peine faire ma cour, et cela saccommode fort mon humeur. Aprs tout nanmoins, encore que jaie une trs grande vnration pour Sa Majest, je ne crois pas que rien soit capable de me retenir en ce pays plus longtemps que jusqu lt prochain ; mais je ne puis absolument rpondre de lavenir. je puis seulement vous assurer que je serai toute ma vie, etc.

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Elisabeth Descartes 4 dcembre 1649

Monsieur Descartes, Votre lettre du 29 septembre / 9 octobre sest promene par Clve ; mais toute vieille elle ne laisse pas dtre trs agrable et une preuve fort obligeante de la continuation de votre bont pour moi, qui massure aussi de lheureux succs de votre voyage, puisque le sujet en mrite la peine et que vous trouvez encore plus de merveilles en la Reine de Sude que sa rputation nen fait clater. Mais il faut avouer que vous tes plus capable de les connatre que ceux qui se sont mls jusquici de les proclamer. Et il me semble en savoir plus, par ce peu que vous en dites, que par tout ce que jen ai appris dailleurs. Ne croyez pas toutefois quune description si avantageuse me donne matire de jalousie, mais plutt de mestimer un peu plus que je ne faisais avant quelle mait fait avoir Vide dune personne si accomplie, qui affranchit notre sexe de limputation dimbcillit et de faiblesse que MM. les pdants lui voulaient donner. Je massure, lorsquelle aura une fois got votre philosophie, elle la prfrera leur philologie. Mais jadmire quil est possible cette princesse de sappliquer ltude comme elle fait, et aux affaires de son royaume aussi, deux occupations si diffrentes, qui demandent chacune une personne entire. Lhonneur quelle ma fait, en votre prsence, de se souvenir de moi, je lattribue entirement au dessein de vous obliger, en vous donnant sujet dexercer une charit que vous avez tmoign daffecter en beaucoup dautres occasions, et vous dois cet avantage, comme aussi si jobtiens celui davoir quelque part en son approbation, que je pourrai conserver dautant mieux que je naurai jamais lhonneur dtre connue de Sa Majest autrement que vous me reprsentez. Je me sens toutefois coupable dun crime contre

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son service, tant bien aise que votre extrme vnration pour elle ne vous obligera pas de demeurer en Sude. Si vous en partez cet hiver, jespre que ce sera en la compagnie de M. Kleist, o vous trouverez la meilleure commodit pour donner le bonheur de vous revoir Votre trs affectionne vous servir, Elisabeth.

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