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Le sujet

Le sujet est un terme technique en philosophie. Il na rien dune vidence ou dune donne de fait. Entendu ici en son sens moderne, il est indissociable de celui de subjectivit, et renvoie ce qui, dans ltre humain, constitue le fond de ses rapports avec la ralit. Ainsi quand on dit que lhomme est un sujet, on met implicitement laccent sur le fait quil est lorigine et au fondement de ses reprsentations et de ses actions, de ses jugements et de ses croyances. Il est en position de sujet par rapport aux objets de son activit. Le sujet ainsi compris se caractrise par le fait quil puisse dire je ou tout au moins quil puisse lavoir dans sa pense (Kant). Dans son acception moderne, tout sujet suppose en effet la dimension rexive de la conscience de soi, un moi, (en latin un ego ) propre chacun et qui fonde lidentit du sujet.
Possder le Je dans sa reprsentation : ce pouvoir lve lhomme inniment au-dessus de tous les autres tres vivants sur la terre. Par l, il est une personne ; et grce lunit de la conscience dans tous les changements qui peuvent lui survenir, il est une seule et mme personne, cest--dire un tre entirement diffrent, par le rang et la dignit, de choses comme le sont les animaux sans raison, dont on peut disposer sa guise ; et ceci, mme lorsquil ne peut pas dire Je, car il la cependant dans sa pense ; ainsi toutes les langues, lorsquelles parlent la premire personne, doivent penser ce Je, mme si elles ne lexpriment pas par un mot particulier .
Kant, Anthropologie du point de vue pragmatique, 1798 (trad. M. Foucault), Vrin, 2008, p. 89.

A contrario, on dira dune table ou dune pierre quelle est un objet ou une chose, et non un sujet ou une personne, ce dernier terme tant rserv sinon lhomme du moins au sujet de droit (il y a certes des personnes morales qui ne sont pas des tres humains, par exemple, une socit ou un tat). Le terme de sujet caractrise donc principalement ltre humain dans ce qui le distingue non seulement des choses inertes, mais encore des animaux dans la mesure o ils sont privs du pouvoir de dire Je ce qui est avr et dans la mesure ils ne sont pas sujets de droit ce qui est parfois contest.
Cest dans et par le langage que lhomme se constitue comme sujet ; parce que le langage seul fonde en ralit, dans sa ralit qui est celle de ltre, le concept d ego . La subjectivit [] est la capacit du locuteur se poser comme sujet . [] Est ego qui dit ego . [] La conscience de soi nest possible que si elle sprouve par contraste. Je nemploie je quen madressant quelquun, qui sera dans mon allocution un tu.
mile Benveniste, Problme de linguistique gnrale I, 1966 TEL, Gallimard, p. 259.

DES SIGNIFICATIONS MULTIPLES


Toutefois, le terme de sujet prend dans la langue courante des signications multiples, riches denseignements pour qui veut comprendre lhistoire sinueuse et paradoxale du concept philosophique de sujet. Ainsi, en grammaire ou en logique, le sujet dune phrase ou dune proposition est le terme qui commande le verbe principal. Le sujet dsigne cela dont on dit quelque chose dans lnonc et, de ce fait, se trouve ainsi dans une position minente, centrale. Dans un sens voisin, on parlera du sujet dune conversation, dun tableau, dun lm ou dun sujet de baccalaurat pour dsigner ce sur quoi porte la conversation, le motif du tableau, le thme du lm ou la question qui est soumise la sagacit du candidat. Dans le champ politique, le sujet dune monarchie, dune rpublique, dun tat se dnit par sa relation de sujtion ou de soumission lgard de la personne ou de linstance dtenant lautorit, quelle soit ou non lgitime. Le sujet au sens politique est en ce sens toujours assujetti un pouvoir. On pourrait dire que celui qui est soumis de force un pouvoir tyrannique et larbitraire de ses dcisions est doublement sujet, compar celui qui sy soumet

volontairement, parce quen tant que citoyen il se reconnat assujetti lautorit lgitime. Pour le citoyen, la soumission lautorit fonde en droit ne revient pas la privation ou lalination de sa libert. Au contraire, lobissance au pouvoir lgitime est la condition concrte et le cadre de son exercice effectif.

LAMBIGUT DE LA NOTION
Ces usages rvlent lambigut propre la notion mme de sujet : la tension entre le fait dtre, en position de support, ce qui fait le fond de quelque chose, et donc implique dtre, pour cette chose, lessentiel et le fondamental, et la position dassujettissement qui suppose plus ou moins lide dune dpendance. Ltymologie latine le conrme. Le mot sujet vient en effet du latin subjectum : ce qui est jet sous . Cest une cration de la langue philosophique latine pour traduire le grec hypokeimenon littralement ce qui est tendu au-dessous notion centrale de la pense dAristote et qui dsigne tous les tres dont on peut dire quelque chose, quils soient des tres naturels ou des produits de lart humain. Le terme de subjectum (et le concept quil dsigne) est voisin de celui, non moins technique et non moins central pour tout le dveloppement de la philosophie occidentale, de substance en latin substantia ce qui se tient en dessous . La substance dune chose dsigne ce quelle est essentiellement, son essence originale, ce qui demeure prsent de manire permanente sous la varit des changements qui laffectent et rend, ainsi, possible lidentit soi de la chose. Une eur dtermine demeure ainsi substantiellement la mme eur ltat de bourgeon, dans sa oraison ou lorsquelle se fane. La dsigner comme substance, cest aussi la dsigner dans son tre dtermin, singulier, existant.
8 Toute chose dans laquelle rside immdiatement comme dans son sujet, ou par laquelle existe quelque chose que nous concevons, cest--dire quelque proprit, qualit ou attribut, dont nous avons en nous une relle ide sappelle substance.
Descartes, Rponses aux Secondes objections, 1641, Adam & Tannery II, p.125.

Cette proximit entre le sujet et la substance est pleinement manifeste dans le paralllisme entre la forme de lnonc o lon attribue au sujet grammatical des prdicats et ltat de chose quil signie. Lorsquon dit, par exemple, que le ciel est gris ou que le ciel est nuageux , on attribue les prdicats gris et nuageux au sujet

ciel . La proposition le ciel est gris dsigne donc, quand elle est vraie, ltat rel du ciel un instant donn. Toutes les dterminations contingentes de ce type nuageux , gris , bleu sont des accidents du sujet, des prdicats provisoires. Ces accidents provisoires le ciel nest pas toujours gris, bleu ou nuageux sont distinguer des accidents par soi qui, eux, sont ncessaires et peuvent tre dduits du sujet. Ainsi pour le sujet triangle , le fait davoir la somme de ses angles intrieurs gale deux droit est un accident par soi . (Repres, p. 681) Cette brve incursion dans les soubassements aristotliciens de la notion de sujet permet de comprendre pourquoi, chez les philosophes mdivaux dexpression latine, le mot subjectum ( sujet ) pouvait dsigner nimporte quelle chose, et non pas spcialement lhomme dou de raison et capable de possder le Je dans sa pense.
Au Moyen ge encore le nom de subjectum est employ pour tout ce qui se tient-l. En revanche, un objectum est [] un projet au-devant. Mais au-devant de qui ? De mon reprsenter, de ma reprsentatio. Lobjet, au sens du Moyen ge, cest le purement et simplement reprsent, par exemple une montagne dor laquelle on pense peut ne pas exister dans les faits comme ce livre qui se tient l devant moi et qui devait tre appel [] un subjectum. la n du Moyen ge, tout est mis lenvers. lheure actuelle, on entend couramment par sujet le je , tandis que le nom objet est rserv pour caractriser les choses qui ne se rapportent pas au je.
Martin Heidegger, Sminaires de Zurich (1965) (trad. Caroline Gros, modie) Gallimard, 2010, p.178.

LA SUBJECTIVIT ET LOBJECTIVIT
Ainsi, au dbut des Temps modernes, se serait opr un renversement, lorigine de linchissement des concepts de sujet et corrlativement dobjet. La relation de lhomme aux choses aurait t comprise dabord comme la relation entre un sujet pensant, connaissant ou agissant, et des objets connus ou transforms par lactivit du sujet. Cela a abouti la formation progressive des catgories modernes, aujourdhui communment rpandues, de la subjectivit et de lobjectivit. Cest ainsi quil est dsormais habituel dopposer le caractre subjectif dune opinion lobjectivit dune loi scientique, et lorsquon afrme que la science se doit dtre objective, on veut dire par l quelle doit chapper larbitraire de lopinion. Paradoxalement, Descartes, qui revient, selon
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la plupart des historiens de la philosophie, la paternit de ce changement, emploie les mots sujet ou objet presque toujours au sens quils prenaient dans la philosophie thologique mdivale, usage qui sest perptu dailleurs jusqu Hegel ou Marx. Pour autant, cest bien avec Descartes que sest impose lide dun je absolument certain de son existence comme substance pensante , cette substance dont toute lessence ou la nature nest que de penser (Discours de la mthode, IVe partie) constituant un ordre de ralit spcique, distinct du monde des choses corporelles, ramenes leur trait essentiel commun, ltendue dans lespace. Cest dailleurs la pense qui, ajustant toutes choses au niveau de la raison et exigeant, pour ce qui concerne la recherche de la vrit dans les sciences au moins, lvidence et la certitude absolues, opre cette rduction de la ralit matrielle ltendue. Le sujet est devenu en ce sens la cl de lobjet, du moins de ce qui peut en tre afrm avec clart et distinction. Cette ide contient en germe celle, initie par Kant, dun sujet transcendantal , entendu au sens o certains traits invariants du sujet seraient constitutifs de lobjectivit. Certaines structures prformes de la subjectivit (le temps, lespace, certaines reprsentations gnrales immanentes au sujet) dtermineraient ncessairement la manire dont les objets affectent ledit sujet. Il y aurait dans lactivit mme du sujet des dterminants universels de lexprience qui en seraient comme la condition de possibilit.

LA LIBERT ET LA TOUTE PUISSANCE DU SUJET


Le cadre dans lequel la notion moderne de sujet sest progressivement impose demeure toutefois marqu par la distinction entre une rgion psychique du monde, directement accessible, ft-ce dans sa complexit, la conscience de chacun, et une rgion physique rgie par des lois objectives que la science aurait pour tche de dcouvrir. Lhomme est ainsi devenu sujet, autrement dit support permanent de toutes ses reprsentations psychiques, caractris notamment par le fait quil vit son rapport au monde dans la forme du Je , o si lon prfre du moi . La subjectivit ou le psychisme de lhomme sont apparus comme des manires plus neutres de dsigner la dimension fondamentale de la condition humaine, de prfrence la notion concurrente dme, par trop leste de connotations mtaphysiques ou religieuses. Concept cl de la pense des modernes, le sujet, ainsi mtaphysiquement autofond, pouvait aussi afrmer sa libert et revendiquer son indpendance, voire sa toute-puissance, notamment dans son aspiration se rendre, par la science et ses applications

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techniques, comme matre et possesseur de la nature (Descartes, Discours de la mthode, VIe partie). De l proviendraient la conance moderne, parfois aveugle, dans les pouvoirs librateurs de la science et de la technique, et la diffusion dans toutes les sphres de lexistence de son idal dobjectivit et de transparence :
La conscience de soi qui prime lpoque scientique [] est toujours fonde sur lespoir que la science moderne qui se rapproche en principe et en ralit de cet idal de savoir objectif avec une prcision toujours croissante forme le fondement solide indiquant la direction dun progrs toujours acclr, et qui livrerait les applications techniques permettant une domination toujours plus parfaite tant de la nature que des relations entre les hommes. Le but nal dans cette perspective, serait dobtenir une humanit libre de tous les besoins et de toutes les souffrances lis la nitude humaine.
Rudolf Boehm, Critique des fondements de lpoque (1974), (trad. Benot-Thade Standaert modie), LHarmattan, 2000.

LEFFACEMENT DU SUJET ?
Sur le plan social et politique, le sujet dans sa version moderne se conoit comme un sujet de droit exigeant la reconnaissance de ses droits comme autant de liberts conqurir contre ce qui de lextrieur le limite, entrave ses dsirs ou aline sa volont. Sur le plan moral, le sujet conscient est, en tant que personne, responsable de ses actes. En ce point viennent sinsrer de nombreuses critiques de la notion de sujet. La question se pose justement de savoir si le sujet moderne est aussi libre quil le prtend ou quil prtend le devenir. Lide quil puisse tre matre de lui-mme et de ses penses ne va pas de soi. Et il nest pas ncessaire davoir recours la psychanalyse pour constater que le psychisme ne se rduit pas ce que le sujet en peroit imdiatement, ni ce quon pourrait en dire de lextrieur objectivement . En dautres termes, la vie consciente constitue-t-elle lessentiel de la vie psychique et celle-ci est-elle objectivable ? (La conscience, Linconscient). De plus, si lhomme est dabord en relation avec le monde par lintermdiaire de ses cinq sens, la perception immdiate quil a des choses qui lentourent nest-elle pas aussi lorigine dillusions dont il lui faut se dprendre ? (La perception). Compte tenu de la distinction entre les notions de subjectivit et dobjectivit, la question se pose de savoir dans quelle mesure on peut ou non traiter objectivement ce qui concerne la vie du sujet et rintgrer lhomme dans la nature. En dautres termes,

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peut-on comprendre la manire dtre des hommes en la rapportant celle des autres tres vivants ? Ce fut lambition de lanthropologie structurale de saisir la ralit humaine en effaant toute trace de subjectivit au niveau de lobjet tudi.
Le structuralisme rintgre lhomme dans la nature et [] permet de faire abstraction du sujet insupportable enfant gt qui a trop longtemps occup la scne philosophique, et empch tout travail srieux en rclamant une attention exclusive.
Claude Lvi-Strauss, LHomme nu, Plon, 1971, p. 614.

Il ne sagit pas tant de sobstiner tudier les hommes comme si ctait des fourmis (Jean-Paul Sartre, Critique de la Raison dialectique, Gallimard, 1985, p. 213), mais plutt didentier lhomme toutes les formes de vie dont il nest quune des manifestations. Cela a pour consquence la rsolution de fonder les droits de lhomme, non pas, comme on le fait depuis lIndpendance amricaine et la Rvolution franaise, sur le caractre unique et privilgi dune espce vivante, mais au contraire y voir un cas particulier de droits reconnus toutes les espces (Lvi-Strauss, De prs et de loin, Odile Jacob, p. 226). Une telle approche structurale, sinon objective, du sujet est paradoxale dans la mesure o elle conduit son dcentrement, son effacement et nalement sa dissolution, les philosophes rtifs ce renversement tant souponns de vouloir maintenir la notion de sujet pour sauver la ction dune libert dont le dveloppement rcent des sciences de lhomme (histoire, conomie, sociologie, psychologie, psychanalyse) aurait montr les limites :
Mais on peroit aussi les raisons profondes de cette vritable perversion pistmologique quoi le renversement de perspective quils prnent entrane les philosophes : mconnaissant les premiers devoirs de lhomme dtude, qui sont dexpliquer ce qui peut ltre et de rserver provisoirement le reste, les philosophes se proccupent surtout damnager un refuge o lidentit personnelle, pauvre trsor, soit protge. Et comme les deux choses sont impossibles la fois, ils prfrent un sujet sans rationalit une rationalit sans sujet.
Claude Lvi-Strauss, LHomme nu, Plon, 1971, p. 614.

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INDIVIDUALISATION ET ASSUJETTISSEMENT
Les dfenseurs du sujet, surtout lorsquils confondent sujet et individu , mconnatraient les innombrables celles par lesquelles ledit sujet se rattacherait des structures qui le feraient tenir debout. Ils oublieraient que le sujet nest pas autofond , mais bien produit, rsultat dun processus de fabrication social, politique, institutionnel, reprable dans la constitution de cadres normatifs, dans le jeu des idologies et dans de multiples pratiques rpressives analysables concrtement, et qui inviteraient lier lindividualisation lassujettissement :
Ne pas demander aux sujets comment, pourquoi, au nom de quel droit ils peuvent accepter de se laisser assujettir, mais montrer comment ce sont les relations dassujettissement effectives qui fabriquent des sujets. [] Donc, pour rsumer ceci et pour que laffaire soit, du moins provisoirement, non pas close mais peu prs claire : plutt que le triple pralable de la loi, de lunit et du sujet qui fait de la souverainet la source du pouvoir et le fondement des institutions , je crois quil faut prendre le triple point de vue des techniques, de lhtrognit des techniques et de leurs effets dassujettissement, qui font des procds de domination la trame effective des relations de pouvoir et des grands appareils de pouvoir. La fabrication des sujets plutt que la gense du souverain : voil le thme gnral.
Michel Foucault, Il faut dfendre la socit , Cours au Collge de France, Seuil-Gallimard, 1997, p. 38-39 (sance du 21 janvier 1976).

SUJET-ROI OU SUJET-VID
Reste que ces liens sont aussi des ls solides qui aident le sujet tenir debout et le contraignent shumaniser en se civilisant. Il y a peut-tre quelque risque ne voir dans les montages qui instituent divers niveaux le sujet que les stigmates dune alination dont il faudrait se librer vaille que vaille. Le risque principal est celui de la promotion dun sujet qui sannulerait lui-mme en fantasmant labsence de toute limitation et de tout interdit. La dsubjectivation ou lvidement du sujet serait la consquence logique dun discours postulant la souverainet dun sujet-Roi devenu lui-mme son propre empire, une sorte de mini-tat .

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