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Calcul et g eom etrie : r esoudre des equations alg ebriques

Comment le calcul de larithm etique se rapporte aux op erations de g eom etrie


Le th` eme de la r esolution des equations alg ebriques P (x) = 0, o` u P est un polyn ome, a constitu e le cur de lalg` ebre, depuis la plus haute Antiquit e jusquau dix-neuvi` eme si` ecle. Ses probl` emes sont clos depuis 1830. ` c A ot e de techniques purement alg ebriques de d etermination des racines (par exemple ` a laide dextractions de racines carr ees ou cubiques - la double intervention de ce mot n etant naturellement pas un hasard), la g eom etrie a aussi jou e un r ole essentiel dans ces r esolutions ; etudier avec quelques d etails ses interventions est ` a la base de ce texte-ci.

Le calendrier

Voici les dates essentielles (et approximatives : ainsi plusieurs ann ees peuvent s ecouler entre la conception et la diusion dune id ee). Elles concernent tant ot luvre de cr eateurs (Del Ferro, Descartes, Galois. . .), tant ot celle de compilateurs qui ont jou e un r ole essentiel de diss emination des techniques (Euclide, Cardan. . .), les noms dEuclide et Descartes se d etachant tout particuli` erement pour ce qui concerne les m ethodes g eom etriques : Babylone (1800 avant J esus-Christ ?) Euclide (300 avant J esus-Christ) Diophante (250 apr` es J esus-Christ) arizmi (825) Al Khw Del Ferro (1515) Cardan (1545)

Vi` ete (1593) Descartes (1637) Newton (1671) et Raphson (1690) Lagrange (1770) Abel (1821) Galois (1830). Cet ensemble de recherches couvre donc approximativement trente-cinq si` ecles, ou m eme davantage.

Equations du premier et du second degr e

Les premi` eres (ax + b = 0) sont imm ediates ` a r esoudre : il existe une solution b unique, ` a savoir x = car a est suppos e non nul (sinon lon ne parlerait pas a de premier degr e). Les secondes (ax2 + bx + c = 0) sont bien connues de nos el` eves de lyc ee. Leurs r esolutions d ependent du corps dans lequel gurent coecients (a, b, c) et les diverses racines possibles (x). Le cas le plus simple est celui des nombres r eels. Le calcul commence par la d etermination du discriminant = b2 4ac ; si celui-ci est strictement positif, il existe deux solutions (distinctes) donn ees par les egalit es : b + b x= ou x= ; 2a 2a b sil est nul, il y en a une seule, ` a savoir x = Enn, si est strictement 2a n egatif, il ny a aucune solution. La notion de racine unique (nous disons racine double ) etait connue par exemple de Diophante au troisi` eme si` ecle avant J esus-Christ puisquil etudie l equation x2 + 4 = 4x pour lequel 2 est racine double (IV 22, trad. Ver Eecke p. 139). Nous verrons que cette notion joue un r ole tr` es important dans la naissance de lalgorithme cart esien pour d eterminer des normales ` a une courbe.

2.1

La r` egle de Colin MacLaurin

Voici le texte de la traduction fran caise par Le Cozic de 1753 du Trait e dAlg` ebre, et de la mani` ere de lappliquer publi e en 1748 deux ans apr` es la mort de son auteur ecossais Colin MacLaurin, pour ce qui concerne l equation g en erale du second degr e. ` la di A erence de notre usage, cet algorithme est donn e de fa con purement verbale, sans aucune formule : il est vrai que la r` egle en question est imm ediatement suivie de lexemple de l equation y 2 + ay = b. On doit noter egalement quil ny a aucune allusion au cas des racines complexes, mais que le calcul eectif en tient compte de mani` ere correcte. R` egle. 1o . Transporter tous les termes qui contiennent linconnue dans un membre de l equation, & tous les terme connus dans lautre membre. 2o . Si le quarr e de linconnue est multipli e par quelque quantit e, divisez tous les termes de l equation par cette quantit e. 3o . Formez le quarr e de la moiti e de la quantit e qui multiplie linconnue simple, ajoutez-le dans lun & lautre membre de l equation, & par ce moyen, le membre qui renferme linconnue sera un quarr e parfait. 4o . Tirez la racinne quarr ee de lun & lautre membre, qui, dans lun, sera toujours linconnue avec la moiti e de la quantit e qui multipliait linconnue simple ; de sorte, quen transposant cette moiti e, on aura la valeur de linconnue. On peut reconna tre ici, non sans quelque peine, notre mode op eratoire. Rappelons pour sourire une histoire quaimait raconter le grand math ematicien Laurent Schwartz : lors dune inspection un el` eve, ayant ` a r esoudre l equation x2 + x + 2 = 0 et voulant honorer son professeur, calcule soigneusement = 7 et lance la litanie traditionnelle : Si 7 est strictement positif, alors. . . Ce mode op eratoire est connu sous le nom de compl etion du carr e. Il peut naturellement se justier de fa con purement alg ebrique, par exemple en d emontrant lune des identit es remarquables suivantes : (a + b)2 = a2 +2ab + b2 , a2 b2 = (a b) (a + b), (x + y )2 (x y )2 = 4xy.

Elles-m emes ont souvent et e prouv ees g eom etriquement au cours de lhistoire. Voici par exemple une gure permettant de justier les deux derni` eres :

` chaque fois, il sut en eet de calculer de deux mani` A eres di erentes laire dun carr e, ce qui donne respectivement : a2 = b2 + 2b (a b) + (a b)2 = b2 + (b + a) (b a), (x + y )2 = (x y )2 + 4xy.

Ainsi, il sut de poser y = 2p x (suppos e positif ou nul) sur la seconde gure pour en d eduire l equivalence des deux relations x2 2px + q = 0 et (x p)2 = p2 q .

2.2

Les equations du second degr e sur un corps quelconque

Dans le cas g en eral dune equation du second degr e sur un corps quelconque, la m ethode pr ec edente s etend facilement : on remplace par exemple la condition < 0 par le fait que nappartient pas ` a lensemble des carr es du corps. Cest notamment le cas pour lensemble des nombres complexes, connu d` es le seizi` eme si` ecle, dans lequel toute equation du second degr e a toujours au moins une solution (deux si nest pas nul). Il y a pourtant exception notable lorsque le corps est de caract eristique 2 (cest` a-dire o` u 1 + 1 = 0) : ici la question est bien plus complexe (sauf si b = 0, auquel cas l equation est du type x2 = d et a une solution, unique, si et seulement si d est un carr e du corps ; cest toujours le cas si le corps est ni, car lapplication x x2 est injective). Dans le cas g en eral, l equation se met sous la forme b 2 x + x = d en rempla cant linconnue x par x ; on ne peut gu` ere aller plus loin a vers un algorithme de r esolution qui puisse sappliquer ` a tous les cas. Signalons simplement que dans le cas particulier o` u le corps est ni, cest-` a-dire ici de cardinal 2n , une condition n ecessaire et susante pour quil y ait des racines s ecrit :
n

T (x) = 0

o` u T (x) =
m=1

x2

m1

Mais, m eme dans ce cas favorable, la recherche eective des racines nest pas simple et repose essentiellement sur une s erie dessais successifs (pas de formules g en erales comme chez les nombres r eels). On voit donc ainsi que, si innocente quelle puisse para tre, la simple equation du second degr e peut cacher des coins assez sombres, m eme pour larsenal perfectionn e de notre si` ecle. 4

2.3

Les formes r eduites

Dans les exemples qui suivront, pour la simplicit e de lexpos e, nous ne nous int eresserons quaux equations particuli` eres commodes : x2 + 2px = q, x2 = 2px + q, x2 + q = 2px

respectivement appel ees equations positives, n egatives et ambigu es (ces d enominations sont dues ` a Vi` ete). Naturellement les nombres x, p et q sont positifs ou nuls. Mais il ne faut pas oublier que ces formes r eduites sont modernes, et que Vi` ete, comme les anciens, etudiait plut ot ce que nous ecririons, avec les notations dues ` a Descartes, sous les formes g en erales ax2 + bx = c, ax2 = bx + c et ax2 + c = bx. Il existe egalement une quatri` eme forme, ` a savoir x2 + 2px + q = 0, qui ne poss` ede aucune racine positive sauf peut- etre 0 ; elle se ram` ene imm ediatement aux equations ambigu es en changeant x en x. Jusqu` a Descartes y compris, cette forme restera donc volontairement ignor ee. Dans ces trois cas, l equation consid er ee admet comme solutions (n ecessairement positives) : une racine unique x = p2 + q p pour une equation positive ; p2 + q pour une equation n egative ;

une racine unique x = p +

aucune racine si p2 < q , une racine unique x = p si p2 = q et deux racines distinctes x = p + p2 q et x = p p2 q si p2 > q pour une equation ambigu e. La racine n egative dune equation non ambigu e a pour valeur absolue la racine positive de lautre equation non ambigu e ayant les m emes coecients. Naturellement, x et p sont de dimension 1 (longueurs de segments) et q de dimension 2 (par exemple aire de rectangle) alors que dans le cas g en eral a et x sont de dimension 1, b de dimension 2 et c de dimension 3.

Les calculs babyloniens

Sans aucun doute les motivations babyloniennes pour r esoudre des equations du premier et du second degr e etaient-elles principalement g eom etriques ; cela dit, ce que nous lisons sur les tablettes qui nous sont parvenues est essentiellement constitu e de calculs sans gures. Rappelons que la base de num eration est soixante : nous noterons ainsi, par exemple pour des commodit es de lecture,

3 45 275 45 49 = 3+ + et = 1 60 + 8 + sous les formes 16 60 3600 4 60 0 respectives 3 3 45 et 1 8 45 qui rappellent les unit es de temps et dangles. les rationnels Le premier exemple pr esent e ici est celui de la tablette YBC 4663, o` u il sagit 15 de d eterminer les c ot es x et y dun rectangle daire xy = 7 30 = et de 2 13 demi-p erim` etre x + y = 6 30 = , donc, pour un moderne, de r esoudre 2 l equation ambigu e 13 15 = x x2 + 2 2 3 de racines 1 30 = et 5 (= 5). 2 Voici le d etail des calculs : x+y 2 x+y 2 2 x+y 2 x+y 2 x+y 2 x+y 2
2

= = = = = =

3 15 10 33 45 3 3 45 1 45 5

13 , 4 = = 169 , 16 49 , 16

xy xy xy xy

7 , 4

x+y + 2 x+y 2

(= 5), = 3 . 2

1 30

Ces calculs sont eectu es sans justication ; ils reposent sur lidentit e remarquable d ej` a cit ee : 2 2 x+y xy = xy 2 2 qui nest quune variante de lidentit e a2 b2 = (a b) (a + b). Une seconde tablette, BM 13901, traite notamment, toujours sans d emonstration, 25 2 2 = de l equation positive ax + bx = c, particularis ee en 11x +7x = 6 15 , 4 1 de racine positive unique 30 = . 2 Voici le d etail des calculs : ac = 10 8 45 6 = 275 , 4

b 2 b 2 b 2 b 2 b 2
2 2 2

= 3 30 = 12 15 = 10 21 = 9 = 5 30

7 , 2 49 = , 4

+ ac + ac b 2

(= 81),

(= 9), = 11 . 2

+ ac

Il ne reste plus qu` a diviser par a, cest-` a-dire alors de multiplier par linverse 1 de a, cest-` a-dire Malheureusement, ce nombre nest pas dans larsenal des 11 Babyloniens, qui ne connaissent que les inverses qui s ecrivent avec un nombre ni de d ecimales ` a base soixante (comme dailleurs il en va de m eme dans notre syst` eme actuel de base 10). Heureusement, quelques t atonnements montrent aussit ot que 5 30 = 11 30 , ce qui permet de conclure. Bien entendu le nombre de co ncidences qui font que cet exemple peut etre correctement trait e - la rencontre dun carr e parfait et cette divisibilit e par 11 - ne laisse aucun doute sur la nature du probl` eme : cest un exercice ardu de formation pour de futurs calculateurs, et non la solution dun probl` eme concret. La m eme tablette contient aussi l equation positive x2 + x = 45 , de racine evidente x = 30 , obtenue de la m eme mani` ere. Ces fois-ci, la l egitimation de la technique repose certainement sur une m ethode voisine de notre compl etion du carr e. Sil nexiste pas ` a notre connaissance de tablette babylonienne portant une gure g eom etrique tr` es simple mais susante pour justier les techniques de ces deux r esolutions (et de nombreuses autres), cela ne signie nullement que de telles preuves naient pas exist e (voir le livre de r ef erence sur ces questions : Jens Hyrup, Lengths, Widths, Surfaces, 2002, Springer Verlag).

Les equations chez Euclide

Cest ici que, pour la premi` ere fois, sont r eunies de mani` ere organis ee des techniques g en erales de r esolution d equations du premier et du second degr e. Cela dit, il est dicile de voir au premier coup dil quelles sont les parties qui en traitent : non seulement elles ne sont pas annonc ees en tant que telles, mais pour ements, dont le premier, le deuxi` les trouver il faut explorer plusieurs El eme et le sixi` eme.

Il ne sagit pas en eet, comme on le ferait aujourdhui dalgorithmes num eriques : preuves et r esolutions sont bas ees sur la g eom etrie classique (trac e de parall` eles, perpendiculaires, arcs de cercle etc ). Il faut dire que les algorithmes g eom etriques ements ; ces livres pr esent es ici ne peuvent pas etre retrouv es tels quels dans les El ecrits par un intellectuel pour des intellectuels navaient pas pour but daligner des recettes, mais bien de m ethodes g en erales qui, mises bout ` a bout, permettent de r esoudre de nombreux probl` emes comme ceux-ci.

4.1

Le premier degr e

Pour les Grecs, qui ne connaissent pas les nombres n egatifs, la forme g en erale b de l equation du premier degr e est ax = b, de solution x = , o` u a, x et b sont a des nombres positifs ou nuls. En fait, les deux premiers dentre eux sont des mesures de longueurs, le dernier etant une mesure daire (on dirait aujourdhui quil est de dimension 2). Pour le repr esenter, Euclide utilise syst ematiquement une surface, triangulaire ou polygonale par exemple : pour simplier, nous nous limiterons au cas o` u b est laire dun rectangle. Les Grecs connaissaient ce probl` eme sous le nom dapplication des aires parabolique. La r esolution repose essentiellement sur le th eor` eme dit de Thal` es : on la trouve ement (Heath I, p. 341). On part dun dans la Proposition 44 du premier El segment AB de longueur a et dun rectangle ACDE daire b, le point A etant align e avec les points B et E et situ e entre eux. On peut suivre sur la gure la construction successive des points F , G, H et I en respectant les parall elismes et les alignements de la gure. Linconnue x mesure la longueur BH : en eet les triangles F GH et GF D (resp. F AB et AF C , AGI et GAE ) ont des aires egales par sym etrie, do` u il d ecoule que les rectangles ACDE et ABHI ont aussi des aires egales, respectivement egales ` a b et ax.

Comme souvent chez Euclide la gure joue ici un double r ole : permettre la d emonstration dune certaine egalit e si lon suppose dans un premier temps le 8

probl` eme r esolu, et sinon indiquer un algorithme de construction eective de x ` a partir de a et b (pour lequel le point I est dailleurs inutile). On verra plus loin quun Descartes, par exemple, partant du m eme th eor` eme de Thal` es, introduira une construction du m eme nombre x nettement plus naturelle, mais cela supposait un pas en avant psychologique essentiel : consid erer, gr ace ` a un segment unit e donn e` a lavance, que b pouvait etre consid er e comme un nombre analogue ` a a et x, pas que les anciens navaient evidemment pas franchi. D esormais, dans la suite de ce texte, nous ne traiterons plus que des equations de degr e sup erieur ou egal ` a deux.

4.2

Le second degr e

On ne trouve dans Euclide quune seule equation du second degr e compl` etement r esolue, ` a savoir x2 + ax = a2 (couper en moyenne et extr eme raison), dans la ement (Heath II, p. 26 ?). Mais lessentiel trenti` eme Proposition du sixi` eme El de la th eorie sy trouve magistralement d ecortiqu e. Toutes les r esolutions alg ebriques de l equation g en erale du second degr e impliquent essentiellement la recherche de racines carr ees. Construire g eom etriquement la racine carr ee dun nombre h demande lintervention dau moins un cercle. La m ethode que nous trouvons dans Euclide est, encore aujourdhui, insurpassable de simplicit e ; tous ses successeurs lemploieront. Dans la gure ci-dessous, o` u JL est un diam` etre, la longueur KM est la moyenne g eom etrique (ou la moyenne proportionnelle ) des longueurs KJ et KL puisque lon dispose, dans le egalit e KM 2 = KJ KL. Pour triangle rectangle JM L de l construire KM = h, il sut donc que le produit KJ KL soit egal ` a h, ce qui se peut par exemple en posant KJ = 1 et KL = h ou toute autre combinaison h possible comme KJ = et KL =

Cette egalit e KM 2 = KJ KL joue, chez Euclide, le r ole de notre equation de ement cercle. On la trouve dans la trente-et-uni` eme Proposition du Troisi` eme El ` vrai et la huiti` eme Proposition du Sixi` eme El ement (Heath II, pp. 61 et 209). A 9

dire, il ne sagit l` a que dune condition n ecessaire pour que M appartienne au cercle de diam` etre JL ; que cette condition soit aussi susante nest pas ecrit, ement mais cet un corollaire imm ediat de la treizi` eme Proposition du sixi` eme El (Heath II, p. 216). Tout cela sera suivi ` a la lettre par Descartes dans les toutes premi` eres pages de La G eom etrie, sans r ef erence particuli` ere ` a Euclide, mais cest parce que ces choses simples etaient suppos ees etre tr` es famili` eres ` a son lecteur. Le travail de r esolution g eom etrique dune equation du second degr e, disons par exemple ambigu e x2 + q = 2px, se fait en deux temps : dabord justier (ici g eom etriquement) une identit e alg ebrique qui permette darmer que lune des deux racines est p p2 q lorsque cette expression a un sens, puis donner une construction de cette quantit e` a partir dun segment de longueur p et dun rectangle - par exemple - daire q .

4.2.1

Justications didentit es remarquables

Bien que le contenu de cette partie appartienne ` a Euclide, nous pr ef erons en donner une interpr etation plus proche de nos habitudes pour gagner en clart e (la lecture du texte original nest pas toujours commode). On en trouvera les textes sources en se reportant aux Propositions 5 et 6 du ement (Heath I, pp. 382 et 385), et 27 ` ement deuxi` eme El a 29 du sixi` eme El 2 (Heath II, pp. 257 ` a 265) - ici le coecient de x nest pas n ecessairement egal ` a 1 -, o` u ces probl` emes sont nomm es application des aires elliptique, pour l equation ambigu e, et application des aires hyperbolique, pour les deux autres. Commen cons donc par le premier cas (pour lequel Euclide ne consid erera que 2 la racine x = p p q , n egligeant lautre dont il connaissait pourtant evidemment lexistence et la valeur, puisque la m ethode quil donne sapplique ` a elle pratiquement sans changement). La gure ci-dessous suppose, comme cest normalement le cas dans lanalyse dun probl` eme, que le probl` eme est r esolu et que nous connaissons donc un segment de longueur x solution de x2 + q = 2px. Elle exhibe une plaque polygonale en forme d equerre hexagonale, r eunion de quatre plaques rectangulaires dont les longueurs des c ot es sont explicit ees.

10

En d ecomposant de deux mani` eres di erentes cette plaque en deux ou trois plaques rectangulaires simples, on aboutit facilement ` a l egalit e visuelle : px + p2 = x (2p x) + (p x)2 + px soit encore p2 = (2px x2 ) + (p x)2 . Par suite, pour que x2 + q = 2px, il faut et il sut que lon dispose de l egalit e: (p x)2 = p2 q quantit e suppos ee positive (voir ` a ce sujet la vingt-septi` eme proposition). Cette premi` ere intervention dune gure g eom etrique permet de ramener, comme nous lavions dit, la r esolution ` a une prise de racine carr ee. Il en sera de m eme pour les equations non ambigu es. La nouvelle gure ci-dessous concerne une equation positive x2 + 2px = q , dont il sagit de montrer que lunique racine positive est x = p2 + q p.

Cette fois-ci, l egalit e visuelle est : px + (p + x)2 = x (2p + x) + p2 + px soit encore (p + x)2 = (2px + x2 ) + p2 . La condition n ecessaire (x2 2px) + p2 2 2 et susante s ecrit donc bien (p + x) = q + p . Comme il arrive souvent dans ce livre qui ne veut donner que des m ethodes g en erales et non pas etre un recueil complet de recettes pr etes ` a lusage, Euclide laisse ` a son lecteur le soin de d ecouvrir lui-m eme le cas dune equation n egative x2 = 2px + q , de racine x = p + p2 + q ; une gure adapt ee ` a ce cas, n eglig e dans les El ements, est identique ` a la pr ec edente ` a ceci pr` es quil sut de changer (x, p + x) en (x 2p, x p). Les relations qui sen d eduisent alors sont respectivement p (x 2p) + (x p)2 = 2 (x 2p) x + p + p (x 2p), (x p)2 = (x2 2px) et (x p)2 = q + p2 . Nous sommes donc d esormais en possession didentit es alg ebriques, justi ees par la g eom etrie, qui equivalent ` a notre m ethode de compl etion du carr e. 11

4.2.2

Construire les racines

Il reste donc ` a montrer comment, avec une r` egle et un compas, construire une racine dune equation du second degr e` a partir de p et q donn es g eom etriquement. Nous avons d ej` a indiqu e quEuclide ne la pas fait explicitement ; c etait en eet inutile ` a son point de vue, puisque son trait e contient tout le mat eriel n ecessaire : Descartes ` a son tour dira bien en 1637 ie tascheray den mettre la demonstration en peu de mots. car il mennuie d esia den tant escrire (La G eom etrie,Livre Premier, p. 309, AT VI p. 382). Le math ematicien ecossais Robert Simson (1687-1768), traducteur et commentateur dEuclide, croira bon dajouter en 1756 au texte grec une construction eective tr` es ing enieuse de p p2 q ; il fera dailleurs de m eme pour p2 + q p. Cela partait bien entendu dun bon sentiment, mais lintroduction des arcs de cercle simsoniens est plus que maladroite. Si les math ematiques sont correctes, il sagit dune addition etrang` ere au corpus euclidien, alors quun peu dattention aurait pu conduire ` a une construction obtenue par simple concat enation ements, que lon trouvera ci-dessous pour l du contenu des El equation ambigu e x2 + q = 2px et ses deux racines p p2 q .

Pour construire cette gure, on se donne dabord un carr e ABKJ de c ot e p et un rectangle ACDE daire q . Ensuite on d etermine successivement les points F , G, H en respectant les parall elismes et les alignements, puis L tel que KH = KL, le cercle de diam` etre JL et enn M et N sur ce cercle et la droite F BH . La lecture de la gure est facile ; on reconna t evidemment le rectangle GHF D q de l equation du premier degr e, qui conduit ` a l egalit e BH = , et le cercle p de etre JL diam` , qui permet la construction des longueurs KM = KN = KJ KL = p KH ` a cause de larc de cercle de centre K . Puisque ABKJ q est un carr e de c ot e p, on a KH = KB BH = p , ce qui donne nalement p KM = KN = p2 q , puis : BN = BK KN = p p2 q, BM = BK + KM = p + p2 q

12

cest-` a-dire les deux racines de l equation ambigu e x2 + q = 2px. Une condition n ecessaire et susante de leur existence est que p2 q soit positif. Sur la gure, cela se retrouve en notant que la construction nest possible que si, et seulement si, la droite GH coupe bien le c ot e BK du carr e ABKJ entre B et K , cest-` a-dire la condition annonc ee. La gure nale de cette partie nest pas davantage extraite dEuclide. Elle donne une variante possible de la construction ci-dessus, cette fois-ci appliqu ee ` a la fois aux deux equations x2 2px = q ; la racine de l equation positive est naturellement la longueur de BM , alors que celle de BN est la racine de l equation n egative de m emes param` etres p et q .

En fait cette construction donne m eme davantage : en eet, les deux racines de l equation positive x2 +2px = q sont BM et BN , alors que celles de l equation n egative x2 = 2px + q sont BN et BM . M eme sil restait tr` es m eant devant les racines n egatives dune equations - quil appelle fausses (La G eom etrie, p. 372, AT VI p. 445) -, Descartes a tr` es probablement et e tent e de faire de telles remarques.

Diophante dAlexandrie

Limportance de Diophante en alg` ebre et th eorie des nombres ne saurait etre surestim ee, ne serait-ce qu` a cause des commentaires de Fermat. Sans donner de th eorie g en erale, se limitant ` a des cas particuliers, il montre quil connaissait naturellement les techniques de r eduction ` a des racines carr ees des equations du second degr e. Il les appliquait dailleurs egalement ` a des in equations, comme x2 + 60 > 22x ou 2x2 > 6x + 18 : voir la traduction de Ver Eecke, p. 231 (V 30), et surtout p. 178 (IV 39). Ce dernier trin ome 2x2 6x 18 ne poss` ede pas de racines rationnelles car 45 nest pas un carr e parfait ; toutefois lauteur sint eresse ` a trouver des rationnels satisfaisant ` a lin equation (n egative) 2x2 > 6x +18. Au d epart, il fait comme sil 13

voulait r esoudre l equation, et nous donne ` a ce propos un pr ecieux t emoignage de la technique grecque de l epoque. Rappelons quarithme est alors synonyme dinconnue et que, de m eme, quantit e signie ici coecient : Lorsque lon r esout une telle equation, nous multiplions la moiti e de la quantit e darithme [i.e. 6/2] par elle-m^ eme, ce qui donne 9, et nous multiplions 2, la quantit e des carr es darithme, par 18 [quantit e des ] unit es. Ajoutons ` a 9, ce qui donne 45 [= 218+9] dont la racine est ` a ajouter ` a la moiti e de la quantit e darithme... b b2 b2 Pour l equation g en erale ax2 = bx + c, cela signie : calculer , , ac, ac + et 2 2 2 b2 b enn ac + + Pour retrouver lalgorithme moderne, il faut juste ajouter 2 2 la division par a (lacune combl ee par Paul Tannery dans son edition). Aucune justication nest donn ee, dans les Arithm etiques, de cette technique, evidemment bien connue depuis des si` ecles. La g eom etrie ne semble jouer ici aucun r ole dans ses calculs, portant exclusivement sur des nombres. Par suite nous passerons rapidement sur Diophante, indiquant simplement quil traite dau moins trois equations positives, de cinq equations et deux in equations n egatives. Il prend soin par exemple de mettre c ot e` a c ote 84x2 + 7x = 7 (sic ) et 84x2 = 7x + 7 (VI 6 et 7, pp. 242 et 244), 1 1 de racines respectives et , ce qui montre quil connaissait bien ce que nous 4 3 appelons aujourdhui les racines n egatives des equations non ambigu es ; il recommencera dailleurs aussit ot (VI 8 et 9, pp. 246 et 247) avec 630x2 + 73x = 6 1 6 et 630x2 = 73x + 6, de racines respectives et 18 35 Naturellement, il soccupe egalement de quatre in equations ambigu es et, surtout, de l equation ambigu e x2 + 4 = 4x, d ej` a signal ee, qui poss` ede une racine double (x = 2). Ce dernier point est tr` es important, car il montre que les Grecs connaissaient ce concept dont Descartes fera un tr` es grand usage, mais sans para tre y insister dans son Trait e, aectant de nen parler quen passant, evoquant le fait quune droite peut ne pas couper ni toucher un cercle donn e (La G eom etrie, p. 303, AT VI p. 376), puis en parlant plus clairement de racines enti` erement egales (id. p. 347, AT VI p. 418). Cela dit, si la notion de racine multiple na pas et e totalement etrang` ere aux Grecs, il ne semble pas quelle ait alors fait lobjet dune etude syst ematique.

Al-Khw arismi

Dans son Kitab al-jabr il traite de certaines equations du second degr e telles que x2 + 10x = 39 (x = 3) et x2 + 10x = 56 (x = 4), x2 + 21 = 10x (x = 3, ainsi 14

que x = 7) et x2 = 3x + 4 (x = 4), couvrant ici par quelques exemples les trois formes classiques. Il donne, comme Euclide bien avant lui, des preuves g eom etriques justiant les r eductions ` a des extractions de racines carr ees gr ace ` a des gures el ementaires supposant le probl` eme r esolu. Certes il ne le fait que sur des cas particuliers, mais cest une attitude alors tr` es fr equente, qui perdurera, pour certaines d emonstrations lourdes, jusquau d ebut du vingti` eme si` ecle. La gure ci-dessous, avec le choix de x comme longueur commune aux quatre rectangles, justie lidentit e remarquable : (x + p)2 = p2 + 2px + x2 comme on le voit en calculant de deux fa cons di erentes laire du carr e ext erieur. Cela montre que l egalit e x2 + 2px = q equivaut ` a (x + p)2 = q + x2 , ce qui donne x = p2 + q p et r` egle le cas des equations positives. De la m eme mani` ere, le choix de x p (implicitement suppos e positif) comme longueur des rectangles conduit ` a: x2 = p2 + (x p)2 + 2p (x p) = (x p)2 + 2px p2 . Cela montre que l egalit e x2 = 2px + q equivaut ` a (x p)2 = q + p2 , ce qui 2 donne x = p + p + q et r` egle le cas des equations n egatives.

Les equations ambigu es posent un probl` eme plus d elicat. Cette fois-ci, toujours en calculant de deux fa cons di erentes laire de l equerre hexagonale de la gure ci-dessous o` u y = p x est suppos e positif, on obtient lidentit e remarquable : x2 + xy + p2 = 2px + y 2 + xy cest-` a-dire x2 + p2 = 2px + y 2 . Cela montre que l egalit e x2 + q = 2px equivaut 2 2 2 2 ace ` a la convention ` a p = q + y = q + (p x) , ce qui donne x = p p q gr faite sur le signe de p x, et r` egle le cas de la plus petite racine des equations ambigu es lorsque p2 q est positif (ce qui est impos e par la gure m eme puisque le petit carr e de c ot e y est inclus dans le grand carr e de c ot e p). 15

Enn la derni` ere gure de ce paragraphe est presque la m eme que la pr ec edente, aux notations pr` es ( echange de p et de x) : elle appartient donc aussi au trait e dAl Khw arizmi, et aurait pu lui servir ` a d eterminer la plus grande racine des equations ambigu es. Il sut en eet de poser ici x = p + z pour trouver, toujours de la m eme fa con : p2 + pz + x2 = 2px + z 2 + pz cest-` a-dire p2 + x2 = 2px + z 2 et enn la condition n ecessaire et susante 2 p = q + z 2 = q + (x p)2 , qui donne x = p + p2 + q . Pour d eterminer eectivement les valeurs de toute ces racines, lauteur avait alors le choix entre : travailler exclusivement sur des nombres, comme Diophante, ou donner des constructions g eom etriques ` a partir du cercle comme Euclide lavait expliqu e.

Les Italiens du seizi` eme si` ecle

Le r ole des Del Ferro, Cardan et autres Tartaglia dans la r esolution des equations du troisi` eme puis du quatri` eme degr e est tr` es connu ; nous nen parlerons pas, sauf pour indiquer quau milieu du seizi` eme si` ecle on savait transformer une equation de fa con ` a annuler un coecient (faisant passer par exemple de x3 + ax2 + bx + c = 0 ` a z 3 + pz + q = 0), et donner explicitement les racines par des formules telles que : z=
3

1 q+ 2

1 2 1 q + p3 4 27 16

1 q+ 2

1 2 1 q + p3 . 4 27

Ces formules etranges frapperont tous les math ematiciens, y compris Descartes qui les exhibera dans sa G eom etrie (p. 398 pour z 3 + pz = q , AT VI p. 472). Indiquons simplement que cet enorme succ` es invitait evidemment de mani` ere pressante ` a r esoudre de m eme les equations du cinqui` eme degr e et m eme au del` a. Cela devint donc le probl` eme crucial des math ematiques : le r egler donnerait certainement la gloire. Toutefois, les innombrables echecs rencontr es dans cette voie nirent par faire na tre un doute ; il en r esultera par exemple quun Descartes, conforme ` a son temp erament de trancheur de nud gordien, cherchera une direction enti` erement nouvelle, qui lui permettra m eme datteindre le sixi` eme degr e, bien entendu en employant dautres armes que la superposition de radicaux.

Vi` ete

Le grand pr ecurseur de Descartes a longuement travaill e le champ de la r esolution des equations alg ebriques (notamment du troisi` eme degr e). Nous ne le citons ici que pour une construction g eom etrique originale des racines des equations du second degr e gr ace ` a un outil unique, que lon pourrait appeler le cercle universel de Vi` ete (Eectionum Geometricam Canonica Recensia, 1593, Witmer p. 375, Peyroux p. 339). Les formes explicites des racines sont connues depuis au moins vingt si` ecles. Il prend soin toutefois de les justier par des egalit es telles que (u v )2 4uv = (u v )2 (voir le second livre de ses Zetetiques : Witmer p. 102, Peyroux p. 92 qui date de 1591 ou 1593, ou son De Aequationem Recognitione de 1615 : Witmer p. 161, Peyroux p. 147). Fran cois Vi` ete etudie notamment le triplet d equations x2 + 144 = 26x (am2 bigu e de racines x = 8 et x = 18), x + 10x = 144 (positive de racine x = 8) et x2 = 10x + 144 (n egative de racine x = 18). Les trois gures ci-dessous parlent pratiquement delles-m emes. La premi` ere permet de r esoudre les equations ambigu es x2 + q = 2px ; si le rayon du demi cercle est egal ` a p et sil est coup e par une droite ` a distance F D = q (ce nombre est suppos e par exemple avoir et e construit par la technique euclidienne). Le th eor` eme de Pythagore donne aussit ot que les deux racines x = p p2 q ne sont autres que les longueurs des segments F B et F C , d etermin es sur le diam` etre par le pied F de langle droit.

17

La suivante sert ` a la fois aux equations positives et n egatives. Si la droite s ecante est la m eme, le rayon p2 + q est obtenu en pla cant le pied F de langle droit ` a la distance p du centre, ce qui d etermine le cercle. Ici encore F s epare le diam` etre en deux segments, dont le plus grand F B mesure la racine de l equation n egative x2 = 2px + q , et le plus petit F C celle de l equation positive x2 + 2px = q , ` a savoir respectivement x = p + p2 + q et x = p2 + q p. Cette gure a peut- etre et e inspir ee ` a Vi` ete par la construction classique dune racine carr ee. En eet, le th eor` eme de Pythagore et l egalit e F D2 = F C F B impliquent : CF 2 + F G CF = DF 2 , BF 2 = F G BF + DF 2

cest-` a-dire exactement une equation positive et une equation n egative (pour obtenir une equation ambigu e, il sut de remplacer F D2 = F C F B par CD2 = CF CB , autre propri et e tr` es connue du triangle rectangle CDB , ce qui conduit ` a F C 2 + DF 2 = BC F C ).

Enn la derni` ere gure, non explicit ee par Vi` ete, nous introduit ` a la technique cart esienne de r esolution g en erale, et ce nest sans doute pas un hasard. Elle r esulte pratiquement de la premi` ere des deux gures ci-dessus, apr` es une rotation dangle droit : les racines de x2 + q = 2px sont respectivement F C = HD et F B = CG = HE . Nous la retrouverons telle quelle dans La G eom etrie (p. 303, AT VI p. 376).

18

Enn Descartes vint

Au d ebut du dix-septi` eme si` ecle, les choses etaient susamment m ures pour quun homme de g enie puisque transformer de fa con radicale notre sujet, mais non lass echer : il faudra pour cela encore deux si` ecles.

9.1

Pourquoi les equations alg ebriques chez Descartes ?

Comme il a d ej` a et e signal e, apr` es les succ` es italiens - que Descartes ne conna tra que relativement assez tard - il restait en math ematiques un d e majeur : r esoudre les equations de degr e strictement sup erieur au quatri` eme. Les cahiers de brouillons de Descartes (ici les Cogitationes privat, AT X p. 234) nous montrent, par exemple ` a propos de l equation x3 = 7x + 14, quil etait d ej` a int eress e, tr` es jeune, par le sujet. On trouvera dailleurs en plusieurs endroits (dont La G eom etrie, p. 318, AT VI p. 391) limage dun compas quil avait mis au point pour r esoudre certaines equations du second degr e, avec au d epart lespoir de pouvoir les traiter toutes. Descartes parviendra dailleurs ` a ramener toute equation du quatri` eme degr e ` a une du troisi` eme, ce que Ferrari avait d ej` a obtenu par une autre technique. Pour ce faire, il utilise avec brio la g en eralisation naturelle de la compl etion dun carr e qui consiste, par une translation des racines, ` a faire dispara tre le second coecient du polyn ome P (oster le second terme, La G eom etrie, p. 376 puis 19

385, AT VI p. 449 puis 457). Cest un succ` es assez mineur, mais qui prouve bien quil a pouss e assez loin l etendue de ses recherches, et ce peut- etre m eme avant davoir lu lArs Magna de Cardan. Nous ne ferons qu evoquer ici limportance des connaissances quil a sorties de sa plume, de nombreuses pour la premi` ere fois, au sujet des racines des equations alg ebriques consid er ees de fa con abstraite : la r` egle des signes, la diminution dun degr e dune equation dont on conna t une racine a gr ace ` a la division par x a etc. Il ny a donc aucun doute que notre th` eme na cess e d etre pr esent ` a son esprit pendant ses ann ees de math ematicien, m eme sil avait egalement en vue un tout autre probl` eme : d eterminer la forme optimale des verres de lunettes. Il sera dailleurs ebloui de d ecouvrir que sa m ethode lui permit de r esoudre les deux ` a la fois (voir La G eom etrie, p. 342, AT VI p. 413 : Et iose dire que cest cecy le problesme le plus utile, & le plus general, non seulement que je s cache, mais mesme que iaye iamais desir e de s cauoir en Geometrie ). Son trait e souvre sur les r esolutions des equations du premier et du second degr e, et se termine sur celles des troisi` eme, quatri` eme, cinqui` eme et sixi` eme degr e. Pour ces derni` eres, qui m eritent evidemment une etude tr` es approfondie, il emploie une m ethode r evolutionnaire : ayant r eussi ` a d enir des courbes de degr e quelconque (gr ace ` a son invention des coordonn ees) il cherche ` a ramener toute r esolution d equation alg ebrique ` a la d etermination des abscisses des points dintersection dun cercle avec une courbe convenable. Jusquau degr e quatre, il v erie que cest possible - n etant l` a pas tr` es loin de constructions de Vi` ete -, et il y parvient, de mani` ere tout ` a fait originale, pour le degr e six (le degr e cinq sen d eduisant tr` es facilement). Son armation selon laquelle, ` a lextr eme n de La G eom etrie, il ny a qu` a continuer dans cette voie pour atteindre nimporte quelle equation est, au sens strict, erron ee. Mais il nen reste pas moins quil a r ealis e ici une perc ee aujourdhui bien oubli ee, par des voies enti` erement nouvelles, mais qui a eu des cons equences inattendues et consid erables qui lauraient sans doute bien etonn e tout en attant naturellement son ego. Nous nous limiterons ici ` a ses constructions pour les premier et second degr e, quil a port ees ` a un niveau de simplicit e sans aucun doute insurpassable, compl etant ainsi son cher Euclide (comme il avait tent e de le faire autrefois avec le De Solidorum Elementis ).

9.2

La g eom etrie et les equations du second degr e

Dans les toutes premi` eres pages de La G eom etrie (pp. 298 ` a 303, AT VI pp. 370 ` a 376), Descartes nous donne sa propre version de la r esolution de l equation du premier degr e ax = b, en employant pour cela deux triangles homoth etiques 20

de c ot es respectifs a et b pour le premier, et 1 et x pour le second. Nous avons d ej` a soulign e que cette application du th eor` eme de Thal` es est evidemment la plus simple de toutes les constructions possibles, mais quelle supposait un saut conceptuel essentiel, celui de pouvoir xer une unit e en choisissant pour tel un segment arbitraire. Mais, apr` es avoir recopi e la d etermination des racines carr ees dEuclide, il donne - toujours sans d emonstrations - une tr` es nouvelle m ethode de r esolution des equations du second degr e. La gure ci-dessous donne ` a la fois la racine positive AB = p2 + q p de l equation positive x2 + 2px = q et la racine positive AC = p + p2 + q de l equation n egative x2 = 2px + q puisque le th eor` eme de Pythagore montre que A est situ e` a la distance p2 + q du centre du cercle :

Sa r esolution des equations ambigu es est nettement moins originale, car elle reprend (involontairement ?) la construction de Vi` ete. Sur la gure ci-dessous, on lit les longueurs des deux racines DE = p p2 q et DF = p + p2 q de l equation ambigu e x2 + q = 2px). La preuve repose sur une simple application du th eor` eme de Pythagore (projeter orthogonalement le centre sur la droite DEF ) :

21

En fait, Descartes na pas ecrit (pas vu ?) que son outil pr ec edent (diam` etre et tangente ` a un cercle) pouvait justement etre aussi universel que le cercle de Vi` ete. La gure ci-dessous donne en eet, toujours par simple application du th eor` eme de Pythagore, que les longueurs AB et AC sont les racines de l equation ambigu e x2 + q = 2px (ici, p nest plus le rayon du cercle, mais la distance s eparant le centre du point A do` u lon m` ene la tangente AT ) :

Descartes connaissait les racines complexes des equations ambigu es dans le cas p2 < q . Il naurait aucun mal ` a construire une gure assez analogue aux pr ec edentes sur laquelle lire la partie r eelle commune T O = p et la valeur absolue T A = q p2 des parties imaginaires de ces racines :

Sur ces constructions, Descartes a emis une evaluation manquant plut ot dhumilit e (La G eom etrie, p. 304, AT VI p. 376), dont nous laissons le soin au lecteur de d ecider sil a eu raison, ou tort, de se placer si haut : Au reste, ces mesmes racines se peuuent trouuer par vne innit e dautres moyens, & iay seulement voulu mettre ceux cy, comme fort simples, an de faire voir quon peut construire tous les Problesmes de la Geom etrie ordinaire, sans faire autre chose que le peu qui est compris dans les quatre gures que iay expliqu ees. Ce que ie ne croy pas que les anciens ayent remarqu e. car autrement ils neussent pas pris la peine den ecrire tant de gros liures, ou le seul ordre de leurs propositions nous fait connoistre quils nont point eu la vraye methode pour les trouuer toutes, mais quils ont seulement ramass e celles quils ont rencontr ees. Rabattons un peu sa superbe : Descartes avait aussi, par exemple, les moyens de mettre au point, par des dichotomies ou des approximations anes (fausse position) des techniques donnant des d ecimales dune racine (le concept de d ecimale 22

est par exemple d ej` a pr esent chez Stevin). Il nen fera naturellement rien. Pas davantage quil ne deviendra le Galois de son si` ecle. Cela dit, m eme si sa m ethode peut para tre aujourdhui assez extravagante, il reste quil est le premier ` a avoir donn e une solution de l equation g en erale du cinqui` eme ou du sixi` eme degr e gr ace ` a sa courbe auxiliaire appel ee aujourdhui parabole cart esienne ou trident ; son trait e marque donc bien une etape importante, et surtout evidemment dans la mesure o` u sa longue recherche fructueuse lui a permis de mettre la main sur un joyau incomparable : la g eom etrie analytique.

10

De Newton ` a Galois

La n de lhistoire de la r esolution des equations alg ebriques est proche : elle na d esormais plus de rapports directs avec la g eom etrie. Newton (en 1671, publi e en 1736) et Raphson (en 1690) ont mis au point, de mani` ere ind ependante, des algorithmes tr` es voisins, utilisant le calcul di erentiel, et permettant (th eoriquement) de trouver autant de d ecimales que lon veut dune racine dune equation f (x) = 0. Telle est la solution moderne : cest le meilleur proc ed e de r esolution possible, que la mont ee actuelle de linformatique a rendu evidemment encore plus ecace. Il faut noter que cela d epasse le cas purement alg ebrique, o` u f est un polyn ome, et que cette m ethode, etendue par exemple ` a des espaces plus g en eraux que la droite, est toujours intens ement utilis ee. Lid ee est la suivante : si a est une valeur approch ee dune racine dune equation P (x) = 0, la vraie racine est de la forme x = a + h ; pour d eterminer h, on ecrit 0 = P (a + h) = P (a) + ph + qh2 + rh3 + . . . (la suite de ces nombres est nie car P est un polyn ome), et on peut prendre pour valeur approch ee de h celle qui annule P (a) + ph ; en fait, p = P (a). Dans La m ethode des uxions et des suites innies, Newton donne ainsi, par t atonnements intelligents, la valeur approch ee x = 2, 09455148 de la seule racine r eelle de l equation x3 2x 5 = 0 (voir par exemple la page 7 de la traduction fran caise par Buon de 1740). Bien entendu, Descartes aurait pu imaginer la m ethode que suit alors Newton, mais non son interpr etation sous la forme g en erale de Newton-Raphson, faute de conna tre le concept de d eriv ee. Avec Lagrange, commence une s erie de r eexions alg ebriques tr` es profondes qui vont r evolutionner les r` egles du jeu. Tout part de la remarque selon laquelle les racines (a, b, c) dune equation x3 + px + q = 0 sont telles que les nombres (a + bj + cj 2 )3 et (a + bj 2 + cj )3 ne prennent quau plus deux valeurs distinctes lorsque lon op` ere, sur (a, b, c), les six permutations possibles - voir son trait e de 1770 23

R eexions sur la r esolution alg ebrique des equations. Cette technique eclaire la r eussite de Del Ferro et ses compagnons : il existe ainsi une equation auxiliaire de degr e deux, donc r esoluble, gr ace ` a laquelle on peut ensuite d eterminer a, b et c ` a lordre pr` es. Une remarque analogue explique que l equation g en erale du quatri` eme degr e peut aussi etre associ ee ` a une equation auxiliaire de degr e trois, ce quavaient bien vu Tartaglia au seizi` eme si` ecle et Descartes au dix-septi` eme. Cela dit, aucune technique analogue ne semblait pouvoir etre etablie pour le cinqui` eme degr e. Lintuition de Descartes, pour qui les formules explicites avec radicaux (` a la Cardan par exemple) cessaient d etre envisageables au del` a du degr e quatre - sauf cas particuliers -, sera pleinement justi ee par Abel, qui en 1821, apr` es avoir bri` evement cru quelques mois plus t ot quil avait pu vaincre le cinqui` eme degr e, prouva au contraire que c etait impossible. On sait que cest Galois qui, neuf ans plus tard, mettra un point nal ` a toutes les recherches de ce genre. Sa m ethode etait si neuve quelle ne sera vraiment comprise que vingt ans plus tard : ainsi accomplissait-il, de mani` ere totalement surprenante, le vieux r eve de Descartes de pouvoir r esoudre toutes les equations alg ebriques (avec un sens tr` es particulier donn e au mot r esoudre, obtenu en renversant l echiquier comme Descartes lavait fait avec la notion de courbe au Premier Livre de La G eom etrie ). Mais bien entendu ` a cette epoque, les math ematiques s etaient d ecouvertes inniment plus riches, et le succ` es de Galois nen marquait naturellement pas la n ! Aujourdhui, les notions de corps de rupture et de corps de d ecomposition ont ni de tirer un trait sur ce que signie : r esoudre une equation alg ebrique.

Il faut enn noter, en guise de conclusion, quaujourdhui des math ematiciens comme Alain Connes (g eom etrie non commutative) et Jean-Pierre Ramis ( equations di erentielles), par exemple, ne cessent de tirer de la th eorie de Galois des enseignements pour des recherches contemporaines tr` es vivantes. Le tr` es ancien probl` eme pos e par la r esolution des equations alg ebriques conna t donc indirectement, encore maintenant, des retomb ees etonnantes.

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