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Biblioteca virtual Julio Verne

De la Tierra a la Luna
Editado por Ariel Prez

Cortesa de www.jverne.net

Gnero: Novela
Ao de publicacin: 1865
Sinopsis:
Barbicane y los miembros del Gun-Club conciben un plan para viajar a la Luna utilizando
un proyectil que es disparado por el Columbiad, un gigantesco can. En su interior se hallan
tres hombres (los norteamericanos Barbicane y Nicholl, y un curioso francs, Miguel Ardn),
quienes sortearn toda clase de peligros y obstculos en su trayecto hacia el objetivo final.

Captulo I
El Gun-Club
Durante la guerra federal de los Estados Unidos, se fund en Baltimore, ciudad del Estado
de Maryland, un nuevo club muy influyente. Conocida es la energa con que el instinto militar
se desarroll en este pueblo de armadores, mercaderes y fabricantes. Simples comerciantes y
tenderos abandonaron su despacho y su mostrador para improvisarse capitanes, coroneles y
hasta generales sin haber pasado por las escuelas de aplicacin de West Point1, y no tardaron
en igualar en el arte de la guerra a sus colegas del viejo continente, alcanzando victorias, lo
mismo que stos; a fuerza de derrochar balas, millones y hombres.
Pero en lo que principalmente los americanos aventajaron a los europeos fue en la ciencia
de la balstica, y no porque sus armas hubiesen llegado a un grado ms alto de perfeccin,
sino porque se les dieron dimensiones desusadas y con ellas un alcance desconocido hasta
1

Academia militar de los Estados Unidos.

entonces. Respecto a tiros rasantes, directos, parablicos, oblicuos y de rebote, nada tenan
que envidiarles los ingleses, franceses y prusianos, pero los caones de stos, los obuses y
los morteros, no son ms que pistolitas de bolsillo comparados con las formidables mquinas
de la artillera norteamericana.
Y esto no ha de sorprender. Los yanquis, que son los primeros mecnicos del mundo, son
ingenieros como los italianos son msicos y los alemanes son metafsicos: de nacimiento. Era,
adems natural que aplicasen a la ciencia de la balstica su natural ingenio y su caracterstica
audacia. As se explican aquellos caones gigantescos, mucho menos tiles que las mquinas
de coser, pero no menos admirables y mucho ms admirados. Conocidas son en este gnero
las maravillas de Parrot, de Dahlgreen, de Rodman. Los Armstrong, los Pallisier y los Treuille
de Beaulieu tuvieron que reconocer su inferioridad delante de sus rivales ultramarinos.
As pues, durante la terrible lucha entre nordistas y sudistas, los artilleros figuraron en
primera lnea. Los peridicos de la Unin celebraron con entusiasmo sus inventos, y no hubo
muchacho, por insignificante que fuese, ni ningn cndido bobalicn que no se devanase da
y noche los sesos calculando trayectorias insensatas.
Y cuando a un americano se le mete una idea en la cabeza, nunca falta otro americano
que le ayude a realizarla. Con slo que sean tres, eligen un presidente y dos secretarios. Si
llegan a cuatro, nombran un archivero, y la sociedad funciona. Siendo cinco se convocan en
asamblea general, y la sociedad queda definitivamente constituida. As sucedi en Baltimore.
El primero que invent un nuevo can se asoci con el primero que lo fundi y el primero
que lo taladr. Tal fue el ncleo del Gun-Club2. Un mes despus de su formacin se compona
de mil ochocientos treinta y tres miembros efectivos y treinta mil quinientos sesenta y cinco
corresponsales.
A todo el que quera entrar en la sociedad se le impona la condicin, sine qua non, de
haber ideado o por lo menos perfeccionado un nuevo can, o a falta de can, un arma de
fuego cualquiera. Pero fuerza es decir que los inventores de revlveres de a quince tiros, de
carabinas de repeticin o de sables-pistolas no eran muy considerados. Los artilleros privaban
y merecan la preferencia en todas las circunstancias.
La estima que consiguen -dijo un da uno de los oradores ms distinguidos del Gun-Club-,
guarda proporcin con las dimensiones de su can, y est en razn directa del cuadrado de
las distancias alcanzadas por sus proyectiles.
Fundado el Gun-Club, es fcil imaginar lo que produjo en este gnero el talento inventivo
de los americanos. Las mquinas de guerra tomaron proporciones colosales, y los proyectiles,
traspasando lmites permitidos, fueron a mutilar a los inofensivos transentes. Todos aquellos

Literalmente Club del can.

inventos hacan parecer poca cosa a los tmidos instrumentos de artillera europea. Jzguese
por las siguientes cifras.
En otro tiempo, una bala de treinta y seis, a la distancia de trescientos pies, atravesaba
treinta y seis caballos cogidos de flanco y setenta y ocho hombres. El arte se hallaba en
mantillas. Desde entonces los proyectiles han ganado mucho terreno. El can Rodman, que
arrojaba a siete millas3 de distancia una bala que pesaba media tonelada4, habra fcilmente
derribado ciento cincuenta caballos y trescientos hombres. En el Gun-Club se trat de hacer
la prueba, y aunque los caballos se sometan a ella, los hombres fueron por desgracia menos
complacientes.
Pero sin necesidad de pruebas se puede asegurar que aquellos caones eran mortferos,
y en cada disparo caan combatientes como espigas en un campo que se est segando. Junto
a semejantes proyectiles, qu significaba aquella famosa bala que en Coutras, en 1587, dej
fuera de combate veinticinco hombres?
Qu significaba aquella otra bala que en Zorndoff, en 1758, mat cuarenta soldados?
Qu era en sustancia aquel can austriaco de Kesselsdorf, que en 1742 derribaba en cada
disparo a setenta enemigos? Quin hace caso de aquellos tiros sorprendentes de Jena y de
Austerlitz que decidan la suerte de la batalla? Cosas mayores se vieron durante la guerra
federal. En la batalla de Gettysburg un proyectil cnico disparado por un can mat a ciento
setenta y tres confederados, y en el paso del Potomac una bala Rodman mand a ciento
quince sudistas a un mundo evidentemente mejor. Debemos tambin hacer mencin de un
mortero formidable inventado por J. T. Maston, miembro distinguido y secretario perpetuo del
Gun-Club, cuyo resultado fue mucho ms mortfero, pues en el ensayo mat a ciento treinta y
siete personas. Verdad es que revent.
Qu hemos de decir que no lo digan, mejor que nosotros, guarismos tan elocuentes?
Preciso es admitir sin repugnancia el clculo siguiente obtenido por el estadista Pitcairn:
dividiendo el nmero de vctimas que hicieron las balas de can por el de los miembros del
Gun-Club, resulta que cada uno de stos haba por trmino medio costado la vida a dos mil
trescientos setenta y cinco hombres y una fraccin.
Fijndose en semejante guarismo es evidente que la nica preocupacin de esta sociedad
cientfica fue la destruccin de la humanidad con un objeto filantrpico y el perfeccionamiento
de las armas de guerra consideradas como instrumentos de civilizacin.
Aquella sociedad era una reunin de ngeles exterminadores, hombres de bien a carta
cabal. Adase que aquellos yanquis, valientes todos, no se contentaban con frmulas, sino
que descendan ellos mismos al terreno de la prctica. Haba entre ellos oficiales de todas las
graduaciones, subtenientes, generales, y militares de toda edad, algunos recin entrados en
3
4

La milla equivale a mil seiscientos nueve metros y treinta y un centmetros.


Quinientos kilogramos.

la carrera de las armas y otros que haban encanecido en los campamentos. Muchos, cuyos
nombres figuraban en el libro de honor del Gun-Club, haban quedado en el campo de batalla,
y los dems llevaban en su mayor parte, las seales evidentes de su indiscutible denuedo.
Muletas, piernas de palo, brazos artificiales, manos postizas, mandbulas de goma elstica,
crneos de plata, narices de platino, de todo haba en aquella coleccin, y el referido Pitcairn
calcul igualmente que en el Gun-Club no haba a lo sumo, ms que un brazo por cada cuatro
personas y dos piernas por cada seis.
Pero aquellos intrpidos artilleros no reparaban en semejantes bagatelas, y se llenaban de
orgullo cuando el parte de una batalla dejaba consignado un nmero de vctimas diez veces
mayor que el de proyectiles gastados.
Un da, sin embargo, triste y lamentable, los sobrevivientes a la guerra firmaron la paz;
cesaron poco a poco los caonazos, se enmudecieron los morteros, los obuses, y los caones
volvieron a los arsenales, las balas se hacinaron en los parques, se borraron los recuerdos
sangrientos, los algodoneros brotaron esplendorosos en los campos prdigamente abonados,
los vestidos de luto se fueron haciendo viejos a la par del dolor, y el Gun-Club qued sumido
en una ociosidad profunda.
Algunos apasionados, trabajadores incansables, se entregaban an a clculos de balstica
y no pensaban ms que en bombas gigantescas y obuses incomparables. Pero, sin la prctica,
de qu sirven aquellas intiles teoras? Los salones estaban desiertos, los criados dorman en
las antesalas, los peridicos permanecan encima de las mesas, tristes ronquidos partan de
los rincones sombros, y los miembros del Gun-Club, otrora tan bulliciosos, hoy reducidos al
silencio gracias a una paz desastrosa, se adormecan soando con una artillera platnica.
-Es desolador -dijo una tarde el valiente Tom Hunter, mientras que sus patas de palo se
carbonizaban en la chimenea -. No hay nada que hacer! No hay esperanza! Qu existencia
tan fastidiosa! Qu se hicieron aquellos tiempos en que nos despertaba todas las maanas el
alegre estampido de los caones?
-Aquellos tiempos pasaron para no volver -respondi Bilsby, procurando estirar los brazos
que le faltaban -. Entonces daba gusto! Se inventaba un obs, y, apenas estaba fundido, iba
el mismo inventor a ensayarlo ante del enemigo, y se obtena en el campamento un aplauso
de Sherman o un apretn de manos de MacClellan. Pero ahora los generales han vuelto a su
escritorio, y en lugar de mortferas balas de hierro despachan inofensivas balas de algodn.
Rayos! El porvenir de la artillera se ha perdido en Amrica!
-S, Bilsby -exclam el coronel Blomsberry-, hemos sufrido crueles decepciones. Un da
abandonamos nuestros hbitos tranquilos, nos ejercitamos en el manejo de las armas, nos
trasladamos de Baltimore a los campos de batalla, nos portamos como hroes, y dos o tres
aos despus perdemos el fruto de tantas fatigas para condenarnos a una deplorable inercia
con las manos metidas en los bolsillos.

Trabajo le hubiera costado al valiente coronel dar una prueba semejante de su ociosidad,
y no por falta de bolsillos.
-Y ninguna guerra en perspectiva! -dijo entonces el famoso J. T. Maston, rascndose su
crneo de goma elstica-. Ni una nube en el horizonte, cuando tanto hay an que hacer en
la ciencia de la artillera! Esta misma maana dej terminado un modelo de mortero, con su
plano, su corte y su elevacin, destinado a modificar profundamente las leyes de la guerra.
-De veras? -replic Tom Hunter, recordando involuntariamente en el ltimo experimento
del honorable J. T. Maston.
-De veras -respondi ste-. Pero de qu sirven tantos estudios llevados a buen trmino y
tantas dificultades vencidas? Nuestros trabajos son intiles. Los pueblos del Nuevo Mundo se
han empeado en vivir en paz, y nuestro belicoso Tribune5 pronostica prximas catstrofes
debidas al aumento escandaloso de las poblaciones.
-Sin embargo, Maston-respondi el coronel Blomsberry-, en Europa siguen batindose
para sostener el principio de las nacionalidades.
-Y qu?
-Y qu! Podramos all intentar algo, y si se aceptasen nuestros servicios...
-pero bueno! -exclam Bilsby-. Cultivar la balstica en provecho de los extranjeros!
-Es preferible a no hacer nada -respondi el coronel.
-Sin duda -dijo J. T. Maston - es preferible hacer eso a no hacer nada.
-Y por qu? -pregunt el coronel.
-Porque en el viejo mundo tienen unas ideas sobre los ascensos totalmente contrarias a
nuestras costumbres americanas. Aquella gente piensa que uno no puede ser general en jefe
quien no ha sido antes subteniente, lo que equivale a decir que no puede ser buen artillero el
que por s mismo no ha fundido el can, lo que me parece...
-Absurdo! -replic Tom Hunter destrozando con su bowieknife6 los brazos de la butaca
en que estaba sentado-. Y en el extremo a que han llegado las cosas no nos queda ya ms
recurso que plantar tabaco y destilar aceite de ballena.
-Cmo! -exclam J. T. Maston con voz atronadora-. No dedicaremos los ltimos aos de
nuestra existencia al perfeccionamiento de las armas de fuego? No ha de presentarse una
nueva ocasin de ensayar el alcance de nuestros proyectiles? Nunca ms el fogonazo de
nuestros caones iluminar la atmsfera? No sobrevendr una complicacin internacional
que nos permita declarar la guerra a una potencia transatlntica? No echarn los franceses a
pique ni uno solo de nuestros vapores, ni ahorcarn los ingleses con menosprecio del derecho
de gentes, tres o cuatro de nuestros compatriotas?

5
6

El ms intenso peridico abolicionista de la Unin.


Cuchillo de bolsillo, de ancha hoja.

-No, Maston -respondi el coronel Blomsberry-, no tendremos esa suerte! No! No va a


producirse ni uno solo de los incidentes que tanta falta nos hacen, y aunque se produjesen,
no sacaramos de ellos ningn beneficio! La susceptibilidad americana va desapareciendo, y
vegetamos en la molicie!
-S, nos humillamos! -replic Bilsby.
-Se nos humilla! -respondi Tom Hunter.
-Y tanto! -replic J. T. Maston con mayor vehemencia-. Sobran razones para batirnos, y
no nos batimos! Se economizan piernas y brazos en provecho de gentes que no saben qu
hacer de ellos. Sin ir muy lejos, se encuentra un motivo de guerra. Dgame, la Amrica del
Norte no perteneci en otro tiempo a los ingleses?
-Sin duda-respondi Tom Hunter, dejando con rabia quemarse en la chimenea el extremo
de su pata de palo.
-Pues bien! -repuso J. T. Maston-. Por qu Inglaterra, a su vez, no ha de pertenecer a
los americanos?
-Sera muy justo -respondi el coronel Blomsberry.
-Vaya usted con esa proposicin al presidente de Estados Unidos -exclam J. T. Maston- y
ver cmo la acoge.
-La acoger mal -murmur Bilsby entre los cuatro dientes que haba salvado de la batalla.
-No ser yo -exclam J. T. Maston- quien le d el voto en las prximas elecciones.
-Ni yo -exclamaron de acuerdo todos aquellos belicosos invlidos.
-Entretanto, y para concluir -repuso J. T. Maston-: si no se me proporciona ocasin de
ensayar mi nuevo mortero sobre un verdadero campo de batalla, presentar mi dimisin de
miembro del Gun-Club, y me sepultar en las profundidades de Arkansas.
-All le seguiremos todos! -respondieron los interlocutores del enrgico J. T. Maston.
Tal era el estado de cosas. La exasperacin de los nimos iba en progresivo aumento, y el
club se hallaba amenazado de una prxima disolucin, cuando sobrevino un acontecimiento
inesperado que impidi tan sensible catstrofe.
Al da siguiente de la acalorada conversacin de que acabamos de dar cuenta, todos los
miembros de la sociedad recibieron una circular concebida en los siguientes trminos:

Baltimore, 3 de octubre.
El presidente del Gun-Club tiene la honra de prevenir a sus colegas que en la sesin del 5
del corriente, les dirigir una comunicacin de la mayor importancia, por lo que les suplica
que, cualesquiera que sean sus ocupaciones, acudan a la cita que les da por la presente.
Su afectsimo colega:

IMPEY BARBICANE, P. G. C.
CaptuloII
Comunicado del presidente Barbicane
El 5 de octubre, a las ocho de la noche, una multitud compacta se apiaba en los salones
del Gun-Club, 21, Union Square. Todos los miembros de la sociedad residentes en Baltimore
haban acudido a la cita de su presidente.En cuanto a los socios corresponsales, los trenes los
desembarcaban a centenares en las estaciones de la ciudad, sin que por mucha que fuese la
capacidad del saln de sesiones, cupiesen todos. As es que aquel concurso de sabios reflua
en las salas prximas, en los corredores y hasta en los vestbulos exteriores, en donde se
condensaba un gento inmenso, que deseaba con ansia conocer la importante comunicacin
del presidente Barbicane. Los unos empujaban a los otros, y mutuamente se atropellaban y
aplastaban con esa libertad de accin caracterstica de los pueblos educados en las ideas del

self government.7
Un extranjero que se hubiese hallado aquella noche en Baltimore, no hubiera conseguido
a fuerza de oro penetrar en el gran saln, exclusivamente reservado a miembros residentes o
corresponsales, sin que nadie ms pudiera ocupar en l algn puesto, as es que los notables
de la ciudad, los magistrados del consejo de los selectmen8 haban tenido que mezclarse con
la turba de sus admiradores para coger al vuelo las noticias del interior.
La inmensa sala ofreca a las miradas un curioso espectculo. Aquel vasto local estaba
maravillosamente adecuado a su destino. Altas columnas, formadas de caones sobrepuestos
que tenan por pedestal grandes morteros, sostenan la esbelta armazn de la bveda, un
verdadero encaje de hierro fundido recortado con maestra. Panoplias de trabucos, retacos,
arcabuces, carabinas y de todas las armas de fuego antiguas y modernas cubran las paredes
entrelazndose de una forma pintoresca. La llama del gas brotaba profusamente de un millar
de revlveres dispuestos a modo de lmparas, completando tan esplndido alumbrado araas
de pistolas y candelabros formados de fusiles artsticamente reunidos.
Los modelos de caones, las muestras de bronce, los blancos acribillados a balazos, las
planchas destruidas por el choque de las balas del Gun-Club, el surtido de los baquetones y
escobillones, los rosarios de bombas, los collares de proyectiles, las guirnaldas de granadas,
en una palabra, todos los tiles del artillero fascinaban por su asombrosa disposicin y hacan
presumir que su verdadero destino era ms decorativo que mortfero.

7
8

Gobierno personal.
Administradores de la ciudad elegidos por la poblacin.

En el puesto de preferencia, detrs de una esplndida vidriera se observaba un pedazo de


recmara rota y torcida por efecto de la plvora, preciosa reliquia del can de J. T. Maston.
El presidente, con dos secretarios a cada lado, ocupaba en uno de los extremos del saln
un ancho espacio entarimado. Su silln, levantado sobre una curea laboriosamente tallada,
afectaba en su conjunto robustas formas de un mortero de treinta y dos pulgadas, apuntando
en ngulo de noventa grados, y estaba suspendido de dos quicios que permitan al presidente
columpiarse como en los rocking chairs9, que tan cmoda es en verano para dormir la siesta.
Sobre la mesa, que era una gran plancha de hierro sostenida por unos seis obuses, se vea un
tintero de exquisito gusto, hecho de bala de can admirablemente cincelado, y un timbre
que se disparaba estrepitosamente como revlver. Durante las discusiones acaloradas, esta
campanilla de ltimo modelo apenas llegaba a escucharse por encima de las voces de aquella
legin de artilleros sobreexcitados.
Delante de la mesa presidencial, los bancos, colocados de modo que formaban eses como
las circunvalaciones de una trinchera, constituan una serie de parapetos del Gun-Club, y bien
puede decirse que esa noche haba gente hasta en las trincheras. El presidente era bastante
conocido como para que nadie pudiese ignorar que no hubiera molestado a sus colegas sin
un motivo sumamente grave.
Impey Barbicane era un hombre de cuarenta aos, sereno, fro, austero, de un carcter
esencialmente formal y reconcentrado; exacto como un cronmetro, con un temperamento a
toda prueba, de resolucin inquebrantable. Poco caballeroso, no dejaba de ser un aventurero,
siempre resuelto a trasladar del campo de la especulacin al de la prctica las ms temerarias
empresas, era el hombre por excelencia de la Nueva Inglaterra, el nordista colonizador, el
descendiente de aquellas Cabezas Redondas tan funestas para los Estuardo, y el implacable
enemigo de los aristcratas del Sur, de los antiguos caballeros de la madre patria. Barbicane,
en una palabra, era un yanqui completo.
Haba hecho comerciando con madera una fortuna considerable. Nombrado como director
de artillera durante la guerra, y dio pruebas de tener una gran inventiva; audaz en sus ideas,
contribuy poderosamente al progreso del arma, dando a las investigaciones experimentales
un incomparable desarrollo.
Era un personaje de mediana estatura, que por una rara excepcin en el Gun-Club, tena
ilesas todas sus extremidades. Sus facciones acentuadas, parecan trazadas con escuadra y
tiralneas, y si es cierto que para adivinar los instintos de un hombre se le debe observar de
perfil, Barbicane, mirado as, ofreca los ms seguros indicios de energa, audacia y sangre
fra.

Sillones o mecedoras usados en los Estados Unidos, los cuales permiten mecerse al que se sienta
en alguno de ellos.

En aquel momento permaneca inmvil en su silln, mudo, meditabundo, con una mirada
honda, medio tapada la cara por un enorme sombrero, cilindro de seda negra que parece
hecho a propsito para los crneos americanos.
A su alrededor, sus colegas conversaban estrepitosamente sin distraerle. Se interrogaban,
recorran el campo de las suposiciones, examinaban a su presidente, y procuraban, aunque
en vano, despejar la incgnita de su imperturbable fisonoma.
Al dar las ocho en el reloj fulminante del gran saln, Barbicane, como impelido por un
resorte; se levant de pronto; rein un silencio general, y el orador, con bastante nfasis,
tom la palabra en los siguientes trminos:
-Denodados colegas: mucho tiempo ha transcurrido ya desde que una paz infecunda
conden a los miembros del Gun-Club a una ociosidad lamentable. Despus de un perodo de
algunos aos, tan lleno de incidentes, tuvimos que abandonar nuestros trabajos y detenernos
en la senda del progreso. Lo proclamo sin miedo y en voz alta: toda guerra que nos obligase
a empuar de nuevo las armas sera acogida con un entusiasmo frentico.
-S, la guerra! -exclam el impetuoso J. T. Maston.
-Silencio! -gritaron por todos lados.
-Pero la guerra -remarc Barbicane- es imposible en las actuales circunstancias y, aunque
otra cosa desee mi distinguido colega, muchos aos pasarn todava antes de que nuestros
caones vuelvan al campo de batalla. Es, pues, preciso tomar una resolucin y buscar en otro
orden de ideas un alimento a la actividad que nos devora.
La asamblea redobl su atencin, comprendiendo que su presidente iba a abordar el
punto delicado.
-Hace algunos meses, ilustres colegas -prosigui Barbicane-, que me pregunt si, sin
separarnos de nuestra especialidad, podramos acometer alguna gran empresa digna del siglo
XIX, y si los progresos de la balstica nos permitiran salir airosos de nuestro empeo. As,
pues, he buscado, trabajado, calculado, y como resultado de mis estudios tengo la conviccin
de que el xito coronar nuestros esfuerzos, encaminados a la realizacin de un plan que en
cualquier otro pas sera imposible. Este proyecto, prolijamente elaborado, va a ser el objeto
de mi comunicacin. Es un proyecto, digno de ustedes, digno del pasado del Gun-Club, y que
meter necesariamente mucho ruido en el mundo.
-Mucho ruido? -pregunt un artillero apasionado.
-Mucho ruido en la verdadera acepcin de la palabra -respondi Barbicane.
-No interrumpan! -repitieron muchas voces.
-Suplico a mis dignos colegas que me presten toda su atencin -dijo el presidente.
Un escalofro recorri la asamblea. Barbicane, sujetando con rpido ademn el sombrero
en la cabeza, continu su discurso con voz tranquila.

-No hay ninguno entre ustedes, benemritos colegas, que no haya visto la Luna, o que,
por lo menos, no haya odo hablar de ella. No se asombren si vengo aqu a hablarles del astro
nocturno. Quin sabe si no seremos nosotros los descubridores de ese mundo desconocido!
Les ruego que me tengan confianza, que sigan ciegamente, y yo los guiar a su conquista, y
su nombre se unir a los de los treinta y seis estados que forman este gran pas de la Unin.
-Viva la Luna! -exclam el Gun-Club confundiendo en una sola todas sus voces.
-Mucho se ha estudiado la Luna -repuso Barbicane-; su masa, su densidad, su peso, su
volumen, su constitucin, su movimiento, su distancia, y el papel que representa en el mundo
solar estn perfectamente determinados; se han trazado ya mapas selenogrficos10 con una
perfeccin igual o tal vez superior a las cartas terrestres; la fotografa ha obtenido pruebas de
incomparable belleza de nuestro satlite. En una palabra, se sabe de la Luna todo lo que las
ciencias matemticas, la astronoma, la geologa, y la ptica pueden saber; pero hasta ahora
no se ha establecido comunicacin directa con ella.
Un vivo movimiento de inters y de sorpresa acogi esta frase del orador.
-Permtanme -prosigui- recordarles, en pocas palabras, de qu manera ciertas cabezas
calientes, embarcndose para viajes imaginarios, pretendieron haber penetrado los secretos
de nuestro satlite. En el siglo XVII, un tal David Fabricius se vanaglori de haber visto con
sus propios ojos habitantes en la Luna. En 1649, un francs llamado Jean Baudoin, public el

Viaje hecho al mundo de la Luna por Domingo Gonzlez, aventurero espaol. En una misma
poca, Cyrano de Bergerac public la clebre expedicin que tanto xito obtuvo en Francia.
Ms adelante, otro francs (los franceses se ocupan mucho de la Luna), llamado Fontenelle,
escribi la Pluralidad de los mundos, obra maestra en su tiempo, pero la ciencia, avanzando,
destruye hasta las obras maestras. Hacia 1835, un opsculo traducido del New York American
nos dijo que sir John Herschell, enviado al cabo de Buena Esperanza para algunos estudios
astronmicos, consigui, empleando un telescopio perfeccionado por una iluminacin interior,
acercar la Luna a una distancia de ochenta yardas11. Entonces percibi claramente cavernas
en las que vivan hipoptamos, verdes montaas con franjas de encaje de oro, carneros con
cuernos de marfil, corzos blancos y habitantes con alas membranosas como las que tiene el
murcilago. Aquel folleto, obra de un americano llamado Locke12, alcanz un xito prodigioso.
Pero luego se reconoci que todo era una burla cientfica de la que fueron los franceses los
primeros en rerse.
-Rerse de un americano! -exclam J. T. Maston-. He aqu un casus belli!

Vocablo compuesto cuya raz griega significa Luna.


La yarda equivale a novecientas catorce milsimas de metro, que es algo ms que la vara.
12
El folleto fue publicado en Francia por el republicano Lavaron que fue muerto en el sitio a Roma
en 1849.
10
11

-Clmese, mi digno amigo; los franceses, antes de rerse de nuestro compatriota, cayeron
en el lazo que l les tendi hacindoles comulgar con ruedas de molino. Para terminar esta
rpida historia, aadir que un tal Hans Pfaal, de Rotterdam, ascendiendo en un globo lleno
de un gas extrado del zoe, treinta y siete veces ms ligero que el hidrgeno, y alcanz a la
Luna luego de un viaje areo de diecinueve das. Aquel viaje, lo mismo que las precedentes
tentativas, era simplemente imaginario, y fue obra de un escritor popular de Amrica, de un
ingenio extrao y contemplativo, de Edgard Poe.
-Viva Edgard Poe! -exclam la asamblea, electrizada por las palabras de su presidente.
-Nada ms digno -repuso Barbicane- de esas tentativas que llamar puramente literarias,
desde todo punto insuficientes para establecer relaciones formales con el astro de la noche.
Debo aadir, sin embargo, que algunos tipos prcticos trataron de ponerse en comunicacin
con l, y as es que hace aos, un gemetra alemn propuso enviar una comisin de sabios a
los pramos de Siberia. All, en aquellas vastas llanuras, se deban trazar inmensas figuras
geomtricas, dibujadas por medio de unos reflectores luminosos, entre otras el cuadrado de
la hipotenusa, llamado vulgarmente en Francia el puente de los asnos. "Todo ser inteligente deca el gemetra- debe comprender el destino cientfico de esta figura. Los selenitas13, si
existen, respondern con una figura semejante, y una vez establecida la comunicacin, ser
fcil crear un alfabeto que permita conversar con los habitantes de la Luna." As hablaba el
gemetra alemn, pero no se ejecut su proyecto, y hasta ahora no existe lazo alguno directo
entre la Tierra y su satlite. Pero est reservado al genio prctico de los americanos ponerse
en relacin con el mundo sideral. La manera de llegar a tan importante resultado es sencilla,
fcil, segura e infalible, y l va a ser el objeto de mi proposicin.
Un gran runrn, una tempestad de exclamaciones acogi estas palabras. No hubo entre
los asistentes uno solo que no se sintiera dominado, arrastrado, arrebatado por las palabras
del orador.
-Atencin!... Silencio! -repetan por todos los ngulos del saln.
Calmada la agitacin, Barbicane prosigui con una voz ms grave su interrumpido
discurso.
-Ya saben ustedes -dijo- cuntos progresos ha hecho la balstica de algunos aos a esta
parte, y a qu grado de perfeccin habran llegado las armas de fuego, si la guerra hubiese
continuado. No ignoran tampoco que, de una manera general, la fuerza de resistencia de los
caones y el poder expansivo de la plvora son ilimitados. Pues bien, partiendo desde este
principio, me he preguntado a m mismo si, por medio de un aparato suficiente, establecido
en condiciones determinadas de resistencia, sera posible enviar una bala a la Luna.

13

Habitantes de la Luna.

A estas palabras, un grito de asombro se escap de mil pechos anhelantes, y hubo luego
un momento de silencio, parecido a la profunda calma que precede las grandes tempestades.
Y en efecto, hubo tempestad, pero una tempestad de aplausos, de gritos, de clamores que
hizo temblar el saln de las sesiones. El presidente quera hablar y no poda. No consigui
hacerse or hasta pasados diez minutos.
-Djenme concluir prosigui imperturbable-. Me he planteado el asunto bajo todos sus
aspectos, lo he abordado resueltamente, y de mis clculos indiscutibles resulta de que todo
proyectil dotado de una velocidad inicial de doce mil yardas14 por segundo, y dirigido hacia la
Luna, llegar necesariamente a ella. De modo que, valientes colegas, tengo el gran honor de
proponerles que intentemos este pequeo experimento.
Captulo III
Efecto de la comunicacin de Barbicane
Es imposible narrar el efecto producido por las ltimas palabras del ilustre presidente.
Qu gritos! Qu vociferaciones! Qu sucesin de vtores, de hurras, de "Hip, hip!" y de
todas las onomatopeyas con que el entusiasmo condimenta la lengua americana! Aquello era
un desorden, una barahnda indescriptible. Las bocas gritaban, las manos palmoteaban, los
pies sacudan el entarimado de los salones. Todas las armas de aquel museo de artillera,
disparadas a la vez, no hubieran agitado con ms violencia las ondas sonoras. No es extrao.
Hay artilleros casi tan retumbantes como sus caones.
Barbicane permaneca tranquilo en medio de aquellos clamores entusiastas. Pero sin duda
quera dirigir an algunas palabras a sus colegas, pues sus gestos reclamaron silencio y su
timbre fulminante se extenu a fuerza de detonaciones. Ni siquiera se le escuch. Luego le
arrancaron de su asiento, le llevaron en triunfo, y pas de las manos de sus fieles camaradas
a los brazos de una muchedumbre no menos enardecida.
No hay nada que asombre a un americano. Se ha repetido con frecuencia que la palabra

imposible no es francesa: aquellos que la han dicho han tomado un diccionario por otro. En
Amrica todo es fcil, todo es sencillo, y en cuanto a las dificultades mecnicas, todas mueren
antes de nacer. Entre el proyecto de Barbicane y su realizacin, no poda haber un verdadero
yanqui que se permitiese entrever la apariencia de una dificultad. Cosa dicha, cosa hecha.
El paseo triunfal del presidente se prolong hasta muy entrada la noche. Fue una marcha
a la luz de innumerables antorchas. Irlandeses, alemanes, franceses, escoceses, todos los
individuos heterogneos de que se compone la poblacin de Maryland gritaban en su lengua
materna, y los vtores, los hurras y los bravos se mezclaban en un confuso estrpito.

14

Once mil cincuenta y un metros por segundo.

Precisamente la Luna, como si hubiese comprendido que era de ella de quien se trataba,
brillaba entonces con serena magnificencia, eclipsando con su intensa irradiacin las luces
circundantes. Todos los yanquis dirigan sus miradas hacia su centelleante disco. Algunos la
saludaban con la mano, otros la llamaban con los dictados ms halageos; stos la medan
con la mirada, aqullos la amenazaban con el puo, y durante las cuatro horas que mediaban
entre las ocho y las doce de la noche, un ptico de Jone's Fall labr su fortuna vendiendo
anteojos. El astro de la noche era mirado con tanta avidez como una hermosa dama de alto
copete. Los americanos hablaban de l como si fuesen sus propietarios. Hubirase dicho que
la casta Febe perteneca ya a aquellos audaces conquistadores y formaba parte del territorio
de la Unin. Y sin embargo, no se trataba ms que de enviarle un proyectil, manera bastante
brutal de entrar en relaciones, aunque sea con un satlite, pero muy en boga en las naciones
civilizadas.
Acababan de dar las doce, y el entusiasmo no se apagaba. Segua siendo igual en todas
las clases de la poblacin; el magistrado, el sabio, el hombre de negocios, el mercader, el
mozo de cordel, las personas inteligentes y las gentes "verdes15 se sentan heridas en la fibra
ms delicada. Tratbase de una empresa nacional. La ciudad alta, la ciudad baja, los muelles
baados por las aguas del Patapsco, los buques anclados no podan contener a la multitud
ebria de alegra, y tambin de ginebra y de whisky. Todos hablaban, peroraban, discutan,
aprobaban, aplaudan, desde el gentleman plcidamente tendido en el sof de un bar room16
ante su copa de sherry cobbler17, hasta el waterman18 que se embriagaba con el matarratas19
de las tenebrosas tabernas del Fells-Point.
Sin embargo, cerca de las dos la conmocin se calm. Barbicane pudo regresar a su casa
estropeado, quebrantado, molido. Un Hrcules no hubiera resistido un entusiasmo semejante.
La multitud abandon poco a poco las plazas y calles. Las cuatro lneas frreas de Ohio, de
Susquehanna, de Filadelfia y Washington, que convergen en Baltimore, arrojaron al pblico
heterogneo a los cuatro puntos cardinales de los Estados Unidos, y la ciudad adquiri una
tranquilidad relativa.
Se equivocara el que creyese que, durante aquella memorable noche, qued la agitacin
circunscrita dentro de Baltimore. Grandes ciudades de la Unin: New York, Boston, Albany,
Washington, Richmond, Crescent City20, Charleston, Mobile, desde Texas a Massachusetts,
desde Michigan a Florida, participaban todas de aquel delirio. Los treinta mil corresponsales

15

Expresin enteramente americana con que se designa a los cndidos.


Locales semejantes a los cafs.
17
Mezcla de ron, zumo de naranja, azcar, canela y nuez moscada. Esta bebida, de color amarillo,
se sorbe por medio de un tubito de vidrio.
18
Marinero.
19
Bebida horrible de los barrios bajos.
20
Sobrenombre de Nueva Orlens.
16

del Gun-Club conocan la carta de su presidente y esperaban con gran impaciencia la famosa
comunicacin del 5 de octubre. Aquella misma noche, las palabras del orador, a medida que
salan de sus labios, corran por los hilos telegrficos que atraviesan en todos sentidos los
estados de la Unin a una velocidad de doscientas cuarenta y ocho mil cuatrocientas cuarenta
y siete millas por segundo21. Podemos decir con exactitud absoluta, que los Estados Unidos
de Amrica, diez veces mayores que Francia, lanzaron en el mismo instante un solo hurra, y
que veinticinco millones de corazones, henchidos de orgullo, palpitaron con un solo latido.
Al da siguiente, mil quinientos peridicos diarios, semanales, bimensuales o mensuales,
hablaron del asunto, y lo examinaron bajo sus diferentes aspectos fsicos, meteorolgicos,
econmicos y morales, y hasta desde el punto de vista de la preponderancia poltica y de su
influencia civilizadora. Algunos se preguntaron si la Luna era un mundo concluido, y si no
experimentara ya ninguna transformacin. Se pareca a la Tierra durante los tiempos en que
no haba an atmsfera? Qu espectculo presentara al hacerse visible la faz desconocida
para el esferoide terrestre? Si bien no se trataba ms que de enviar una bala al astro de la
noche, todos vean en este hecho el punto de partida de una serie de experimentos, todos
esperaban que Amrica penetrara los ltimos secretos de aquel disco misterioso, y algunos
hablaban ya de las sensibles perturbaciones que acarreara su conquista al equilibrio europeo.
Discutido el proyecto, no hubo un solo peridico que pusiese su realizacin en duda. Las
colecciones, folletos, gacetas, los boletines publicados por las sociedades sabias, literarias o
religiosas resaltaron sus ventajas, y la Sociedad de Historia Natural de Boston, la Sociedad
Americana de Ciencias y Ares de Albany, la Sociedad de Geografa y Estadstica de Nueva
York, la Sociedad Filosfica Americana de Filadelfia, el Instituto Smithsoniano de Washington,
dirigieron al Gun-Club millares de cartas de felicitacin con ofrecimientos inmediatos de apoyo
moral y pecuniario.
Nunca proposicin alguna haba obtenido tan numerosas adhesiones. No hubo ninguna
inquietud, ninguna vacilacin, ninguna duda. En cuanto a las bromas, a las caricaturas, a las
canciones burlescas que hubieran acogido en Europa, y particularmente en Francia, la idea de
enviar un proyectil a la Luna, hubieran desconceptuado al que los hubiese permitido, y todos
los life preservers22 del mundo hubieran sido impotentes para poder librarse de la indignacin
general. Hay cosas de las que nadie se re en el Nuevo Mundo.
Impey Barbicane fue desde aquel da uno de los ms grandes ciudadanos de los Estados
Unidos, algo como si dijramos el Washington de la ciencia, y un rasgo de los muchos que
pudiramos citar, bastar para demostrar a qu extremo lleg la idolatra de todo un pueblo
por un hombre.

21
22

La velocidad de la electricidad es de cien mil leguas.


Arma de bolsillo que se compone de una ballena flexible y una bala de metal.

Unos das despus de la famosa sesin del Gun-Club, el director de una compaa inglesa
de cmicos anunci en el teatro de Baltimore la representacin de Much ado about nothing23.
Pero los habitantes de la ciudad, viendo en este ttulo una alusin malvola a los proyectos
del presidente Impey Barbicane, invadieron el teatro, hicieron pedazos los bancos y obligaron
a variar su cartel al desgraciado director, el cual, hombre sagaz, inclinndose ante la voluntad
pblica, reemplaz la malhadada comedia con la titulada As you like it24 que durante muchas
semanas le vali un lleno completo.

Captulo IV
Respuesta del observatorio de Cambridge
Sin embargo, Barbicane no perdi un solo instante en medio de las ovaciones de que era
objeto. Lo primero que hizo fue reunir a sus colegas en el saln de conferencias del GunClub, donde despus de una concienzuda discusin, se convino en consultar a los astrnomos
sobre la parte astronmica de aquella empresa. Conocida la respuesta, se deban discutir los
medios mecnicos, no descuidando ni lo ms mnimo para asegurar el xito de tan prodigioso
experimento.
De modo que redactaron y enviaron al observatorio de Cambridge, en Massachusetts, una
nota muy precisa que contena preguntas especiales. La ciudad de Cambridge, en la que se
fund la primera Universidad de Estados Unidos, es justamente clebre por su observatorio
astronmico. All se encuentran reunidos sabios del mayor mrito, y all funciona el poderoso
anteojo que le permiti a Bond descomponer en estrellas las nebulosas de Andrmeda, y a
Clarke, descubrir el satlite de Sirio. Aquel establecimiento clebre tena, por consiguiente,
adquiridos muchos ttulos honrosos que justificaban la consulta del Gun-Club.
Dos das despus, la respuesta, tan impacientemente esperada, lleg a manos del
presidente Barbicane. Estaba concebida en los siguientes trminos:
Del director del observatorio de Cambridge al presidente del Gun-Club en Baltimore.
Cambridge, 7 de octubre
Al recibir su estimada carta del 6 del corriente, dirigido al observatorio de Cambridge en
nombre de los miembros del Gun-Club de Baltimore, nuestra junta directiva se ha reunido en
el acto y ha resuelto responder lo siguiente:

23
24

Mucho ruido y pocas nueces, una de las comedias de Shakespeare.


Como gustis, otra comedia de Shakespeare.

Las preguntas que se le dirigen son:


1 Es posible enviar un proyectil a la Luna?
2 Cul es la distancia exacta que separa a la Tierra de su satlite?
3 Cul ser la duracin del viaje del proyectil, dndole una velocidad inicial suficiente y,
por consiguiente, en qu momento preciso deber dispararse para que encuentre a la Luna
en un punto determinado?
4 En qu momento preciso se presentar la Luna en la posicin ms favorable para que
la alcance el proyectil?
5 A qu punto del cielo se deber dirigir la puntera del can destinado a lanzar el
proyectil?
6 Qu sitio ocupar la Luna en el cielo en el momento de partir el proyectil?
Contestacin a la primera pregunta: Es posible enviar un proyectil a la Luna?
S, es posible enviar un proyectil a la Luna, siempre que se consiga dar a este proyectil
una velocidad inicial de doce mil yardas por segundo. El clculo demuestra que esta velocidad
es suficiente. A medida que se aleja de la Tierra, la accin del peso disminuir en razn
inversa del cuadrado de las distancias, es decir, que para una distancia tres veces mayor esta
accin ser nueve veces menos fuerte. En consecuencia, el peso de la bala disminuir
rpidamente, y se anular completamente en el momento de quedar equilibrada la atraccin
de la Luna con la de la Tierra, es decir, a los 47/52 del recorrido total. En ese momento el
proyectil no tendr peso alguno, y si salva aquel punto, caer sobre la Luna por el solo efecto
de la atraccin lunar. La posibilidad terica del experimento queda, pues, absolutamente
demostrada, dependiendo nicamente su xito de la potencia de la mquina empleada.
A la segunda pregunta: Cul es la distancia exacta que separa a la Tierra de su satlite?
La Luna no describe alrededor de la Tierra una circunferencia, sino una elipse, de la cual
nuestro globo ocupa uno de los focos, y, por consiguiente la Luna se encuentra a veces ms
cerca y a veces ms lejos de la Tierra, o hablando en trminos tcnicos, a veces en su
apogeo y a veces en su perigeo. La diferencia en el espacio entre su mayor y menor distancia
es bastante considerable para que se le deba tener en cuenta. La Luna en su apogeo se halla
a doscientas cuarenta y siete mil quinientas cincuenta y dos millas (noventa y nueve mil
seiscientos cuarenta leguas de cuatro kilmetros), y en su perigeo, a doscientas dieciocho mil
ochocientas noventa y cinco millas (ochenta y ocho mil diez leguas), lo que da una diferencia
de veintiocho mil seiscientas cincuenta y siete mil millas (once mil seiscientas treinta leguas),

que son ms de una novena parte del trayecto que el proyectil ha de recorrer. La distancia
perigea de la Luna, es, pues, la que debe servir de base a los clculos.
A la tercera pregunta: Cul ser la duracin del viaje del proyectil, dndole una velocidad
inicial suficiente y, por consiguiente, en qu momento preciso se deber disparar para que
encuentre a la Luna en un punto determinado?
Si el proyectil conservase indefinidamente la velocidad inicial de doce mil yardas por
segundo no tardara ms que unas nueve horas en llegar a su destino; pero como esta
velocidad inicial va disminuyendo progresivamente, resulta por un clculo riguroso, que el
proyectil tardar trescientos mil segundos, o sea ochenta y tres horas y veinte minutos en
alcanzar el punto en que se hallan equilibradas las atracciones terrestres y lunares, y desde
dicho punto caer sobre la Luna en cincuenta mil segundos, o sea trece horas, cincuenta y
tres minutos y veinte segundos. Convendr, pues, dispararlo noventa y siete horas, trece
minutos y veinte segundos antes de la llegada de la Luna al punto a que se haya dirigido el
disparo.
A la cuarta pregunta: En qu momento preciso se presentar la Luna en la posicin ms
favorable para que la alcance el proyectil?
Despus de lo que se ha dicho, es evidente que debe escogerse la poca en que se halle
la Luna en su perigeo, y al mismo tiempo el momento en que pase por el cenit25, lo que
disminuir el trayecto en una distancia igual al radio terrestre o sea tres mil novecientas
diecinueve millas, de tal manera que el trayecto definitivo ser de doscientas catorce mil
novecientas sesenta y seis millas (ochenta y seis mil cuatrocientas diez leguas). Pero si bien
la Luna pasa todos los meses por su perigeo, no siempre en aquel momento se encuentra en
su cenit. No se presenta en estas dos condiciones sino a muy largos intervalos. Ser, pues,
preciso aguardar la coincidencia del paso al perigeo y al cenit. Por una feliz circunstancia, el 4
de diciembre del ao prximo la Luna ofrecer estas dos condiciones: a las doce de la noche
se hallar en su perigeo, o sea, a la menor distancia de la Tierra, y, al mismo tiempo, pasar
por el cenit.
A la quinta pregunta: A qu punto del cielo deber dirigir la puntera del can destinado
a lanzar el proyectil?

25

El cenit es el punto del cielo situado verticalmente sobre la cabeza de un observador.

Admitidas las observaciones precedentes, el can deber apuntarse al cenit del lugar en
que se haga el experimento, de manera que el tiro sea perpendicular al plano del horizonte, y
as el proyectil se librar ms pronto de los efectos de la atraccin terrestre. Pero para que la
Luna suba al cenit de un sitio, preciso es que la latitud de este sitio no sea ms alta que la
declinacin del astro, o, en otros trminos, que el sitio no se halle comprendido entre los cero
y veintiocho grados de latitud norte o sur26. En cualquier otro punto, el tiro tendra que ser
necesariamente oblicuo, lo que contrara el buen resultado del experimento.
A la sexta pregunta: Qu sitio ocupar la Luna en el cielo en el momento de partir el
proyectil?
En el acto de lanzar la bala al espacio, la Luna, que avanza diariamente trece grados, diez
minutos y treinta y cinco segundos, deber encontrarse alejada del punto cenital cuatro veces
esta distancia, o sea cincuenta y dos grados, cuarenta y dos minutos y veinte segundos,
espacio que corresponde al trayecto que ella recorrer mientras dure el avance del proyectil.
Pero como es preciso tener tambin en cuenta el desvo que experimentar la bala a causa
del movimiento de rotacin de la Tierra, y como la bala no llegar a la Luna sino despus de
haber sufrido una desviacin igual a unos diecisis radios terrestres, los cuales, contados en
la rbita de la Luna, son once grados, debern sumarse estos once grados a los computados
para el avance de la Luna del que ya hemos hecho mencin, lo que arroja un total de sesenta
y cuatro grados. As, pues, en el momento del tiro, el rayo visual dirigido a la Luna formar
con la vertical del sitio del experimento un ngulo de sesenta y cuatro grados.
Estas son las respuestas que brinda el observatorio de Cambridge a las preguntas de los
miembros del Gun-Club.
Resumiendo:
1. El can deber colocarse en un pas situado entre los cero y veintiocho grados de
latitud norte o sur.
2. Deber apuntar al cenit del sitio del experimento.
3. El proyectil deber contar con una velocidad inicial de doce mil yardas por segundo.
4. Deber efectuarse el disparo el da primero de diciembre del ao siguiente a las once
menos trece minutos y veinte segundos.
No hay, en efecto, ms que las regiones del Globo comprendidas entre el ecuador y el paralelo
veintiocho, en que la elevacin de la Luna llega al cenit. Ms all de veintiocho grados, la Luna se
acerca tanto menos al cenit cuanto ms avanza hacia los Polos.
26

5. Encontrar a la Luna cuatro das despus de su partida, el da cuatro de diciembre, a


las doce en punto de la noche en el momento de pasar aquella por el cenit.
Los miembros del Gun-Club deben, por lo tanto, iniciar sin prdida de tiempo los trabajos
necesarios para la realizacin de su empresa y hallarse preparados a actuar en el momento
sealado, pues, porque si dejan pasar el da cuatro de diciembre, no hallarn la Luna en las
mismas condiciones de perigeo y de cenit hasta que hayan transcurrido dieciocho aos y once
das.
El observatorio de Cambridge se pone enteramente a disposicin del Gun-Club para todo
cuanto concierna a astronoma terica, y se suma por la presente a las felicitaciones que la
Amrica entera le ha enviado.
En nombre del gabinete:
J.M. BELFAST
Director del observatorio de Cambridge

Captulo V
Historia de la Luna
Un observador dotado de una vista infinitamente penetrante y colocado en ese centro
desconocido a cuyo alrededor gravita el mundo, habra visto en la poca catica del universo
miradas de tomos que poblaban el espacio. Pero poco a poco, pasando siglos y siglos, se
produjo una variacin, manifestndose una ley de atraccin, a la cual se subordinaron los
tomos hasta entonces errantes. Aquellos tomos se combinaron qumicamente de acuerdo a
sus afinidades, se hicieron molculas y formaron esas acumulaciones nebulosas de que estn
sembradas las profundidades del cielo.
Anim luego aquellas acumulaciones un movimiento de rotacin alrededor de su punto
central. Aquel centro formado por molculas vagas, empez a girar alrededor de s mismo
condensndose progresivamente. Adems, siguiendo leyes de mecnica inmutables, a medida
que por la condensacin disminua su volumen, su movimiento de rotacin se aceleraba, de lo
que result una estrella principal, centro de las acumulaciones nebulosas.
Mirando atentamente, el observador hubiera visto entonces las dems molculas de la
acumulacin conducirse como la estrella central, condensarse de la misma manera por un
movimiento de rotacin bajo forma de innumerables estrellas. La nebulosa estaba formada.
Los astrnomos cuentan actualmente cerca de cinco mil nebulosas.
Hay una entre ellas que los hombres han llamado la Va Lctea, la cual contiene dieciocho
millones de estrellas, siendo cada estrella el centro de un mundo solar.

Si el observador hubiese entonces examinado especialmente entre aquellos dieciocho


millones de astros, uno de los ms modestos y menos brillantes, una estrella de cuarto orden,
la que se llama orgullosamente el Sol, todos los fenmenos a que se debe la formacin del
universo se hubieran realizado sucesivamente a su vista.
Hubiera visto al Sol, en estado gaseoso an y compuesto de molculas movibles, girando
alrededor de su eje para consumar su trabajo de concentracin. Este movimiento, sometido a
las leyes de la mecnica, se hubiese acelerado con la disminucin de volumen, llegando un
momento en que la fuerza centrfuga prevaleciese sobre la centrpeta, que tiende a impeler
las molculas hacia el centro.
Entonces a la vista del observador se habra presentado otro fenmeno. Las molculas
situadas en el plano del ecuador, escapndose como la piedra de una honda que se rompe
sbitamente, habran ido a formar alrededor del Sol varios anillos concntricos semejantes a
los de Saturno. Aquellos anillos de materia csmica, dotados a su vez de un movimiento de
rotacin alrededor de la masa central, se habran roto y descompuesto en nebulosidades
secundarias, es decir, en planetas.
Si el observador hubiese entonces concentrado en estos planetas toda su atencin, los
habra visto conducirse exactamente como el Sol y dar nacimiento a uno o a ms anillos
csmicos, orgenes de esos astros de orden inferior que se llaman satlites.
As pues, subiendo del tomo a la molcula, de la molcula a la acumulacin, de la
acumulacin a la nebulosa, de la nebulosa a la estrella principal, de la estrella principal al Sol,
del Sol al planeta y del planeta al satlite, tenemos toda la serie de las transformaciones
experimentadas por los cuerpos celestes desde los primeros das del mundo.
El Sol parece perdido en las inmensidades del mundo estelar, y, sin embargo, segn las
teoras que actualmente predominan en la ciencia, se halla subordinado a la nebulosa de la

Va Lctea. El centro de un mundo, aunque parece tan pequeo en medio de las regiones
etreas, es, sin embargo, enorme, pues su volumen es un milln cuatrocientas mil veces
mayor que el de la Tierra. A su alrededor gravitan ocho planetas, salidos de sus entraas
mismas en los primeros tiempos de la creacin. Estos planetas, enumerndolos por el orden
de su proximidad, son: Mercurio, Venus, la Tierra, Marte, Jpiter, Saturno, Urano y Neptuno.
Adems, entre Marte y Jpiter circulan regularmente otros cuerpos menos considerables,
restos errantes tal vez de un astro hecho pedazos, de los cuales el telescopio ha reconocido
ya ochenta y dos.27
De estos servidores que el Sol mantiene en su rbita elptica por la ley de la gravitacin,
algunos poseen tambin sus satlites. Urano tiene ocho, Saturno otros tantos, Jpiter cuatro,

27

Algunos de estos asteroides son tan pequeos, que a paso gimnstico, se podra dar una vuelta
a su alrededor en un solo da.

Neptuno tal vez tres, la Tierra uno. Este ltimo, uno de los menos importantes del mundo
solar, se llama Luna, y es el que el genio audaz de los americanos pretenda conquistar.
El astro de la noche, por su proximidad relativa y el espectculo rpidamente renovado de
sus diversas fases, comparti con el Sol, desde los primeros das de la humanidad, la atencin
de los habitantes de la Tierra. Pero el Sol ofende los ojos al mirarlo, y los torrentes de luz que
despide obligan a cerrarlos a los que los contemplan.
La plcida Febe, ms humana, se deja ver complaciente con su modesta gracia; agrada a
la vista, es poco ambiciosa, y, sin embargo, se permite alguna vez eclipsar a su hermano, el
radiante Apolo, sin ser eclipsada por l. Los mahometanos, comprendiendo el reconocimiento
que deban a esta fiel amiga de la Tierra, han regulado sus meses en base a su revolucin.28
Los primeros pueblos tributaron un culto muy preferente a esta casta deidad. Los egipcios
la llamaban Isis, los fenicios Astart; los griegos la adoraron bajo el nombre de Febe, hija de
Latona y de Jpiter, y explicaban sus eclipses por las visitas misteriosas de Diana al bello
Endimin. Segn la leyenda mitolgica, el len de Nemea recorri los campos de la Luna
antes de su aparicin en la Tierra, y el poeta Agesianax, citado por Plutarco, celebr en sus
versos aquella amable boca, aque-lla nariz encantadora, aquellos dulces ojos, formados por
las partes luminosas de la adorable Selene.
Pero si bien los antiguos comprendieron a las mil maravillas el carcter, el temperamento,
en una palabra, las cualidades morales de la Luna bajo el punto de vista mitolgico, los ms
sabios que haba entre ellos permanecieron muy ignorantes en selenografa.
Sin embargo, algunos astrnomos de pocas remotas hallaron ciertas particularidades
confirmadas actualmente por la ciencia. Si bien los arcadios pretendieron haber habitado la
Tierra en una poca en que la Luna no exista an, si bien Simplicio la crey inmvil y colgada
de la bveda de cristal, si bien Tasio la consider como un fragmento desprendido del disco
solar; si bien Clearco, el discpulo de Aristteles, hizo de ella un bruido espejo en que se
reflejaban las imgenes del ocano, si bien otros, no vieron en ella ms que una acumulacin
de vapores exhalados por la Tierra o un globo medio fuego, medio hielo, que giraba alrededor
de s mismo, algunos sabios, mediante ciertas observaciones sagaces, a falta de instrumentos
de ptica, sospecharon la mayor parte de las leyes que rigen al astro de la noche.
Thales de Mileto, cuatrocientos sesenta aos antes de nuestra era, emiti la opinin de
que la Luna estaba iluminada por el Sol. Aristarco de Samos dio la verdadera explicacin de
sus fases. Clemenes ense que brillaba con una luz reflejada. El caldeo Beroso descubri
que la duracin de su movimiento de rotacin era igual a la de su movimiento de revolucin,
y as explic cmo la Luna presenta siempre la misma faz. Por ltimo, Hiparco, dos siglos

28

La revolucin de la Luna dura unos veintinueve das y medio.

antes de nuestra era, reconoci algunas desigualdades entre los movimientos aparentes del
satlite de la Tierra.
Estas distintas observaciones se confirmaron despus, y de ellas sacaron partido los
nuevos astrnomos. Tolomeo, en el siglo II, y el rabe Abul Wefa, en el siglo X, completaron
las observaciones de Hiparco sobre las desigualdades que sufre la Luna siguiendo la lnea
tortuosa de su rbita, bajo la accin del Sol. Despus, Coprnico, en el siglo XV, y Tico Brahe,
en el siglo XVI, expusieron completamente el sistema del mundo, y el papel que desempea
la Luna entre los cuerpos celestes.
Ya en aquella poca, sus movimientos estaban casi determinados; pero de su constitucin
fsica se saba muy poca cosa. Entonces fue cuando Galileo explic los fenmenos de luz
producidos en ciertas fases por la existencia de montaas, a las que dio una altura media de
cuatro mil quinientas toesas.
Despus Hevelius, un astrnomo de Dantzig, rebaj hasta dos mil seiscientas toesas las
mayores alturas, pero su compaero, Riccioli, las elev a siete mil.
A fines del siglo XVIII, Herschel, armado de un poderoso telescopio, redujo mucho las
precedentes medidas. Dio dos mil novecientas toesas a las montaas ms elevadas; y redujo
por trmino medio las diferentes alturas a cuatrocientas toesas solamente. Pero Herschel se
equivocaba tambin, y se necesitaron las observaciones de Shroeter, Louville, Halley,
Nasmyth, Bianchini, Pastorf, Lohrman, Gruithuysen y, sobre todo, los minuciosos estudios de
Beer y Moedler, para resolver el tema de una manera definitiva. Gracias a los mencionados
sabios, la elevacin de las montaas de la Luna se conoce en la actualidad perfectamente.
Beer y Moedler han medido mil novecientas cinco alturas, de las cuales seis pasan de dos mil
seiscientas toesas y veintids pasan de dos mil cuatrocientas29. La ms alta cima sobresale de
la superficie del disco lunar tres mil ochocientas una toesas.
Al mismo tiempo, se completaba el reconocimiento del disco de la Luna, el cual apareca
repleto de crteres, confirmndose en todas las observaciones su naturaleza esencialmente
volcnica. De la falta de refraccin en los rayos de los planetas que ella oculta, se deduce que
le falta atmsfera casi absolutamente. Esta carencia de aire supone la falta de agua, y, por
consiguiente, los selenitas, para vivir en tales condiciones, deben de tener una organizacin
especial y diferenciarse singularmente de los habitantes de la Tierra.
Por ltimo, gracias a nuevos mtodos, los instrumentos ms perfeccionados registraron
incansablemente la Luna, no dejando inexplorado ningn punto en su hemisferio, no obstante
medir su dimetro dos mil ciento cincuenta millas30 y ser su superficie igual a una 13 parte
de la del Globo31, y su volumen una 49 parte de la esfera terrestre; pero ninguno de estos
29
30
31

La altura del Mont Blanc es de cuatro mil ochocientos trece metros sobre el nivel del mar.
Ochocientas sesenta y nueve leguas, es decir, algo ms de una cuarta parte del radio terrestre.
Treinta y ocho millones de kilmetros cuadrados.

secretos poda serlo eternamente para los sabios astrnomos, que llevaron ms lejos an sus
prodigiosas observaciones.
Ellos notaron que, durante el plenilunio, el disco apareca en ciertas partes, surcado de
lneas blancas, y durante las fases, marcado de lneas negras. Estudiando estas lneas con
mayor precisin, llegaron a darse cuenta exacta de su naturaleza. Aquellas lneas eran surcos
largos y estrechos, abiertos entre bordes paralelos que acababan en general en las mrgenes
de los crteres. Tenan una longitud comprendida entre diez y cien millas, y una anchura de
ochocientas toesas. Los astrnomos las llamaron ranura, pero darles este nombre es todo lo
que supieron hacer. En cuanto a averiguar si eran lechos secos de antiguos ros, no pudieron
resolverlo de una manera concluyente. Los americanos esperaban poder, un da a otro,
determinar este hecho geolgico. Se reservaban igualmente la gloria de reconocer aquella
serie de parapetos paralelos, descubiertos en la superficie de la Luna, por Gruithuysen, sabio
profesor de Munich, que las consider como un sistema de fortificaciones levantadas por los
ingenieros selenitas. Estos dos puntos, an oscuros, y otros sin duda, no podan aclararse
definitivamente, sino por medio de una comunicacin directa con la Luna.
En cuanto a la intensidad de su luz, nada haba que aprender, pues ya se saba que es
trescientas mil veces ms dbil que la del Sol, y que su calor no ejerce sobre los termmetros
ninguna accin apreciable. Respecto al fenmeno reconocido con el nombre de luz cenicienta,
se explica naturalmente por el efecto de los rayos del Sol rechazados de la Tierra a la Luna,
los cuales completan, al parecer, el disco lunar, cuando ste se presenta en cuarto creciente
o menguante.
En este estado se encontraban los conocimientos adquiridos sobre el satlite de la Tierra,
que el Gun-Club haba resuelto completar bajo todos los puntos de vista, tanto geolgicos,
cosmogrficos, polticos y morales.

Captulo VI
Lo que no se puede ignorar y lo que ya no
est permitido creer en los Estados Unidos
La proposicin de Barbicane haba tenido por resultado inmediato el poner sobre el tapete
todos los hechos astronmicos relativos al astro de la noche. Todos los ciudadanos de la
Unin se dieron a estudiarlo asiduamente. Hubirase dicho que la Luna apareca por primera
vez en el horizonte y que nadie hasta entonces la haba entrevisto en el cielo. Se puso de
moda, era el alma de todas las conversaciones, sin menoscabo de su modestia, y tom sin
envanecerse un puesto de preferencia entre las estrellas. Los peridicos reprodujeron aejas
ancdotas en que el Sol de los lobos figuraba como protagonista; recordaron las influencias
que le atribua la ignorancia de las primeras edades; la cantaron en todos los tonos, y poco

les falt para que citasen de ella algunas frases ingeniosas. Amrica toda se sinti acometida
de la selenomana.
Las revistas cientficas trataron ms especialmente aquellas cuestiones que se referan a
la empresa del Gun-Club, y publicaron, comentndola y aprobndola sin dudar, la carta del
observatorio de Cambridge.
A nadie, ni aun al ms analfabeto de los yanquis, le estaba permitido ignorar uno solo de
los hechos relativos a su satlite, ni respecto del particular se hubiera tampoco tolerado que
las viejas seoras de menos cacumen hubiesen admitido supersticiosos errores. La ciencia
llegaba a todas partes bajo todas las formas imaginables; penetraba por los odos, por los
ojos, por todos los sentidos; en una palabra, era imposible ser un asno... en astronoma.
Hasta entonces la generalidad ignoraba cmo se haba podido calcular la distancia que
separa la Luna de la Tierra. Los sabios se aprovecharon de las circunstancias para ensear
hasta a los ms negados que la distancia se obtena midiendo el paralaje de la Luna. Y si la
palabra paralaje les dejaba a oscuras, decan que paralaje es el ngulo formado por dos
lneas rectas que parten a la Luna desde cada una de las extremidades del radio terrestre. Y
si alguien dudaba de la perfeccin de este mtodo, se le probaba inmediatamente que esta
distancia media no slo era de doscientos treinta y cuatro mil trescientas cuarenta y siete
millas (94,330 leguas), sino que los astrnomos no se equivocaban ni en setenta millas (30
leguas).
A los que no estaban familiarizados con los movimientos de la Luna, los peridicos les
demostraban diariamente que la Luna posee dos movimientos distintos, el primero llamado
de rotacin alrededor de su eje, y el segundo llamado de revolucin alrededor de la Tierra,
verificndose los dos en igual perodo de tiempo, o sea en veintisiete das y un tercio.32
El movimiento de rotacin es el que crea el da y la noche en la superficie de la Luna,
pero no hay ms que un da, ni ms que una noche por cada mes lunar, durando cada uno
trescientas cincuenta y cuatro horas y un tercio. Afortunadamente para ella, el hemisferio que
mira al globo terrestre est alumbrado por ste con una intensidad igual a la luz de catorce
lunas. Con respecto al otro hemisferio, siempre invisible, tiene, como es natural, trescientas
cincuenta y cuatro horas de una noche absoluta, algo atemperada por la plida claridad que
cae de las estrellas. Este fenmeno se debe nicamente a que los movimientos de rotacin y
revolucin se verifican en un perodo de tiempo rigurosamente igual, fenmeno comn, segn
Cassini y Herschel, a los satlites de Jpiter y muy probablemente a todos los otros.
Algn individuo muy aplicado, pero algo duro de mollera, no comprenda fcilmente que
si la Luna presentaba invariablemente la misma faz a la Tierra durante su revolucin, fuese

32

Es la duracin de la revolucin sideral, es decir, el tiempo que tarda la Luna en volver hasta una
misma estrella.

esto debido a que en el mismo perodo de tiempo describa una vuelta alrededor de s misma,
a esto se le deca:
"Vete a tu comedor, da una vuelta alrededor de la mesa mirando siempre su centro, y
cuando hayas concluido tu paseo circular, habrs dado una vuelta alrededor de ti mismo,
pues que tu vista habr recorrido sucesivamente todos los puntos del comedor. Pues bien: el
comedor es el cielo, la mesa es la Tierra y t eres la Luna". Y el discpulo quedaba encantado
de la comparacin.
Tenemos, pues, que la Luna presenta incesantemente el mismo hemisferio a la Tierra, si
bien, para ser ms exactos, debemos aadir que, a consecuencia de cierto balance o
bamboleo del norte al sur y del oeste al este llamado libracin, se deja ver un poco ms de la
mitad de su disco, o sea cincuenta y siete centsimas partes de l aproximadamente.
Luego que los ignorantes -por lo que atae al movimiento de rotacin de la Lunasupieron tanto como el director del observatorio de Cambridge, se ocuparon de su
movimiento de revolucin alrededor de la Tierra, y veinte revistas cientficas los instruyeron
inmediatamente. Entonces supieron que el firmamento, con su infinidad de estrellas, puede
considerarse como un vasto cuadrante por el que la Luna se pasea indicando la hora
verdadera a todos los habitantes de la Tierra. Supieron tambin que en este movimiento el
astro de la noche presenta sus diferentes fases; que la Luna es llena cuando se encuentra en
oposicin con el Sol, es decir, cuando los tres astros se hallan sobre la misma lnea, estando
la Tierra en medio; que la Luna es nueva cuando se halla en conjuncin con el Sol, es decir,
cuando se halla entre la Tierra y l, y, por fin, que la Luna se halla en su primero o su ltimo
cuarto cuando forma con el Sol y la Tierra un ngulo recto del cual ocupa el vrtice.
Algunos yanquis audaces deducan la consecuencia que los eclipses no pueden producirse
sino en las pocas de conjuncin u oposicin, y razonaban perfectamente. En conjuncin, la
Luna puede eclipsar al Sol, al paso que en oposicin es la Tierra quien puede eclipsar a la
Luna, y si estos eclipses no sobrevienen dos veces al mes, se debe a que el plano en que se
mueve la Luna est inclinado sobre la eclptica, o en otros trminos, sobre el plano en que se
mueve la Tierra.
Respecto a la altura que el astro de la noche puede alcanzar en el horizonte, la carta del
observatorio de Cambridge haba ya dicho cuanto poda apetecerse. Todos saban que la
altura vara segn la latitud del lugar desde el cual se observa. Pero las nicas zonas del
globo en que la Luna pasa por el cenit, es decir, en que se coloca diariamente encima de la
cabeza de los que la contemplan, se hallan necesariamente comprendidas entre el paralelo 28
y el ecuador. De aqu la importancia suma de la recomendacin de hacer el experimento
desde un punto cualquiera de esta parte del globo, a fin de que el proyectil pudiera avanzar
perpendicularmente y sustraerse ms pronto a la accin de la gravedad. Esta condicin era
esencial para el xito de la empresa, y no dejaba de preocupar a la opinin pblica.

En cuanto al trayecto de la Luna en su revolucin alrededor de la Tierra, el observatorio


de Cambridge se haba expresado tan claramente que los ms ignorantes comprendieron que
es una lnea curva entrante, una elipse y no un crculo en que la Tierra ocupa uno de los
focos. Estas rbitas elpticas son comunes a todos los planetas y a todos los satlites, y la
mecnica racional prueba rigurosamente que no puede ser otra cosa. Para todos fue evidente
que la Luna se halla lo ms lejos posible de la Tierra estando en su apogeo y lo ms cerca en
su perigeo.
He aqu, pues, lo que todo americano saba de grado o fuerza, y lo que nadie poda
ignorar decentemente. Pero si muy fcil fue divulgar rpidamente estos principios, no lo fue
tanto desarraigar muchos errores y ciertos miedos ilusorios.
Algunos individuos sostenan que la Luna era un antiguo cometa que, recorriendo su
rbita alrededor del Sol, pas junto a la Tierra y se detuvo en su crculo de atraccin. As
pretendan explicar los astrnomos de saln el aspecto ceniciento de la Luna, desgracia
irreparable de que acusaban al astro radiante. Verdad es que cuando se les haca notar que
los cometas tienen una atmsfera y que la Luna carece de ella o poco menos, se encogan de
hombros sin saber qu responder.
Otros, pertenecientes al gremio de los meticulosos, manifestaban respecto a la Luna
cierto medio terrible. Haban odo decir que, segn las observaciones hechas en tiempo de los
califas, el movimiento de rotacin de la Luna se aceleraba hasta cierto punto, de lo que
dedujeron, lgicamente sin duda, que a una aceleracin de movimiento deba corresponder
una disminucin de distancia entre los dos astros, y que prolongndose hasta lo infinito este
doble efecto, la Luna, al fin y al cabo, haba de chocar con la Tierra. Debieron, sin embargo,
tranquilizarse y dejar de temer por la suerte de las generaciones venideras cuando se les
demostr que, segn los clculos del ilustre matemtico francs Laplace, esta aceleracin de
movimiento estaba contenida dentro de lmites muy estrechos, y que no tardara en suceder a
ella una disminucin proporcional. El equilibrio del mundo solar no poda, por consiguiente,
alterarse en los siglos venideros.
Quedaba en ltimo trmino la clase supersticiosa de los ignorantes, que no se contentan
con ignorar, sino que saben lo que no es, y respecto de la Luna saban demasiado. Algunos
de ellos consideraban su disco como un bruido espejo por cuyo medio se podan ver desde
distintos puntos de la Tierra y comunicarse los pensamientos. Otros pretendan que de las mil
lunas nuevas observadas, novecientas cincuenta haban acarreado notables perturbaciones,
tales como cataclismos, revoluciones, terremotos, diluvios, pestes, etc., es decir, que crean
en la influencia misteriosa del astro de la noche en los destinos de la humanidad. La miraban
como el verdadero contrapeso de la existencia; crean que cada selenita corresponda a un
habitante de la Tierra, al cual estaba unido por un lazo simptico; decan, con el doctor Mead,
que el sistema vital le est enteramente sometido, y sostenan con una conviccin profunda

que los varones nacen principalmente durante la Luna nueva y las hembras en el cuarto
menguante, etctera. Pero tuvieron, en fin, que renunciar a tan groseros errores y reconocer
la verdad, y si bien la Luna, despojada de su supuesta influencia, perdi en el concepto de
ciertos cortesanos todos los poderes, si algunos le volvieron la espalda, se declar suya la
inmensa mayora. En cuanto a los yanquis, no abrigaban ms ambicin que la de tomar
posesin de aquel nuevo continente de los aires para enarbolar en la ms erguida cresta de
sus montaas el poderoso pabelln, salpicado de estrellas, de los Estados Unidos de Amrica.

Captulo VII
El himno del proyectil
En su memorable carta del 7 de octubre, el observatorio de Cambridge haba tratado la
cuestin desde el punto de vista astronmico, pero era preciso resolverla mecnicamente. En
este concepto las dificultades prcticas hubieran parecido insuperables a cualquier otro pas
que no hubiese sido Amrica. En los Estados Unidos pareci cosa de juego.
El presidente Barbicane haba nombrado, sin prdida de tiempo, en el seno del Gun-Club,
una comisin ejecutiva. Dicha comisin deba de dilucidar en tres sesiones las tres grandes
cuestiones del can, del proyectil y de las plvoras. Se compona de cuatro miembros muy
conocedores de estas materias: Barbicane, con voto preponderante en caso de empate, el
general Morgan, el mayor Elphiston y el insustituible J. T. Maston, a quien se confiaron las
funciones de secretario.
El 8 de octubre, la comisin se reuni en casa del presidente Barbicane, 3, Republican
Street. Como importaba mucho que el estmago no turbase con sus gritos una discusin tan
grave, los cuatro miembros del Gun-Club se sentaron a una mesa cubierta de emparedados y
de enormes teteras. Enseguida J. T. Maston atornill su pluma a su mano postiza, y empez
la sesin.
Barbicane tom la palabra.
-Colegas -dijo-: estamos llamados a resolver uno de los ms importantes problemas de la
balstica, la ciencia por excelencia, que trata del movimiento de los proyectiles, es decir, de
los cuerpos lanzados al espacio por una fuerza de impulsin cualquiera y abandonados luego
a s mismos.
-Oh! La balstica! La balstica! -exclam J. T. Maston con voz conmovida.
-Tal vez hubiera parecido ms lgico -repuso Barbicane- dedicar esta primera sesin a la
discusin del can...
-En efecto -respondi el general Morgan.

-Sin embargo -repuso Barbicane-, despus de maduras reflexiones, me ha parecido que la


cuestin del proyectil deba preceder a la del can, y que las dimensiones de ste deban
subordinarse a las de aqul.
-Pido la palabra -dijo J. T. Maston.
Se le concedi la palabra con la prontitud y espontaneidad a que le haca acreedor su
glorioso pasado.
-Mis dignos amigos -dijo con acento inspirado-: nuestro presidente tiene razn en dar a la
cuestin del proyectil preferencia sobre todas las otras. La bala que vamos a enviar a la Luna
es nuestro mensajero, nuestro embajador, y les suplico que me permitan considerarlo bajo un
punto de vista puramente moral.
Esta manera nueva de considerar un proyectil excit singularmente la curiosidad de los
miembros de la comisin, por lo que escucharon con la ms viva atencin las palabras de J.
T. Maston.
-Mis queridos colegas -sigui este ltimo-, ser breve. Dejar a un lado la bala fsica, la
bala que mata, para no ocuparme ms que de la bala matemtica, de la bala moral. La bala
es para m la ms brillante manifestacin del podero humano; ste se resume en ella por
completo; crendola es como el hombre se ha acercado ms al Creador.
-Muy bien! -exclam el mayor Elphiston.
-En efecto -exclam el orador-, si Dios ha hecho las estrellas y los planetas, el hombre ha
hecho la bala; este criterio de las velocidades terrestres, esta reduccin de los astros errantes
en el espacio, que en definitiva no son sino proyectiles. A Dios corresponde la velocidad de la
electricidad, la velocidad de la luz, la velocidad de las estrellas, la velocidad de los cometas, la
velocidad de los planetas, la velocidad de los satlites, la velocidad del sonido, la velocidad
del viento! Pero a nosotros la velocidad de la bala, cien veces superior a la de los trenes y a
la de los caballos ms rpidos!
J. T. Maston estaba arrebatado, su voz tomaba acentos lricos cantando el himno sagrado
de la bala.
-Quieren cifras? -repuso-. Se las presentar! Fjense sencillamente en la modesta bala
de veinticuatro33: si bien corre con una velocidad ochocientas mil veces menor que la de la
electricidad, seiscientas cuarenta mil veces menor que la de la luz, setenta y seis veces menor
que la de la Tierra en su movimiento de traslacin alrededor del Sol, sin embargo, al salir del
can, excede en rapidez al sonido34, avanza doscientas toesas por segundo, dos mil toesas
en diez segundos, catorce millas por minuto (6 leguas), ochocientas cuarenta millas por hora
(360 leguas), veinte mil cien millas por da (8.640 leguas); es decir, la velocidad de los puntos
Es decir, que pesa veinticuatro libras.
As es que cuando se ha odo el estampido de la boca de fuego, el que lo ha odo no puede ser
ya herido por la bala.
33
34

del ecuador en el movimiento de rotacin del Globo es de siete millones trescientas treinta y
seis mil quinientas millas por ao (3.155.760 leguas). Tardara, pues, once das en trasladarse
a la Luna, doce aos en llegar al Sol, trescientos sesenta aos en alcanzar a Neptuno, en los
lmites del mundo solar. He aqu lo que hara esta modesta bala, obra de nuestras manos!
Qu ser, pues, cuando haciendo esta velocidad veinte veces mayor la lancemos con una
rapidez de siete millas por segundo? Ah, bala soberbia! Esplndido proyectil! Me complazco
en pensar que sers recibida all arriba con los honores debidos a un embajador terrestre!
Entusiastas hurras acogieron esta retumbante peroracin y J. T. Maston, muy conmovido,
se sent mientras escuchaba las felicitaciones de sus colegas.
-Y ahora -dijo Barbicane- que hemos rendido un tributo a la poesa, vayamos al grano.
-Vamos al grano -respondieron los miembros del comit, echndose cada uno de estos,
media docena de emparedados.
-Ya saben cul es el problema que hay que resolver -repuso el presidente-. Se trata de
dar a un proyectil una velocidad de doce mil yardas por segundo. Tengo motivos para creer
que lo conseguiremos. Pero ahora examinemos las velocidades obtenidas hasta la fecha.
Acerca del particular, el general Morgan podr instruirnos.
-Tanto ms -respondi el general- cuanto que, durante la guerra, era miembro de la
comisin de experimentos. Les dir que los caones de a cien de Dahlgreen, que alcanzaban
a dos mil quinientas toesas, daban a su proyectil una velocidad inicial de quinientas yardas
por segundo.
-Bien. Y el Columbiad35 Rodman? -pregunt el presidente.
-El Columbiad Rodman, puesto a prueba en el fuerte Hamilton lanzaba una bala de media
tonelada de peso a una distancia de seis millas, con una velocidad de ochocientas yardas por
segundo, resultado que no han obtenido nunca en Inglaterra, Armstrong y Palliser.
-Oh! Los ingleses! -murmur J. T. Maston, volviendo al horizonte del este su formidable
mano postiza.
-As pues -repuso Impey Barbicane-, ochocientas yardas son el mximo de la velocidad
alcanzada hasta ahora?
-S -respondi Morgan.
-Dir, sin embargo -replic J. T. Maston-, que si mi mortero no hubiese reventado...
-S, pero revent -respondi Barbicane con un ademn benvolo-. Tomemos, pues, por
punto de partida la velocidad de ochocientas yardas. La necesitaremos veinte veces mayor.
Dejando para otra sesin la discusin de los medios destinados a producir la velocidad, llamo
la atencin de ustedes mis queridos colegas, sobre las dimensiones que conviene dar a la
bala. Bien se comprende que se trata ahora de proyectiles que pesen media tonelada.

35

Los americanos dan el nombre de Columbiad a estas enormes mquinas de destruccin.

-Por qu no? -pregunt el mayor.


-Porque -respondi al momento J. T. Maston- se necesita una bala que sea bastante
grande para llamar la atencin de los habitantes de la Luna, en el supuesto de que la Luna
tenga habitantes.
-S -respondi Barbicane-, y tambin por otra razn an ms importante.
-Qu quiere usted decir, Barbicane? -pregunt el mayor.
-Quiero decir que no basta enviar un proyectil para no volverse a ocupar de l; se hace
necesario que lo sigamos durante su viaje hasta el momento de llegar a su destino.
-Cmo! -dijeron el general y el mayor, no poco sorprendidos de la proposicin.
-Es natural -repuso Barbicane con la seguridad de un hombre que sabe lo que se dice-,
de otra manera nuestro experimento no producira ningn resultado.
-Segn eso -replic el mayor- pretende usted dar al proyectil dimensiones enormes?
-No, eso no es necesario. Escchenme. Saben ustedes que los instrumentos de ptica han
adquirido una perfeccin suma. Con ciertos telescopios se han llegado a obtener aumentos de
seis mil veces el tamao natural, y se ha acercado la Luna a unas cuarenta millas (16 leguas).
Ahora bien, a esta distancia, los objetos que midan sesenta pies son perfectamente visibles.
Si no se ha llevado ms lejos el poder de penetracin de los telescopios, ha sido porque este
poder no se ejerce sino en menoscabo de la claridad, y la Luna, que no es ms que un espejo
reflector, no enva una luz bastante intensa para que se pueda llevar el aumento ms all del
lmite indicado.
-Entonces qu piensa usted hacer? -pregunt el general-. Dar a nuestro proyectil un
dimetro de sesenta pies?
-No!
-Se compromete, pues, a volver la Luna ms luminosa?
-Precisamente.
-Me parece demasiado! -exclam J. T. Maston.
-S..., demasiado sencillo -respondi Barbicane-. Si se llega a disminuir la densidad de la
atmsfera que atraviesa la luz de la Luna, no es evidente que se habr vuelto esta luz ms
intensa?
-Evidentemente.
-Pues bien, para obtener este resultado, bastar colocar un telescopio en alguna montaa
elevada, y es lo que haremos.
-Convenido -respondi el mayor- Sabe usted simplificar las cosas de una manera! Y qu
aumento espera obtener as?
-Un aumento de cuarenta y ocho mil veces, que nos pondr la Luna a una distancia que
ser no ms de cinco millas, y los objetos para ser visibles no necesitarn tener ms que un
dimetro de nueve pies.

-Magnfico! -exclam J. T. Maston-. Nuestra bala va a tener nueve pies de dimetro?


-Ni ms ni menos.
-Me permitir que le diga, sin embargo -objet el mayor Elphiston-, que, aun as, ser un
peso tal...
-Oh, mayor! -respondi Barbicane-. Antes de discutir sobre su peso, djeme decirle que
nuestros antepasados hicieron en este gnero verdaderas maravillas. Lejos de m la idea de
que la balstica no ha progresado, pero bueno es saber que ya en la Edad Media se obtenan
resultados sorprendentes, y aun me atrever a decir ms sorprendentes que los nuestros.
-Ponga ejemplos! -replic Morgan.
Justifique sus palabras -dijo vivamente J. T. Maston.
-Nada ms fcil -replic Barbicane-, puedo citar ejemplos en apoyo de mi asercin. En el
sitio que puso a Constantinopla Mohamet II en 1543, se lanzaron unas balas de piedra que
pesaban mil novecientas libras, que seran de un regular tamao.
-Oh! Oh! -exclam el mayor-. Mil novecientas son muchas libras.
-En Malta, en tiempos de los caballeros, cierto can del fuerte de San Telmo arrojaba
proyectiles que pesaban dos mil quinientas libras.
-Imposible!
-Por ltimo, segn un historiador francs, bajo el reinado de Luis XI, haba un mortero
que arrojaba una bomba de quinientas libras de peso solamente; pero esta bomba, partiendo
de la Bastilla, que era un punto en que los locos encerraban a los cuerdos, iba a caer en
Charenton, que es un punto en que los cuerdos encierran a los locos.
-Imposible!
-Muy bien! -dijo J. T. Maston.
-Qu hemos visto nosotros despus, en resumidas cuentas? Los caones Armstrong,
que disparan balas de quinientas libras, y los Columbiads Rodman, que disparan unas balas
de media tonelada! Parece, pues, que si los proyectiles han ganado en alcance, en peso han
perdido ms que ganado. Haciendo los debidos esfuerzos, llegaremos con los progresos de la
ciencia a decuplicar el peso de las balas de Mohamet II y de los caballeros de Malta.
-Es posible -respondi el mayor-. Pero de qu metal piensa usted fabricar el proyectil?
-De hierro fundido, lisa y llanamente -dijo el general Morgan.
-Hierro fundido! -exclam J. T. Maston con profundo desdn-. El hierro es un metal muy
ordinario para una bala destinada a hacer una visita a la Luna.
-No exageremos, mi distinguido amigo -respondi Morgan-. El hierro fundido bastar.
-Entonces -repuso el mayor Elphiston-, puesto que el peso de la bala es proporcional a su
volumen, una bala de hierro fundido que mida nueve pies de dimetro, pesar horriblemente.
-Horriblemente, si es maciza; pero no si es hueca -dijo Barbicane.
-Hueca! Entonces ser un obs?

-Y le podremos meter dentro mensajes -replic J. T. Maston- y algunas muestras de los


producctos terrestres!
-S, un obs -respondi Barbicane- no puede ser otra cosa! Una bala maciza de ciento
ocho pulgadas, pesara ms de dos mil libras y este peso es evidentemente muy excesivo. Sin
embargo, como es menester que el proyectil tenga cierta consistencia, propongo que se le
consienta un peso de veinte mil libras.
-Cul ser, pues, el grueso de sus paredes? -pregunt el mayor.
-Si seguimos la proporcin reglamentaria -respondi Morgan-, un dimetro de ciento ocho
pulgadas exigir paredes que no bajen de dos pies.
-Sera demasiado -contest Barbicane-. Noten bien que no se trata de una bala destinada
a taladrar planchas de hierro; basta que sus paredes sean bastante fuertes para contrarrestar
la presin de los gases de la plvora. He aqu, pues, el problema: Qu grueso debe tener un
obs de hierro fundido para no pesar ms que veinte mil libras? Nuestro hbil calculador, el
intrpido Maston, va a decrnoslo ahora mismo.
-Nada ms fcil -replic el distinguido secretario de la comisin.
Y sin decir ms, traz algunas frmulas algebraicas en papel, apareciendo bajo su pluma
algunas y x elevadas al cuadrado. Hasta pareci que extraa, sin tocarla, cierta raz cbica y
dijo:
-Las paredes no llegarn a tener el grueso de dos pulgadas.
-Ser suficiente? -pregunt el mayor con un ademn dubitativo.
-No, evidentemente, no -respondi el presidente Barbicane.
-Qu haremos, pues? -repuso Elphiston bastante perplejo.
-Emplear otro metal.
-Cobre? -dijo Morgan.
-No, es an demasiado pesado, y hay otro mejor que les propongo.
-Cul? -dijo el mayor.
-El aluminio -respondi Barbicane.
-Aluminio? -exclamaron al unsono los tres colegas del presidente.
-Sin duda, amigos. Ya saben que un ilustre qumico francs, Henri Sainte-Claire Deville,
lleg en 1854 a obtener el aluminio en masa compacta. Este precioso metal tiene la blancura
de la plata, la inalterabilidad del oro, la tenacidad del hierro, la fusibilidad del cobre y la
ligereza del vidrio. Se trabaja fcilmente, abunda en la naturaleza, pues la almina forma la
base de la mayor parte de las rocas, es tres veces ms ligero que el hierro, y parece haber
sido creado expresamente para suministrarnos la materia de que se ha de componer nuestro
proyectil.
-Viva el aluminio! -exclam el secretario de la comisin, siempre muy estrepitoso en sus
momentos de entusiasmo.

-Pero, mi estimado presidente -dijo el mayor-, no es acaso el aluminio demasiado caro?


-Lo era -respondi Barbicane-. A raz de su descubrimiento, una libra de aluminio costaba
de doscientos sesenta a doscientos ochenta dlares (alrededor de mil quinientos francos); de
ah baj a 27 dlares (ciento cincuenta francos), y actualmente vale nueve dlares (cuarenta
y ocho francos).
-De todos modos -replic el mayor, que no se dejaba convencer fcilmente-, es un precio
enorme.
-Sin duda, mi estimado mayor, pero no inasequible a nuestros medios.
-Cunto pesar, pues, el proyectil? -pregunt Morgan.
-He aqu el resultado de mis clculos -respondi Barbicane-. Un proyectil de ciento ocho
pulgadas de dimetro y de doce pulgadas de espesor pesara, siendo de hierro colado, unas
sesenta y siete mil cuatrocientas cuarenta libras; pero siendo de aluminio, su peso quedar
reducido a diecinueve mil doscientas cincuenta libras.
-Magnfico! -exclam Maston-. Ese peso est ms de acuerdo con nuestro programa.
-S, perfectamente -replic el mayor-. Pero a nueve dlares la libra el proyectil costar...?
-Ciento setenta y tres mil doscientos cincuenta dlares, pero no teman, amigos, no faltar
dinero para nuestra empresa, respondo de ello.
-Llover en nuestras cajas.
-Pues bien, qu les parece el aluminio? -pregunt el presidente.
-Adoptado -respondieron los tres miembros de la comisin.
-En cuanto a la forma de nuestro proyectil -aadi Barbicane-, importa poco, pues una
vez traspasada la atmsfera, se hallar en el vaco. Propongo, sin embargo, que la bala sea
redonda, para que gire como mejor le parezca y se conduzca del modo que le d la gana.
As termin la primera sesin. La cuestin del proyectil estaba definitivamente resuelta, y
J. T. Maston se regocijaba al pensar iba a enviarse un proyectil de aluminio a los selenitas, lo
que les causara una impresin fantstica con respecto a los habitantes de la Tierra.

Captulo VIII
Historia del can
Las resoluciones tomadas en la primera sesin produjeron en el exterior un gran efecto.
La idea de un proyectil de veinte mil libras de peso atravesando el espacio, alarmaba un poco
a los meticulosos. Qu can, se preguntaban, podr transmitir jams a semejante mole una
velocidad inicial suficiente? El proceso verbal de la segunda sesin de la comisin deba de
responder victoriosamente a esta pregunta.

Al da siguiente, por la noche, los cuatro miembros del Gun-Club se sentaban delante de
nuevas montaas de emparedados y al borde de un verdadero ocano de t. La discusin
empez de inmediato, sin ningn prembulo.
-Mis queridos colegas -dijo Barbicane-: vamos a ocuparnos de la mquina que se ha de
construir, de su tamao, su forma, su composicin y peso. Es probable que lleguemos a darle
dimensiones gigantescas, pero, por grandes que sean las dificultades, nuestro genio industrial
las allanar fcilmente. Les ruego que me presten atencin y que no reparen en hacerme las
objeciones que les parezcan convenientes. No las temo.
Un murmullo aprobador acogi esta declaracin.
-No olvidemos -continu Barbicane- el punto a que ayer nos condujo nuestra discusin. El
problema se presenta ahora bajo esta forma: dar una velocidad inicial de doce mil yardas por
segundo a una granada de 108 pulgadas de dimetro y de veinte mil libras de peso.
-He aqu el problema, en efecto -respondi el mayor Elphiston.
-Prosigo -repuso Barbicane-. Cuando un proyectil es lanzado al espacio, qu sucede? Se
encuentra solicitado por tres fuerzas independientes: la resistencia del medio, la atraccin de
la Tierra y la fuerza de impulsin de que est animado. Examinemos estas tres fuerzas. La
resistencia del medio, es decir, la resistencia del aire, ser poco importante. La atmsfera
terrestre no tiene ms que cuarenta millas de altura. Dotado el proyectil de una velocidad
inicial de doce mil yardas por segundo atravesar la capa atmosfrica en cinco segundos, lo
que nos permite considerar la resistencia del aire como insignificante. Pasemos a la atraccin
de la Tierra, es decir, al peso del proyectil. Sabemos que este peso disminuir en razn
inversa del cuadrado de las distancias. He aqu lo que la fsica nos ensea: cuando un cuerpo
abandonado a s mismo cae a la superficie de la Tierra, su cada es de quince pies36 en el
primer segundo, y si este mismo cuerpo fuese transportado a doscientas cincuenta y siete mil
quinientas cuarenta y dos millas o, en otros trminos, a la distancia en que se encuentra la
Luna, su cada quedara reducida a cerca de media lnea, en el primer segundo, lo que es casi
la inmovilidad. Se trata, pues, de vencer progresivamente esta accin de la gravedad. Cmo
lo podremos conseguir? Mediante la fuerza de impulsin.
-He aqu la dificultad -respondi el mayor.
-En efecto -repuso el presidente-, pero la venceremos, porque la fuerza de impulsin que
nos es indispensable, la encontraremos en la longitud del can y en la cantidad de plvora
empleada, hallndose sta limitada por la resistencia de aqulla. Ocupmonos ahora, pues,
de las dimensiones que hay que dar al can. Tngase en cuenta que podemos dotarlo de
condiciones de resistencia infinita, si es lcito hablar as, pues no se tiene que maniobrar con
l.

36

Cuatro metros, noventa centmetros.

-Es evidente -respondi el general.


-Hasta ahora-dijo Barbicane-, los caones ms largos, nuestros enormes Columbiads, no
han pasado de veinticinco pies de longitud; mucha sorpresa causarn, pues, a la gente las
dimensiones que tendremos que adoptar.
-Sin duda -exclam J. T. Maston-. Yo propongo un can cuya longitud no baje de media
milla.
-Media milla! -exclamaron el mayor y el general.
-S, media milla, y me quedo corto.
-Vamos, Maston -respondi Morgan-. Exagera usted.
-No -replic el fogoso secretario-, no s en verdad por qu me tachan de exagerado.
-Porque va demasiado lejos!
-Sepa, seor -respondi J. T. Maston, con solemne gravedad-, sepa usted que un artillero
es como una bala, que no puede ir demasiado lejos.
La discusin tomaba un carcter personal, pero el presidente intervino.
-Calma, amigos, calma, razonemos. Se necesita evidentemente un can de gran calibre,
puesto que la longitud de la pieza aumentar la presin de los gases acumulados debajo del
proyectil, pero es intil rebasar ciertos lmites.
-Perfectamente-dijo el mayor.
-Qu reglas se siguen en estos casos? Ordinariamente la longitud de un can es la de
veinte a veinticinco veces el dimetro de la bala, y pesa de doscientas treinta y cinco a
doscientas cuarenta veces ms que sta.
-No basta -exclam J. T. Maston impetuosamente.
-Convengo en ello, mi digno amigo. En efecto, siguiendo la proporcin indicada, para un
proyectil que tuviese nueve pies de dimetro y pesase veinte mil libras, no exigira ms que
un can de doscientos veinticinco pies de longitud y un peso de doscientas mil libras.
-Lo que es ridculo -aadi J. T. Maston-. Tanto valdra echar mano a una pistola.
-Opino lo mismo -respondi Barbicane-. He aqu por qu propongo cuadruplicar esta
longitud y construir un can de novecientos pies.
El general y el mayor hicieron objeciones; pero sostenida la proposicin por el secretario
del Gun-Club resueltamente, se adopt en definitiva.
-Sepamos ahora -dijo Elphiston- qu grueso debemos dar a sus paredes.
-Seis pies -respondi Barbicane.
-Supongo que no pensara usted emplazar semejante mole sobre una curea? -pregunt
el mayor.
-Lo que, sin embargo, sera soberbio! - replic J. T. Maston.
-Pero impracticable -respondi Barbicane-. Pienso fundir el can en el mismo sitio que se
ha de disparar, ponerle abrazaderas de hierro forjado y rodearlo de un grueso muro de cal y

canto, con objeto de que participe de toda la resistencia del terreno circundante. Fundida la
pieza, se pulir el nima para impedir el viento37 de la bala, y de este modo no habr prdida
de gas, y toda la fuerza expansiva de la plvora se invertir en la impulsin.
-Bravo! -exclam J. T. Maston-. Ya tenemos nuestro can.
-Todava no! -respondi Barbicane, calmando con la mano a su impaciente amigo.
-Y por qu?
-Porque hasta ahora no hemos discutido su forma. Ser can, obs o mortero?
-Un can -respondi Morgan.
-Un obs -replic el mayor.
-Un mortero -exclam J. T. Maston.
Iba a iniciarse otra discusin que prometa ser muy acalorada, y cada cual preconizaba su
arma favorita, cuando intervino el presidente.
-Amigos mos -dijo-, voy a ponerlos a todos de acuerdo. Nuestro Columbiad participar a
la vez de las tres bocas de fuego. Ser un can, porque la recmara y el nima tendrn
igual dimetro. Ser un obs, porque disparar una granada. Ser un mortero, porque se
apuntar formando con el horizonte un ngulo de noventa grados y adems le ser imposible
retroceder, estar fijo en tierra, y as le comunicar al proyectil toda la fuerza de impulsin
acumulada en sus entraas.
-Adoptado, adoptado -respondieron los miembros de la comisin.
-Permtanme una reflexin -dijo Elphiston-, este can-obs-mortero ser estriado?
-No -respondi Barbicane-, no; necesitamos una velocidad inicial enorme, y ya saben que
la bala sale con menos rapidez de los caones estriados que de los lisos.
-Justamente.
-En fin, ya es nuestro! -repiti J. T. Maston.
-An falta algo -replic el presidente.
-Qu falta?
-Falta saber de qu metal lo haremos.
-Decidmoslo ahora mismo.
-Es lo que iba a proponer.
Los cuatro miembros de la Comisin se comieron una docena de emparedados por barba,
seguidos de una buena taza de t, y reanudaron la discusin.
-Dignsimos colegas -dijo Barbicane-, nuestro can debe tener gran tenacidad y dureza,
ser infusible al calor, ser inoxidable a indisoluble a la accin corrosiva de los cidos.
-Acerca del particular, no cabe la menor duda -respondi el mayor- y como ser preciso
emplear una cantidad considerable de metal, la eleccin no puede ser dudosa.
37

Se llama viento en balstica, al espacio que algunas veces queda entre el proyectil y el nima de
la pieza.

-Entonces -dijo Morgan-, propongo para la fabricacin del Columbiad la mejor aleacin
que se conoce, es decir, cien partes de cobre, doce de estao y seis de latn.
-Amigos mos -respondi el presidente-, convengo en que la composicin que se acaba de
proponer ha dado resultados excelentes, pero costara mucho y se maneja difcilmente. Creo,
pues, que se debe adoptar una materia que es excelente y al mismo tiempo barata, como es
el hierro fundido. No comparte mi opinin, mayor?
-Estamos de acuerdo -respondi Elphiston.
-En efecto-respondi Impey Barbicane-, el hierro fundido cuesta diez veces menos que el
bronce; es fcil fundirlo empleando sencillos moldes de arcilla y se le puede trabajar con
rapidez. Su adopcin economiza dinero y tiempo. Recuerdo, adems, que durante la guerra,
en el sitio de Atlanta, hubo piezas de hierro que de veinte en veinte minutos dispararon ms
de mil tiros sin experimentar deterioro alguno.
-Pero el hierro fundido es muy frgil -respondi Morgan.
-S, pero tambin muy resistente. Adems, no reventar, respondo de ello.
-Un can puede reventar y ser bueno -replic sentenciosamente J. T. Maston, abogando

pro domu sua como si se sintiese aludido.


-Es evidente -respondi Barbicane-. Me permito, pues, suplicar a nuestro digno secretario
que calcule el peso de un can de hierro fundido de novecientos pies de longitud y de un
dimetro interior o calibre de nueve pies, con un grueso de seis pies en sus paredes.
-Al momento -respondi J. T. Maston.
Y como lo haba hecho en la sesin anterior, garabate sus frmulas con una maravillosa
facilidad, y dijo al cabo de un minuto:
-El can pesar sesenta y ocho mil cuarenta toneladas.
-Que a diez centavos la libra, costar...
-Dos millones quinientos diez mil setecientos un dlares.
J. T. Maston, el mayor y el general, miraron con inquietud a Barbicane.
-Seores -dijo ste-, repito lo que dije ayer, pueden estar tranquilos, los millones no nos
faltarn.
Dadas estas seguridades por el presidente, la comisin se separ, quedando citados todos
sus miembros para el da siguiente, en que celebraran la tercera sesin.

Captulo IX
La cuestin de las plvoras
Quedaba por discutir la cuestin de las plvoras.
El pblico esperaba con verdadera ansiedad el resultado de esta ltima sesin. Dados el
grosor del proyectil y la longitud del can, cul sera la cantidad de plvora necesaria para

producir la impulsin? Este agente devastador, cuyos efectos, sin embargo, ha conseguido
dominar el hombre, estaba llamado a desempear su papel en proporciones inslitas.
Se cree, generalmente, y se repite sin cesar, que la plvora fue inventada en el siglo XIV
por el fraile Schwartz, cuyo descubrimiento le cost la vida. Pero en la actualidad est casi
probado que esta historia se debe colocar entre las leyendas de la Edad Media. La plvora no
ha sido inventada por nadie; resulta directamente del fuego griego, compuesto como ella de
azufre y salitre, si bien estas mezclas, que en el fuego griego no eran ms que mezclas de
dilatacin en la plvora, tal como se conoce actualmente, al inflamarse producen un estrpito.
Pero si bien los eruditos conocen perfectamente la falsa historia de la plvora, pocos son
los que saben fijarse de su poder mecnico, sin cuyo conocimiento no es posible comprender
la importancia del asunto sometido a la comisin.
Un litro de plvora pesa aproximadamente dos libras (novecientos gramos), y produce, al
inflamarse, unas cuatrocientas libras de gases, que hacindose libres, y bajo la accin de una
temperatura elevada a dos mil cuatrocientos grados, ocupan el espacio de cuatro mil litros. El
volumen de la plvora es, pues, a los volmenes de los gases producidos por su combustin
o deflagracin lo que uno es a cuatro mil. Jzguese cul debe ser el mpetu de estos gases
cuando se hallan comprimidos en un espacio cuatro mil veces reducido para contenerlos.
He aqu lo que saban perfectamente los miembros de la comisin cuando se citaron para
la tercera sesin. Barbicane concedi la palabra al mayor Elphiston, quien haba sido durante
la guerra director de las fbricas de plvora.
-Mis buenos camaradas -dijo el distinguido qumico-, vamos a enumerar unos guarismos
irrecusables que nos servirn de base. La bala de veinticuatro de la que nos hablaba ayer el
respetable J. T. Maston en trminos tan poticos, sale de la boca de fuego empujada por
diecisis libras de plvora.
-Est seguro de la cifra? -pregunt el presidente.
-Absolutamente seguro -respondi el mayor-. El can Armstrong no se carga ms que
con setenta y cinco libras de plvora para arrojar un proyectil de ochocientas libras, y el
Columbiad Rodman, no gasta ms que ciento setenta libras de plvora para enviar a seis
millas de distancia su bala de media tonelada. stos son hechos acerca de los cuales no cabe
la menor duda, pues los he comprobado yo mismo en las actas de la Junta de Artillera.
-Perfectamente -respondi el general.
-De estos guarismos -repuso el mayor- se deduce que la cantidad de plvora no aumenta
con el peso de la bala. En efecto, si bien se necesitan diecisis libras de plvora para una bala
de veinticuatro, o, en otros trminos, si bien en los caones ordinarios se usa una cantidad de
plvora cuyo peso es dos terceras partes el del proyectil, esta proporcin no es constante.
Calculen y vern que para una bala de media tonelada, en lugar de trescientas treinta y tres
libras de plvora, se reduce esta cantidad a ciento sesenta libras solamente.

-Y de eso que se pretende deducir? -pregunt el presidente.


-Si lleva la teora al ltimo extremo, mi querido mayor -dijo J. T. Maston-, resultar que
cuando una bala tenga un peso suficiente, no se necesitar plvora alguna.
-Mi amigo Maston se chancea hasta en las ocasiones ms solemnes -replic el mayor-,
pero tranquilcese; no tardar en proponerle cantidades de plvora que dejarn satisfecho su
amor propio de artillero. Pero tena inters en dejar consignado que durante la guerra, la
experiencia demostr que para cargar piezas de mayor calibre, el peso de la plvora poda
reducirse a una dcima parte del que tiene la bala.
-No hay nada ms exacto -dijo Morgan-. Pero antes de determinar la cantidad de plvora
necesaria para dar el impulso, opino que conviene ponernos de acuerdo sobre su naturaleza.
-Emplearemos la plvora de grano grueso -respondi el mayor-, porque su deflagracin
es ms rpida que la de la plvora fina.
-Sin duda -replic Morgan-, pero se desmenuza ms fcilmente y altera el nima de las
piezas.
-Lo que sera un inconveniente para un can destinado a un largo servicio, pero no para
nuestro Columbiad. No corremos riesgo alguno de explosin, y necesitamos que la plvora se
inflame instantneamente para que su efecto mecnico sea completo.
-Podramos -dijo J. T. Maston- abrir varios agujeros para aplicar el fuego al mismo tiempo
a distintos puntos.
-Sin duda -respondi Elphiston-, pero complicaramos la operacin. Me atengo, pues, a mi
plvora de grano grueso que allana todas las dificultades.
-Sea -respondi el general.
-Para cargar su Columbiad -aadi el mayor- Rodman empleaba una plvora de granos
gruesos como castaas, hecha con carbn de sauce, tostado sencillamente en calderas de
hierro fundido. Era una plvora dura y brillante, que no manchaba la mano; contena una
gran proporcin de hidrgeno y de oxgeno, se inflamaba instantneamente y, aunque muy
desmenuzable, no deterioraba sensiblemente las bocas de fuego.
-Me parece, pues -respondi J. T. Maston-, que no debemos vacilar y que la eleccin est
hecha.
-A no ser que prefieran a la plvora de oro -replic el mayor sonriendo, lo que le vali un
ademn amenazador con que le contest la mano postiza de su susceptible amigo.
Hasta entonces, Barbicane se haba abstenido de tomar parte en la discusin. Dejaba
hablar y escuchaba. Evidentemente meditaba algo. Se content con preguntar sencillamente:
-Y ahora, amigos, qu cantidad de plvora proponen?
Los tres miembros del Gun-Club se miraron mutuamente por un instante.
-Doscientas mil libras -dijo, por fin, Morgan.
-Quinientas mil -replic el mayor.

-Ochocientas mil -exclam J. T. Maston.


Esta vez, Elphiston no se atrevi a calificar a su colega de exagerado. En efecto, se
trataba de enviar a la Luna un proyectil de veinte mil libras, dndole una fuerza inicial de
doce mil yardas por segundo. Prosigui a la triple proposicin hecha por los tres colegas un
momento de silencio.
El presidente Barbicane lo rompi.
-Mis bravos camaradas -dijo con voz tranquila-: parto del principio que la resistencia de
nuestro can, construido en las condiciones requeridas, es ilimitada. Voy pues, a sorprender
al distinguido J. T. Maston dicindole que ha sido tmido en sus clculos, y propongo duplicar
sus ochocientas mil libras de plvora.
-Un milln seiscientas mil libras? -exclam J. T. Maston saltando de su asiento.
-Como lo digo.
-Pero entonces fuerza ser recurrir a mi can de media milla de longitud.
-Es evidente-dijo el mayor.
-Un milln seiscientas mil libras de plvora -repuso el secretario de la comisin- ocuparn
aproximadamente un espacio de veintids mil pies cbicos38 y como nuestro can no tiene
ms que una capacidad de cincuenta y cuatro mil pies cbicos39 quedar cargado de plvora
hasta la mitad y el nima no ser bastante larga para que la expansin de los gases imprima
al proyectil un impulso suficiente.
La objecin no tena rplica. J. T. Maston estaba en lo justo. Todos miraron a Barbicane.
-Sin embargo -continu el presidente-, se necesita la cantidad de plvora que he dicho.
Pinsenlo bien, un milln seiscientas mil libras de plvora producirn seis mil millones de litros
de gas. Seis mil millones! Han odo?
-Pero, entonces, cmo hacerlo?-pregunt el general.
-Muy sencillamente. Es preciso reducir esta enorme cantidad de plvora conservndole
ntegra su potencia mecnica.
-Bueno! Pero cmo?
-Se los dir -respondi tranquilamente Barbicane.
Sus interlocutores le miraban vidamente.
-Nada, en efecto, es ms fcil -dijo- que reducir esta masa de plvora en un volumen
cuatro veces menos considerable. Todos saben la materia de la que se constituyen los tejidos
elementales de los vegetales, llamada celulosa.
-Ah! -dijo el mayor, lo comprendo, mi querido Barbicane.
-Esa materia -prosigui el presidente- se obtiene en toda su pureza en varios cuerpos,
especialmente en el algodn, y no es ms que la pelusa de los granos del algodonero. El
38
39

Poco menos de ochocientos metros cbicos.


La revolucin de la Luna dura unos veintinueve das y medio.

algodn, combinado con cido aztico en fro se transforma en una sustancia eminentemente
explosiva. En 1832, Braconnot, qumico francs, descubri esta sustancia, a la cual dio el
nombre de xiloidina. En 1838, Pelouze, otro francs, estudi sus diversas propiedades, y, por
ltimo, en 1846, Shonbein, un profesor de qumica en Basilea, la propuso como plvora de
guerra. Esta plvora es el algodn aztico...
-O pirxilo -respondi Elphiston.
-O fulmicotn-replic Morgan.
-No hay un solo nombre americano que pueda ponerse al pie de este descubrimiento? exclam J. T. Maston a impulsos de su amor propio nacional.
-Ni uno, desgraciadamente -respondi el mayor.
-Sin embargo -repuso el presidente-, debo decir, para halagar el patriotismo de Maston,
que los trabajos de un conciudadano nuestro se refieren al estudio de la celulosa, pues el
colodin, uno de los principales agentes de la fotografa, no es ms que pirxilo disuelto en el
ter con adicin de alcohol, y ha sido descubierto por Maynard, que estudiaba entonces
medicina en Boston.
-Pues hurra por Maynard y por el fulmicotn! -exclam el entusiasta secretario del GunClub.
-Volvamos al pirxilo -repuso Barbicane-. Conocemos sus propiedades, por las cuales va a
ser para nosotros tan precioso. Se prepara con ms facilidad, sumergiendo algodn en cido
aztico humeante40, por un espacio de quince minutos, lavndolo despus en agua corriente
y dejndolo secar.
-Nada, en efecto, ms sencillo -dijo Morgan.
-Adems, el pirxilo es inalterable a la humedad, una cualidad preciosa para nosotros que
necesitaremos muchos das para cargar el can; se inflama a los ciento setenta grados en
lugar de a doscientos cuarenta, y su deflagracin es tan instantnea que se inflama sobre la
plvora ordinaria sin que tenga tiempo de arder.
-Perfectamente -respondi el mayor.
-Slo que cuesta ms cara.
-Qu importa? -dijo J. T. Maston.
-Por ltimo, comunica a los proyectiles una velocidad cuatro veces superior que la que les
da la plvora ordinaria. Y si se mezclan con el pirxilo ocho dcimas de su peso de nitrato de
potasa, su fuerza expansiva aumenta considerablemente.
-Ser necesaria esa mezcla? -pregunt el mayor.
-Me parece que no -respondi Barbicane-. As pues, en lugar de un milln seiscientas
libras de plvora, nos bastarn quinientas libras de fulmicotn, y como no hay peligro en

40

Llamado as, porque al contacto del aire hmedo despide espesas humaredas blanquecinas.

comprimir quinientas libras de algodn en un espacio de veintisis pies cbicos, esta materia
no ocupar en el Columbiad ms que una altura de treinta toesas. As recorrer la bala ms
de setecientos pies de nima bajo el impulso de seis mil millones de litros de gas antes de
emprender su vuelo en direccin al astro de la noche.
Al or estas palabras, J. T. Maston no pudo reprimir su entusiasmo, y con la velocidad de
un proyectil se arroj a los brazos de su amigo, al cual hubiera derribado, si Barbicane no
hubiese sido un hombre hecho a prueba de bomba.
Este incidente fue el punto final para la tercera sesin de la comisin. Barbicane y sus
audaces colegas, para quienes no haba nada imposible, acababan de resolver la cuestin tan
compleja del proyectil, del can y de la plvora. Formando su plan, ya no faltaba ms que
ejecutarlo.
-Poca cosa, una bagatela -deca J. T. Maston.

Captulo X
Un enemigo entre veinticinco millones de amigos
Los mnimos pormenores de la empresa del Gun-Club excitaban el inters del pblico, que
segua uno tras otro todos los pasos de la comisin. Los menores preparativos de tan colosal
experimento, las cuestiones de las cifras que provocaba, las dificultades mecnicas que haba
que resolver, en una palabra, la ejecucin del gran proyecto le absorba completamente.
Ms de un ao haba de mediar entre el inicio y la conclusin de los trabajos, pero este
transcurso de tiempo no poda ser estril en emociones. La eleccin del sitio para la fundicin,
la construccin del molde, la fundicin del Columbiad, su muy peligrosa carga, eran ms que
suficientes para excitar la curiosidad pblica. El proyectil, apenas disparado, desaparecera en
algunas dcimas de segundo, sin ser accesible a mirada alguna; pero lo que llegara a ser
despus, su manera de conducirse en el espacio, el cmo alcanzara a la Luna, no podan
verlo con sus propios ojos ms que unos cuantos privilegiados. As, pues, los preparativos del
experimento, los pormenores precisos de la ejecucin constituan entonces el verdadero
inters, el inters general, el inters pblico.
Sin embargo, hubo un incidente que sobrexcit de pronto el inters puramente cientfico.
Ya se sabe que el proyecto de Barbicane haba agolpado en torno de ste numerosas
legiones de admiradores y amigos. Pero aquella mayora, por grande, por extraordinaria que
fuese, no era la unanimidad. Un hombre, un solo hombre en todos los Estados de la Unin,
protest contra la tentativa del Gun-Club, le atac con violencia en todas las ocasiones que le
parecieron oportunas y es tal la naturaleza humana, que Barbicane fue ms sensible a esta
oposicin de uno solo que a los aplausos de todos los dems.

Y eso que conoca el motivo de semejante antipata, y eso que conoca la procedencia de
aquella enemistad aislada, enemistad personal y antigua, fundada en una rivalidad de amor
propio.
El presidente del Gun-Club no haba visto una vez en la vida a ese enemigo perseverante,
lo que fue una dicha, porque el encuentro de aquellos dos hombres hubiera tenido funestas
consecuencias. Aquel rival de Impey Barbicane era sabio como l, de carcter altivo, audaz,
convencido, violento, un yanqui de pura sangre. Se le llamaba capitn Nicholl, y resida en
Filadelfia.
Nadie ignora la curiosa lucha que se estableci durante la guerra federal entre el proyectil
y la coraza de los navos blindados; el primero, destinado a perforar a la segunda, y sta,
decidida a no dejarse perforar. Todo ello dio lugar a una transformacin radical de la Marina
en los Estados de los dos continentes. La bala y la plancha lucharon con un encarnizamiento
sin precedente, una creciendo y la otra engrosando en una proporcin constante. Los buques,
armados de formidables piezas, marchaban al combate al abrigo de su invulnerable concha.
Los Merrimac, los Monitor, los Ram Tennessee, los Weckausen41 lanzaban grandes proyectiles
despus de haberse acorazado para librarse de los proyectiles de los otros. Causaban a otros
el dao que no queran que los otros les causasen, siendo ste el principio inmoral en que
descansa todo el arte de la guerra.
Y si Barbicane fue gran fundidor de proyectiles, Nicholl fue gran forjador de planchas. El
uno funda noche y da en Baltimore, mientras que el otro forjaba da y noche en Filadelfia.
Ambos seguan una corriente de ideas esencialmente opuestas.
En cuanto Barbicane inventaba una nueva bala, Nicholl inventaba una nueva plancha. El
presidente del Gun-Club pasaba su vida pensando la manera de abrir agujeros, y el capitn
pasaba la suya pensando en la manera de impedirle que los abriese. He aqu el origen de una
rivalidad continua que se convirti en odio personal. Nicholl se apareca a Barbicane en sus
sueos bajo la forma de una coraza impenetrable contra la cual se estrellaba, y Barbicane se
apareca en sus sueos a Nicholl como un proyectil que le atravesaba de parte a parte.
Los dos sabios, si bien seguan dos lneas divergentes, se hubieran al fin encontrado a
pesar de todos los axiomas de la geometra, pero se hubieran encontrado en el terreno del
duelo. Afortunadamente, aquellos dos ciudadanos, tan tiles a su pas, se hallaban separados
uno de otro por una distancia de cincuenta a sesenta millas, y sus amigos hacinaron en el
camino tantos obstculos que no llegaron a encontrarse nunca.
No se poda decir de una manera positiva cul de los dos inventores haba triunfado del
otro. Los resultados obtenidos volvan difcil una apreciacin justa. Pareca, sin embargo, que
en ltimo resultado la coraza haba de ceder ante la bala. Con todo, haba dudas entre las

41

Buques de la Armada americana.

personas competentes. En los ltimos ensayos, los proyectiles cilndrico cnicos de Barbicane
se clavaron como alfileres en las planchas de Nicholl, por cuyo motivo ste se crey ganador,
y atesor para su rival una dosis inmensa de desprecio. Pero ms adelante, cuando Barbicane
sustituy las balas cnicas con simples granadas de seiscientas libras, el presidente del GunClub tom su desquite. En efecto, aquellos proyectiles, aunque animados de una velocidad no
ms que regular42, rompieron, taladraron, e hicieron saltar en pedazos las planchas del mejor
metal.
A este punto haban llegado las cosas, y pareca que la bala haba sido victoriosa, cuando
termin la guerra, y termin precisamente el mismo da en que Nicholl conclua una nueva
coraza de hierro forjado, que era en su gnero una obra maestra, capaz de burlarse de todos
los proyectiles del mundo. El capitn la hizo trasladar al polgono de Washington, provocando
a que la rompiese el presidente del Gun-Club, el cual, hecha la paz, se neg a la prueba.
Nicholl se puso furioso y ofreci exponer su plancha al ataque de las balas ms diversas,
llenas o huecas, redondas o cnicas. Pero el presidente se neg, pues no quera comprometer
su ltima victoria.
Nicholl exasperado a causa de esta incalificable obstinacin de su adversario, quiso tentar
a Barbicane dejndole todas las ventajas. Propuso colocar la plancha a doscientas yardas del
can. Barbicane sigui terco en su negativa. A cien yardas? Ni a setenta y cinco.
-A cincuenta -exclam el capitn por medio de los peridicos-, mi plancha a veinticinco
yardas del can, y yo me colocar detrs de ella.
Barbicane hizo saber que an cuando Nicholl se colocase delante, no disparara un tiro.
Nicholl, al or esta contestacin, no pudo contenerse y se deshizo en personalidades; dijo
que la cobarda era indivisible, que el que se niega a tirar un caonazo est muy cerca de
tener miedo al can; que, en suma, los artilleros que se baten a seis millas de distancia han
reemplazado prudentemente el valor individual por las frmulas matemticas, y que hay por
lo menos tanto valor en aguardar tranquilamente una bala detrs de una plancha como en
enviarla segn todas las reglas del arte.
Barbicane no respondi nada a estas insinuaciones. Es posible que ni las conociera, pues
los clculos de su importante empresa lo tenan completamente absorto.
Cuando hizo su famosa comunicacin al Gun-Club, la ira del capitn Nicholl lleg hasta los
lmites del paroxismo A ella se mezclaban una suprema envidia y un sentimiento absoluto de
impotencia. Cmo inventar algo superior a ese Columbiad de novecientos pies? Qu coraza
poda idearse para resistir un proyectil de veinte mil libras? Nicholl qued abatido, aterrado,
anonadado por aquel can, pero luego se reanim y resolvi aplastar la proposicin bajo el
peso de sus argumentos.

42

El peso de la plvora empleada se reduca a 1/12 del obs.

Atac con violencia los trabajos hechos por el Gun-Club, publicando innumerables cartas
que los diarios reprodujeron. Quiso demoler cientficamente la obra de Barbicane. Iniciado el
combate, se vali de razones de todo gnero con frecuencia engaosas y rebuscadas.
Empez a combatir a Barbicane por sus cifras. Se esforz en probar por A+B la falsedad
de sus frmulas, y le acus de ignorar los principios rudimentarios de la ciencia balstica. Ech
clculos para demostrar, adems de otros errores, que era absolutamente imposible dar a un
cuerpo cualquiera una velocidad de doce mil yardas por segundo; con el lgebra en la mano
sostuvo que aun en el supuesto de que se consiguiera esta velocidad, jams un proyectil tan
pesado traspasara los lmites de la atmsfera terrestre. Ni siquiera llegara ms all de ocho
leguas. Ms an, suponiendo adquirida la velocidad suficiente, la granada no resistira la
presin de los gases desarrollados por la combustin de un milln seiscientas mil libras de
plvora, y aunque la resistiera, no soportara una temperatura semejante, se fundira al salir
del Columbiad, y convertida en una lluvia de hierro derretido, caera sobre las cabezas de los
imprudentes espectadores.
Barbicane, sin hacer caso de estos ataques, continu su obra.
Nicholl mir la cuestin bajo otros aspectos. Dejando a un lado su inutilidad absoluta,
consider el experimento como muy peligroso para los ciudadanos que autorizasen con su
presencia tan condenable espectculo, como para las poblaciones prximas a aquel can
vituperable. Hizo notar tambin que el proyectil, si no alcanzaba, como no lo hara, el objetivo
a que se le destinaba, caera y la cada de una mole semejante, multiplicada por el cuadrado
de su velocidad, comprometera singularmente algn punto de nuestro planeta. As pues, en
semejante circunstancia, y sin que ello supusiera un atentado contra los derechos de los
ciudadanos libres, existan casos en que era necesaria la intervencin del gobierno, pues no
era justo comprometer la seguridad de todos por el capricho de uno solo.
Vase a qu exageraciones se dejaba arrastrar el capitn Nicholl. Nadie participaba de su
opinin, ni tuvo en cuenta sus funestos pronsticos. Se le dej gritar y desgaitarse cuanto le
diera la gana. As qued pues el capitn en defensor de una causa perdida de antemano; se
le oa, pero no se le escuchaba, y no priv al presidente del Gun-Club, ni de uno solo de sus
admiradores. Barbicane no se tom siquiera la molestia de contestar a los argumentos de su
rival implacable.
Acorralado en sus ltimas trincheras, Nicholl, puesto que no poda pagar con su persona,
resolvi pagar con su dinero. En el Enquirer de Richmond, propuso pblicamente una serie de
apuestas en la forma siguiente:
Apost:
1. Que no se reuniran los fondos necesarios para llevar a cabo la empresa del Gun-Club
. 1.000 dlares

2. Que la fundicin de un can de novecientos pies resultara impracticable y no tendra


xito . 2.000 dlares
3. Que sera imposible cargar el Columbiad, y que la plvora se inflamara por la simple
presin del proyectil . 3.000 dlares
4. Que el Columbiad reventara al primer disparo . 4.000 dlares
5. Que la bala no alcanzara a ms de seis millas y que caera a los pocos segundos de
haberla disparado . 5.000 dlares
Como se puede ver, era importante la suma que, en su invencible cabezonera, arriesgaba
el capitn. Se trataba nada menos que de quince mil dlares.
A pesar de la importancia de la apuesta, recibi el 19 de mayo una carta en sobre cerrado
escrita con un laconismo soberbio en estos trminos:

Baltimore, 18 de octubre
Acepto.
Barbicane
Captulo XI
Florida y Texas
Una cuestin faltaba por resolver, y era la eleccin del lugar favorable al experimento. El
observatorio de Cambridge haba recomendado con suma eficacia, que el disparo se dirigiese
perpendicularmente al plano del horizonte, es decir, hacia el cenit, y la Luna no sube al cenit
sino en los lugares situados entre uno y veintiocho gradosde latitud, o, lo que es lo mismo, la
declinacin de la Luna no es ms que de veintiocho grados43. Se trataba, pues, de determinar
exactamente el punto del Globo en que se haba de fundir el inmenso Columbiad.
El 20 de octubre, estando reunido el Gun-Club en sesin general, Barbicane se present
con un magnfico mapa de los Estados Unidos hecho por Z. Belltropp. Pero sin darle tiempo
de desarrollo, J. T. Maston pidi la palabra con su habitual vehemencia, y se expres en los
siguientes trminos:
-Dignos colegas: la cuestin que vamos a debatir tiene una importancia nacional, y va a
depararnos la ocasin de ejercer un gran acto de patriotismo.
Los miembros del Gun-Club se miraron unos a otros sin comprender dnde ira a parar el
orador.

43

La declinacin de un astro es su latitud en la esfera celeste; la ascensin recta es la longitud.

-Ninguno de ustedes -prosigui- ha pensado ni pensar nunca en transigir con la gloria de


su pas, y si hay algn derecho que la Unin pueda reivindicar es el fundir en su propio seno
el formidable can del Gun-Club. As pues, en las circunstancias actuales...
-Insigne Maston... -dijo el presidente.
-Permtanme que desarrolle mi opinin -repuso el orador-. En las circunstancias actuales,
tenemos que buscar un sitio bastante cerca del ecuador, para que el experimento se haga en
buenas condiciones...
-Si me dejan hablar... -dijo Barbicane.
-Pido que no se opongan obstculos a la libre discusin de las ideas -repuso un alterado
J. T. Maston-, y sostengo que el territorio desde el cual se lance nuestro glorioso proyectil,
debe pertenecer a la Unin.
-Sin duda! -respondieron algunos miembros.
-Pues bien! Puesto que nuestras fronteras no son bastante extensas, puesto que al sur
el ocano nos opone una barrera insuperable, puesto que tenemos necesidad de ir a buscar
ms all de los Estados Unidos en un pas limtrofe este paralelo 28, se nos presenta un casus

belli legtimo y pido que se declare la guerra a Mxico!


-No! No! -exclamaron muchas voces al unsono.
-Por qu no? -replic J. T. Maston-. No, es un monoslabo que no comprendo como se
pronuncia en este recinto!
-Pero, escuchen!...
-No puedo escuchar nada! -exclam el fogoso orador-. Tarde o temprano la guerra se
har, y pido que estalle hoy mismo.
-Maston! -dijo Barbicane haciendo sonar el timbre con estrpito-. Le quito la palabra!
Maston quiso replicar, pero algunos de sus colegas pudieron contenerle.
-Convengo -dijo Barbicane- en que el experimento no se puede ni se debe intentar sino
en territorio de la Unin, pero si mi impaciente amigo me hubiese dejado hablar, si hubiese
recorrido este mapa con la vista, sabra que es perfectamente intil declarar la guerra a
nuestros vecinos, en atencin a que ciertas fronteras de los Estados Unidos se extienden ms
all del paralelo 28. Miren en el mapa, y vern que tenemos a nuestra disposicin, sin salir de
nuestro pas, toda la parte meridional de Texas y de la Florida.
El incidente no tuvo mayor consecuencia, si bien a J. T. Maston le cost no poco dejarse
convencer. Se decidi fundir el Columbiad en el suelo de Texas o en el de la Florida. Pero
esta decisin deba crear una rivalidad sin ejemplo entre las ciudades de estos dos estados.
En la costa americana, el paralelo 28 atraviesa la pennsula de Florida y la divide en dos
partes casi iguales. Despus, cruzando el golfo de Mxico, sirve de subtensa al arco formado
por las costas de Alabama, Mississippi y Luisiana. Entonces, abordando Texas, del cual corta
un ngulo, se prolonga por Mxico, salva Sonora, pasa por encima de la antigua California y

se pierde en los mares del Pacfico. Situadas debajo de este paralelo, no haba ms que las
porciones de Texas y Florida que se hallasen en las condiciones de latitud recomendadas por
el observatorio de Cambridge.
En su parte meridional, Florida, erizada de fuertes levantados contra los indios errantes,
no tiene ciudades de importancia. Tampa Town es la nica poblacin que por su situacin
merece tenerse en cuenta.
En Texas las ciudades son ms numerosas e importantes. Corpus Christi, en el distrito de
Nueces, y todas las poblaciones situadas en el ro Bravo, Laredo, Comalites, San Ignacio, en
el de Web; Roma, Ro Grande City, en el de Starr; Edimburgo, en el de Hidalgo; Santa Rita, el
Panda, Brownsville, en el de Cameron, formaron contra las pretensiones de Florida una liga
imponente.
Los diputados texanos y floridenses, apenas conocieron la decisin, se trasladaron a
Baltimore por el camino ms corto, y desde entonces el presidente Barbicane y los miembros
ms influyentes del Gun-Club se vieron da y noche asediados por formidables reclamaciones.
Con menos afn se disputaron siete ciudades de Grecia la gloria de haber sido la cuna de
Homero que el estado de Texas y el de Florida la de ver fundir un can en su regazo.
Aquellos feroces hermanos recorran armados las calles de Baltimore. Era inminente un
conflicto de inimaginables consecuencias. Afortunadamente, la prudencia y el buen tacto del
presidente Impey Barbicane conjuraron el peligro. Las demostraciones personales hallaron un
derivativo en los peridicos de varios estados. En tanto que el New York Herald y el Tribune
se declaraban partidarios de Texas, el Times y el American Review se constituan en rganos
de los diputados floridenses. Los miembros del Gun-Club estaban perplejos.
Texas haca orgulloso alarde de sus veintisis condados, que pareca poner en batera;
pero Florida contestaba que, siendo un pas seis veces ms pequeo, tena doce condados
que son en relacin a la extensin del territorio ms que los veintisis de Texas.
Texas sacaba a relucir sus trescientos mil indgenas, pero la Florida, menos extensa, se
consideraba ms poblada con sus cincuenta y seis mil almas. Acusaba a Texas de tener una
especialidad de fiebres paldicas que le costaba la vida todos los aos a algunos miles de
habitantes. Y tena razn.
Texas, a su vez, replicaba que la Florida, respecto a fiebres, nada tena que envidiar a
nadie, y que no era prudente que acusase de insalubres a otros pases un Estado que tena la
honra de poseer entre sus enfermedades endmicas el vmito negro. Y tambin Texas tena
razn.
Adems, aadan los texanos en el New York Herald, que algunas consideraciones merece
un estado que produce el mejor algodn de Amrica y la mejor madera de construccin para
buques y que encierra tambin en sus entraas soberbio carbn de piedra y minas de hierro
que dan un cincuenta por ciento de mineral puro.

A esto el American Review contestaba que el suelo de Florida, sin ser tan rico, ofreca
mejores condiciones para fundir y vaciar el Columbiad, porque estaba compuesto de arena y
arcilla.
-Pero -replicaban los tejanos- antes de fundir algo en un pas, sea lo que esto fuere, es
preciso llegar al pas, y las comunicaciones con Florida son difciles, al paso que la costa de
Texas ofrece la baha de Galveston, que tiene catorce leguas de extensin y podra contener
a la vez todas las escuadras del mundo.
-Bueno! -repetan los peridicos defensores de la Florida- Gran cosa tienen en su baha
de Galveston, situada por encima del paralelo 29! No tenemos nosotros acaso la baha del
Espritu Santo, abierta precisamente a 28 de latitud, y por la cual los buques llegan directo a

Tampa Town?
-Magnfica baha! -responda sarcsticamente Texas-. Una baha medio cegada!
-Ustedes son los que estan cegados por la pasin! -exclamaba Florida-. Cualquiera, al
orlos, dira que el nuestro es un pas de salvajes!
-La verdad es que los seminolas recorren todava las praderas floridanas.
-Y los apaches y comanches de ustedes son gente civilizada?
Luego de algunos das de dimes y diretes, la Florida llam a su adversario a otro terreno,
y una maana sali el Times con la insinuacin de que, siendo esta empresa esencialmente

americana, no poda acometerse sino en un terreno esencialmente americano.


A estas palabras, Texas se sali de sus casillas.
-Americanos! -exclam-, no lo somos nosotros tanto como ustedes? Texas y la Florida
no se incorporaron acaso los dos a la Unin en 1845?
-Sin duda -respondi el Times-, pero nosotros pertenecemos a Norteamrica desde 1820.
-Ya lo creo -replic el Tribune-; despus de haber sido espaoles o ingleses por espacio
de doscientos aos, los vendieron a los Estados Unidos por cinco millones de dlares!
-Qu importa! -replicaron los floridenses-, debemos por ello avergonzarnos? En 1803,
no fue comprada Luisiana a Napolen por diecisis millones de dlares?
-Qu vergenza! -exclamaron entonces los diputados de Texas-. Un miserable pedazo
de tierra como la Florida ponerse en discusin con Texas, que, en lugar de venderse, se hizo
ella misma independiente, expuls a los mexicanos el 2 de marzo de 1836, y se declar
repblica federal despus de la victoria alcanzada por Samuel Houston en las mrgenes del
San Jacinto sobre las tropas de Santa Ana! Un pas, en fin, que se anexion voluntariamente
a los Estados Unidos de Amrica!
-Por miedo a los mexicanos! -respondi Florida. Miedo! Desde el momento en que se
pronunci esta palabra, demasiado fuerte en realidad, la posicin se hizo intolerable. Era de
temer un degello de los dos partidos en las calles de Baltimore. Necesidad hubo de poner
centinelas a los diputados.

El presidente Barbicane se hallaba metido en un atolladero. Llegaban continuamente a


sus manos notas, documentos y cartas preadas de amenazas. Qu partido haba de tomar?
Desde el punto de vista de la posicin, la facilidad de las comunicaciones y la rapidez de los
transportes, los derechos de los dos Estados eran perfectamente iguales. En cuanto a las
personalidades polticas, nada tenan que ver en el asunto.
La vacilacin y la perplejidad se haban prolongado ya mucho y ofrecan visos de
perpetuarse, por lo que Barbicane trat de salir resueltamente del paso ocurrindosele una
solucin que era indudablemente la ms discreta.
-Todo bien considerado -dijo-, es evidente que las dificultades suscitadas por la rivalidad
de Texas y la Florida se reproducirn entre las ciudades del estado favorecido. La rivalidad
descender del gnero a la especie, del estado a la ciudad, y no habremos adelantado nada.
Pero Texas tiene once ciudades que cumplen con las condiciones, y las once disputndose el
honor de la empresa, nos crearn nuevos conflictos, adems, Florida no tiene ms ciudades
que Tampa Town. Optemos, pues, por Florida.
Esta disposicin, apenas fue conocida, puso a los diputados de Texas en un humor de
perros. Se apoder de ellos un furor indescriptible, y dirigieron provocaciones nominales a los
distintos miembros del Gun-Club. Los magistrados de Baltimore no podan tomar ms que un
partido, y lo tomaron. Mandaron preparar un tren especial, metieron en l de grado o por
fuerza a los texanos, y dejaron la ciudad con una rapidez de treinta millas por hora.
Pero, por precipitado que fuese su forzoso viaje, tuvieron el tiempo de echar un ltimo
sarcasmo amenazador a sus adversarios.
Aludiendo a la poca extensin de Florida, una pennsula en miniatura encerrada entre dos
mares, se consolaron con la idea que no resistira al sacudimiento del disparo y que saltara al
primer caonazo.
-Que salte! -respondieron los floridenses, con un laconismo digno de tiempos antiguos.

Captulo XII
Urbi et orbi
Una vez resueltas las dificultades astronmicas, mecnicas y topogrficas, se presentaba
la cuestin econmica. Se trataba nada menos que de procurarse una enorme cantidad para
la ejecucin del proyecto. Ningn particular, ningn estado hubiera podido disponer de los
millones necesarios.
Por ms que la empresa fuese americana, el presidente Impey Barbicane tom el partido
de darle una carcter de universalidad para poder pedir su cooperacin a todas las naciones.
Era a la vez un derecho y un deber de toda la Tierra intervenir en los negocios de su satlite.

Se abri con este fin una suscripcin que se extendi desde Baltimore al mundo entero, Urbi

et orbi.
La suscripcin deba tener un xito superior a toda esperanza. Se trataba, sin embargo,
de un donativo, y no de un prstamo. La operacin, en el sentido literal de la palabra, era
puramente desinteresada, sin la ms remota probabilidad de beneficio.
Pero el efecto de la comunicacin de Barbicane no se haba limitado a las fronteras de los
Estados Unidos, sino que haba salvado el Atlntico y el Pacfico, invadiendo a la vez Asia y
Europa, frica y Oceana. Los observadores de la Unin se pusieron de inmediato en contacto
con los de los pases extranjeros. Algunos, los de Pars, San Petersburgo, El Cabo, Berln,
Altona, Estocolmo, Varsovia, Hamburgo, Budapest, Bolonia, Malta, Lisboa, Benars, Madrs y
Pekn cumplimentaron al Gun-Club; los dems se encerraron en una prudente expectativa.
En cuanto al observatorio de Greenwich, en nombre propio y en el de las otras veintids
instituciones astronmicas de Gran Bretaa, no se anduvo en chiquitas ni en paos calientes,
sino que neg terminantemente la posibilidad del xito, y se coloc sin vacilar en las filas del
capitn Nicholl, cuyas teoras prohij sin la menor reserva. As es que, en tanto que otras
ciudades cientficas prometan enviar delegados a Tampa Town, los astrnomos de Greenwich
acordaron, en una sesin que celebraron, alteraron sin miramientos el orden del da sin tomar
en cuenta la proposicin de Barbicane. A tanto llega la envidia inglesa!
Pero el efecto fue excelente en el mundo cientfico en general, desde el cual se propag a
todas las clases de la sociedad, las cuales acogieron el proyecto con gran entusiasmo. Este
hecho era de una importancia suprema, tratndose de una suscripcin para reunir un capital
considerable.
El 8 de octubre, el presidente Barbicane redact un manifiesto capaz de entusiasmar a las
piedras, en el cual haca un llamamiento a todos los hombres de buena voluntad que pueblan

la Tierra. Aquel documento, traducido a todos los idiomas, tuvo un xito portentoso.
Se abri suscripcin en las principales ciudades de la Unin para centralizar fondos en el
Banco de Baltimore 9, Baltimore Street, y luego se abrieron tambin centros de suscripcin en
los diferentes pases de los dos continentes:
En Viena, S. M. de Rothschild.
En San Petersburgo, Stieglitz y Compaa.
En Pars, el Crdito Mobiliario.
En Estocolmo, Tottie y Arfuredson.
En Londres, N. M. Rothschild e hijos.
En Turn, Ardouin y Compaa.
En Berln, Mendelssohn.
En Ginebra, Lombard Odier y Compaa.

En Constantinopla, el banco Otomano.


En Bruselas, S. Lambert.
En Madrid, Daniel Weisweiller.
En Amsterdam, el Crdito Neerlands.
En Roma, Torlonia y Compaa.
En Lisboa, Lecesne.
En Copenhague, el Banco Privado.
En Buenos Aires, el Banco Maun.
En Ro de Janeiro, la misma casa.
En Montevideo, la misma casa.
En Valparaso, Toms La Chambre y Compaa.
En Mxico, Martin Durn y Compaa.
En Lima, Toms La Chambre y Compaa.
Tres das despus del llamamiento del presidente Barbicane, se haban recaudado en las
diferentes ciudades de la Unin cuatro millones de dlares, con los cuales el Gun-Club pudo
ponerse en marcha.
Algunos das despus los cables hicieron saber a Amrica, que en el extranjero se cubran
las suscripciones con rapidez asombrosa. Algunos pases se distinguan por su generosidad,
pero otros soltaban el dinero no tan fcilmente. Cuestin de temperamento.
Rusia, para cubrir su contingente, apront la enorme suma de trescientos setenta y ocho
mil setecientos treinta y tres rublos.
Francia empez rindose de la pretensin de los americanos. Sirvi la Luna de pretexto a
mil bromas y retrucanos trasnochados y a dos docenas de sainetes en que el mal gusto y la
ignorancia andaban a la grea. Pero as como en otro tiempo, los franceses dieron el dinero
despus de cantar, lo dieron esta vez despus de rer, y se suscribieron por una cantidad de
doscientos cincuenta y tres mil novecientos treinta francos. A este precio, derecho tenan de
divertirse un poco.
Austria, atendido el mal estado de su hacienda, se mostr bastante generosa. Su parte en
la contribucin pblica se elev a la suma de doscientos diecisis mil florines, que fueron bien
recibidos.
Suecia y Noruega enviaron cincuenta y dos mil rixdales, que, relativamente al pas, son
una cantidad considerable, pero hubiera sido mayor an si se hubiese abierto suscripcin en
Cristiana al mismo tiempo que en Estocolmo. Por no sabemos qu razn, a los noruegos no
les gusta enviar su dinero a Suecia.

Prusia dio testimonio de su firme adhesin a la empresa, enviando doscientos cincuenta


mil tleros. Todos sus observatorios se suscribieron por una cantidad importante, y fueron los
que ms procuraron alentar al presidente Barbicane.
Turqua se condujo generosamente, ya que siendo la Luna quien regula el curso de sus
aos y su ayuno del Ramadn, se hallaba personalmente interesada en este asunto. No poda
enviar menos de un milln trescientas setenta y dos mil seiscientas cuarenta piastras, y las
dio con un ardor que revelaba, sin embargo, cierta presin del gobierno de la Puerta.
Blgica se distingui entre todos los Estados de segunda categora, con un donativo de
quinientos trece mil francos, que vienen a corresponder a doce cntimos por habitante.
Holanda y sus colonias se interesaron en la cuestin por ciento diez mil florines, pidiendo
slo una rebaja del cinco por ciento por pagarlos al contado.
Dinamarca, cuyo territorio es muy limitado, dio, sin embargo, nueve mil ducados finos, lo
que prueba la aficin de los daneses a las expediciones cientficas.
La confederacin germnica contribuy con una suma de treinta y cuatro mil doscientos
ochenta y cinco florines. Pedirle ms hubiera sido intil, pues, aunque se lo hubieran pedido,
ella no lo hubiese dado.
Italia, aunque muy entrampada, encontr doscientas mil liras en los bolsillos de sus hijos,
pero dejndolos limpios como una patena. Si hubiese tenido Venecia hubiera dado ms; pero
no la tena.
Los Estados de la Iglesia se creyeron en la obligacin de enviar siete mil cuarenta escudos
romanos, y Portugal lleg a desprenderse por la ciencia hasta en treinta mil cruceiros.
En cuanto a Mxico, fue lo del denario de la viuda: ochenta y seis mil pesos fuertes, pero
los imperios que recin se fundan andan siempre un poco escasos de dinero.
A doscientos cincuenta y siete francos ascendi la mdica aportacin de Suiza al proyecto
americano. Digamos francamente que Suiza no vea el lado prctico de esta operacin; no le
pareca que el acto de enviar una bala hasta la Luna fuese de tal naturaleza que estableciese
relaciones diplomticas con el astro de la noche, y se le antoj que era poco prudente el
aventurar sus capitales en una empresa tan aleatoria. Si bien se medita, Suiza tena, tal vez,
razn.
Respecto a Espaa, le fue imposible reunir ms que ciento diez reales. Dio por excusa de
su mezquindad, que tenan que concluir sus ferrocarriles. La verdad es que en aquel pas no
tienen demasiada estima por la ciencia. Espaa se encuentra an algo atrasada. Y, adems,
ciertos espaoles, y no de los menos instruidos, no saban darse cuenta exacta del peso del
proyectil, comparado con el de la Luna, y teman que la sacase de su rbita; que la turbase
en sus funciones de satlite y provocase su cada sobre la superficie del globo terrqueo. Por
lo que pudiera suceder, lo mejor era abstenerse. As se hizo, salvo unos cuantos realejos.

Quedaba Inglaterra. Conocida es la desdeosa antipata con que acogi la proposicin de


Barbicane. Los ingleses no tienen ms que un alma para los veinticinco millones de habitantes
que encierra la Gran Bretaa. Dieron a entender que la empresa del Gun-Club era contraria al

principio de no intervencin, y no soltaron ni un cuarto.


A esta noticia, el Gun-Club se content con encogerse de hombros y sigui su negocio. En
cuanto a la Amrica del Sur, es decir, Per, Chile, Brasil, las provincias de la Plata y Colombia,
remiti a los Estados Unidos trescientos mil pesos. El Gun-Club se encontr con un capital
considerable, cuyo resumen es el siguiente:
Suscripcin en los Estados Unidos .. 4.000.000 dlares
Suscripciones extranjeras . 1.446.675 dlares
Total . 5.446.675 dlares
Fue cinco millones cuatrocientos cuarenta y seis mil seiscientos setenta y cinco dlares, lo
que el pblico ingresaba en las arcas del Gun-Club.
Que a nadie le sorprenda la importancia de la suma. Los trabajos de fundicin, taladro y
albailera, el transporte de todos los operarios, su permanencia en un pas casi inhabitado, la
construccin de hornos y de andamios, las herramientas, la plvora, el proyectil y los gastos
imprevistos, deban, segn el presupuesto, consumirla casi toda. Algunos caonazos de la
guerra federal costaron mil dlares, y, por tanto, bien poda costar cinco mil veces ms el del
presidente Barbicane, nico en los anales de la artillera.
El 20 de octubre se ajust un contrato con la fbrica de fundicin de Goldspring, cerca de
Nueva York, la cual se comprometi a transportar a Tampa Town, en la Florida meridional, el
material necesario para la fundicin del Columbiad.
A ms tardar, la operacin deba quedar lista el 15 del prximo octubre, y entregado el
can en buen estado, bajo la pena de una indemnizacin de cien dlares por da hasta el
momento de volverse a presentar la Luna en las mismas condiciones requeridas, es decir, por
espacio de dieciocho aos y once das. El ajuste y el pago del salario de los trabajadores y las
dems atenciones de esta ndole, eran por cuenta de la compaa de Goldspring.
Este convenio, hecho por duplicado y de buena fe, fue firmado por Barbicane, presidente
del Gun-Club, y por J. Murchison, el director de la fbrica de Goldspring, que aprobaron la
escritura en representacin de ambas partes.

Captulo XIII
Stones Hill

Hecha la eleccin por los miembros del Gun-Club, en detrimento de Texas, los americanos
de la Unin, quienes saben todos leer, se impusieron la obligacin de estudiar la geografa de
Florida. Nunca haban vendido los libreros tantos ejemplares de Bartram's travel in Florida, de

Roman's natural history of East and West Florida, de William's territory of Florida, de Cleland
on the culture of the Sugar Cane in East Florida. Fue necesario tirar nuevas ediciones. Aquello
era un delirio.
Barbicane tena que hacer algo ms que leer; quera ver con sus propios ojos y marcar el
sitio del Columbiad. Sin prdida de tiempo puso a disposicin del observatorio de Cambridge
los fondos necesarios para la construccin de un telescopio, y negoci con la casa Breadwill y
Ca., de Albany, para la fabricacin del proyectil de aluminio. Enseguida parti de Baltimore,
acompaado de J. T. Maston, del mayor Elphiston y del director de la fbrica de Goldspring.
Al da siguiente, los cuatro compaeros de viaje llegaron hasta Nueva Orlens, donde se
embarcaron inmediatamente en el Tampico, aviso de la Marina federal, que el gobierno pona
a su disposicin, y, a toda mquina, las orillas de Luisiana desaparecieron de sus vistas.
La travesa no fue larga. Dos das despus de su partida, el Tampico, que haba ganado
cuatrocientas ochenta millas44, distingui la costa floridense. Al acercarse a sta, Barbicane se
hall en presencia de una tierra baja, llana, de un aspecto bastante rido. Despus de haber
costeado una cadena de ensenadas cubiertas de ostras y cangrejos, el Tampico entr en la
baha del Espritu Santo.
Dicha baha se divide en dos radas prolongadas: la rada de Tampa y la rada de Hillisboro,
en cuya boca penetr el buque. Poco tiempo despus, el fuerte Brooke descubri sus bateras
rasantes por encima de las olas, y apareci la ciudad de Tampa, negligentemente echada en
el fondo de un puertecillo natural formado por la desembocadura del ro Hillisboro.
All fonde el Tampico el 22 de octubre, a las siete de la tarde, y los cuatro pasajeros
desembarcaron inmediatamente.
Barbicane sinti palpitar con violencia su corazn al pisar aquella tierra floridense; pareca
tantearla con el pie, como hace un arquitecto con una casa cuya solidez desea conocer. J. T.
Maston escarbaba el suelo con su mano postiza.
-Seores -dijo entonces Barbicane-, no tenemos tiempo que perder; y maana mismo
montaremos a caballo para empezar a reconocer el pas.
Barbicane, a la hora de saltar a tierra, vio que salan al encuentro los tres mil habitantes
de Tampa Town. Bien mereca este honor el presidente del Gun-Club, que les haba dado la
preferencia. Fue acogido con formidables aclamaciones; pero l se sustrajo a la ovacin, se
encerr en un cuarto de la fonda del Franklin y no quiso recibir a nadie. Decididamente, no se
avena su carcter con el oficio de hombre clebre.

44

Unas doscientas leguas.

Al da siguiente, 23 de octubre, algunos caballos de raza espaola, de poca alzada, pero


de mucho vigor y bro, relinchaban debajo de sus ventanas. Pero no eran cuatro, sino
cincuenta, con sus correspondientes jinetes. Barbicane, acompaado de sus tres camaradas,
baj y se asombr de pronto, vindose en medio de aquella cabalgata. Not que cada jinete
llevaba una carabina en la bandolera y un par de pistolas en el cinto. Un joven floridense le
explic inmediatamente la razn que haba para aquel aparato de fuerzas.
-Seor -dijo-, hay semnolas.
-Qu son semnolas?
-Salvajes que recorren las praderas, y nos ha parecido prudente escoltarlos.
-Bah! -dijo desdeosamente J. T. Maston montando a caballo.
-Siempre es bueno -respondi el floridense- tomar precauciones.
-Seores -repuso Barbicane-, les agradezco su atencin; y partamos.
La cabalgata se puso en movimiento y desapareci en una nube de polvo. Eran las cinco
de la maana; el sol resplandeca ya, y el termmetro sealaba ochenta y cuatro grados45,
pero frescas brisas del mar moderaban la temperatura excesiva.
Barbicane, al salir de Tampa Town, baj hacia el Sur y sigui la costa, ganando el creek46
de Alifia. Este arroyo desagua en la baha de Hillisboro, doce millas debajo de Tampa Town.
Barbicane y su escolta costearon la orilla derecha, remontando hacia el este. Las olas de la
baha desaparecieron luego detrs de un accidente del terreno, y nicamente se ofreci a su
vista la campia.
La Florida se divide en dos partes: una, al norte, ms populosa, menos abandonada, tiene
por capital a Tallahassee, y posee uno de los principales arsenales martimos de los Estados
Unidos, que es Pensacola; la otra, aprisionada entre el Atlntico y el golfo de Mxico, que la
estrechan con sus aguas, no es ms que una angosta pennsula roda por la corriente del
Golfo, punta de tierra perdida en un pequeo archipilago, doblndola incesantemente los
numerosos buques del canal de las Bahamas. Aquella punta es la centinela avanzada del
golfo de las grandes tempestades. Cuenta aquel Estado con una superficie de treinta y ocho
millones treinta y tres mil doscientos sesenta y siete acres47, entre los cuales haba que elegir
uno situado ms ac del paralelo 28 que conviniese a la empresa, por lo que Barbicane, sin
apearse, examinaba atentamente la configuracin del terreno y su distribucin particular.
La Florida, descubierta por Juan Ponce de Len en 1512, el domingo de Ramos, debi a
esta circunstancia el nombre que llevaba en un principio de Pascua Florida. No la hacan en
verdad muy digna de l sus costas ridas y abrasadas. Pero a algunas millas de la playa, la
naturaleza del terreno se fue modificando poco a poco, y el pas se mostr acreedor a su
45
46
47

Del termmetro Fahrenheit. Son veintiocho grados centgrados.


Arroyo.
Quince millones trescientas sesenta y cinco mil cuatrocientas cuarenta hectreas.

denominacin primitiva. Entrecortaba el terreno una red de creeks, ros, manantiales, lagos y
estanques, que le daban un aspecto parecido al que tienen Holanda y Guyana; pero el campo
se elev considerablemente, y no tard en ostentar sus llanuras cultivadas, en que se daban
admirablemente todas las producciones vegetales del norte y del medioda. El Sol de los
trpicos y las aguas conservadas por la arcilla del terreno, pagan todos los gastos de cultivo
de su inmensa vega. Praderas de pias, hicacos, tabaco, arroz, algodn y de caas de azcar,
que se extienden a cuanto alcanza la vista, ofrecen sus riquezas con la prodigalidad ms
espontnea.
Mucho satisfaca a Barbicane la elevacin progresiva del terreno, y cuando J. T. Maston le
interrog acerca del particular:
-Amigo mo -le respondi-, tenemos el mayor inters en fundir nuestro Columbiad en un
terreno alto.
-Para estar ms cerca de la Luna? -pregunt con sorna el secretario del Gun-Club.
-No -respondi Barbicane sonrindose-. Qu importan algunas toesas ms o menos?
Pero en terrenos altos la ejecucin de nuestros trabajos ser ms fcil, no tendremos que
luchar con las aguas, lo que nos permitir prescindir de todo sistema de tuberas largas y
penosas, cosa digna de consideracin cuando se trata de abrir un pozo de novecientos pies
de profundidad.
-Tiene razn -dijo el ingeniero Murchison-, en cuanto podamos, debemos evitar los cursos
de agua durante la perforacin; pero si encontramos manantiales, no hay que amilanarse por
eso, los agotaremos con las mquinas o los desviaremos. No se trata de un pozo artesiano48,
estrecho y oscuro, en que la terraja, el manguito y la sonda, en una sola palabra, todos los
instrumentos del perforador, trabajan a ciegas. No! Nosotros trabajaremos al aire libre, a
plena luz, con el azadn o con el pico en la mano, y con el auxilio de los barrenos saldremos
pronto del paso.
-Sin embargo -respondi Barbicane-, si por la elevacin o naturaleza del terreno podemos
evitar la lucha con las aguas subterrneas, el trabajo ser ms rpido y saldr mucho mejor.
Procuremos, pues, abrir nuestra zanja en un terreno situado a algunos centenares de toesas
encima del nivel del mar.
-Tiene razn, seor Barbicane; y, si no me engao, no tardaremos en encontrar el sitio
que nos conviene.
-Ah! ya quisiera haber dado el primer azadonazo -dijo el presidente.
-Y yo el ltimo! -exclam J. T. Maston.
-Todo se andar, seores -respondi el ingeniero-, y, cranme, la compaa de Goldspring
no tendr que pagar indemnizacin alguna por causa de retraso.
48

Diez aos se invirtieron en abrir el pozo de Grenelle, que tiene quinientos diecisiete metros de
profundidad.

-Por Santa Brbara! Tiene razn! -replic J. T. Maston-. Cien dlares por da hasta que
la Luna se vuelva a presentar en las mismas condiciones, es decir, durante dieciocho aos y
once das, constituiran una suma de seiscientos cincuenta mil dlares. Saben eso?
-Ni tenemos necesidad de saberlo -respondi el ingeniero.
Cerca de las diez de la maana, la comitiva haba avanzado ya unas doce millas. A los
campos frtiles sucedi entonces la regin de los bosques. All se presentaban las esencias
ms variadas con profusin tropical. Aquellos bosques casi impenetrables, estaban formados
de granados, naranjos, limoneros, higueras, olivos, albaricoqueros, bananeros y cepas de
via, cuyos frutos y flores rivalizaban en colores y perfumes. A la olorosa sombra de aquellos
rboles magnficos, cantaban y volaban numerossimas aves de brillantes colores, entre las
cuales se distinguan muy particularmente las cangrejeras, cuyo nido debera ser un estuche
de guardar joyas para ser digno de su magnfico plumaje.
J. T. Maston y el mayor, no podan hallarse en presencia de aquella naturaleza opulenta,
sin admirar su esplndida belleza.
Pero el presidente Barbicane, poco sensible a tales maravillas, tena prisa en continuar
adelante. Aquel pas tan frtil le desagradaba por su fertilidad misma. Sin ser hidrscopo
senta el agua bajo sus pies, y buscaba, aunque en vano, seales de una aridez incontestable.
Se sigui avanzando y hubo que vadear varios ros, no sin algn peligr, porque estaban
infestados de caimanes que medan de quince a dieciocho pies de largo. J. T. Maston los
amenaz con su temible mano postiza, pero slo consigui meter miedo a los pelcanos,
yaguazas y faetones, salvajes habitantes de aquellas costas, mientras los grandes flamencos
de color de rosa lo miraban como embobados.
Aquellos huspedes de las regiones hmedas desaparecieron a su vez, y rboles menos
corpulentos se desparramaron por los bosques menos espesos. Algunos grupos aislados se
destacaron en medio de llanuras infinitas cruzadas por rebaos de gansos azorados.
-Por fin hemos llegado! -exclam Barbicane, levantndose sobre los estribos-. He aqu la
regin de los pinos!
-Y la de los salvajes -respondi el mayor.
En efecto, algunos semnolas aparecan a lo lejos, agitndose, revolvindose, corriendo de
un lado a otro, montados en rpidos caballos, blandiendo largas lanzas o descargando fusiles
de estampido sordo. Se limitaron a estas demostraciones hostiles, sin inquietar a Barbicane y
a sus compaeros.
stos ocupaban entonces el centro de una llanura pedregosa, vasto espacio descubierto
de una extensin de algunos acres que sumerga el sol en abrasadores rayos. Estaba formada
la llanura par una especie de dilatado entumecimiento del terreno, que ofreca, al parecer, a
los miembros del Gun-Club todas las condiciones que requera la colocacin de su Columbiad.
-Alto! -dijo Barbicane detenindose-. Cmo se llama ste sitio?

-Stones Hill49 -respondi uno de los floridenses.


Barbicane, sin decir una palabra, descabalg, cogi sus instrumentos y empez a anotar
la posicin del sitio con la mayor precisin. La escolta, agolpada en torno suyo, lo examinaba
silenciosa.
El Sol pasaba en aquel momento por el meridiano. Impey Barbicane, despus de algunas
observaciones, apunt rpidamente su resultado y dijo:
-Este sitio est situado a trescientas toesas sobre el nivel del mar, a los veintisiete grados
siete minutos de latitud norte y cinco grados siete minutos de longitud oeste; me parece que,
por su naturaleza rida y pedregosa, presenta todas las condiciones que nuestro experimento
requiere; en esta llanura, pues, levantaremos nuestros almacenes, talleres, hornos, las chozas
de los trabajadores y desde aqu, desde aqu mismo -repiti, golpeando con el pie en el suelo,
desde aqu, desde la cima de Stones Hill, nuestro proyectil volar a los espacios del mundo
solar.

Captulo XIV
Pico y pala
Esa misma tarde, Barbicane y sus compaeros regresaron a Tampa Town, y el ingeniero
Murchison se volvi a embarcar en el Tampico para Nueva Orlens. Tena que enganchar un
ejrcito de trabajadores y recoger la mayor parte del material. Los miembros del Gun-Club se
quedaron en Tampa Town para organizar los primeros trabajos con la ayuda de la gente del
pas.
Ocho das despus de su partida, el Tampico regresaba a la baha del Espritu Santo con
una flotilla de buques de vapor. Murchison haba reunido mil quinientos trabajadores. En los
infaustos das de la esclavitud le hubiera sido imposible. Pero desde que Amrica, no abrigaba
en su seno ms que a hombres libres, stos acudan dondequiera que les llamaba un trabajo
generosamente retribuido. Y el Gun-Club no careca de dinero, y ofreca a sus trabajadores un
buen salario con gratificaciones considerables y proporcionadas. El operario reclutado para la
Florida poda contar, concluidos los trabajos, con un capital depositado en su nombre en el
banco de Baltimore. Murchison tuvo, pues, de donde escoger, y pudo manifestarse severo
respecto de la inteligencia y habilidad de sus trabajadores. Es de creer que form su laboriosa
legin con la flor y nata de los mecnicos, fogoneros, fundidores, mineros, albailes y peones
de todo gnero, negros o blancos, sin distincin de colores. Muchos partieron con su familia.
Aquello era una verdadera emigracin.

49

Colina de piedras.

El 31 de octubre, a las diez de la maana, la legin desembarc en los malecones de

Tampa Town, y fcilmente se comprende el movimiento y actividad que reinaran en aquella


pequea ciudad cuya poblacin se duplicaba en un da. En efecto, Tampa Town deba ganar
mucho con aquella iniciativa del Gun-Club, no precisamente por el nmero de trabajadores
que llegaban de inmediato a Stones Hill, sino por la afluencia de curiosos que convergieron
poco a poco de todos los puntos del Globo hacia la pennsula.
Se invirtieron los primeros das en descargar los utensilios que transportaba la flotilla, las
mquinas, los vveres, a igualmente un gran nmero de casas de palastro hechas con piezas
desmontadas y numeradas. Al mismo tiempo, Barbicane lanzaba un railway de quince millas
para poner en comunicacin Stones Hill con Tampa Town.
Nadie ignora lo que es un ferrocarril americano. Caprichoso en sus curvas, atrevido en sus
pendientes, despreciando terraplenes, desmontes y obras de ingeniera, escalando colinas,
precipitndose por los valles; el railroad corre a ciegas y sin cuidarse de la lnea recta, no es
muy costoso, ni ofrece tampoco grandes dificultades de construccin, pero se descarrila con
completa libertad. El camino de Tampa Town a Stones Hill no fue ms que una bagatela y su
construccin no requiri mucho tiempo ni tampoco mucho dinero.
Por lo dems, Barbicane era el alma de la muchedumbre que acudi a su llamamiento. l
la alentaba, animaba y le comunicaba su energa y su entusiasmo; su conviccin, se hallaba
en todas partes, como si hubiese estado dotado del don de ubicuidad, seguido siempre de J.
T. Maston, su mosca zumbadora. Con l no haba obstculo ni dificultades, ni embarazos; era
minero, albail y maquinista como artillero, teniendo respuestas para todas las preguntas y
soluciones para todos los problemas. Estaba en correspondencia constante con el Gun-Club y
con la fbrica Goldspring, y da y noche, con las calderas encendidas, con el vapor en presin,
el Tampico aguardaba sus rdenes en la rada de Hillisboro.
El primer da de noviembre, Impey Barbicane sali de Tampa Town con un destacamento
de trabajadores, y al da siguiente se haba levantado alrededor de Stone Hill una ciudad de
casas mecnicas que se cerc de empalizadas, la cual por su movimiento, por su actividad,
poco o nada tena que envidiar a las mayores ciudades de la Unin. Se reglament el rgimen
de vida disciplinariamente y empezaron las obras con todo orden.
Cortaduras escrupulosamente practicadas permitieron reconocer la naturaleza del terreno,
y empez la excavacin el 4 de noviembre. Aquel da, Barbicane reuni a los maestros de los
talleres y les dijo:
-Todos conocen, amigos mos, el objeto por el cual los he reunido en esta parte salvaje
de Florida. Se trata de fundir un can de nueve pies de dimetro interior, de seis pies de
grueso en sus paredes y de diecinueve y medio de revestimiento de piedra. Es, pues, preciso
abrir una zanja que tenga de ancho sesenta pies y una profundidad de novecientos. Esta obra
considerable debe acabarse en ocho meses y, por lo tanto, tienen que sacar, en doscientos

cincuenta y cinco das, dos millones quinientos cuarenta y tres mil doscientos pies cbicos de
tierra, es decir, diez mil pies cbicos al da. Esto, que no ofrecera ninguna dificultad a mil
operarios que trabajasen con holgura, ser ms penoso en un espacio relativamente limitado.
Sin embargo, puesto que es un trabajo que se ha de hacer, se har, para lo cual cuento tanto
con vuestro nimo como con vuestra destreza.
A las ocho de la maana se clav el primer pico en terreno floridense, y desde entonces,
el poderoso instrumento no tuvo en las manos de los mineros un solo momento de ocio. Las
tandas de operarios se relevaban de seis en seis horas.
Por muy colosal que fuese la operacin, no traspasaba el lmite de las fuerzas humanas.
Cuntas obras realmente ms difciles, y en que haba sido necesario combatir directamente
los elementos, se haban llevado felizmente a cabo! Sin hablar ms que de obras anlogas,
basta citar el Pozo del To Jos, construido cerca de El Cairo por el sultn Saladino, en una
poca en que las mquinas no haban completado an la fuerza del hombre. Dicho pozo baja
al nivel del Nilo, a una profundidad de trescientos pies. Y aquel pozo abierto en Coblenza,
por Juan de Bade, a la profundidad de seiscientos! Pues bien, de qu se trataba en ltimo
resultado? De triplicar esta profundidad y duplicar su anchura, lo que hara la perforacin ms
fcil. As es que no haba un pen, ni un oficial, ni un maestro, que dudase del xito de la
operacin.
Una decisin bastante importante, tomada por el ingeniero Murchison, de acuerdo con el
presidente Barbicane, haba de acelerar ms y ms la marcha de los trabajos. Por un artculo
del contrato, el Columbiad deba estar reforzado con zunchos o abrazaderas de hierro forjado.
Estos zunchos eran un lujo de precauciones intiles, de que el can poda prescindir sin
ningn riesgo. Se suprimi, pues, dicha clusula, con lo que se economizaba mucho tiempo,
porque se pudo entonces emplear el nuevo sistema de perforacin adoptado actualmente en
la construccin de los pozos, en que la perforacin y la obra de mampostera se hacen al
mismo tiempo. Gracias a este procedimiento sencillo, no hay necesidad de apuntalar la tierra,
pues la pared misma la contiene con un poder inquebrantable y desciende por su propio
peso.
No deba empezar esta maniobra hasta alcanzar el azadn la parte slida del terreno.
El 4 de noviembre, cincuenta trabajadores abrieron en el centro del recinto cercado, es
decir, en la parte superior de Stones Hill, un agujero circular de sesenta pies de ancho.
El pico encontr primero una especie de terreno negro, de seis pies de profundidad, de
cuya resistencia triunf fcilmente. Sucedieron a este terreno dos pies de una arena fina, que
se sac y guard cuidadosamente porque deba servir para la construccin del molde interior.
Apareci despus de la arena una arcilla blanca bastante compacta, parecida a la marga
de Inglaterra, que tena un grueso de cuatro pies.

Enseguida, el hierro de los picos ech chispas bajo la capa dura de la tierra, que era una
especie de roca formada por conchas petrificadas, muy seca slida, y con la cual tuvieron en
lo sucesivo que luchar siempre los instrumentos. En aquel punto, el agujero presentaba una
profundidad de seis pies y medio, y empezaron los trabajos de albailera.
Construyse en el fondo de la excavacin un torno de encina, una especie de disco muy
asegurado con pernos y de una solidez a toda prueba. Tena en su centro un agujero de un
dimetro igual al que deba tener el Columbiad exteriormente. Sobre el aparato se sentaron
las primeras hiladas de piedras, unidas con inflexible tenacidad por un cemento de hormign
hidrulico. Los albailes, despus de haber trabajado de la circunferencia hacia el centro, se
hallaron dentro de un pozo que tena veinticinco pies de ancho.
Terminada esta obra, los mineros volvieron a coger el pico y el azadn para atacar la roca
debajo del mismo disco, procurando sostenerlo con pies derechos de mucha solidez; estos
pies derechos se quitaban sucesivamente a medida que se iba ahondando el agujero. As, el
disco iba descendiendo poco a poco, y con l la pared circular de mampostera, en cuya parte
superior trabajaban incesantemente los albailes, dejando aspilleras o respiradores para que
durante la fundicin encontrara salida el gas.
Este gnero de trabajo exige en los obreros mucha habilidad y cuidado. Alguno de ellos,
cavando bajo el disco, fueron peligrosamente heridos por los pedazos de piedra que saltaban
y hasta hubo alguna muerte; pero estos percances del oficio no menguaban ni un solo minuto
el ardor de los trabajadores. Trabajaban stos durante el da a la luz de un sol que algunos
meses despus daba a aquellas calcinadas llanuras un calor de noventa y nueve grados.
Trabajaban durante la noche, envueltos en los resplandores de la luz elctrica. El ruido de los
picos rompiendo las rocas, el estampido de los barrenos, el chirrido de las mquinas, los
torbellinos de humo, agitndose en el aire, trazaban alrededor de Stones Hill un terrorfico
crculo que no se atrevan a romper las manadas de bisontes ni las partidas de semnolas.
Los trabajos avanzaban regularmente. Gras movidas por la fuerza del vapor activaban la
traslacin de los materiales, encontrndose pocos obstculos inesperados, pues todas las
dificultades estaban previstas y haba habilidad para allanarlas.
El pozo, en un mes, haba alcanzado la profundidad proyectada para este tiempo, o sea
ciento doce pies. En diciembre, esta profundidad se duplic, y luego se triplic en enero. En
febrero, tuvieron los trabajadores que combatir una capa de agua que apareci de improviso,
vindose obligados a recurrir a unas poderosas bombas y aparatos de aire comprimido para
agotarla y para tapar los orificios como se tapa una va de agua a bordo de un buque. Se
dominaron aquellas corrientes, pero a consecuencia de la poca consistencia del terreno, el
disco cedi algo, y hubo un derrumbamiento parcial. El accidente no dej de ser terrible, y
cost la vida a algunos trabajadores. Tres semanas se invirtieron en reparar la avera y en
restablecer el disco, devolvindole sus condiciones de solidez; pero gracias a la habilidad del

ingeniero y a la potencia de las mquinas empleadas, el edificio, un instante comprometido,


recobr su aplomo, y la perforacin sigui adelante.
Ningn nuevo incidente paraliz la marcha de la operacin, y el 10 de junio, veinte das
antes de expirar el plazo fijado por Barbicane, el pozo, enteramente revestido de su muro de
piedra, haba alcanzado la profundidad de novecientos pies. En el fondo, la mampostera
descansaba encima de un cubo macizo que meda treinta pies de grueso, mientras que en su
parte superior se hallaba al nivel del suelo.
El presidente Barbicane y los miembros del Gun-Club felicitaron con efusin al ingeniero
Murchison, cuyo trabajo ciclpeo se haba llevado a cabo con una rapidez asombrosa.
Durante los ocho meses que en dicho trabajo se invirtieron, Barbicane no se separ un
instante de Stones Hill, y al mismo tiempo que vigilaba de cerca todas las operaciones de la
excavacin, no olvidaba un solo instante el bienestar y la salud de los trabajadores, siendo
muy afortunado en evitar las epidemias que suelen engendrarse en grandes aglomeraciones
de hombres; y que tantos desastres causan en las regiones del Globo expuestas a todas las
influencias tropicales.
Verdad es que algunos trabajadores pagaron con su vida las imprudencias inherentes a
trabajos tan peligrosos. Pero estas deplorables catstrofes son inevitables, y los americanos
no hacen de ellas ningn caso. Se cuidan ms de la humanidad en general que del individuo
en particular. Sin embargo, Barbicane profesaba excepcionalmente los principios contrarios, y
los aplicaba en todas las ocasiones. As es que, gracias a su solicitud, a su inteligencia, a su
til intervencin en los casos difciles, a su prodigiosa y filantrpica sagacidad, el trmino
medio de las catstrofes no excedi al de los pases de ultramar, que suelen citarse por su
lujo de precauciones, entre ellos Francia, donde se produce aproximadamente un accidente
por cada obra valorada en doscientos mil francos.

Captulo XV
La fiesta de la fundicin
Durante los ocho meses que se invirtieron en la perforacin, se llevaron simultneamente
adelante con suma rapidez los trabajos preparatorios de la fundicin. Una persona extraa
que, sin estar en antecedentes, hubiese llegado de improviso a Stones Hill, hubiera quedado
atnita ante el espectculo que se haba ofrecido a sus miradas.
A seiscientas yardas de la zanja, se levantaban mil doscientos hornos de reverbero, de
seiscientos pies de ancho cada uno, situados circularmente alrededor de la zanja misma, que
era su punto central, separados uno de otro por intervalo de media toesa. Los mil doscientos

hornos formaban una lnea que no bajaba de dos millas50. Estaban todos calcados sobre el
mismo modelo, con una alta chimenea cuadrangular, y producan un singular efecto. Soberbia
pareca a J. T. Maston aquella disposicin arquitectnica, que le recordaba los monumentos
de Washington. Para l no haba nada ms bello, ni aun en Grecia, donde, segn l mismo
deca, no haba estado nunca.
Sabido es que en su tercera sesin la comisin resolvi valerse para el Columbiad del
hierro fundido, especialmente del hierro fundido gris, que es, en efecto, un metal tenaz,
dctil, nada agrio, de fcil pulimento, propio para todas las operaciones de moldeo, y tratado
con el carbn de piedra, es de una calidad superior para las piezas de gran resistencia, tales
como caones, cilindros de mquinas de vapor y prensas hidrulicas.
Pero el hierro fundido, si no ha sido sometido ms que a una sola fusin, es muy rara vez
bastante homogneo, por lo que se le acendra y depura por medio de una segunda fusin
que le desembaraza de sus ltimos depsitos terrosos.
Por lo mismo el mineral de hierro, antes de enviarse hasta Tampa Town, sometido a los
altos hornos de Goldspring y puesto en contacto con carbn y silicio, y elevado a una alta
temperatura, se haba transformado en carburo51, y despus de esta primera operacin, se
diriga el metal a Stones Hill. Pero se trataba de ciento treinta y seis millones de libras de
hierro fundido, que son una cantidad enorme para transportar por los railways. El precio del
transporte hubiera duplicado al de la materia. Pareci preferible fletar buques de Nueva York
y cargarlos de fundicin en barras, aunque para esto se necesitaron sesenta y ocho buques
de mil toneladas, una verdadera escuadra, que el 3 de mayo sali de la baha de Nueva York,
entr en el ocano, sigui a lo largo de las costas americanas, penetr en el canal de las
Bahamas, dobl la punta de Florida y, el 10 del mismo mes, remontando la baha del Espritu
Santo, pas a fondear sin avera alguna en el puerto de Tampa Town. All el cargamento se
traslad a los vagones del railroad de Stones Hill, y a mediados de enero, la enorme cantidad
de metal haba llegado a su destino.
Bien se entiende que mil doscientos hornos no eran un exceso para derretir a un mismo
tiempo sesenta y ocho mil toneladas de hierro. Cada horno poda contener cerca de ciento
catorce mil libras de metal, y todos, construidos y dispuestos segn el modelo de los que
sirvieron para fundir el can Rodman, tenan la forma de un trapecio y eran muy rebajados.
El aparato para caldear y la chimenea, se hallaban en los dos extremos del horno, el cual se
calentaba por igual en toda su extensin. Los hornillos hechos de tierra refractaria, constaban
de una reja en que se colocaba el carbn de piedra, y un crisol o laboratorio en que se ponan
las barras que haban de fundirse. El suelo de este crisol inclinado en ngulo de veinticinco
Tres mil seiscientos metros.
Por la operacin de la refinadura en los hornos, si se quita el carbono y silicio, el hierro fundido
se convierte en hierro dulce.
50
51

grados, le permita al metal derretido, correr hacia los depsitos de recepcin, de los cuales
partan doce arroyos divergentes que desaguaban en el pozo central.
Un da, despus de terminadas las obras de albailera, Barbicane mand proceder a la
construccin del molde interior. La cuestin era levantar en el centro del pozo, siguiendo su
eje, un cilindro de novecientos pies de altura y nueve pies de dimetro, que llenase exacto el
espacio reservado al nima del Columbiad. Este cilindro deba componerse de una mezcla de
tierra arcillosa y arena, a que se aadan heno y paja. El intervalo que quedase entre el
molde y la obra de fbrica deba llenarlo el metal derretido para formar las paredes del can
de un grueso de seis pies.
Para mantener equilibrado el cilindro, preciso fue reforzarlo con armaduras de hierro, y
sujetarlo a trechos por medio de puntales transversales que iban desde l a las paredes del
pozo. Estas traviesas, despus de la fundicin, quedaban formando cuerpo comn con el
can mismo, sin que ste sufriese por la interposicin ningn menoscabo.
Habiendo terminado esta operacin el 8 de julio, poda procederse inmediatamente a la
fundicin, y se fij sta para el da siguiente.
-Ser una gran fiesta el acto de la fundicin -dijo J. T. Maston a su amigo Barbicane.
-Sin duda -respondi Barbicane-, pero no ser fiesta pblica.
-Cmo! No abriris las puertas del recinto a todo el que se presente?
-No har semejante disparate, Maston; la fundicin del Columbiad es una operacin
delicada que puede tambin ser peligrosa, y prefiero que se ejecute a puertas cerradas. Al
dispararse el proyectil, todo el bullicio que se quiera, pero antes nada.
En efecto, la operacin poda dar origen a peligros imprevistos, y, adems, una grande
afluencia de espectadores estorbara tal vez para conjurar una catstrofe. Convena mucho
conservar la libertad de movimiento. As es que a nadie se permiti entrar en el recinto, a
excepcin de una delegacin de individuos del Gun-Club, que se haba trasladado a Tampa

Town. Figuraban entre ella el entusiasta Bilsby, Tom Hunter, el coronel Blomsberry, el mayor
Elphiston, el general Morgan y otros, para quienes la fundicin del Columbiad era una
cuestin personal. J. T. Maston se hizo espontneamente su cicerone; no les omiti ningn
pormenor; les condujo a todas partes, a los almacenes, a los talleres, a las mquinas, y les
oblig a visitar uno tras otro, no obstante ser perfectamente iguales, mil doscientos hornos.
Al efectuar la visita mil doscientos, estaban algo cansados.
La fundicin deba de ejecutarse a las doce en punto del da. El da anterior se haba
invertido principalmente en cargar cada uno de los hornos con ciento catorce mil libras de
barras de metal, colocadas de manera que dejasen algunos huecos para que el aire inflamado
pudiese circular entre ellas libremente. Desde la madrugada, empezaron las mil doscientas
chimeneas a vomitar en la atmsfera sus torrentes de llamas, y agitaban la tierra sordas
trepidaciones. Haba que quemar tantas libras de carbn de piedra como las libras de metal

haba que fundir. Haba, pues, sesenta y ocho mil libras de carbn que proyectaban delante
del disco del sol un denso cortinaje de humo negro.
No tard el calor en hacerse insoportable en aquel crculo de hornos cuyos ronquidos
parecan retumbos de trueno, aumentando el estrpito poderosos ventiladores que en su
continuo soplo saturaban de oxgeno todos aquellos focos candentes.
Dependa en gran parte el buen xito de la operacin de la fundicin, de la rapidez con
que se la condujese. A una seal dada, que consista en un caonazo, todos los hornos a la
vez deban abrir paso al hierro derretido y vaciarse enteramente.
Tomadas estas disposiciones, maestros y trabajadores aguardaron el momento fijado con
mucha impaciencia y tambin con cierta zozobra. No haba nadie en aquel recinto, y cada
maestro fundidor ocupaba su puesto cerca de los agujeros por donde deba de salir el metal
licuado.
Barbicane y sus colegas observaban la operacin desde una elevacin cercana, teniendo
delante un can, pronto a dispararse a una seal del ingeniero.
Algunos minutos antes de dar las doce, empez el metal a formar gotas que se iban
dilatando, se llenaron poco a poco los receptculos, y cuando el hierro se hubo derretido por
entero, se le dej reposar un poco para facilitar la separacin de las sustancias heterogneas.
Cuando dieron las doce, son de pronto un caonazo, perdindose en el aire, como un
relmpago, su resplandor momentneo. Mil doscientas aberturas se destaparon a la vez, y mil
doscientas serpientes de fuego se arrastraron hacia el pozo central, desarrollando sus anillos
candentes. Al llegar el pozo, se precipitaron hasta una profundidad de novecientos pies con
espantoso estrpito. Aquel espectculo era conmovedor y magnfico. La tierra temblaba, y las
olas de metal hirviente, lanzando al cielo los torbellinos de humo, volatilizaban al mismo
tiempo la humedad del molde y la arrojaban por los espirculos o respiraderos del muro de
piedra bajo la forma de impenetrables vapores. Aquellas nubes ficticias, subiendo hacia el
cenit a quinientas toesas de altura, desenvolvan sus densas espirales. Un salvaje errante,
ms all de los lmites del horizonte, hubiera podido creer en la formacin de un nuevo crter
en las entraas de la Florida, y sin embargo, aquello no era una erupcin, ni una tromba, ni
una tempestad, ni una lucha de elementos, ni ninguno de los fenmenos terribles que es
capaz de producir la Naturaleza. No! El hombre haba creado esos vapores rojizos, aquellas
llamas gigantescas dignas de un volcn, aquellas trepidaciones estrepitosas, anlogas a los
sacudimientos de un terremoto, aquellos mugidos rivales de los huracanes y las borrascas, y
era su mano la que haca correr, hasta un abismo abierto por ella, todo un Nigara de metal
fundido.

Captulo XVI
El Columbiad

La operacin haba tenido buen xito? Acerca del particular no se poda juzgar ms que
por conjeturas. Todo, sin embargo, induca a creer que la fundicin se haba verificado
debidamente, puesto que el molde haba absorbido todo el metal licuado en los hornos. Pero
nada en mucho tiempo se podra asegurar de una manera positiva. La prueba directa haba
de ser necesariamente muy tarda.
En efecto, cuando el mayor Rodman fundi su can de ciento sesenta mil libras, todo el
hierro tard en enfriarse ms de quince das. Cunto tiempo pues, el monstruoso Columbiad,
coronado de torbellinos de vapor y defendido por su calor intenso, permanecera oculto a los
ojos de sus admiradores? Difcil era calcularlo.
Durante este tiempo la impaciencia de los miembros del Gun-Club pas una dura prueba.
Pero fuerza era esperar, y ms de una vez la curiosidad y el entusiasmo expusieron a J. T.
Maston a asarse vivo. Quince das despus de verificada la fundicin, suba todava al cielo un
inmenso penacho de humo, y el suelo quemaba los pies en un radio de accin de doscientos
pasos alrededor de la cima de Stones Hill.
Pasaron das y das, semanas y semanas. No haba medio de enfriar el inmenso cilindro,
al cual era imposible acercarse. Preciso era aguardar, y los miembros del Gun-Club tascaban
su freno.
-Nos hallamos ya a 10 de agosto -dijo una maana J. T. Maston-. Faltan apenas cuatro
meses para llegar al primero de diciembre, y an tenemos que sacar el molde interior, formar
el nima de la pieza y cargar el Columbiad! Tendremos an tiempo? Ni siquiera podemos
acercarnos al can! No se enfriar nunca? Sera un chasco horrible!
En vano se trataba de calmar la impaciencia del secretario; Barbicane no despegaba los
labios, pero su silencio ocultaba una sorda irritacin. Verse absolutamente detenido por un
obstculo del cual slo poda triunfar el tiempo, enemigo temible en aquellas circunstancias, y
hallarse a discrecin suya, era duro para un hombre de guerra.
Sin embargo, observaciones diarias permitieron comprobar modificaciones en el estado
del terreno. Hacia el 15 de agosto, la intensidad y densidad de los vapores haba disminuido
notablemente. Algunos das despus, la tierra no exhalaba ms que un ligero vaho, ltimo
soplo del monstruo encerrado en su atad de piedra. Pero poco a poco se apaciguaron los
estremecimientos del terreno, y fue reducindose el crculo de calor; los espectadores ms
impacientes se acercaron, ganando un da dos toesas, el otro cuatro, y el 22 de agosto,
Barbicane, sus colegas y el ingeniero pudieron llegar a la masa de hierro colado que asomaba
al nivel de la cima de Stones Hill, sitio sin duda muy higinico, en el que no estaba todava
permitido tener fro en los pies.
-Por fin! -exclam el presidente del Gun-Club con un inmenso suspiro de satisfaccin.

Se volvi a trabajar ese mismo da. Se procedi inmediatamente a la extraccin del molde
interior para dejar libre el nima de la pieza; funcionaron sin descanso el pico, el azadn y la
terraja; la tierra arcillosa y la arena haban adquirido con el calor una dureza suma, pero con
el auxilio de las mquinas, se venci la resistencia de la mezcla que arda an al contacto de
las paredes de hierro fundido; se transport muy rpido en carros de vapor los materiales
extrados, y se hizo todo tan bien, se trabaj con tanta actividad, fue tan apremiante la
intervencin de Barbicane y tenan tanta fuerza sus argumentos, a los que dio la forma de
dlares, que el 3 de septiembre haba desaparecido hasta el ltimo vestigio del molde.
Inmediatamente despus, empez la operacin de pulido, a cuyo efecto se establecieron
con la mayor prontitud las mquinas que ponan en funcionamiento potentes escariadores,
cuyas cuchillas mordan las desigualdades del hierro. Al cabo de unas semanas, la superficie
interior del inmenso tubo era perfectamente cilndrica, y el nima de la pieza haba adquirido
un pulimento perfecto.
Por ltimo, el 22 de septiembre, sin haber transcurrido un ao desde la comunicacin de
Barbicane, la enorme mquina, calibrada rigurosamente y absolutamente vertical, segn lo
comprobaron los ms delicados instrumentos, estaba en disposicin de funcionar. No haba
que esperar ms que a la Luna, pero todos tenan completa confianza en que tan honrada
seora no faltara a la cita. La conocan por sus antecedentes, y por ellos la juzgaban.
La alegra de J. T. Maston traspas todos los lmites, y poco le falt para ser vctima de
una espantosa cada por el afn con que abismaba sus miradas en el tubo de novecientos
pies. Sin el brazo derecho de Blomsberry, que el digno coronel haba felizmente conservado,
el secretario del Gun-Club, como un segundo Erstrato, hubiera encontrado la muerte en las
profundidades del Columbiad.
El can estaba, pues, concluido, y no caba duda alguna acerca de su ejecucin perfecta.
As es que, el 6 de octubre, el capitn Nicholl, no obstante sus antipatas, pag al presidente
Barbicane la correspondiente apuesta, y Barbicane en sus libros, en la columna de ingresos,
apunt una suma de dos mil dlares. Motivos hay para creer que la clera del capitn lleg al
ltimo extremo, causndole una enfermedad. Sin embargo, quedaban an tres apuestas, una
de tres mil dlares, otra de cuatro mil y otra de cinco mil, y con slo ganar dos de ellas, no se
hubiera librado mal del negocio. Pero el dinero no entraba para nada en sus clculos, y el
xito obtenido por su rival en la fundicin de su can, a cuyo proyectil no hubiera resistido
una plancha de diez toesas, le daba un golpe terrible.
El 23 de septiembre se permiti al pblico entrar libremente en el recinto de Stones Hill,
y ya se comprende lo que sera la afluencia de visitantes.
Innumerables curiosos, procedentes de todos los puntos de Estados Unidos, se dirigan a
la Florida. Durante aquel ao la ciudad de Tampa, consagrada enteramente a los trabajos del
Gun-Club, se haba desarrollado de modo prodigioso, y contaba entonces con una poblacin

de cincuenta mil almas. Despus de envolver en una red de calles el fuerte Brooke, se fue
prolongando por la lengua de tierra que separa las dos radas de la baha del Espritu Santo.
Nuevos cuarteles, nuevas plazas, un bosque entero de casas nuevas haba brotado en
aquellos eriales antes desiertos, al calor del sol americano. Habanse fundado compaas para
erigir iglesias, escuelas y habitaciones particulares, y en menos de un ao se decuplic la
extensin de la ciudad.
Sabido es que los yanquis han nacido comerciantes. Adondequiera que les lance la suerte,
desde la zona glacial a la zona trrida, es menester que se ponga en ejercicio su instinto de
los negocios. He aqu por qu simples curiosos que se haban trasladado a la Florida sin ms
objeto que seguir todas las operaciones del Gun-Club, se entregaron, no bien se hubieron
establecido en Tampa, a operaciones mercantiles. Los buques fletados para el transporte del
material y de los trabajadores, haban dado al puerto una actividad sin ejemplo. Otros buques
de todas clases, cargados de vveres, provisiones y mercancas, surcaron luego la baha y las
dos radas; grandes contadores de armadores y corredores se establecieron en la ciudad, y la

Gaceta martima anunci diariamente en sus columnas la llegada de nuevas embarcaciones al


puerto de Tampa.
Mientras se multiplicaban los caminos alrededor de la ciudad, sta, teniendo en cuenta el
prodigioso desarrollo de su poblacin y su comercio, fue unida por un ferrocarril a los Estados
meridionales de la Unin. Por medio de un railway, Mobile se enlaz con Pensacola, el gran
arsenal martimo del Sur, desde cuyo punto importante, el ferrocarril se dirigi a Tallahassee,
donde haba ya un pequeo trozo de va frrea, que no pasaba de veintiuna millas, por el cual
Tallahassee se pona en comunicacin con Saint Marks, en la costa martima. Aquel railway se
prolong hasta Tampa Town, vivificando a su paso y despertando las comarcas muertas de la
Florida central. Gracias a las maravillas de la industria, debidas a la idea que cruz por la
mente de un hombre, Tampa pudo darse la importancia de una gran ciudad. Se le haba dado
el sobrenombre de Moon City y la capital de las dos Floridas, sufri un eclipse total, visible en
todos los puntos del Globo.
Ahora comprende cualquiera el fundamento de la gran rivalidad entre Texas y Florida, y la
exasperacin de los texanos cuando se vieron desahuciados en sus pretensiones por la
eleccin del Gun-Club. Con su sagacidad previsora haban adivinado cunto deba ganar un
pas con el experimento de Barbicane y los beneficios que producira un caonazo semejante.
Texas perda por la eleccin de Barbicane un vasto centro de comercio, un ferrocarril y un
aumento considerable de su poblacin. Todas estas ventajas las daba la miserable pennsula
floridense, echada como una estacada en las olas del golfo y las del ocano Atlntico. As es
que Barbicane participaba, con el general Santa Ana, de todas las antipatas de Texas.
No obstante, aunque entregada a su furor mercantil y su pasin industrial, aquella nueva
poblacin de Tampa Town no olvid las interesantes maniobras del Gun-Club. Sino ms bien

todo lo contrario. Segua con pasin los mnimos detalles de la empresa, la ms insignificante
paletada. Un continuo ir y venir, una procesin, mejor dicho, una peregrinacin hubo entre la
ciudad y Stones Hill.
Fcil era prever que al llegar el da del experimento la concurrencia ascendera a millares
de personas, que de todos los puntos de la Tierra se iban acumulando en aquella estrecha
pennsula. Europa emigraba a Amrica.
Pero es preciso confesar que hasta entonces la curiosidad de los numerosos viajeros no
se hallaba enteramente satisfecha. Muchos contaban con el espectculo de la fundicin, de la
cual no alcanzaron ms que el humo. Poca cosa era para estas gentes vidas pero Barbicane,
como se sabe, no quiso admitir a nadie durante la operacin. Hubo descontento, refunfuos,
murmullos, hubo reconvenciones al presidente, de quien se dijo que adoleca de absolutismo,
y su conducta fue declarada poco americana. Hubo casi una asonada alrededor de la cerca de
Stone Hill. Pero ni por sas; Barbicane era inquebrantable en sus resoluciones.
Pero cuando el Columbiad qued completamente concluido, preciso fue abrir las puertas,
pues hubiera sido poco prudente contrariar el sentimiento pblico mantenindolas cerradas.
Barbicane permiti entrar en el recinto a todos los que llegaban, si bien, empujado por su
talento prctico, resolvi especular en grande con la curiosidad del pblico. La curiosidad es
siempre, para el que sabe explotarla, una fbrica de moneda.
Ya era mucho poder contemplar el inmenso Columbiad, pero la gloria era poder bajar a
sus profundidades, eso le pareca a los americanos el non plus ultra de la felicidad posible en
este mundo. No hubo ningn curioso que no quisiese darse a toda costa el placer de visitar
interiormente aquel abismo de metal. Atados y suspendidos de una cabria que funcionaba a
impulsos del vapor, se permiti a los espectadores satisfacer su curiosidad excitada. Aquello
fue un delirio. Mujeres, nios, ancianos, todos se impusieron el deber de penetrar hasta el
fondo del nima del colosal can, preado de misterios. Se fij el precio a cinco dlares por
persona, y a pesar de su elevacin, en los dos meses que precedieron inmediatamente al
experimento, la afluencia de visitantes permiti al Gun-Club meter en caja cerca de quinientos
mil dlares.
Intil es decir que los primeros que visitaron el Columbiad fueron los miembros del GunClub, a cuya ilustre asamblea estaba justamente reservada esta preferencia. Esta solemnidad
se celebr el 25 de septiembre. En un cajn de honor, bajaron el presidente Barbicane, J. T.
Maston, el mayor Elphiston, el general Morgan, el coronel Blomsberry, el ingeniero Murchison
y otros miembros distinguidos de la clebre sociedad, en nmero de unos diez. Mucho calor
haca an en el fondo de aquel largo tubo de metal. Se senta dentro alguna sofocacin. Pero
qu alegra! Qu encanto! Se coloc una mesa de diez cubiertos en la recmara de piedra
que sostena el Columbiad, alumbrado a giorno por un chorro de luz elctrica. Exquisitos y
numerosos manjares que parecan bajados del cielo, se colocaron sucesivamente delante de

los convidados, y botellas de los mejores vinos corrieron durante aquel esplndido banquete a
novecientos pies bajo tierra.
El festn fue muy animado y tambin muy bullicioso. Se entrecruzaron numerosos brindis;
se brind entre otros por el globo terrestre, por su satlite, por el Gun-Club, por la Unin, por
la Luna, por Febe, por Diana, por Selene, por el astro de la noche, por la pacfica mensajera

del firmamento. Y todos los hurras, llevados por las sonoras ondas del inmenso tubo acstico,
llegaban a su extremo como un trueno, y la multitud, colocada alrededor de Stones Hill, se
una con el corazn y con los gritos a los diez convidados hundidos en el fondo del gigantesco
Columbiad.
J. T. Maston ya no era dueo de s mismo. Difcil sera determinar si gritaba ms que
gesticulaba, y si beba ms que coma. Lo cierto es que no caba de gozo en su pellejo, que
no hubiera dado su posicin por el imperio del mundo, aun cuando el can cargado, cebado
y haciendo fuego en aquel instante, hubiera debido enviarle hecho pedazos por los espacios
planetarios.

Captulo XVII
Un despacho telegrfico
Se pudiera afirmar que estaban terminados los grandes trabajos emprendidos por el GunClub, y, sin embargo, tenan an que transcurrir dos meses antes de enviar el proyectil a la
Luna. Dos meses que deban parecer dos aos a la impaciencia universal! Hasta entonces los
peridicos haban dado diariamente cuenta de los ms mnimos pormenores de la operacin,
y se devoraban con avidez sus columnas; pero era de temer que en lo sucesivo disminuyese
mucho el dividendo de inters distribuido entre todas las gentes, y no haba quien no temiese
que iba a dejar pronto de percibir la parte de conmociones cotidianas que le tocaba.
Pero no fue as. El ms inesperado, extraordinario, increble e inverosmil incidente volvi
a fanatizar los nimos anhelantes y a causar en el mundo una sorpresa y una sobrexcitacin
hasta entonces desconocidas.
El da 30 de septiembre, a las tres y cuarenta y siete minutos de la tarde, lleg a Tampa

Town, con direccin al presidente Barbicane, un telegrama transmitido por el cable sumergido
entre Valentia (Irlanda), Terranova y la costa americana.
El presidente Barbicane rasg el sobre, ley el parte, y, no obstante su fuerza de voluntad
para hacerse siempre dueo de s mismo, sus labios palidecieron y su vista se turb ante la
lectura de las veinte palabras del telegrama.
He aqu el texto del telegrama, que se conserva an en los archivos del Gun-Club:

30 septiembre, 4 h. maana.

Francia, Pars.
Barbicane. Tampa, Florida, Estados Unidos.
Sustituyan obs esfrico por proyectil cilindro-cnico. Ir dentro. Llegar en vapor Atlanta.
Miguel Ardan
Captulo XVIII
El pasajero del Atlanta
Si tan fulminante noticia, en vez de volar por hilos telegrficos, hubiera llegado slo por el
correo, cerrada y bajo un sobre; si los funcionarios de Francia, Irlanda, Terranova y Estados
Unidos no hubiesen conocido necesariamente los secretos del telgrafo, Barbicane no habra
vacilado ni un solo instante. Hubiese callado por medida de prudencia, y para no desprestigiar
su obra. Aquel telegrama, sobre todo procediendo de un francs, poda ser una burla. Qu
apariencia de verdad tena la audacia de un hombre capaz de concebir la idea de un viaje
semejante? Y si en realidad haba un hombre resuelto a llevar a cabo tan singular propsito,
no era un loco a quien se deba encerrar en una casa de orates, y no en una bala de can?
Pero el despacho era conocido, porque los aparatos de transmisin son por su naturaleza
poco discretos, y la proposicin de Miguel Ardan circulaba ya por los diversos Estados de la
Unin. No tena, pues, Barbicane ninguna razn para guardar silencio sobre ella, y por tanto
reuni a los individuos del Gun-Club, que se hallaban en Tampa Town, y, sin dejarles entrever
su pensamiento, sin discutir el mayor o menor crdito que le mereca el telegrama, ley con
sangre fra su lacnico texto.
-Imposible!
-Esto no es ms que una broma!
-Se estn burlando de nosotros!
Durante unos minutos, se pronunciaron todas las frases que sirven para expresar la duda,
la incredulidad, la barbaridad, la locura con acompaamiento de los aspavientos y gestos que
se usan en semejantes circunstancias. Cada cual, segn su carcter, se sonrea, o rea, o se
encoga de hombros, o soltaba la carcajada. J. T. Maston fue el nico que tom la cosa por lo
serio.
-Es una soberbia idea! -exclam.
-Ya lo creo -respondi el mayor-, pero si alguna vez es permitido tener ideas semejantes,
es con la condicin de no pensar siquiera en ponerlas en prctica.
-Y por qu no? -replic con cierto desenfado el secretario del Gun-Club, aprestndose a
entablar combate, pero nadie quiso seguir la discusin.

Sin embargo, el nombre de Miguel Ardan corra de boca en boca en la ciudad de Tampa.
Extranjeros e indgenas se miraban, se interrogaban y se burlaban, no del europeo, que era
en su concepto un mito, un ser quimrico, sino de J. T. Maston, que haba podido creer en la
existencia de aquel personaje fabuloso. Cuando Barbicane propuso enviar un proyectil a la
Luna, la empresa les pareci a todos natural y practicable, y no vieron en ella ms que una
simple cuestin de balstica. Pero que un ser racional quisiera tomar asiento en el proyectil e
intentar aquel viaje inverosmil, era una proposicin tan sin pies ni cabeza que no poda dejar
de parecer una chanza, una farsa, y valindonos de un vocablo del cual los franceses en su
lenguaje familiar tienen la traduccin exacta, un humbug.52
Las burlas duraron sin interrupcin hasta la noche, y se puede asegurar que toda la Unin
prorrumpi en una sola carcajada, lo que es poco comn en un pas en que las empresas
imposibles encuentran fcilmente panegiristas, adeptos y partidarios.
Con todo, la proposicin de Miguel Ardan, como todas las ideas nuevas, no dejaba de
preocupar a ms de cuatro, por lo mismo que se apartaba de la corriente de las emociones
acostumbradas. "He aqu -decan- una cosa que no se le ocurri a nadie." Aquel incidente fue
luego una obsesin por su misma extraeza. Daba en qu pensar. Cuntas cosas negadas la
vspera han sido una realidad al da siguiente! Por qu un viaje a la Luna no se ha de realizar
un da u otro? Pero siempre tendremos que el primero que se quiera arriesgar debe ser un
loco de atar, y decididamente, puesto que su proyecto no puede tomarse por lo serio, hubiera
hecho bien en callarse, en lugar de andar soliviantando al personal con aquellas patochadas
ridculas.
Pero, este personaje exista realmente? He aqu la primera cuestin a discutir. El nombre
de Miguel Ardan no era desconocido en Amrica. Era el de un europeo muchas veces citado
por sus audaces empresas. Adems, el telegrama que haba atravesado las profundidades del
Atlntico, la designacin del buque en que el francs deca haber tomado pasaje, la fecha fija
de su prximo arribo, eran detalles que daban a la proposicin ciertos visos de verosimilitud.
La empresa requera, sin duda, un valor inaudito. Pronto los individuos aislados se agruparon:
los grupos se condensaron bajo la accin de la curiosidad como en virtud de la atraccin
molecular se condensan los tomos, y al cabo se form una multitud compacta que se dirigi
a la habitacin del presidente Barbicane.
ste, desde la llegada del parte, no haba manifestado acerca de l, opinin alguna, haba
dejado a J. T. Maston descubrir la suya sin aprobar ni desaprobar; se mantena expectante, y
se propona aguardar los acontecimientos; pero no contaba con la impaciencia pblica, y vio
con poca satisfaccin a los habitantes de Tampa reunirse bajo sus ventanas. Los murmullos,

52

Estafador.

gritos y vociferaciones le obligaron a presentarse. Tena todos los deberes, y por tanto, todas
las desazones de la celebridad.
Se present, y la multitud guard silencio. Un ciudadano tom la palabra, y se dirigi ante
Barbicane con la siguiente pregunta:
-El personaje designado en el despacho bajo el nombre de Miguel Ardan se ha puesto en
marcha para Amrica? S o no?
-Seores -respondi Barbicane-, no s ms que lo que saben ustedes.
-Pues es preciso saberlo -gritaron algunos con impaciencia.
-El tiempo nos lo dir -respondi con sequedad el presidente.
-No reconocemos en el tiempo ningn derecho para mantener en un estado de ansiedad
penosa a un pueblo entero -replic el orador-. Se han modificado los planos del proyectil en
conformidad con lo que dice el telegrama?
-Todava no, seores, pero tienen razn; es preciso saber a qu atenernos, y el telgrafo,
que ha causado toda esta conmocin, completar nuestros informes.
-Al telgrafo! Al telgrafo! -exclam la muchedumbre.
Barbicane baj y, seguido del gento, se dirigi a las oficinas de la administracin.
Pocos minutos despus se envi al sndico de los corredores martimos de Liverpool un
parte en el que le hacan las siguientes preguntas:
Qu tipo de barco es el Atlanta? Cundo ha zarpado de Europa? Llevaba a bordo a un
francs llamado Miguel Ardan?"
Dos horas despus, Barbicane reciba informes tan precisos que no permitan ya dudar.
"El vapor Atlanta, de Liverpool, se hizo a la mar el da 2 de octubre con rumbo a Tampa

Town llevando a bordo a un francs que con el nombre de Miguel Ardan, consta en la lista de
los pasajeros."
Al ver esta confirmacin del primer despacho, los ojos del presidente brillaron con una
llama sbita, se cerraron sus puos y con violencia se le oy murmurar:
-Es, pues, cierto! Es, pues, posible! Este francs existe! Y estar aqu dentro de quince
das! Pero es un loco, y nunca consentir...
Y, sin embargo, esa misma tarde escribi a la casa Breadwill y Ca. para suspender hasta
nueva orden la fundicin del proyectil.
Expresar ahora la conmocin que se apoder de la Amrica toda, el efecto que produjo la
comunicacin de Barbicane, lo que dijeron los peridicos de la Unin, el asombro que les
caus la noticia y el entusiasmo con que la acogieron y con que cantaron la llegada de aquel
hroe del antiguo continente; pintar la agitacin febril de cada individuo, contando las horas,
los minutos, los segundos; dar una idea, aunque dbil, de aquella obsesin fatigosa de todos
los cerebros subordinados a un solo pensamiento; manifestar las ocupaciones cediendo a una
sola preocupacin, los trabajos detenidos, el comercio suspendido, los buques listos a zarpar

permaneciendo anclados en el puerto para observar la llegada del Atlanta; los trenes llegando
llenos y volviendo vacos, la baha del Espritu Santo, incesantemente surcada por vapores,

packets boats, yates de placer, fly boats de todas las dimensiones; enumerar los millares de
curiosos que cuadruplicaron en quince das la poblacin de Tampa Town y que tuvieron que
acampar bajo tiendas como un ejrcito en campaa, sera una pretensin temeraria superior
a todas las fuerzas de los hombres.
El 20 de octubre, a las nueve de la maana, los vigas del canal de las Bahamas notaron
una densa humareda en el horizonte. Al cabo de dos horas, un gran barco de vapor era por
ellos reconocido, y el nombre Atlanta fue transmitido a Tampa Town. A las cuatro, el buque
ingls entraba en la baha del Espritu Santo. A las cinco, cruzaba a todo vapor la rada de
Hillisboro. A las seis fondeaba en el puerto de Tampa.
El ncora no haba an mordido el fondo de la arena, cuando quinientas embarcaciones
rodeaban el Atlanta, y el vapor era tomado por asalto. El primero que pis su cubierta fue
Barbicane, el cual dijo con una voz cuya conmocin quera en vano reprimir.
-Miguel Ardan?
-Presente! -respondi un individuo encaramado a la toldilla.
Barbicane, con los brazos cruzados, con la vista investigadora, con la boca muda, mir
fijamente al pasajero del Atlanta.
Era ste un hombre de cuarenta y dos aos, alto, pero ya un poco encorvado, como esas
caritides que sostienen balcones en sus hombros. Su cabeza enrgica, verdadera cabeza de
len, sacuda de cuando en cuando una cabellera roja que pareca realmente una guedeja.
Una cara corta, ancha en las sienes, adornada con unos bigotes erizados como los de un gato
y mechones de pelos amarillentos que salpicaban sus mejillas, con ojos redondos de los que
parta una mirada miope y como extraviada, completaban aquella fisonoma eminentemente
felina. Pero la nariz era de un dibujo atrevido, la boca perfecta, la frente alta, inteligente, y
cubierta de surcos, como un campo que nunca estuvo inculto. Un torso bien desarrollado, y
bien colocado sobre dos largas piernas, brazos musculosos, cual poderosas y bien dispuestas
palancas, un porte decidido, hacan de este europeo un hombre apuesto y fornido, que ms
pareca forjado que fundido, valindonos de una de las expresiones del arte metalrgico.
Los discpulos de Lavater o de Gratiolet hubieran, sin dificultad, encontrado en el crneo y
en la fisonoma de aquel personaje los signos indiscutibles de la combatividad, es decir, el
valor en el peligro y la tendencia a sobrepujar los obstculos; los de la benevolencia y los de
apego a lo maravilloso, instinto que induce a ciertos temperamentos a apasionarse por las
cosas sobrehumanas; pero, en cambio, la disposicin para la adquisividad, la necesidad de
poseer y adquirir, le faltaban absolutamente.
Para completar el retrato fsico del pasajero del Atlanta, es oportuno decir que sus ropas
eran holgadas, que no oponan el menor obstculo al juego de sus articulaciones, siendo su

pantaln y su gabn tan sumamente anchos, que l mismo se llamaba la muerte en traje.
Llevaba la corbata desaliada, y su cuello de camisa muy escotado, dejaba observar un cuello
robusto como el de un toro. Sus manos febriles arrancaban de dos mangas de camisa que
estaban siempre desabrochadas. Bien se conoca que aquel hombre no senta nunca fro, ni
en medio del invierno, ni en medio de los peligros.
Iba y vena por la cubierta del vapor, en medio de la multitud que apenas dejaba espacio
para moverse, sin poderse estar quieto un momento. Pero l derivaba sobre sus anclas, como
decan los marineros, y gesticulaba y tuteaba a todo el mundo, y se morda las uas con una
avidez convulsiva. Era uno de esos originales que la naturaleza inventa por capricho pasajero,
pero cuyo molde rompe enseguida.
En efecto, la personalidad moral de Miguel Ardan ofreca un campo muy dilatado a la
investigacin de los observadores analticos. Aquel hombre asombroso viva en una perpetua
disposicin a la hiprbole y no haba traspasado an la edad de los superlativos. En la retina
de sus ojos se juntaban los objetos con dimensiones desmedidas, de lo que resultaba una
asociacin de ideas gigantescas. Todo lo vea abultadsimo y en grande, a excepcin de las
dificultades y los hombres, que los vea siempre pequeos.
Estaba dotado de una naturaleza poderosa, exorbitante, superabundante; era artista por
instinto, muy ingenioso, muy decidor, pero aunque no haca nunca un fuego graneado de
chistes, el chiste que se permita era siempre una descarga cerrada. En las discusiones se
cuidaba muy poco de la lgica; rebelde al silogismo, no lo hubiera nunca inventado, y todas
sus salidas eran suyas y no ms que suyas. Atropellando por todo y para todo, apuntaba en
medio del pecho argumentos ad hominem certeros y seguros, y le gustaba defender con el
pico y con las zarpas las causas desesperadas.
Tena, entre otras manas, la de proclamarse, como Shakespeare, un ignorante sublime y
haca alarde de despreciar a los sabios. "Los sabios -deca- no hacen ms que apuntar los
tantos mientras nosotros jugamos." Era un bohemio del mundo de las maravillas, que se
aventuraba mucho sin ser por eso aventurero, una cabeza destornillada, un Faetn que se
empea en guiar el carro del Sol, un caro con alas de reserva. Por lo dems, pagaba con su
persona, y pagaba bien, se arrojaba sin cerrar los ojos a las ms osadas empresas, quemaba
sus naves con ms decisin que el propio Agatocles; siempre dispuesto a romperse el alma o
desnucarse, acababa invariablemente por recuperar la posicin original, como los payasos de
juguete que los nios llaman tentempi.
En dos palabras, su divisa era: A pesar de todo, y el amor a lo imposible, constituan su

ruling passion53, segn la feliz expresin de Pope.

53

Pasin dominante.

Pero aquel hombre emprendedor tena como ningn otro los defectos de sus cualidades.
Se dice que quien nada arriesga nada tiene. Ardan nada tena y lo arriesgaba siempre todo.
Era un despilfarrador, un tonel de las Danaides. Perfectamente desinteresado, haca tantas
buenas obras como calaveradas; caritativo, caballeresco y generoso, no hubiera firmado la
sentencia de muerte de su ms cruel enemigo, y era muy capaz de venderse como esclavo
para rescatar a un negro.
En Francia, en la Europa entera, todo el mundo conoca a un personaje tan brillante y que
tanto ruido meta. No hablaban acaso de l incesantemente las cien trompas de la fama,
puestas todas a su servicio? No viva en una casa de vidrio, tomando el universo entero por
confidente de sus ms ntimos secretos? No obstante eso, no le faltaba una buena coleccin
de enemigos entre los individuos a quienes haba rozado, herido o atropellado ms o menos
al abrirse paso con los codos entre la muchedumbre.
Pero generalmente se le quera bien, y hasta se le mimaba como a un nio. Era, segn la
expresin popular, "un hombre a quien era preciso tomar o dejar", y se le tomaba. Todos se
interesaban por l en sus atrevidas empresas y le seguan con la mirada inquieta. Era audaz
con tanta imprudencia! Cuando algn amigo quera detenerle predicindole alguna catstrofe
prxima, este responda, sonrindole amablemente: "El bosque no es quemado sino por sus
propios rboles." Y no saba, al dar dicha respuesta, que citaba el ms bello de todos los
proverbios rabes.
Tal era el pasajero del Atlanta, siempre agitado, siempre hirviendo al calor de un fuego
interior, siempre conmovido, y no por lo que pretenda hacer en Norteamrica, en lo cual ni
siquiera pensaba, sino por efecto de su organizacin calenturienta. Era seguramente un
contraste, el ms singular, el que ofrecan el francs Miguel Ardan y el yanqui Barbicane, no
obstante ser los dos emprendedores, atrevidos, audaces, cada cual a su manera.
La contemplacin a que se abandonaba el presidente del Gun-Club en presencia de aquel
rival que acababa de relegarle a un segundo trmino, fue muy pronto interrumpida por los
hurras y vtores de la muchedumbre. Tan frenticos fueron los gritos, y formas tan personales
tom el entusiasmo, que Miguel Ardan, despus de haber apretado millares de manos, en
que estuvo expuesto a dejar sus dedos, tuvo que buscar refugio en el fondo de su camarote.
Barbicane le sigui sin haber pronunciado una palabra.
-Es usted Barbicane? -le pregunt Miguel Ardan, cuando estuvieron solos los dos, con un
tono como si hubiese hablado a un amigo de veinte aos.
-S -respondi el presidente del Gun-Club.
-Pues bien, le saludo, Barbicane. Cmo est? Muy bien? Me alegro! Me alegro!
-Conque -dijo Barbicane entrando en materia, sin prembulos-. Est decidido a partir?
-Absolutamente decidido.
-Nada lo detendr?

-Nada. Han modificado el proyectil como les indicaba en mi parte?


-Esperaba su llegada. Pero -pregunt Barbicane con insistencia- lo ha reflexionado bien?
-Reflexionado! Tengo acaso tiempo que perder? Se me presenta la ocasin de ir a dar
una vuelta por la Luna y la aprovecho, eso es todo. Yo no creo que la cosa merezca tantas
reflexiones.
Barbicane devoraba con la vista a aquel hombre que hablaba de su proyecto de viaje con
una ligereza y un desdn tan completos y sin la ms mnima inquietud ni zozobra.
-Pero, al menos -le dijo-, tendr un plan, tendr medios de ejecucin.
-Excelentes, amigo Barbicane. Pero permtame hacerle una observacin; me gusta contar
mi historia solo una vez a todo el mundo, y luego no cuidarme ms de ella. As se evitan
repeticiones, y, por consiguiente, salvo mejor parecer, convoque a sus amigos, a sus colegas,
a la ciudad entera, a toda la Florida, a todos los americanos, si quiere, y yo maana estar
dispuesto a desenvolver mis medios y a responder a todas las objeciones, cualesquiera que
sean. Tranquilcese, los aguardar a pie firme. Le parece bien?
-Muy bien -respondi Barbicane.
Sin ms, sali del camarote para participar a la multitud la proposicin de Miguel Ardan.
Sus palabras fueron acogidas con saltos y gritos de alegra, porque la proposicin allanaba
todas las dificultades. Al da siguiente, todos podran contemplar a su gusto al hroe europeo.
Sin embargo, algunos de los ms obstinados espectadores no quisieron dejar la cubierta del

Atlanta, y pasaron la noche a bordo. J. T. Maston, entre otros, haba clavado su mano postiza
en un ngulo de la toldilla, y se hubiera necesitado un cabrestante para arrancarlo de su sitio.
-Es un hroe! Es un hroe! -gritaba a voz en cuello-. Y comparados con este europeo,
nosotros no somos ms que unos calzonudos!
En cuanto al presidente, despus de suplicar a los espectadores que se retiraran, entr en
el camarote del pasajero y no se separ de l hasta que la campana del vapor seal la hora
del relevo de la guardia de medianoche.
Pero entonces los dos rivales en popularidad se apretaron muy amistosamente la mano, y
ya Miguel Ardan tuteaba al presidente Barbicane.

Captulo XIX
Un mitin
Al da siguiente, el astro diurno se levant tardsimo, eso le pareci al impaciente pblico.
Un Sol destinado a alumbrar semejante fiesta no deba ser tan perezoso. Barbicane, temiendo
por Miguel Ardan las preguntas indiscretas, hubiera querido reducir el auditorio a un nmero
pequeo de adeptos, a sus colegas, por ejemplo. Pero ms fcil le hubiera sido contrarrestar
el Nigara con un dique. Tuvo, pues, que renunciar a sus proyectos y dejar correr a su nuevo

amigo los peligros de una conferencia pblica. El nuevo saln de la Bolsa de Tampa Town, no
obstante sus colosales dimensiones, fue considerado insuficiente para la ceremonia, porque la
reunin proyectada tomaba todas las proporciones de un verdadero mitin.
El sitio escogido fue una inmensa llanura situada fuera de la ciudad. Pocas horas bastaron
para resguardarla de los rayos solares, pues los buques del puerto, que tenan de sobra velas,
jarcias, palos de reserva y vergas, facilitaron los accesorios necesarios para la construccin de
una tienda gigantesca. Un inmenso techo de lona se extendi muy pronto sobre la calcinada
pradera y la defendi de los ardores del da. Trescientas mil personas pudieron colocarse en
el local y desafiaron durante algunas horas una temperatura sofocante, aguardando la llegada
del francs. Una tercera parte de aquellos espectadores poda ver y or, otra tercera parte
vea mal y no oa nada, y la otra restante ni oa ni vea, lo que, sin embargo, no impidi que
fuese la ms prdiga en aplausos.
A las tres apareci Miguel Ardan, acompaado de los principales miembros del Gun-Club.
Daba el brazo derecho al presidente Barbicane, y el izquierdo a J. T. Maston, ms radiante
que el Sol del medioda y casi tan rutilante como l.
Ardan subi al estrado, desde el cual paseaba sus miradas por un ocano de sombreros
negros. No pareca turbado, ni manifestaba el menor embarazo; estaba all como en su casa,
jovial, familiar, amable. Respondi con un gracioso salud a los hurras con que le acogieron;
reclam silencio con un ademn; tom la palabra en ingls, y se expres muy correctamente
en los siguientes trminos:
-Seores -dijo-, a pesar del calor que hace aqu adentro, voy a abusar de su tiempo para
dar algunas explicaciones acerca de proyectos que parece que les interesan. Yo no soy un
orador, ni un sabio, ni crea tener que hablar en pblico; pero mi amigo Barbicane me ha
dicho que les gustara orme, y cedo a sus splicas. iganme, pues, con sus seiscientos mil
odos, y perdonen las muchas faltas del autor.
Este exordio, tan a la buena de Dios, gust mucho a los concurrentes, y lo demostraron
con un inmenso murmullo de satisfaccin.
-Seores -dijo-, pueden aprobar o desaprobar, segn mejor les parezca, y empiezo. En
primer lugar no olviden que el que les habla es un ignorante, pero de una ignorancia tal, que
hasta ignora las dificultades. As es que, eso de irse a la Luna metido en un proyectil, le ha
parecido la cosa ms sencilla, ms fcil y ms natural del mundo. Tarde o temprano haba de
emprenderse este viaje, y en cuanto al gnero de locomocin adoptada, no hago ms que
seguir sencillamente la ley del progreso. El hombre empez a viajar a cuatro patas, hasta que
empez a hacerlo a dos; y luego sigui en carreta, y despus en coches de caballos, y en
diligencia, en galera, y en ferrocarril. Pues bien, el proyectil es el medio de locomocin del
porvenir, y todo bien considerado, los planetas no son otra cosa, no son ms que balas de
can disparadas por la mano del Creador. Pero volvamos a nuestro vehculo. Algunos de

ustedes, seores, creen que la velocidad que se le va a dar es excesiva. Los que as opinan
estn en error. Todos los astros le exceden en rapidez, y la Tierra misma, en su movimiento
de traslacin alrededor del Sol, nos arrastra a una velocidad tres veces mayor. Les pondr
algunos ejemplos, y slo les pido que me permitan contar por leguas, porque las medidas
americanas me son poco familiares, y podra incurrir en algn error en mis clculos.
La demanda pareci muy justa y no tropez con ninguna dificultad. El orador prosigui:
-Voy, seores, a ocuparme de la velocidad de los diferentes planetas. Confieso, aunque
parezca falta de modestia, que, no obstante mi ignorancia, conozco muy exactamente este
insignificante pormenor astronmico; pero antes de dos minutos sabrn todos acerca del
particular tanto como yo. Sepan, pues, que Neptuno anda cinco mil leguas por hora; Urano, a
siete mil; Saturno, a ocho mil ochocientas cincuenta y ocho; Jpiter, a once mil seiscientas
setenta y cinco; Marte, veintids mil once; la Tierra, veintisiete mil quinientas; Venus, treinta
y dos mil ciento noventa; Mercurio, cincuenta y dos mil quinientas veinte; y ciertos cometas
un milln cuatrocientas mil leguas en su perihelio. En cuanto a nosotros, sendos haraganes,
que tenemos siempre poca prisa, nuestra velocidad no pasa de nueve mil novecientas leguas,
y disminuir incesantemente. Y ahora pregunto si no es evidente que todas esas velocidades
sern un da sobrepasadas por otras, de las cuales sern posiblemente la luz y la electricidad
los agentes mecnicos.
Nadie puso en duda esta afirmacin de Miguel Ardan.
-Queridos oyentes -prosigui-, si hiciramos caso de algunas personas de cortos alcances,
que ste es el calificativo ms idneo, la humanidad se vera encerrada dentro de un crculo
de Popilio del que no podra salir, y quedara condenada a vegetar en este Globo sin poder
lanzarse nunca por los espacios planetarios. No ser as. Se va a viajar a la Luna, se ir a los
planetas, a las estrellas, como se va hoy de Liverpool a Nueva York, fcilmente, rpidamente,
seguramente, y el ocano atmosfrico se atravesar como se atraviesan los ocanos de la
Tierra. La distancia no es ms que una palabra relativa, y acabar por tener un valor igual a
cero.
La asamblea, aunque muy predispuesta en favor del francs, qued como atnita delante
de tan atrevida teora. Miguel Ardan lo comprendi.
-No parecen ustedes convencidos, insignes huspedes -aadi sonrindose afablemente-.
Razonemos pues. Saben cunto tiempo necesitara un tren directo para llegar a la Luna? No
ms que trescientos das. Un trayecto de ochenta y seis mil cuatrocientas diez leguas. Vaya,
una gran cosa! No llega a lo que se tendra que recorrer para poder dar nueve veces la vuelta
alrededor de la Tierra y no hay marinero ni viajero un poco diligente que no haya andado
ms durante su vida. Hganse cargo de que no gastar en la travesa ms que noventa y
siete horas. Pero ustedes se figuran que la Luna est muy lejos de la Tierra, y que antes de
emprender un viaje para ir hasta ella, se necesita meditarlo mucho! Qu diran, pues, si se

tratase de ir a Neptuno, que gravita del Sol a mil ciento cuarenta y siete millones de leguas?
He aqu un viaje que, aunque no costase ms que a cinco cntimos por kilmetro, podran
emprender muy pocos. El mismo barn de Rothschild, con sus inmensos tesoros, no podra
pagar el pasaje, y tendra que quedarse en casa por faltarle ciento cuarenta y siete millones.
Esta lgica sui generis gust mucho a la asamblea, tanto ms cuanto que Miguel Ardan,
muy enterado del asunto, lo trataba con entusiasmo soberbio. No pudiendo dudar de la
avidez con que se recogan sus palabras, prosigui con admirable aplomo:
-Y ahora les dir, mis buenos amigos, que la distancia que separa a Neptuno del Sol es
muy poca cosa comparada con la de las estrellas. Para evaluar la distancia de estos astros, es
menester valerse de esa enumeracin fascinadora en que la cantidad ms pequea consta de
nueve guarismos, y tomar por unidad el milln de millones. Perdnenme si me detengo tanto
en este asunto, que es para m de un inters capitalsimo. Oigan y juzguen. La estrella Alpha,
de la constelacin Centauro, se halla a ocho mil millares de millones de leguas, a cincuenta
mil millares de millones se halla Vega, a cincuenta mil millares de millones, Sirio, a cincuenta
y dos mil millares de millones, Arturo, a ciento diecisiete millares de millones la estrella Polar,
a ciento setenta millares de millones Cabra, y las dems estrellas a billones y a centenares de
billones de leguas. Y hay quien se ocupa de la distancia que separa a los planetas del Sol! Y
hay quien sostiene que esta distancia existe! Error! Mentira! Aberracin de los sentidos!
Saben lo que yo opino acerca del mundo, que empieza en el Sol y concluye en Neptuno?
Quieren conocer mi teora? Es muy sencilla. Para m el mundo solar es un cuerpo slido,
homogneo; los planetas que lo componen se acercan, se tocan, se adhieren, y el espacio
que queda entre ellos no es ms que el espacio que separa las molculas del metal ms
compacto, plata o hierro, oro o platino. Estoy, pues, en mi derecho afirmando y repitiendo
con una conviccin de la que participarn todos: la distancia es una palabra hueca, la
distancia, como hecho, como realidad, no existe.
-Muy bien dicho! Bravo! Hurra! -exclam unnimemente la asamblea, electrizada por el
gesto y el acento del orador y por el atrevimiento de sus concepciones.
-No! -exclam J. T. Maston, con ms energa que los otros-. La distancia no existe!
Y arrastrado por la violencia de sus movimientos y por el empuje de su cuerpo, que casi
no pudo dominar, estuvo muy expuesto a caerse desde el estrado. Pero consigui restablecer
su equilibrio, y evit una cada, que le hubiera brutalmente probado que la distancia no es
una palabra vaca de sentido. Luego, el discurso del entusiasta orador prosigui:
-Amigos mos -dijo-, me parece que la cuestin est resuelta. Si no los he convencido a
todos, se debe a que he sido tmido en mis demostraciones, dbil en mis argumentos y le
pueden echar la culpa a la insuficiencia de mis estudios tericos. Como quiera que sea, os lo
repito, la distancia de la Tierra a su satlite es, en realidad, poco importante e indigna para
preocupar a un pensador grave y concienzudo. No creo, pues, avanzar demasiado diciendo

que se establecern prximamente trenes de proyectiles, en que se har con toda comodidad
el viaje de la Tierra a la Luna. No habr que temer choques, sacudidas ni descarrilamientos, y
llegaremos rpidamente al trmino, sin fatiga, en lnea recta, y antes de veinte aos la mitad
de la Tierra habr visitado la Luna.
-Hurra! hurra por Miguel Ardan! -exclamaron todos los concurrentes, hasta los menos
convencidos.
-Hurra por Barbicane! -respondi modestamente el orador.
Este sencillo acto de reconocimiento hacia el promotor de la empresa fue acogido con
unnimes aplausos.
-Ahora, amigos -aadi Miguel Ardan-, si tienen una pregunta, pondrn evidentemente en
apuro a un pobre hombre como yo, pero, no obstante, procurar responderles.
Motivos tena el presidente del Gun-Club para estar satisfecho del giro que ahora tomaba
la discusin. Versaba sobre teoras especulativas, en que Miguel Ardan, en alas de su viva
imaginacin, volaba muy alto. Era, pues, preciso impedir que la cuestin descendiera del
terreno de la especulacin al de la prctica, del cual no era fcil salir bien librado. Barbicane
se apresur a tomar la palabra, y pregunt a su nuevo amigo si era de la opinin de que la
Luna o los planetas estuviesen habitados.
-Gran problema me propones, mi digno presidente -respondi el orador sonriendo-; sin
embargo, hombres de muy poderosa inteligencia, Plutarco, Swedenborg, Bernardino de Saint
Pierre y otros muchos, se han pronunciado por la afirmativa. Considerando la cuestin bajo el
punto de vista de la filosofa natural, me inclino a opinar como ellos, porque en el mundo no
existe nada intil, y contestando, amigo Barbicane, a tu cuestin con otra, afirmo que si los
mundos son habitables, estn habitados, o lo han estado o lo estarn.
-Muy bien! -exclamaron los espectadores de las primeras filas, que imponan su opinin a
los de las ltimas.
-Es imposible responder con ms lgica y acierto -dijo el presidente del Gun-Club-. La
cuestin queda reducida a los siguientes trminos: Los mundos son habitables? Yo creo que
lo son.
-Y yo estoy seguro de ello -respondi Miguel Ardan.
-Sin embargo -replic uno de los concurrentes-, hay argumentos contra la habitabilidad
de los mundos. En la mayor parte de ellos sera absolutamente necesario que los principios
de la vida cambiasen, pues, sin hablar ms que de los planetas, es evidente que en algunos
de ellos, quien los habitase se abrasara y se helara en otros, de acuerdo a su mayor o a su
menor distancia del Sol.
-Siento -respondi Miguel Ardan- no conocer personalmente a mi distinguido antagonista
para poder contestarle. Su objecin no carece de fuerza, pero creo que se la puede combatir
victoriosamente, como se pueden combatir todas las teoras fundadas en la habitabilidad de

los mundos. Si yo fuese fsico, le dira que, si bien es verdad que hay menos calrico en
movimiento en los planetas prximos al Sol, y ms calrico en movimiento en los que de l
estn lejos, este simple fenmeno basta para equilibrar el calor y volver la temperatura de
dichos mundos soportable a seres que estn organizados como nosotros. Si fuese naturalista,
le dira, de acuerdo con muchos ilustres sabios, que la Naturaleza nos suministra en la Tierra
ejemplos de animales que viven en distintas condiciones de habitabilidad; que los peces
respiran en un medio que es mortal para los dems animales; que algunos habitantes de los
mares se mantienen bajo las capas de una gran profundidad, soportando, sin ser aplastados,
presiones de cincuenta o sesenta atmsferas; le dira que algunos insectos acuticos, que no
son sensibles a la temperatura, se encuentran a la vez en los manantiales de agua hirviendo y
en las heladas llanuras del ocano polar; le dira, por ltimo, que es preciso reconocer en la
Naturaleza una diversidad de medios de accin que no deja de ser real al ser incomprensible,
pero que es omnipotente. Si fuese qumico le dira que los aerolitos, que son unos cuerpos
evidentemente formados fuera del mundo terrestre, han revelado en los anlisis indiscutibles
vestigios de carbono, el cual no debe su origen ms que a seres organizados, y, segn los
experimentos de Reichenbach, ha tenido necesariamente que ser animalizado. En fin, si fuese
telogo, le dira que, segn San Pablo, la redencin divina no se aplica exclusivamente a la
Tierra, sino que comprende a todos los mundos celestes. Pero yo no soy telogo, ni qumico,
ni naturalista, ni fsico, y como ignoro completamente las grandes leyes que rigen al universo,
me limito a responder: No s si los mundos estn habitados, y como no lo s, voy a verlo.
Aventur aquel adversario de las teoras de Miguel Ardan otro argumento? Es imposible
decirlo, porque los gritos frenticos de la muchedumbre hubieran impedido manifestarse a
todas las opiniones. Cuando se hubo restablecido el silencio hasta en los grupos ms lejanos,
el orador victorioso se content con aadir las siguientes consideraciones:
-Ya ven, valerosos yanquis, que yo no he hecho ms que desflorar una cuestin de tanta
trascendencia. No he venido aqu a darles lecciones, ni a sostener una tesis sobre tan vasto
objeto. Omito otra serie de argumentos en pro de la habitabilidad de los mundos. Djenme
insistir en un solo punto. A los que sostienen que los planetas no son habitados, es preciso
responderles: Es posible que tengan razn, si se demuestra que la Tierra es el mejor de los
mundos posibles, lo que no est demostrado, diga Voltaire lo que quiera. Ella no tiene ms
que un satlite, al paso que Jpiter, Urano, Saturno y Neptuno tienen varios que les estn
subordinados, lo que constituye una ventaja que no es para nada despreciable. Pero lo que
principalmente hace a nuestro globo poco cmodo, es la inclinacin de su eje sobre su rbita,
de que procede la desigualdad de los das y las noches y la molesta diversidad de estaciones.
En nuestro desventurado esferoide hace siempre demasiado calor o demasiado fro: en l nos
helamos en invierno y nos abrasamos en verano, es el planeta de los reumatismos, de los
resfriados y de las fluxiones, al paso que en la superficie de Jpiter, por ejemplo, cuyo eje

est muy poco inclinado54, los habitantes podran gozar de temperaturas invariables, pues si
bien hay all la zona de las primaveras, de los veranos, de los otoos y de los inviernos, cada
cual puede escoger el clima que ms le conviene y ponerse durante toda su vida al abrigo de
las variaciones de la temperatura. No tendrn ningn inconveniente en convenir conmigo en
esta superioridad de Jpiter sobre nuestro planeta, sin hablar de sus aos, cada uno de los
cuales vale por doce de los nuestros. Es adems evidente para m que, bajo estos auspicios y
en condiciones de existencia tan maravillosas, los habitantes de aquel mundo afortunado son
seres superiores, que en l los sabios son ms sabios, los artistas ms artistas, los malos
menos malos y los buenos mucho mejores. Ay! Qu le falta a nuestro planeta para alcanzar
esta perfeccin? Muy poca cosa, un eje de rotacin menos inclinado encima del plano de su
rbita.
-Nada ms? -exclam una voz imperiosa-. Pues unamos nuestros esfuerzos, inventemos
mquinas y enderecemos el eje de la Tierra.
Una salva de aplausos sucedi a esta proposicin, cuyo autor era y no poda ser ms que
J. T. Maston. Es probable que el fogoso secretario hubiese sido arrastrado a tan atrevida
proposicin por sus instintos de ingeniero. Pero, a decir verdad, muchos la aplaudieron de
buena fe, y si hubieran tenido el punto de apoyo reclamado por Arqumedes, los americanos
hubieran construido una palanca capaz de levantar el mundo y de enderezar su eje. El punto
de apoyo! He aqu lo nico que faltaba a aquellos temerarios mecnicos.
Sin embargo, una idea tan eminentemente prctica alcanz un xito extraordinario. Se
suspendi la discusin por espacio de un cuarto de hora, y en mucho, muchsimo tiempo, se
habl en los Estados Unidos de Amrica de la proposicin tan enrgicamente formulada por el
secretario perpetuo del Gun-Club.

Captulo XX
Ataque y contraataque
Pareca que este incidente deba terminar la discusin. Era la ltima palabra, y difcilmente
se hubiese encontrado otra mejor. Sin embargo, cuando se hubo calmado la agitacin, ose
oyeron las siguientes frases pronunciadas con voz fuerte y sonora:
-Ahora que el orador ha pagado a la fantasa el debido tributo, querr entrar en materia
y, sin teorizar tanto, discutir la parte prctica de su expedicin?
Todas las miradas se dirigieron al personaje que de este modo hablaba. Era un hombre
flaco, enjuto de carnes, de semblante enrgico, con una enorme perilla a la americana que
marcaba todos los movimientos de su boca. Aprovechando hbilmente la agitacin que de

54

La inclinacin del eje de Jpiter sobre su eje no es ms que tres grados cinco minutos.

cuando en cuando se haba producido en la asamblea, consigui poco a poco colocarse en


primera fila. Con los brazos cruzados y con los ojos brillantes, miraba imperturbablemente al
hroe del mitin. Despus de haber formulado su pregunta, call, sin hacer ningn caso de
millares de miradas que convergan en l, ni de murmullos de desaprobacin que provocaron
sus palabras. Hacindose aguardar la respuesta, sent de nuevo la cuestin con el mismo
acento claro y preciso, y luego aadi:
-Estamos aqu para ocuparnos de la Luna y no de la Tierra.
-Tiene razn, caballero -respondi Miguel-, la discusin se ha extraviado. Volvamos a la
Luna.
-Caballero -repuso el desconocido-, ustedes estn empeados en que nuestro satlite se
encuentra habitado. Correcto. Pero si existen selenitas, es seguro que stos viven sin respirar,
porque - por el inters de usted lo digo - no hay en la superficie de la Luna la menor molcula
de aire.
Al or esta afirmacin, levant Ardan su melenuda cabeza, comprendiendo que con aquel
hombre se iba a emprender la lucha sobre lo ms capital de la cuestin. Lo observ a su vez
fijamente y dijo:
-Conque no hay aire en la Luna? Y quin lo dice?
-Los sabios.
-De veras?
-De veras.
-Caballero -replic Miguel-, lo digo seriamente, profeso la mayor estimacin a los sabios
que saben, pero los sabios que no saben me inspiran un desdn profundo.
-Conoce alguno que pertenezca a esta ltima categora?
-Alguno conozco. En Francia existe uno de ellos que sostiene que matemticamente el
pjaro no puede volar, y otro cuyas teoras demuestran que el pez no est organizado para
vivir en el agua.
-No se trata de esos sabios, y los nombres que yo podra citar en apoyo de mi proposicin
no seran rehusados por usted, caballero.
-Entonces pondra en grave apuro a un pobre ignorante como yo, que por otra parte, no
desea ms que instruirse.
-Por qu, pues, se ocupa de cuestiones cientficas si no las ha estudiado? -pregunt el
desconocido bastante brutalmente.
-Por qu? -respondi Ardan-. Por la misma razn que es siempre intrpido el que no
sospecha el peligro. No s nada, es verdad, pero precisamente es mi debilidad la que forma
mi fuerza.
-Su debilidad va hasta la locura -exclam el desconocido, con un tono bastante agrio.
-Tanto mejor -respondi el francs-, si mi locura me lleva a la Luna!

Impey Barbicane y sus colegas devoraban con la mirada a aquel intruso que acababa tan
audazmente de colocarse como un obstculo delante de la empresa. Nadie le conoca, y el
presidente, que no las tena todas consigo respecto a las consecuencias de una discusin tan
francamente empeada, miraba con cierto recelo a su nuevo amigo. La asamblea estaba
atenta y algo inquieta, porque aquella polmica daba por resultado llamar la atencin sobre
los peligros o imposibilidades de la expedicin.
-Las razones que prueban la falta de toda atmsfera alrededor de la Luna son numerosas
y concluyentes -respondi el adversario de Miguel Ardan-. Me atrevo a decir a priori que en el
caso de haber existido alguna vez esta atmsfera, la Tierra la habra arrebatado a su satlite.
Pero prefiero oponer hechos irrecusables.
-Oponga cuantos hechos quiera -respondi Miguel Ardan con perfecta galantera.
-Ya sabe -dijo el desconocido- que cuando los rayos luminosos atraviesan un medio tal
como el aire, se desvan de la lnea recta, o en otros trminos, experimentan una refraccin.
Pues bien, los rayos de las estrellas que la Luna oculta, al pasar rasando el borde del disco
lunar, no experimentan desviacin alguna, ni dan el menor indicio de refraccin. Es, pues,
evidente que no se halla la Luna envuelta en una atmsfera.
Todos miraron a Ardan con cierta ansiedad y hasta con cierta lstima, como si previesen
su derrota, pues, siendo cierto el hecho que la observacin revelaba, la consecuencia que de
l deduca el desconocido era rigurosamente lgica.
-He aqu -respondi Miguel Ardan- su mejor, por no decir su nico argumento valedero,
con el cual hubiera puesto en un brete al sabio obligado a contestarle; pero yo me limitar a
decir que su argumento no tiene un valor absoluto, porque supone que el dimetro angular
de la Luna est perfectamente determinado, lo que no es exacto. Pero, dejando a un lado su
argumento, dgame si admite la existencia de volcanes en la superficie de la Luna.
-De volcanes apagados, s; de volcanes encendidos, no.
-Djeme, no obstante, creer, sin traspasar los lmites de la lgica, que los tales volcanes
estuvieron en actividad durante algn tiempo.
-Es cierto, pero cmo podan suministrarse ellos el oxgeno necesario para la combustin,
el hecho de su erupcin no prueba en manera alguna la presencia de una atmsfera lunar.
-Adelante -respondi Miguel Ardan-, y dejemos a un lado esta clase de argumentos para
llegar a observaciones directas. Pero le prevengo que voy a citar nombres propios.
-Ctelos.
-En 1715, los astrnomos Louville y Halley, observando el eclipse del 3 de mayo, notaron
ciertas fulminaciones de una naturaleza extraa, frecuentemente repetidas. Los atribuyeron a
tempestades que se desencadenan en la atmsfera de la Luna.
-En 1715 -replic el desconocido- Louville y Halley interpretaron como fenmenos lunares
fenmenos puramente terrestres, tales como blidos, aerolitos u otros, que se producan en

nuestra atmsfera. He aqu lo que respondieron los sabios al anuncio del citado fenmeno, y
lo mismo respondo yo, ni ms ni menos.
-Quiero suponer que tenga razn -respondi Ardan, sin que la respuesta de su adversario
le hiciese la menor mella-. Herschel, en 1787, no not un gran nmero de puntos luminosos
en la superficie de la Luna?
-Eso es verdad, pero sin explicar el origen de ellos. l mismo no dedujo de su aparicin la
necesidad de una atmsfera lunar.
-Bien respondido -dijo Miguel Ardan, elogiando a su adversario-; veo que est muy fuerte
en selenografa.
-Muy fuerte, caballero, y dir que Beer y Moedler, que son los ms hbiles observadores,
los que mejor han estudiado el astro de la noche, estn de acuerdo sobre la falta absoluta de
aire en su superficie.
Se produjo un movimiento entre la concurrencia, que pareca impresionada por todos los
argumentos del personaje desconocido.
-Adelante -respondi Miguel Ardan con la mayor calma-, y lleguemos ahora a un hecho
importante. Laussedat, un hbil astrnomo francs, observando el eclipse del 18 de junio de
1860, comprob que los cuernos del creciente solar estaban redondeados y truncados. Este
fenmeno no pudo haber sido producido ms que por una desviacin de los rayos del Sol al
atravesar la atmsfera de la Luna, sin que haya otra explicacin posible.
-Pero el hecho es cierto? -pregunt con viveza el desconocido.
-Absolutamente cierto.
Un movimiento inverso al que haba experimentado la asamblea poco antes se tradujo en
rumores de aprobacin a su hroe favorito, cuyo adversario guard silencio. Ardan repiti la
frase, y, sin envanecerse por la ventaja que acababa de obtener, dijo sencillamente:
-Ya ve, pues, estimado caballero, que no conviene pronunciarse de una manera absoluta
contra la existencia de una atmsfera en la superficie lunar. Esta atmsfera es probablemente
muy poco densa, bastante sutil, pero la ciencia hoy da admite generalmente su existencia.
-No en las montaas, por ms que usted se empee en ello -respondi el desconocido,
que no quera dar su brazo a torcer.
-Pero s en el fondo de los valles, y no elevndose a ms all de algunos centenares de
pies.
-Aunque as fuese, hara bien en tomar precauciones, ya que tal aire estar terriblemente
enrarecido.
-Oh! caballero, siempre habr el suficiente para un hombre solo, y adems, una vez all,
procurar economizarlo todo lo que pueda y no respirar sino en grandes ocasiones.
Una estrepitosa carcajada retumb en los odos del misterioso interlocutor, el cual pase
sus miradas por la asamblea desafindola con orgullo.

-Ahora bien -repuso Miguel Ardan con cierta indiferencia-, ya que estamos de acuerdo
sobre la existencia de una atmsfera lunar, tenemos tambin que admitir la presencia de
cierta cantidad de agua. sta es una consecuencia que me alegro de poder sacar por la
cuenta que me tiene. Permtame adems, mi amable contradictor, someter una observacin a
su ilustrado criterio. Nosotros no conocemos ms que un lado del disco de la Luna, y aunque
haya poco aire en el lado que nos mira, es posible que haya mucho en el opuesto.
-Por qu razn?
-Porque la Luna, bajo la accin de la atraccin terrestre, ha tomado la forma de un
huevo, que vemos por su extremo ms pequeo. De aqu ha deducido Hansen, cuyos clculos
son siempre de trascendencia, que el centro de gravedad de la Luna est situado en el otro
hemisferio, y, por consiguiente, todas las masas de aire y agua han debido ser arrastradas al
otro extremo de nuestro satlite desde los primeros das de su formacin.
-Paradojas! -exclam el desconocido.
-No! Teoras que se apoyan en las leyes de la mecnica; y que me parecen difciles de
refutar. Apelo al buen juicio de esta asamblea, y pido que ella diga si la vida, tal como existe
en la Tierra, es o no posible en la superficie de la Luna. Deseo que se vote esta proposicin.
La proposicin obtuvo los aplausos unnimes de trescientos mil oyentes. El adversario de
Miguel Ardan quera replicar, pero no pudo hacerse or. Caa sobre l una granizada de gritos
y amenazas.
-Basta! Basta! -decan unos.
-Fuera el intruso! -repetan otros.
-Fuera! Fuera! -exclamaba la irritada muchedumbre.
Pero l, firme, sujeto al estrado, dejaba pasar sin moverse la tempestad, la cual hubiese
tomado proporciones formidables, si Miguel Ardan no la hubiese apaciguado con un gesto.
Era de un carcter demasiado caballeresco para abandonar a su contradictor en el apuro en
que le vea.
-Desea aadir algunas palabras? -le pregunt con la mayor cortesa.
-S! Ciento! Mil! -respondi el desconocido, con arrebato-. Pero no, me basta una sola.
Para perseverar en ese proyecto, preciso es que usted sea...
-Imprudente? Cmo puede tratarme as, sabiendo que he pedido un proyectil cilindrocnico a mi amigo Barbicane, para no dar por el camino vueltas y revueltas como una ardilla?
-Desgraciado! Al salir del can, la repercusin sola le har pedazos!
-Mi querido contradictor, acaba usted de poner el dedo en la llaga en la verdadera y nica
dificultad; pero la buena opinin que tengo formada del genio industrial de los americanos me
permite creer que llegar a resolverse.
-Y el calor desarrollado por la velocidad del proyectil al atravesar las capas del aire?
-Oh! sus paredes son gruesas, y habr, con tanta rapidez, traspasado la atmsfera!

-Y vveres?, y agua?
-He calculado que podra llevar vveres y agua para un ao, y la travesa durar cuatro
das.
-Pero aire para respirar en el camino?
-Lo har artificialmente por procedimientos qumicos bien conocidos.
-Pero y su cada en la Luna suponiendo que llegase a ella?
-Ser seis veces menos rpida que una cada en la Tierra, porque el peso es seis veces
menor en la superficie de la Luna.
-Pero aun as, ser suficiente para romperlo como un pedazo de vidrio!
-Y quin impedir retardar mi cada por medio de cohetes convenientemente dispuestos
y encendidos en ocasin oportuna?
-Por ltimo, aun suponiendo que se hayan resuelto todas las dificultades, que se hayan
allanado todos los obstculos, que se hayan reunido a favor vuestro todas las probabilidades,
aun admitiendo que lleguis sano y salvo a la Luna, cmo volver?
-No volver!
A esta respuesta, sublime por su sencillez, la asamblea qued muda. Pero su silencio fue
ms elocuente que todos los gritos de entusiasmo. El desconocido se aprovech de l para
protestar por ltima vez.
-Se matar infaliblemente -exclam-, y su muerte, que no ser ms que la muerte de un
insensato, ni siquiera servir de algo a la ciencia!
-Prosiga, mi generoso desconocido, porque sus pronsticos son muy agradables!
-Ah! Eso es demasiado! -exclam el adversario de Ardan-. Yo no s por qu pierdo el
tiempo en una discusin tan poco formal! No desista de su loca empresa! No es suya la
culpa!
-Oh! no se salga de sus casillas.
-No! sobre otro pesar la responsabilidad de esos actos.
-Sobre quin? -pregunt Miguel Ardan con voz imperiosa-. Sobre quin? Dgalo.
-Sobre el ignorante que ha organizado esta tentativa tan imposible como ridcula.
El ataque era directo. Impey Barbicane, desde la intervencin del desconocido, tuvo que
esforzarse mucho para contenerse y conservar su sangre fra; pero vindose ultrajado de una
manera tan terrible, se levant precipitadamente, y ya marchaba hacia su adversario que le
miraba frente a frente y le aguardaba con la mayor serenidad, cuando se vio sbitamente
separado de l.
De repente, cien brazos vigorosos levantaron en alto el estrado, y el presidente del GunClub tuvo que compartir con Miguel Ardan los honores del triunfo. La carga era pesada, pero
los que la llevaban se iban relevando sin cesar, luchando todos con el mayor encarnizamiento
unos contra otros para prestar a aquella manifestacin el apoyo de sus hombros.

Sin embargo, el desconocido no se haba aprovechado del tumulto para dejar su puesto.
Pero acaso, aunque hubiese querido, hubiera podido evadirse en medio de aquella compacta
muchedumbre? Lo cierto es que no pens en escurrirse, pues se mantena en primera fila,
con los brazos cruzados, y miraba a Barbicane como si quisiera comrselo.
Tampoco Barbicane le perda a l de vista, y las miradas de los dos hombres se cruzaban
como dos espadas diestramente esgrimidas.
Los gritos de la multitud duraron tanto como la marcha triunfal. Miguel Ardan se dejaba
llevar con un placer evidente. Su rostro estaba radiante. De cuando en cuando pareca que el
estrado se balanceaba como un buque azotado por las olas. Pero los dos hroes de la fiesta,
acostumbrados a navegar, no se mareaban, y su buque lleg sin ninguna avera al puerto de

Tampa Town.
Ardan pudo afortunadamente ponerse a salvo de los abrazos y apretones de manos de
sus vigorosos admiradores. En la fonda Franklin encontr un refugio, subi a su cuarto y se
meti entre sbanas, mientras un ejrcito de cien mil hombres velaba bajo sus ventanas.
Al mismo tiempo ocurra una escena corta, grave y decisiva entre el misterioso personaje
y el presidente del Gun-Club.
Barbicane, apenas se vio libre, se dirigi a su adversario.
-Venga! -le dijo con voz breve.
El desconocido le sigui y no tardaron en hallarse los dos solos en un wharf abierto en el
Jone's Fall.
No se conocan an, y se miraron.
-Quin es usted? -pregunt Barbicane.
-El capitn Nicholl.
-Me lo figuraba. Hasta ahora la casualidad no lo haba colocado en mi camino...
-Me he colocado en l yo mismo!
-Me ha insultado!
-Pblicamente.
-Me dar satisfaccin del insulto.
-Ahora mismo.
-No, quiero que todo esto pase secretamente entre nosotros. Hay un bosque, el bosque
de Skersnaw, a tres millas de Tampa. Lo conoce?
-Lo conozco.
-Tendr inconveniente en entrar en l por un lado, maana en la madrugada a las cinco?
-Ninguno, si a la misma hora entra usted por el otro lado.
-Y no olvidar llevar un rifle? -dijo Barbicane.
-Ni usted el suyo -respondi Nicholl.

Pronunciadas estas palabras con la mayor calma, el presidente del Gun-Club y el capitn
se separaron, Barbicane volvi a casa, pero, en vez de descansar, pas la noche buscando el
medio de evitar la repercusin del proyectil y resolver el problema presentado por Ardan en la
discusin del mitin.

Captulo XXI
Cmo soluciona un problema un francs
Mientras entre el presidente y el capitn se concertaba aquel duelo terrible y salvaje en
que un hombre se hace a la vez res y cazador de otro hombre, Miguel Ardan descansaba de
las fatigas del triunfo. Pero no descansaba, no es sta la expresin propia, pues los colchones
de las camas americanas nada tienen que envidiar por su dureza al mrmol y al granito.
Ardan dorma, pues, bastante mal, volvindose de un lado a otro entre las servilletas que
le servan de sbanas, y pensaba en buscarse un lugar de descanso ms cmodo y mullido en
su proyectil, cuando un violento ruido le arranc de sus sueos. Unos golpes desordenados
retumbaban su puerta, como si se diesen con un martillo, mezclndose con aquel estrpito
demasiado matutino, gritos desaforados.
-Abra! -gritaba una voz desde fuera-. Abra pronto!
Ninguna razn tena Ardan para acceder a una demanda tan estrepitosamente formulada.
No obstante, se levant y abri la puerta, en el momento que sta iba a ceder a los esfuerzos
del obstinado visitante.
El secretario del Gun-Club se meti en el cuarto. No hubiera una bomba entrado en l con
menos ceremonias.
-Anoche -exclam J. T. Maston en un exabrupto-, nuestro presidente fue pblicamente
insultado durante el mitin! Ha provocado a su adversario, que es nada menos que el capitn
Nicholl! Se baten los dos esta maana en el bosque de Skersnaw! Lo s todo por el mismo
Barbicane! Si ste muere, fracasan sus proyectos! Es, pues, preciso impedir el duelo a toda
costa! No hay ms que un hombre en el mundo que ejerza sobre Barbicane bastante imperio
para detenerle, y este hombre es Miguel Ardan!
En tanto que J. T. Maston hablaba como acabamos de explicar, Ardan, sin interrumpirle,
se meti en su ancho pantaln, y no haban transcurrido an dos minutos, cuando los dos
amigos ganaban a escape los arrabales de Tampa Town.
Durante el camino, Maston acab de poner a Ardan al corriente de todo el negocio. Le dio
a conocer las verdaderas causas de la enemistad entre Barbicane y Nicholl, la vieja rivalidad,
los amigos comunes que mediaron para que los adversarios no se encontrasen nunca cara a
cara, y aadi que se trataba nicamente de una emulacin de la plancha y el proyectil, de

suerte que la escena del mitin no haba sido ms que una ocasin rebuscada desde mucho
tiempo por el rencoroso Nicholl para armar pleito.
Nada ms terrible que esos duelos propios de los americanos, durante los cuales los dos
adversarios se buscan por entre la maleza y los matorrales, se acechan desde un escondrijo
cualquiera y se disparan las armas en medio de lo ms enmaraado de las selvas como unas
bestias feroces. Cunto, deben envidiar los combatientes las maravillosas cualidades de los
indios de las praderas, su perspicacia, su astucia, su conocimiento de los rastros, su olfato
para percibir al enemigo! Un error, una vacilacin, un mal paso, pueden acarrear la muerte.
En esos momentos, los yanquis se hacen con frecuencia acompaar de sus perros, y cazando
y siendo cazados a un mismo tiempo, se persiguen durante horas y horas.
-Qu clase de gente son ustedes! -exclam Miguel Ardan, cuando su compaero le pint
con mucha energa todos los pormenores.
-Somos como somos -respondi modestamente J. T. Maston-; pero dmonos prisa.
l y Miguel Ardan tuvieron mucho que correr para atravesar la llanura humedecida por el
roco, pasar arrozales y torrentes, y atajar por el camino ms corto, y aun as no pudieron
llegar al bosque de Skersnaw antes de las cinco y media. Haca media hora que Barbicane
deba encontrarse en el teatro de la lucha.
All estaba un viejo leador haciendo pedazos algunos rboles cados. Maston corri hacia
l gritando:
-Ha visto entrar en el bosque a un hombre armado de rifle, a Barbicane, el presidente...
mi mejor amigo?...
El digno secretario del Gun-Club pensaba cndidamente que su presidente no poda dejar
de ser conocido de todo el mundo. Pero no pareci que el leador le comprendiese.
-Un cazador-dijo entonces Ardan.
-Un cazador?... s, le he visto -respondi el leador.
-Hace mucho tiempo?
-Cosa de una hora.
-Hemos llegado tarde! -exclam Maston.
-Y ha odo algn tiro? -pregunt Miguel.
-No.
-Ni uno solo?
-Ni uno solo. Me parece que el tal cazador no hace negocio.
-Qu hacemos, Maston?
-Entrar en el bosque, aunque sea exponindonos a un balazo no destinado a nosotros.
-Ah! -exclam Maston con un acento salido de veras del fondo de su corazn-. Preferira
diez balas en mi cabeza a una sola en la de Barbicane.
-Adelante, pues! -respondi Ardan, estrechando la mano de su compaero.

A los pocos segundos, los dos amigos se internaron en aquel espeso bosque de cedros,
sicomoros, tulperos, hicacos, pinos, encinas y mangos, que cruzaban sus ramas formando
una intricada red que les privaba a la vista de todo horizonte. Miguel Ardan y Maston no se
separaban uno de otro, cruzando silenciosamente las altas hierbas, abrindose camino por
entre vigorosos bejucales, interrogando con la mirada las matas y el ramaje perdidos en la
sombra espesura y esperando or de un momento a otro el mortfero estampido de los rifles.
Imposible les hubiera sido reconocer huellas que marcasen el paso de Barbicane, marchando
como ciegos por senderos casi vrgenes y cubiertos de broza, en que un indio hubiera seguido
uno tras otro todos los pasos de un enemigo.
Pasada una hora de investigaciones ociosas, los compaeros se detuvieron. Su zozobra
iba en aumento.
-Necesariamente debe haber concluido todo -dijo Maston, desalentado-. Un hombre como
Impey Barbicane no se vale de astucias contra su enemigo, ni le tiende lazos, ni tampoco
procura desorientarle. Es muy franco, demasiado valiente! Ha acometido, pues, el peligro de
frente, y sin duda tan lejos del leador que ste no ha odo la detonacin del arma!
-Pero y nosotros! Nosotros! -respondi Miguel Ardan-. En el tiempo que ha transcurrido
desde que entramos en el bosque, algo habramos odo.
-Y si hemos llegado demasiado tarde? -exclam Maston con un acento de desesperacin.
Miguel Ardan no supo qu responder. l y Maston prosiguieron su interrumpida marcha.
De cuando en cuando gritaban con toda la fuerza de sus pulmones; ya llamaban a Barbicane,
ya a Nicholl; pero ninguno de los dos adversarios responda a sus voces. Alegres bandadas de
pjaros, que se levantaban al ruido de sus pasos y de sus palabras, desaparecan entre las
ramas, y algunos gansos azorados huan precipitadamente hasta perderse en el fondo de la
selva.
Una hora ms se prolongaron an las pesquisas. Ya haba sido explorada la mayor parte
del bosque. Nada revelaba la presencia de los combatientes. Motivos haba para dudar de las
afirmaciones del leador, y Ardan iba ya a renunciar a un reconocimiento que le pareca intil,
cuando de repente Maston se detuvo.
-Silencio! -dijo-. All hay alguien!
-Alguien! -repiti Miguel Ardan.
-S! Un hombre! Parece inmvil. No tiene el rifle en las manos. Qu hace, pues?
-Pero le reconoces? -pregunt Ardan, cuya vista corta era para l un gran inconveniente
en aquellas circunstancias.
-S! S! ahora se vuelve -respondi Maston.
-Y quin es...?
-El capitn Nicholl.
-Nicholl! -respondi Miguel Ardan, sintiendo oprimrsele el corazn.

-Nicholl desarmado! Conque nada tiene ya que temer de su adversario?


-Vamos hacia l -dijo Miguel Ardan- y sabremos a qu atenernos.
Pero l y su compaero no haban an dado cincuenta pasos, cuando se detuvieron para
examinar ms atentamente al capitn. Haban imaginado encontrar un hombre sediento de
sangre y entregado enteramente a su venganza! Al verle, quedaron atnitos.
Entre los tulperos gigantescos haba tendida una red de malla estrecha, en cuyo centro,
un pajarillo, con las alas enredadas, forcejeaba lanzando lastimosos quejidos. El cazador que
haba armado la inextricable artimaa, no era humano; era una araa venenosa, indgena del
pas, del tamao de un huevo de paloma y provista de enormes patas. El repugnante animal,
en el momento de precipitarse contra su presa, se vio a su vez amenazado de un enemigo
temible, y retrocedi para buscar asilo en las altas ramas de tulpero.
El capitn Nicholl, que, olvidando los peligros que le amenazaban, haba dejado el rifle en
el suelo, se ocupaba en libertar con la mayor delicadeza posible a la vctima cogida en la red
de la monstruosa araa. Cuando hubo concluido su operacin, devolvi la libertad al pajarillo,
que desapareci moviendo alegremente las alas.
Nicholl le vea enternecido huir por entre las ramas, cuando oy las siguientes palabras
pronunciadas con voz conmovida:
-Es usted un valiente y un hombre de bien a carta cabal!
Se volvi. Miguel Ardan se hallaba en su presencia, repitiendo en todos los tonos:
-Y un hombre generoso!
-Miguel Ardan! -exclam el capitn-. Qu viene a hacer aqu, caballero?
-Vengo, Nicholl, a darle un apretn de manos, y a impedir que mate a Barbicane o que l
lo mate a usted.
-Barbicane! Dos horas hace que lo busco y no le encuentro! Dnde se oculta?
-Nicholl -dijo Miguel Ardan-, eso no es nada decoroso. Se debe respetar a un adversario.
Tranquilcese, que si Barbicane vive, le encontraremos, tanto ms cuanto que, a no ser que
se divierta como usted en socorrer pjaros oprimidos, l tambin lo estar buscando. Pero
Ardan es quien le dice, cuando le hayamos encontrado, ya no habr duelo entre ustedes.
-Entre el presidente Barbicane y yo -respondi gravemente Nicholl- hay una rivalidad tal
que slo la muerte de uno de los dos...
-No prosiga usted -repuso Ardan-, valientes como ustedes, an siendo enemigos, pueden
estimarse. No se batirn.
-Me batir, caballero!
-No!
-Capitn -dijo entonces J. T. Maston con la mayor sinceridad y ardiente fe-, soy el amigo
del presidente, su alter ego; si quiere matar a alguien de todos modos, mteme a m, y ser
exactamente lo mismo.

-Caballero -dijo Nicholl, apretando convulsivamente su rifle-, esas chanzas...


-El amigo Maston no bromea -respondi Miguel Ardan-, y comprendo su resolucin de
hacerse matar por el hombre que es su mejor amigo. Pero ni l ni Barbicane caern heridos
por las balas del capitn Nicholl, porque tengo que hacerle a los rivales una proposicin tan
seductora que la aceptarn con entusiasmo.
-Qu proposicin? -pregunt Nicholl con visible incredulidad.
-Un poco de paciencia -respondi Ardan-, no puedo drsela a conocer sino en presencia
de Barbicane.
-Busqumosle, pues -exclam el capitn.
Inmediatamente, los tres se pusieron en marcha. El capitn, despus de haber puesto el
seguro al rifle que llevaba amartillado, se lo ech a la espalda y avanz con paso reprimido,
sin decir una palabra. Durante media hora, las pesquisas siguieron siendo intiles. Maston se
senta preocupado por un mal presentimiento. Vea con severidad a Nicholl, preguntndose si
habra el capitn satisfecho su venganza, y si el desgraciado Barbicane, herido de un balazo,
yaca sin vida, ensangrentado en el fondo de un matorral. Miguel Ardan haba, al parecer,
concebido la misma sospecha, y los dos interrogaban con la vista al capitn Nicholl, cuando
Maston se detuvo de repente.
Medio oculto por la hierba, apareca a veinte pasos de distancia el busto de un hombre
apoyado en el tronco de una caoba gigantesca.
-l es! -dijo Maston.
Barbicane no se mova. Ardan fij sus miradas en los ojos del capitn Nicholl, pero ste
permaneci impasible. Ardan dio algunos pasos, gritando:
-Barbicane! Barbicane!
No obtuvo respuesta. Entonces se precipit hacia su amigo; pero en el momento de irle a
coger del brazo, se contuvo, lanzando un grito de sorpresa.
Barbicane, con lpiz en la mano, trazaba frmulas y figuras geomtricas en un cuaderno
de notas, teniendo echado en el suelo, de cualquier modo, su rifle desmontado.
Absorto en su ocupacin, sin pensar en su desafo ni en su venganza, el sabio nada haba
visto ni odo. Pero cuando Miguel Ardan le dio la mano, se levant y le mir con asombro.
-Cmo! -exclam-. T aqu! Ya apareci aquello, amigo mo! Ya apareci aquello!
-Qu?
-Mi medio!
-Qu medio?
-El medio de anular el efecto de la repercusin al arrancar el proyectil!
-De veras? -dijo Miguel, mirando al capitn con el rabo del ojo.
-S, con agua! Con agua comn, que amortiguar...! Ah, Maston! -exclam Barbicane-.
Usted tambin!

-El mismo -respondi Miguel Ardan-. Y permteme presentarte al mismo tiempo al digno
capitn Nicholl.
-Nicholl! -exclam Barbicane, que se puso en pie al momento-. Perdn, capitn -dijo-,
haba olvidado... estoy presto...
Miguel Ardan intervino sin dar a los dos enemigos tiempo de interpelarse.
-Pardiez! -dijo-. Fortuna ha sido que valientes como ustedes no se hayan encontrado
antes! Ahora tendramos que llorar a uno u otro de los dos. Pero, gracias a Dios, quien ha
intervenido, ya no hay nada que temer. Cuando se olvida el odio para sumirse en problemas
de mecnica o jugar una mala pasada a las araas, el tal odio no es peligroso para nadie.
Y Miguel Ardan cont al presidente la historia del capitn.
-Ahora quisiera que me dijesen -prosigui- si dos hombres de tan buenos sentimientos
como ustedes han nacido para romperse la cabeza a balazos.
En tal situacin, fuese o no ridcula, haba algo tan inesperado, que Barbicane y Nicholl no
saban qu actitud guardar uno respecto del otro. Ardan lo comprendi, y resolvi precipitar
la reconciliacin.
-Mis buenos amigos -dijo, dejando asomar a sus labios su mejor sonrisa-, entre ustedes
no ha habido nunca ms que una mala interpretacin. No ha habido otra cosa. Pues bien,
para probar que todo problema entre ambos ha concluido, y puesto que son ustedes hombres
a quienes no duelen prendas y saben arriesgar su pellejo, acepten francamente la proposicin
que voy a hacerles.
-Hable -dijo Nicholl.
-El amigo Barbicane cree que su proyectil ir derecho a la Luna.
-S, lo creo -replic el presidente.
-Y el amigo Nicholl est persuadido de que volver a caer a la Tierra.
-Estoy seguro -exclam el capitn.
-Correcto -repuso Ardan-. No trato de ponerlos a ustedes de acuerdo, pero les digo muy
buenamente: partan conmigo y lo vern.
-Qu idea! -murmur J. T. Maston, asombrado.
Al escuchar aquella proposicin tan imprevista, los dos rivales se miraron recprocamente
y siguieron observndose con atencin. Barbicane aguardaba la respuesta del capitn. Nicholl
espiaba las palabras del presidente.
-Qu responden? -dijo Miguel, con un acento que obligaba-. Ya que no hay que temer
repercusiones...!
-Aceptado! -exclam Barbicane.
Pero, por ms prisa que se dio en pronunciar esta palabra, Nicholl la acab de pronunciar
al mismo tiempo.

-Hurra! Bravo! Viva! Hip, hip, hurra! -exclam Ardan, tendindole la mano a los dos
adversarios-. Y ahora que el asunto est arreglado, permtanme, amigos mos, tratarles a la
francesa: vmonos a almorzar.

Captulo XXII
El nuevo ciudadano de los Estados Unidos
Aquel mismo da la Amrica entera supo al mismo tiempo el singular desenlace que haba
tenido el desafo del capitn Nicholl y del presidente Barbicane. El papel desempeado por el
caballeresco europeo, su inesperada proposicin con que zanj las dificultades, la simultnea
aceptacin de los dos rivales, la conquista del continente lunar, a la cual iban a marchar de
acuerdo Francia y los Estados Unidos, todo contribua a aumentar ms y ms la popularidad
de Miguel Ardan.
Ya se sabe con qu frenes los yanquis se apasionan de un individuo. En un pas en que
graves magistrados tiran del coche de una bailarina para llevarla en triunfo, jzguese cul
sera la pasin que se desencaden en favor del francs, audaz sobre todos los audaces. Si
los ciudadanos no desengancharon sus caballos para ponerse en su lugar, fue probablemente
porque l no tena caballos, pero todas las dems pruebas de entusiasmo le fueron dadas. No
haba uno solo que no estuviese unido a l con el alma. Ex pluribus unum, segn la divisa de
los Estados Unidos.
Desde aquel da, Miguel Ardan no tuvo un momento de reposo. Diputaciones procedentes
de todos los ngulos de la Unin le felicitaban incesantemente; y de grado o por fuerza tena
que recibirlas. Las manos que apret y las personas que tute no pueden contarse; pero se
rindi al cabo, y su voz, enronquecida por tantos discursos, sala de sus labios sin articular
casi sonidos inteligibles, sin contar con que los brindis que tuvo que dedicar a todos los
condados de la Unin le produjeron casi una gastroenteritis. Tantos brindis, acompaados de
fuertes licores, hubieran desde el primer da producido a cualquier otro un delirium tremens55;
pero l saba mantenerse dentro de los lmites de una media embriaguez alegre y decidora.
Entre las diputaciones de toda especie que le asaltaron, la de los lunticos no olvid lo
que deba al futuro conquistador de la Luna. Un da, algunos de aquellos desgraciados, muy
numerosos en Amrica, le visitaron para pedirle que les llevase con l a su pas natal. Algunos
pretendan hablar el selenita, y quisieron enserselo a Miguel. ste se presto con docilidad a
su inocente mana y se encarg de comisiones para sus amigos de la Luna.
-Singular locura! -dijo a Barbicane, despus de haberles despedido-. Y es una locura que
ataca con frecuencia inteligencias privilegiadas. Arago, uno de nuestros sabios ms ilustres,
55

Especie de temblor con imbecilidad, caracterstico de los que abusan de bebidas espirituosas.

me deca que muchas personas muy discretas y muy reservadas en sus concepciones, se
dejaban llevar a una exaltacin suma, a increbles singularidades, siempre que de la Luna se
ocupaban. Crees t en la influencia de la Luna en las enfermedades?
-Poco -respondi el presidente del Gun-Club.
-Lo mismo digo, y sin embargo, la historia registra hechos asombrosos. En 1693, durante
una epidemia, las muertes aumentaron considerablemente el da 21 de enero, en el momento
de un eclipse. Durante los eclipses de la Luna, el clebre Bacon se desvaneca, y no volva en
s hasta despus de la completa emersin del astro. El rey Carlos VI, en el ao 1399, sufri
seis arrebatos de locura que coincidieron con la Luna nueva o la Luna llena. Algunos mdicos
han clasificado la epilepsia o mal caduco, entre las enfermedades que siguen las fases de la
Luna. Parece que las afecciones nerviosas han sufrido a menudo su influencia. Mead habla de
un nio que experimentaba convulsiones cuando la Luna entraba en oposicin. Gall haba
notado que la exaltacin de las personas dbiles aumentaba dos veces cada mes, una en el
novilunio y otra en el plenilunio. En fin, hay mil observaciones del mismo gnero sobre los
vrtigos, las fiebres malignas, los sonambulismos, que tienden a probar que el astro de la
noche ejerce una misteriosa influencia sobre las enfermedades terrestres.
-Pero, cmo? Por qu? -pregunt Barbicane.
-Por qu? -respondi Ardan-. Te dar la misma respuesta que Arago repeta diecinueve
siglos despus que Plutarco: "Tal vez porque no es verdad".
En medio de su triunfo, no pudo Miguel Ardan librarse de ninguna de las persecuciones
inherentes al estado de hombre clebre. Los que especulaban con lo que est en boga,
quisieron exhibirle. Barnum le ofreci un milln para pasearlo de una ciudad a otra en todos
los Estados Unidos y darlo en espectculo como un animal curioso. Miguel Ardan le trat de

cornac56 y le envi a paseo.


Sin embargo, aunque se neg a satisfacer de esta manera la curiosidad pblica, circularon
por todo el mundo y ocuparon el puesto de honor en los lbumes, sus numerosos retratos, de
los cuales se sacaron pruebas de todas las dimensiones, desde el tamao natural hasta la
reduccin microscpica para sellos de correo. Cualquiera se poda proporcionar un ejemplar
en todas las actitudes imaginables, retrato de cabeza, retrato de busto, retrato de cuerpo
entero, sentado, de pie, de perfil, de espalda; se tiraron ms de un milln quinientos mil
ejemplares, y poda muy bien, pero no quiso, haber aprovechado la ocasin de enriquecerse
con sus propias reliquias. Con slo vender sus cabellos a dlar cada uno; hubiera tenido los
suficientes para hacer una fortuna.
Para decirlo todo, diremos que esta popularidad no le desagradaba.

56

Conductor de elefantes.

Al contrario. Se pona a disposicin del pblico y se carteaba con el universo entero. Se


repetan sus chistes, se propagaban sus felices ocurrencias, sobre todo las que l no haba
tenido. Por lo mismo que las tena en abundancia, se le atribuan muchas ms. As es el
mundo. Ms limosnas se hacen al rico que al pobre.
No solamente tuvo propicios a los hombres, sino que tambin a las mujeres. Cuntos
buenos matrimonios se le hubieran presentado por pocos deseos que hubiera manifestado de
casarse! Las viejas misses particularmente, las que haban pasado cuarenta aos llamando
intilmente a un marido caritativo, estaban da y noche contemplando sus fotografas.
La verdad es que hubiera hallado compaeras a centenares, aunque les hubiese impuesto
la condicin de seguirle en su peregrinacin area. Las mujeres son intrpidas cuando no
tienen miedo a todo. Pero Ardan no tena intencin de fundar una dinasta en el continente
lunar y ser all el tronco de una raza cruzada de francs y americano. Se neg pues.
-Ir all arriba -deca- a representar el papel de Adn con una hija de Eva! Gracias! No
tardara en encontrar serpientes!
Apenas pudo sustraerse a las alegras demasiado repetidas del triunfo, fue, seguido de
sus amigos, a hacer una visita al Columbiad. Se la deba. Adems, se haba hecho muy fuerte
en balstica, desde que viva con Barbicane, J. T. Maston y tutti cuanti. Su mayor beneplcito
consista en repetir a aquellos bravos artilleros que no eran ms que homicidas amables y
sabios. Respecto del particular, no se agotaba nunca su ingenio epigramtico. El da en que
visit el Columbiad, lo admir mucho y baj hasta el fondo del nima de aquel gigantesco
mortero que deba muy pronto lanzarlo por el aire.
-Al menos -dijo-, este can no har dao a nadie, lo que, tratndose de un can, no
deja de ser una maravilla. Pero en cuanto a sus mquinas que destruyen, que incendian, que
rompen, que matan, no me hablen de ellas, y, sobre todo, no me digan que tienen nima o

alma, que es lo mismo, porque yo no lo creo.


Debemos de hacer mencin aqu de una proposicin relativa a J. T. Maston. Cuando el
secretario del Gun-Club oy que Barbicane y Nicholl aceptaban la proposicin de Miguel, le
entraron ganas de unirse a ellos y formar parte de la expedicin. Formaliz un da su deseo.
Barbicane, sintiendo mucho no poder acceder a su demanda, le hizo comprender que el
proyectil no poda llevar tantos pasajeros. J. T. Maston, desesperado, acudi a Miguel Ardan,
quien le aconsej resignacin y recurri a argumentos ad hominem.
-Oye, querido Maston -le dijo-, no des a mis palabras un alcance que no tienen; pero, sea
dicho entre nosotros, la verdad es que ests demasiado incompleto para presentarte en la
Luna.
-Incompleto! -exclam el valeroso invlido.
-S, valiente amigo! Da por contado que encontraremos habitantes all arriba. Querrs
darles una triste idea de lo que pasa aqu, ensearles lo que es la guerra, demostrarles que

los hombres invierten el tiempo ms precioso en devorarse, en comerse, en romperse brazos


y piernas, en un Globo que podra alimentar cien mil millones de habitantes, y cuenta apenas
mil doscientos millones? Vamos, amigo mo, no quieras que en la Luna nos den con la puerta
en los hocicos, que nos echen a cajas destempladas.
-Pero si ustedes llegan en pedazos -replic J. T. Maston-, sern tan incompletos como yo.
-Es una verdad digna de Perogrullo -respondi Miguel Ardan- pero nosotros llegaremos
muy enteritos.
En efecto, un experimento preliminar, intentado por va de ensayo el 18 de octubre, haba
dado los mejores resultados y hecho concebir las ms legtimas esperanzas. Barbicane,
deseando darse cuenta del efecto de la repercusin en el momento de partir un proyectil,
mand traer del arsenal de Pensacola un mortero de treinta y dos pulgadas, que coloc en la
rada de Hillisboro, a fin de que la bomba cayera en el mar y se amortiguase su choque. Se
trataba nicamente de experimentar el sacudimiento a la salida y no el choque al caer.
Para este curioso experimento se prepar con el mayor esmero un proyectil hueco. Una
gruesa almohadilla, aplicada a una red de resortes de acero finamente templados, forraba sus
paredes interiores. Era un verdadero nido cuidadosamente mullido y acolchado.
-Qu lstima no poder meterse en l! -deca J. T. Maston, lamentando que su volumen
no le permitiera intentar la aventura.
La ingeniosa bomba se cerraba por medio de una tapa con tornillos, y se introdujo en ella
un enorme gato, y despus una ardilla perteneciente al secretario perpetuo del Gun-Club, J.
T. Maston, a la cual ste profesaba un verdadero cario. Pero se quera saber prcticamente
cmo soportara el viaje un animalito tan poco sujeto a vrtigos.
Se carg el mortero con ciento sesenta libras de plvora, y, colocada en l la bomba, se
dio la voz de fuego.
El proyectil sali disparado de inmediato con la rapidez propia de los proyectiles, describi
majestuosamente su parbola, subi a una altura aproximadamente de mil pies, y, formando
una graciosa curva, cay en el mar y se abism en medio de las olas.
Sin prdida de tiempo se dirigi una embarcacin al sitio de la cada, y hbiles buzos, que
se echaron al agua y chapuzaron como peces, ataron con cables el proyectil, y ste fue izado
rpidamente a bordo. No haban transcurrido cinco minutos desde el momento en que fueron
encerrados los animales, cuando se levant la tapa de su mazmorra.
Ardan, Barbicane, Maston y Nicholl estaban en la embarcacin, y examinaron la operacin
con un sentimiento de inters que fcilmente se comprende. Apenas se abri la bomba, sali
el gato echando chispas, lleno de vida, aunque no de muy buen humor, si bien nadie hubiera
dicho que acababa de regresar de una expedicin area. Pero y la ardilla? Dnde est que
no se encuentra de ella ni rastro? Hubo que reconocer la verdad. El gato se haba comido a
su compaera de viaje.

La prdida de su graciosa y desgraciada ardilla caus una verdadera pesadumbre a J. T.


Maston, el cual se propuso inscribir el nombre de tan digno animal en el martirologio de la
ciencia.
Despus de un experimento tan decisivo y coronado de xito, las vacilaciones y zozobras
desaparecieron. Para mayor abundamiento, los planes de Barbicane deban perfeccionar an
ms el proyectil y anular casi enteramente los efectos de la repercusin. No faltaba ya ms
que ponerse en camino.
Dos das despus, Miguel Ardan recibi un mensaje del presidente de la Unin, siendo
esto un honor que halag mucho su amor propio.
Al igual que le haba sucedido a su caballeroso compatriota, el marqus de La Fayette, el
gobierno le confiri el ttulo de ciudadano de los Estados Unidos de Amrica.

Captulo XXIII
El vagn proyectil
Concluido el monstruoso Columbiad, el inters pblico fue inmediatamente llamado por el
proyectil, nuevo vehculo destinado a transportar, atravesando el espacio, a los tres atrevidos
aventureros. Nadie haba olvidado que en su comunicado del 30 de septiembre, Miguel Ardan
peda una modificacin de los planos adoptados por los miembros de la comisin.
El presidente Barbicane pensaba entonces muy justamente que la forma del proyectil
importaba poco, porque despus de haber atravesado la atmsfera en algunos segundos, su
trayecto deba efectuarse en un absoluto vaco. La comisin haba adoptado la forma redonda
para que la bala pudiese girar sobre s misma y conducirse por su cuenta. Ms, desde el
momento en que se la transformaba en vehculo, la cuestin era ya muy diferente. Miguel
Ardan no quera viajar a la manera de las ardillas; deseaba subir con la cabeza hacia arriba y
con los pies hacia abajo, con tanta dignidad como en la barquilla de un globo aerosttico, sin
duda ms de prisa, pero sin entregarse a una sucesin de cabriolas poco decorosas.
Se enviaron nuevos planos a la casa Breadwill y Ca., de Albany, con recomendacin de
ejecutarlos sin demora. El proyectil, con las modificaciones requeridas, fue fundido el 2 de
noviembre y enviado de inmediato a Stones Hill por los ferrocarriles del Este. El 10 lleg sin
accidente al lugar de su destino. Miguel Ardan, Barbicane y Nicholl aguardaban con la mayor
impaciencia aquel vagn proyectil, en que deban tomar asiento para volar al descubrimiento
de un nuevo mundo.
Fuerza es convenir en que el tal proyectil era una magnfica pieza de metal, un producto
metalrgico que haca mucho honor al genio industrial de los americanos. Era la primera vez
que se obtena el aluminio en masa tan considerable, lo que poda justamente considerarse
como un resultado prodigioso. El precioso proyectil centelleaba a los rayos del Sol. Al verlo

con sus formas imponentes y con su sombrero cnico encasquetado, cualquiera lo hubiera
tomado por una de aquellas macizas torrecillas, a manera de garitas, que los arquitectos de la
Edad Media colocaban en el ngulo de las fortalezas. No le faltaban ms que saeteras y una
veleta.
-Estoy esperando -exclamaba Miguel Ardan- que salga de aqu un hombre de armas con
arcabuz y coraza. Nosotros estaremos dentro como unos seores feudales, y con un poco de
artillera haramos frente a todos los ejrcitos selenitas, en la hiptesis de que los haya en la
Luna.
-Es decir que el vehculo te gusta? -pregunt Barbicane a su amigo.
-S, me gusta -respondi Ardan, que lo examinaba con su amor a lo bello, caracterstico
de los artistas-. Me gusta, pero siento que no sean sus formas ms esbeltas, ms ligeras, su
cono ms gracioso; debera terminar en un florn de metal tallado o con una quimera, una
grgola, una salamandra saliendo del fuego con las alas desplegadas y las fauces abiertas...
-Para qu? -dijo Barbicane, cuyo carcter positivo era poco sensible a las bellezas del
arte.
-Para qu, amigo Barbicane? Ay! en el hecho de preguntarlo temo que no lo entenders
nunca.
-Habla, hombre, habla.
-Pues bien, en mi concepto, en todo lo que se hace debe intervenir algo el gusto artstico,
y es mejor. Conoces una comedia india que se llama La pollera del nio?
-No la he odo nombrar en mi vida -respondi Barbicane.
-Lo creo, no es menester que me lo jures -repuso Miguel-. Debes saber, pues, que en
dicha pieza hay un ladrn que en el momento de agujerear la pared de una casa, se pregunta
si dar a su agujero la forma de una lira, de una flor, de un pjaro o de un nfora. Pues bien,
dime, amigo Barbicane, si en aquella poca hubieras formado parte de un jurado para juzgar
a ese ladrn, le hubieras condenado?
-Sin dudarlo ni un momento -respondi el presidente del Gun-Club-; le hubiera condenado
sin vacilar, y con la circunstancia agravante de fractura.
-Pues yo le hubiera absuelto, amigo Barbicane. He aqu el por qu t no podrs nunca
comprenderme.
-Ni tratar de ello, valeroso artista.
-Pero al menos -aadi Miguel Ardan-, ya que el exterior de nuestro vagn deja algo que
desear, se me permitir amueblarlo a mi gusto, y con todo el lujo que le corresponde a unos
embajadores de la Tierra.
-Acerca del particular, mi estimado Miguel -respondi Barbicane-, puedes hacer lo que te
plazca, que a nosotros ni nos va ni nos viene.

Pero antes de pasar a lo agradable, el presidente del Gun-Club haba pensado en lo til, y
el procedimiento inventado por l para amortiguar los efectos de la repercusin, fue aplicado
con una inteligencia perfecta.
Barbicane se haba dicho, no sin razn, que no habra ningn resorte bastante poderoso
para amortiguar el choque, y en su famoso paseo en el bosque de Skersnaw logr, al cabo,
resolver esta gran dificultad de forma ingeniosa. Pens en pedir al agua tan sealado servicio.
He aqu cmo.
El proyectil deba llenarse de agua hasta la altura de tres pies. Esta capa de agua estaba
destinada a sostener un disco de madera, perfectamente ajustado, que se deslizase rozando
por las paredes interiores del proyectil, y constitua una real almada en que se colocaban los
pasajeros. La masa lquida estaba dividida por tabiques horizontales que, al partir el proyectil,
el choque deba romper sucesivamente. Entonces todas las capas de agua, desde la ms alta
a la ms baja, escapndose por tubos de desage a la parte superior del proyectil, obraban
como un resorte, no pudiendo el disco, por estar dotado de tapones sumamente poderosos,
chocar con el fondo sino despus de la sucesiva destruccin de los diversos tabiques. Aun as,
los viajeros experimentaran una repercusin violenta despus de la completa evasin de la
masa lquida, pero el primer choque quedara casi amortiguado por aquel resorte provisto de
tanta potencia.
Cierto es que tres pies de agua sobre una superficie de cincuenta y cuatro pies cuadrados
deban pesar cerca de once mil quinientas libras; pero, en criterio de Barbicane, la detencin
de los gases acumulados en el Columbiad bastaran para vencer este aumento de peso, y,
adems, el choque deba echar fuera toda el agua en menos de un segundo, con lo que el
proyectil volvera a tomar casi al momento su peso normal.
He aqu lo que haba ideado el presidente del Gun-Club y de qu manera pensaba haber
resuelto la grave dificultad de la repercusin. Por lo dems, aquel trabajo, perspicazmente
comprendido por los ingenieros de la casa Breadwill, fue maravillosamente ejecutado. Una
vez producido el efecto y echada fuera el agua, los viajeros podan desprenderse fcilmente
de los tabiques rotos y desmontar el disco movible en el momento de la partida.
En cuanto a las paredes superiores, estaban revestidas con un denso almohadillado de
cuero y aplicadas a muelles de acero perfectamente templado que tenan la elasticidad de los
resortes de un reloj. Los tubos de desahogo, disimulados bajo el almohadillado, no permitan
siquiera sospechar la existencia.
As pues, estaban tomadas todas las precauciones imaginables para amortiguar el primer
choque, y hubiera sido necesario, segn deca Miguel Ardan, ser un alfeique para dejarse
aplastar.
El proyectil meda exteriormente nueve pies de ancho por doce pies de alto. Para que no
excediese del peso designado, se haba disminuido algo el grueso de sus paredes y reforzado

su parte inferior, que tena que soportar toda la violencia de los gases desarrollados por la
conflagracin del pirxilo. Lo mismo se hace con las bombas y obuses cilindro-cnicos, cuyas
paredes se procura que sean siempre ms gruesas en el fondo.
Se penetraba en aquella torre de metal a travs de una abertura estrecha realizada en las
paredes del cono, y anloga a los agujeros para hombre de las calderas de vapor. Se cerraba
hermticamente por medio de una chapa de aluminio, la cual sujetaba por dentro poderosas
tuercas de presin. Los viajeros podran, pues, salir de su movible crcel, si bien les pareca,
al astro de la noche.
Pero no bastaba ir, sino que era preciso ver durante el camino. Haba al efecto, abiertos
en el almohadillado, cuatro tragaluces con su correspondiente cristal lenticular muy grueso.
Dos de los tragaluces estaban en la pared circular del proyectil, otro en su parte inferior, y
otro en el cono. Los viajeros, durante su marcha, se hallaban, pues, en aptitud de observar la
Tierra que abandonaban, la Luna, a la cual se aproximaban, y los espacios planetarios. Los
tragaluces estaban protegidos contra los golpes de la partida por unas planchas slidamente
incrustadas, que fcilmente podan echarse fuera destornillando tuercas interiores. As el aire
contenido en el proyectil no poda escaparse, y eran posibles las observaciones.
Todos estos mecanismos, admirablemente establecidos, funcionaban con suma facilidad,
y los ingenieros no se haban mostrado menos inteligentes en todos los accesorios del vagn
proyectil.
Recipientes, slidamente sujetos, estaban destinados a contener el agua y los vveres que
necesitaban los tres viajeros. stos podan procurarse hasta fuego y luz por medio de gas
almacenado en un receptculo especial, bajo una presin de varias atmsferas. Bastaba dar
vuelta a una llave para que durante seis das el gas alumbrase y calentase el tan cmodo
vehculo. Se ve, pues, que nada faltaba de lo esencial a la vida, y hasta al bienestar. Adems,
gracias a los instintos de Ardan, a lo til se le junt lo agradable, bajo la forma de objetos
artsticos. Si no le hubiese faltado espacio, Miguel hubiera hecho de su proyectil un verdadero
taller de artista. Se engaara, sin embargo, el que creyese que tres personas deban ir en la
tal torre de metal apretadas como sardinas en barril. Tenan a su disposicin una superficie
de cincuenta y cuatro pies cuadrados sobre diez de altura, lo que permita a sus huspedes
cierta holgura en sus movimientos. No hubieran estado tan cmodos en ningn vagn de los
Estados Unidos.
Resuelta la cuestin de los vveres y del alumbrado, quedaba en pie la cuestin del aire.
Era evidente que el aire encerrado en el proyectil no bastara para la respiracin de los
viajeros durante cuatro das, pues cada hombre consume en una hora casi todo el oxgeno
contenido en cien libras de aire. Barbicane, sus dos compaeros y los dos perros que quera
llevarse, deban consumir cada veinticuatro horas dos mil cuatrocientas libras de oxgeno, o
con poca diferencia, unas siete libras en peso. Era, pues, preciso renovar el aire del proyectil.

Cmo? Por un procedimiento muy sencillo: el de Reisset y Regnault, indicado por Ardan en
el curso de la discusin durante el mitin.
Se sabe que el aire se compone principalmente de veintiuna partes de oxgeno y setenta
y nueve de nitrgeno. Qu sucede en el acto de la respiracin? Un fenmeno muy sencillo.
El hombre absorbe el oxgeno del aire, eminentemente propio para alimentar la vida, y deja el
nitrgeno intacto. El aire aspirado ha perdido cerca de un cinco por ciento de su oxgeno y
contiene entonces un volumen aproximado de cido carbnico, producto de la combustin de
los elementos de la sangre por el oxgeno inspirado. Sucede, pues, que en un medio cerrado,
y pasado por cierto tiempo, todo el oxgeno del aire es remplazado por cido carbnico, gas
esencialmente deletreo.
Por lo tanto, todo el problema quedaba reducido a lo siguiente: tenindose en cuenta que
el nitrgeno se conservaba intacto primero, rehacer el oxgeno absorbido; segundo: destruir
el cido carbnico espirado. Solucin sencilla mediante clorato de potasa y potasa custica.
El clorato de potasa es una sal que se presenta bajo la forma de arenas blancas. Cuando
se lo eleva a una temperatura que pase de cuatrocientos grados, se transforma en cloruro de
potasio, y el oxgeno que contiene se desprende enteramente. Dieciocho libras de clorato de
potasa dan siete libras de oxgeno, es decir, la cantidad que necesitan gastar los viajeros en
veinticuatro horas. Ya est rehecho el oxgeno.
En cuanto a la potasa custica, es una materia muy vida de cido carbnico mezclado
con el aire, y basta agitarla para que se apodere de l y forme bicarbonato de potasa. Ya
tenemos tambin absorbido el cido carbnico.
Combinando estos dos medios, hay seguridad de devolver al aire viciado todas sus
cualidades vivificadoras, esto es lo que los qumicos Reisset y Regnault haban experimentado
con xito.
Pero hay que decirlo, el experimento hasta entonces se haba hecho slo in anima vili. Por
mucha que fuese su precisin cientfica, se ignoraba absolutamente cmo lo sobrellevaran los
hombres.
Tal fue la observacin que se hizo en la sesin de que se trat tan grave materia. Ardan
no quera poner en duda la posibilidad de vivir por medio de aquel aire ficticio, y se brind a
ensayarlo en s mismo antes de la partida.
Pero el honor de la prueba fue enrgicamente reclamado por J. T. Maston.
-Ya que yo no parto -dijo este bravo artillero-, lo menos que se me debe conceder es que
habite el proyectil durante ocho das.
Hubiera sido cruel no acceder a su pedido. Se le quiso dar gusto. Se puso a su disposicin
una cantidad suficiente de clorato de potasa y de potasa custica, con vveres para ocho das,
y el 12 de noviembre, a las seis de la maana, despus de dar un apretn de manos a sus

amigos y haber recomendado expresamente que no se abriese su crcel antes de las seis de
la tarde del da 20, se desliz en el proyectil, cuya plancha se cerr luego hermticamente.
Qu sucedi durante aquellos ocho das? Imposible es saberlo. Las gruesas paredes del
proyectil no permitan llegar fuera ningn ruido de los que dentro de l se producan.
El 20 de noviembre, a las seis en punto, se levant la plancha. Los amigos de Maston no
dejaban de experimentar cierta zozobra. Pero pronto se tranquilizaron oyendo una voz alegre
que prorrumpa en un hurra formidable.
El secretario del Gun-Club apareci luego en el vrtice del cono con un gesto de triunfo.
Haba engordado!

Captulo XXIV
El telescopio de las montaas Rocosas
El 20 de octubre del ao precedente, despus de cerrada la suscripcin, el presidente del
Gun-Club haba abierto crdito al observatorio de Cambridge para las sumas que requiriese la
construccin de un enorme instrumento de ptica. Este aparato, anteojo o telescopio, deba
ser de tanto poder que volviese visible en la superficie de la Luna a un objeto cuyo volumen
excediese de nueve pies.
Entre el anteojo y el telescopio hay una diferencia importante, que conviene recordar en
este momento. El anteojo se compone de un tubo que en su extremo superior lleva un lente
convexo que se llama objetivo, y en el extremo inferior un segundo lente llamado ocular, a la
cual se aplica el ojo del observador. Los rayos que proceden del objeto luminoso atraviesan el
primero de dichos lentes y van a formar, por refraccin, una imagen invertida en su foco57.
Esa imagen se observa con el ocular, que la aumenta exactamente como la aumentara un
microscopio. El tubo del anteojo est, pues, cerrado en un extremo por el objetivo y en el
otro por el ocular.
El tubo del telescopio, al contrario, est abierto por su extremo superior. Los rayos que
parten del objeto observado penetran en l libremente, y van a herir en un espejo metlico
cncavo, es decir, convergente. Estos rayos reflejados encuentran un espejo que los enva al
ocular dispuesto de modo que aumenta la imagen producida.
As pues, en los anteojos, la refraccin desempea el papel principal, y en los telescopios
la reflexin. De aqu el nombre de refractores dado a los primeros, y el de reflectores dado a
los segundos. Toda la dificultad de ejecucin de estos aparatos de ptica estriba en la
construccin de los objetivos, ya sean lentes ya sean espejos metlicos.

57

Es el punto en que los rayos luminosos se renen despus de haber sido refractados.

Sin embargo, en la poca que el Gun-Club intent su experimento, estos instrumentos se


hallaban muy perfeccionados y daban resultados magnficos. Estaba ya lejos aquel tiempo en
que Galileo observ los astros en su pobre anteojo que no aumentaba las imgenes ms que
siete veces su tamao propio. Ya en el siglo XVI los aparatos de ptica se ensancharon y
prolongaron de una manera considerable, y permitieron penetrar en los espacios planetarios
a una profundidad hasta ese entonces desconocida. Entre los instrumentos refractores que
funcionaban en aquella poca, se cita el anteojo del observatorio de Plkovo en Rusia, cuyo
objetivo era de quince pulgadas de ancho; el anteojo del ptico francs Lerebours, provisto
de un objetivo igual al precedente y, en fin, el anteojo del observatorio de Cambridge, dotado
de un objetivo que tiene diecinueve pulgadas de dimetro.
Entre los telescopios se saban dos de una potencia notable y de inmensas dimensiones.
El primero, construido por Herschel, era de una longitud de treinta y seis pies y posea un
espejo que tena cuatro pies y medio de ancho, permitiendo obtener aumentos de seis mil
veces. El segundo se levantaba en Irlanda, en Birrcastle, en el parque de Parsonstown, y le
perteneca a lord Rosse. La longitud de su tubo era de cuarenta y ocho pies, y de seis pies de
ancho58, y agrandaba los objetos seis mil cuatrocientas veces, habiendo sido preciso levantar
una inmensa construccin de cal y canto para disponer los aparatos que requera la maniobra
del instrumento, el cual pesaba veintiocho mil libras.
Sin embargo, a pesar de tan colosales dimensiones, los aumentos obtenidos no pasaban,
en nmeros redondos, de seis mil veces. Pero un aumento de seis mil veces no aproxima la
Luna ms que a treinta y nueve millas, y slo deja percibir los objetos que tienen un dimetro
de sesenta pies, a no ser que estos objetos sean muy prolongados.
Ahora se trataba de un proyectil de nueve pies de ancho y quince de largo, por lo que era
menester acercar por lo menos la Luna a cinco millas, y producir al efecto un aumento de
cuarenta y ocho mil veces.
Tal era la cuestin que tena que resolver el observatorio de Cambridge, el cual no deba
detenerse por ninguna dificultad econmica, y por consiguiente, slo haba que pensar en
allanar los materiales.
En primer lugar, fue necesario optar entre los telescopios y los anteojos. stos tienen
ventajas con respecto a los telescopios. En igualdad de objetivos, permiten obtener aumentos
ms considerables, porque los rayos luminosos que atraviesan las lentes pierden menos por

58

Se oye hablar con frecuencia de anteojos que tienen una longitud mucho ms considerable: de
uno, entre otros, de trescientos pies de foco, que se estableci por el celo de Domingo Cassini en
los observatorios de Pars. Es necesario advertir que dichos anteojos no tenan tubo. El objetivo
estaba suspendido en el aire por medio de mstiles, y el observador, teniendo su ocular en mano,
se colocaba lo ms exactamente posible en el foco del objetivo. Se comprende cun incmodo era
el uso de semejantes instrumentos, y cuanta dificultad haba en colocarse en el centro de lentes
puestos en tales condiciones.

la absorcin que por la reflexin en el espejo metlico de los telescopios. Pero el grueso que
se puede dar a un lente es limitado, pues, siendo mucho, no deja pasar los rayos luminosos.
Adems, la construccin de tan enormes lentes es excesivamente difcil y se cuenta por aos
el tiempo considerable que exige.
Pero aunque las imgenes se presentan ms claras en los anteojos, ventaja inapreciable
cuando se trata de observar la Luna, cuya luz es simplemente reflejada, se resolvi emplear
el telescopio, que es de una ejecucin ms pronta y permite obtener mayor aumento. Slo
que, como los rayos luminosos pierden gran parte de su intensidad atravesando la atmsfera,
el Gun-Club determin colocar el instrumento en una de las ms elevadas montaas de la
Unin, lo que haba de disminuir la densidad de las capas areas.
En los telescopios, como hemos visto, el ocular, es decir, la lente colocada en el ojo del
observador produce el aumento, y el objetivo que consiente los aumentos ms considerables
es aquel cuyo dimetro es mayor y mayor tambin la distancia focal. Para agrandar cuarenta
y ocho mil veces, preciso era exceder singularmente en magnitud los objetivos de Herschel y
de lord Rosse. En esto consista la dificultad pues la fundicin de los espejos es una operacin
muy delicada.
Afortunadamente, algunos aos antes, un sabio del Instituto de Francia, Len Foucault,
haba inventado un procedimiento que volva muy fcil y muy pronta la pulimentacin de los
objetivos, remplazando el espejo metlico con espejos plateados. Basta fundir un pedazo de
vidrio del tamao que se quiera y metalizarlo enseguida con una sal de plata. Este proceso,
cuyos resultados son excelentes, fue el adoptado para la fabricacin del objetivo.
Adems, se lo dispuso segn el mtodo ideado por Herschel para sus telescopios. En el
gran aparato del astrnomo de Slough, la imagen de los objetos, reflejada por el espejo
inclinado hacia el fondo del tubo, vena a presentarse en el otro extremo en que se hallaba
situado el ocular. De esta manera el observador, en lugar de colocarse en la parte inferior del
tubo, suba a la superior, y all, armado de su carta, fijaba su mirada en el enorme cilindro.
Esta combinacin tiene la ventaja de suprimir el espejo pequeo destinado a volver a enviar
la imagen al ocular. La imagen, en lugar de dos reflexiones, no sufre ms que una. Hay, por
lo tanto, un nmero menor de rayos luminosos extinguidos, por lo que la imagen aparece
menos debilitada, y se obtiene mayor claridad, que es una ventaja preciosa en la observacin
que deba hacerse.59
Tomadas estas resoluciones empezaron los trabajos. Segn los clculos de la direccin
del observatorio de Cambridge, el tubo del nuevo reflector deba tener doscientos ochenta
pies de longitud y su espejo diecisis pies de dimetro. Por colosal que fuese el semejante
instrumento, no era comparable a aquel telescopio de diez mil pies (tres y medio kilmetros)

59

Estos reflectores se llaman front view telescope.

de longitud, que el astrnomo Hooke propona construir algunos aos atrs. Con todo, la
colocacin del aparato presentaba grandes dificultades.
En cuanto a la cuestin del sitio, qued muy pronto resuelta. Se trataba de escoger una
montaa alta, y las montaas altas no abundan en los Estados Unidos. En efecto, el sistema
orogrfico de este gran pas se reduce a dos cordilleras de una mediana elevacin entre las
cuales corre el gran Mississippi, que los americanos llamaran rey de los ros si admitiesen un
rey cualquiera.
Al este se levantan los Apalaches, cuya cima ms elevada, en el New Hampshire, no pasa
de cinco mil seiscientos pies, lo que es muy modesto.
Al oeste, al contrario, se hallan las Montaas Rocosas, inmensa cordillera que empieza en
el extremo de Magallanes, sigue la costa occidental de la Amrica del Sur bajo el nombre de
Andes o Cordilleras, salva el istmo de Panam y corre atravesando la Amrica del Norte hasta
las playas del mar polar.
Estas montaas no son muy elevadas. Los Alpes o el Himalaya las observaran con el ms
soberano desdn desde lo alto de su estatura. Su ms elevada cima no tiene ms que diez
mil setecientos pies, al paso que la del Mont Blanc mide catorce mil cuatrocientos treinta y
nueve, y el Kintschindjinga60, queda a veintisis mil setecientos setenta y seis pies por encima
del nivel del mar.
Sin embargo, como el Gun-Club estaba empeado en que el telescopio, lo mismo que el
Columbiad, se colocase en los estados de la Unin, preciso fue contentarse con las Montaas
Rocosas, y todo el material necesario se dirigi a la cima de Long's Peak, en el territorio del
Missouri.
La pluma y la palabra no podran contar las dificultades de todo gnero que los ingenieros
americanos tuvieron que vencer, y los prodigios que hicieron de habilidad y audacia. Aquello
fue un verdadero esfuerzo sobrehumano. Hubo necesidad de subir piedras enormes, colosales
piezas de fundicin, abrazaderas de extraordinario peso, trozos de cilindro voluminossimos, y
el objetivo, que pesaba solo unas treinta mil libras, encima del lmite de las nieves perpetuas
a ms de diez mil pies de elevacin, luego de haber atravesado praderas desiertas, bosques
impenetrables, torrentes espantosos, lejos de todos los centros de poblacin, en medio de
regiones salvajes en que cada pormenor de la existencia se convierte en un problema casi
insoluble. Y el genio de los americanos triunf de tantos y tan inmensos obstculos. Menos de
un ao despus de comenzados los trabajos, en los ltimos das del mes de septiembre, el
gigantesco reflector levantaba en el aire un tubo de trescientos ochenta pies. Se encontraba
suspendido de un enorme andamio de hierro, permitiendo un mecanismo ingenioso dirigirlo

60

La ms alta cima del Himalaya.

fcilmente hacia todos los puntos del cielo y seguir los astros de uno a otro horizonte durante
su marcha por el espacio.
Haba costado ms de cuatrocientos mil dlares. La primera vez que se enfoc hacia la
Luna, los observadores experimentaron una sensacin de curiosidad e inquietud a un mismo
tiempo. Qu iban a descubrir en el campo de aquel telescopio que aumentaba cuarenta y
ocho mil veces los objetos observados? Poblaciones, rebaos de animales lunares, ciudades,
lagos, ocanos? No, nada que la ciencia no conociese ya, y en todos los puntos de su disco la
naturaleza volcnica de la Luna pudo determinarse con una precisin absoluta.
Pero el telescopio de las montaas Rocosas, antes de prestar sus servicios al Gun-Club,
los prest inmensos a la astronoma. Gracias a su poder de penetracin, las profundidades del
cielo fueron sondeadas hasta los ltimos lmites, se pudo medir rigurosamente el dimetro
aparente de gran nmero de estrellas, y Clarke, del observatorio de Cambridge, descompuso
la crab nebula61 de Tauro, que no haba podido reducir jams el reflector de lord Rosse.

Captulo XXV
ltimos detalles
Estaban a 22 de noviembre, y diez das despus deba verificarse la partida suprema. Ya
no quedaba por hacer ms que una operacin, pero era una operacin delicada, peligrosa,
que exiga precauciones infinitas, y contra cuyo xito el capitn Nicholl haba hecho su tercera
apuesta.
Se trataba de cargar el Columbiad introduciendo en l cuatrocientas mil libras de algodn
fulminante. El capitn Nicholl opinaba, tal vez con fundamento, que la manipulacin de una
cantidad tan formidable de pirxilo acarreara catstrofes, y que esta masa eminentemente
explosiva se inflamara por s misma bajo la presin del proyectil.
Aumentaba la inminencia del peligro la indiscrecin y ligereza de los americanos, que
durante la guerra federal solan cargar sus bombas con el cigarro en la boca. Pero Barbicane
esperaba salirse con la suya y no naufragar a la entrada del puerto. Escogi sus mejores
operarios, les hizo trabajar bajo su propia inspeccin, no les perdi un momento de vista y, a
fuerza de prudencia y precauciones, consigui inclinar a su favor todas las probabilidades de
xito.
Se guard muy bien de mandar conducir todo el cargamento al recinto de Stone Hill. Se
le hizo llegar poco a poco en cajones perfectamente cerrados. Las cuatrocientas mil libras de
pirxilo se dividieron en paquetes de a quinientas libras, lo que formaba ochocientos gruesos
cartuchos elaborados con esmero por los ms hbiles trabajadores de Pensacola. Cada cajn

61

Nebulosa que aparece bajo la forma de un cangrejo.

contena diez cartuchos y llegaban uno tras otro por el railroad de Tampa Town y de este
modo no haba nunca a la vez en el recinto ms de cinco mil libras de pirxilo. Cada cajn, al
llegar, era descargado por operarios que andaban descalzos, y cada cartucho era llevado a la
boca del Columbiad, bajndolo al fondo por medio de unas gras movidas a brazo. Se haban
alejado todas las mquinas de vapor, y apagado todo fuego a dos millas a la redonda. Muy
dificultades haba en preservar aquellas cantidades de algodn fulminante de los ardores del
Sol, aunque fuese en noviembre.
As es que se trabajaba principalmente de noche a la claridad de una luz producida en el
vaco, la cual, por medio de los aparatos de Ruhmkorff, creaba un da artificial hasta el fondo
del Columbiad. All se colocaban los cartuchos con perfecta regularidad y se unan entre s por
medio de un hilo metlico destinado a llevar simultneamente la chispa elctrica al centro de
cada uno de ellos.
En efecto, el fuego deba comunicarse al algodn plvora por medio de la pila. Todos los
hilos, cubiertos de una materia aisladora, venan a reunirse en uno solo, convergiendo en un
odo estrecho abierto a la altura del proyectil; por aquel odo atravesaban la gruesa pared de
fundicin y suban a la superficie del suelo por uno de los respiraderos del revestimiento de
piedra conservado con este objeto. Llegado a la cspide de Stones Hill, el hilo, que estaba
sostenido por palos, a manera de los hilos telegrficos, en un trayecto de dos millas, se una
a una poderosa pila de Bunsen pasando por un aparato interruptor. Bastaba, pues, empujar
con el dedo el botn del aparato para restablecer instantneamente la corriente y prender
fuego a las cuatrocientas mil libras de algodn fulminante. No es necesario decir que la pila
no deba funcionar hasta el ltimo momento.
El 28 de noviembre, los ochocientos cartuchos estaban debidamente puestos en el fondo
del Columbiad. Esta parte de la operacin se haba llevado a cabo felizmente. Pero cuntas
zozobras, cuntas inquietudes y sobresaltos haba sufrido el presidente Barbicane! Cuntas
luchas haba tenido que sostener! En vano haba prohibido entrar en Stones Hill; todos los
das los curiosos armaban escndalos en las empalizadas, algunos, llevando la imprudencia
hasta la locura, fumaban en medio de las cargas de algodn fulminante. Barbicane se pona
furioso y lo mismo J. T. Maston, que echaba a los intrusos con la mayor energa, y recoga las
colillas de cigarro que los yanquis tiraban de cualquier modo. La tarea era ruda pues pasaban
de trescientos mil individuos los que se agrupaban alrededor de las empalizadas. Ardan se
haba ofrecido a escoltar los cajones hasta la misma boca del Columbiad; pero habindole
sorprendido con un cigarro en la boca, mientras persegua a los imprudentes a quienes daba
mal ejemplo, el presidente del Gun-Club vio que no poda contar con un fumador tan osado y,
en lugar de nombrarle vigilante, hizo que fuese vigilado muy especialmente.

En fin, todo es posible, el Columbiad se carg y todo fue a pedir de boca. Mucho peligro
corra el capitn Nicholl de perder su tercera apuesta. An haba que introducir el proyectil en
el Columbiad y colocarlo sobre el algodn fulminante.
Pero antes de proceder a esta operacin, se dispusieron con orden en el vagn proyectil
los objetos que el viaje requera. stos eran bastante copiosos, y si se hubiese dejado hacer a
Miguel Ardan, habran muy pronto ocupado todo el espacio reservado a los viajeros. Nadie es
capaz de imaginar lo que el buen francs quera llevar a la Luna. Una verdadera pacotilla de
superfluidades. Pero Barbicane intervino y todo se redujo a lo estrictamente necesario.
Se colocaron en el cofre de los instrumentos varios termmetros, barmetros y anteojos.
Los viajeros tenan curiosidad de examinar la Luna durante la travesa, y para facilitar el
reconocimiento de su nuevo mundo, iban provistos de una excelente carta de Beer y Moedler,

Mappa selenographica, publicado en cuatro hojas, que pasa, con razn, por una verdadera
obra maestra de observacin y de paciencia. En dicho mapa se reproducen con escrupulosa
exactitud los ms insignificantes detalles de la porcin del astro que se ve desde la Tierra;
montaas, valles, circos, crteres, picos, ranuras, se ven en l con sus dimensiones exactas,
con su fiel orientacin, y hasta con su denominacin propia, desde los montes Doerfel y
Leibnitz, cuya alta cima descuella en la parte oriental del disco, hasta el Mare Frigoris, que se
extiende por las regiones circumpolares del norte.
Era, pues, un precioso documento para los viajeros porque les permita estudiar el pas
antes de entrar en l.
Llevaban tambin tres rifles y tres escopetas del sistema de balas explosivas, y, adems,
plvora y balas en gran cantidad.
-No sabemos con quin tendremos que habrnoslas -deca Ardan-. Podemos encontrar a
hombres o animales que tomen a mal nuestra visita. Es, pues, preciso tomar precauciones.
A ms de los instrumentos de defensa personal, haba picos, azadones, sierras de mano y
otras herramientas necesarias, sin hablar de las ropas adecuadas a todas las temperaturas,
desde el fro de las regiones polares hasta el calor de la zona trrida.
Miguel Ardan hubiera querido llevarse cierto nmero de animales, aunque no un par de
cada especie de todas las conocidas, pues l no vea la necesidad de aclimatar en la Luna
serpientes, tigres, cocodrilos y otros animales dainos.
-No -deca a Barbicane-, pero algunas bestias de carga, toros, asnos o caballos, haran
buen efecto en el pas y nos seran sumamente tiles.
-Convengo en ello, mi querido Ardan -responda el presidente del Gun-Club-, pero nuestro
vagn proyectil no es el arca de No. No tiene su capacidad, ni tampoco es su objetivo. No
traspasemos los lmites de lo posible.
En fin, despus de prolijas discusiones, qued convenido que los viajeros se contentaran
con llevar una excelente perra de caza perteneciente al capitn Nicholl y un vigoroso perro de

Terranova de una fuerza prodigiosa. En el nmero de los objetos indispensables se incluyeron


algunas cajas de granos y semillas tiles. Si hubiesen dejado a Miguel Ardan despacharse a
su gusto, habra llevado tambin algunos sacos de tierra para sembrarlas. Ya que no pudo
hacer todo lo que quera, carg con una docena de arbustos que, envueltos en paja con el
mayor cuidado, fueron colocados en un rincn del proyectil.
Quedaba an la importante cuestin de los vveres, pues era preciso prepararse para el
caso en que se llegase a una comarca de la Luna absolutamente estril. Barbicane se las
arregl de modo que reuni vveres para un ao. Pero debemos advertir, para que nadie se
asombre, que los vveres consistieron en unas conservas de carnes y legumbres reducidas a
su menor volumen posible bajo la accin de la prensa hidrulica, y que contenan una gran
cantidad de elementos nutritivos; cierto es que no eran muy variados, pero en una expedicin
semejante era preciso no mostrarse muy exigente. Haba tambin una reserva de aguardiente
que se elevaba a unos cincuenta galones62 y agua nada ms que para dos meses, pues,
segn las ltimas observaciones de los astrnomos nadie poda poner en duda la presencia
de cierta cantidad de agua en la superficie de la Luna. En cuanto a los vveres, insensatez
hubiera sido el creer que habitantes de la Tierra no haban de encontrar all arriba con qu
alimentarse. Acerca del particular, Ardan no abrigaba la menor duda. Si la hubiese abrigado,
no hubiera pensado siquiera en emprender el viaje.
-Por otra parte -dijo un da a sus amigos-, no quedaremos completamente abandonados
de nuestros camaradas de la Tierra y ellos procurarn no olvidarnos.
-No, jams -respondi J. T. Maston.
-Como entiende eso? -pregunt Nicholl.
-Es muy sencillo -respondi Ardan-. No quedar siempre aqu el Columbiad? Pues bien!
cuantas veces la Luna se presente en condiciones favorables del cenit, ya que no de perigeo,
es decir, una vez al ao con poca diferencia, no se nos podrn enviar granadas cargadas de
vveres, que nosotros recibiremos en da fijo?
-Hurra! Hurra! -exclam J. T. Maston, como hombre a quien se ha ocurrido una idea-.
Muy bien dicho! Perfectamente dicho! No, en verdad, queridos amigos, no los olvidaremos!
-Cuento con ello! As, pues, ya lo ven, tendremos regularmente noticias del Globo, y, por
lo que a nosotros toca, muy torpes hemos de ser para no encontrar el medio de ponernos en
comunicacin con nuestros buenos amigos de la Tierra.
Haba en estas palabras tal confianza, que Miguel Ardan, con su resuelto continente y su
soberbio aplomo, hubiera arrastrado en pos de s a todo el Gun-Club. Lo que l deca pareca
sencillo, elemental, fcil, de xito asegurado, y hubiera sido preciso tener un apego mezquino
a este miserable globo terrqueo para no seguir a los tres viajeros en su expedicin lunar.

62

Cerca de doscientos litros.

Cuando estuvieron debidamente colocados en el proyectil todos los objetos, se introdujo


entre sus tabiques el agua destinada a amortiguar la repercusin, y el gas para el alumbrado
se encerr en su recipiente. En cuanto el clorato de potasa y a la potasa custica, Barbicane,
temiendo en el camino retrasos imprevistos, se llev una cantidad suficiente para renovar por
el espacio de dos meses el oxgeno y absorber el carbnico. Un aparato muy ingenioso que
funcionaba automticamente, se encargaba de devolver al aire sus cualidades vivificadoras y
de purificarlo completamente. El proyectil estaba, pues, en disposicin de echar a volar, y ya
no faltaba ms que bajarlo al Columbiad. Era una operacin erizada de dificultades y peligros.
Se traslad el enorme obs a la cspide de Stones Hill, donde gras de gran potencia se
apoderaron de ella y la tuvieron suspendida encima del pozo de metal.
Aquel momento fue palpitante. Si las cadenas no pudiendo resistir tan enorme peso, se
hubiesen roto, la cada de la mole hubiera causado sin duda alguna la inflamacin del algodn
fulminante.
Afortunadamente nada de esto pas, y algunas horas despus el vagn proyectil, bajando
poco a poco por el nima del can, se acost en su lecho de pirxilo, un verdadero edredn
fulminante. Su presin no hizo ms que atacar con mayor fuerza la carga del Columbiad.
-He perdido -dijo el capitn, dando al presidente Barbicane una suma de tres mil dlares.
Barbicane no quiso recibir cantidad alguna de un compaero de viaje pero tuvo que ceder
a la obstinacin de Nicholl, quien deseaba cumplir con todos sus compromisos antes de dejar
la Tierra.
-Entonces -dijo Ardan-, ya no tengo que desearle ms que una cosa, mi bravo capitn.
-Qu cosa? -pregunt Nicholl.
-Que pierda sus otras dos apuestas. De esta manera estaremos seguros de no quedarnos
en el camino.

Captulo XXVI
Fuego!
Haba llegado el primero de diciembre, da fatal, porque si la partida del proyectil no se
efectuaba aquella misma noche, a las diez y cuarenta y seis minutos con cuarenta segundos,
ms de dieciocho aos tendran que transcurrir antes de que la Luna se volviese a presentar
en las mismas condiciones simultneas de cenit y perigeo.
El tiempo era magnfico. A pesar de aproximarse el invierno, el Sol resplandeca y baaba
con sus radiantes efluvios la Tierra, que tres de sus habitantes iban a dejar por otro mundo.
Cunta gente durmi mal en la noche que precedi a aquel da tan impacientemente
deseado! Cuntos pechos estuvieron oprimidos bajo el peso de una ansiedad penosa! Todos
los corazones palpitaron inquietos, a excepcin del de Miguel Ardan! Este impasible personaje

iba y vena con su habitual movilidad, pero nada denunciaba en l una preocupacin inslita.
Su sueo haba sido pacfico, como el de Turena al pie del can, antes de la batalla.
Despus que amaneci, una innumerable muchedumbre cubra ya las praderas, que se
extienden hasta perderse de vista alrededor de Stones Hill. Cada cuarto de hora, el railroad
de Tampa acarreaba nuevos curiosos. La inmigracin tom luego proporciones fabulosas y,
segn los registros del Tampa Town Observer durante esta memorable jornada, hollaron con
su pie el suelo de la Florida cinco millones de espectadores.
Un mes haca que la mayor parte de aquella multitud vivaqueaba alrededor del recinto, y
echaba los cimientos de una ciudad que se llam despus Ardan's Town. Erizaban la llanura
barracas, cabaas, chozas y tiendas de campaa, y aquellas efmeras viviendas abrigaron una
poblacin bastante numerosa como para causar envidia a las mayores ciudades de Europa.
All tenan representantes todos los pueblos de la Tierra; all se hablaban a la vez todos
los dialectos del mundo. Reinaba la confusin de lenguas, como en los tiempos bblicos de la
torre de Babel. All las diversas clases de la sociedad norteamericana se confundan en una
igualdad absoluta. Banqueros, labradores, marinos, comerciantes, corredores, plantadores de
algodn, negociantes, magistrados se codeaban con una familiaridad primitiva. Los criollos de
Luisiana fraternizaban con granjeros de Indiana; los aristcratas de Kentucky y Tennessee,
los virginianos elegantes y altivos, departan de igual a igual con los cazadores medio salvajes
de los lagos y con los traficantes de bueyes de Cincinnati. Cubran la cabeza con sombrero
blanco de castor, de anchas alas, o con el clsico panam, vestidos con pantalones azules de
algodn de las fbricas de Opelousas, ataviados con sus elegantes blusas de lienzo crudo,
calzados con botines de colores brillantes, ostentaban extravagantes chorreras de batista y
hacan centellear en su camisa, sus bocamangas, sus corbatas, sus diez dedos, y hasta en los
lbulos de sus orejas, todo un surtido de sortijas, alfileres, brillantes, cadenas, aretes y otras
zarandajas cuyo valor era igual a su mal gusto. Mujeres, nios, criados, con trajes no menos
opulentos, acompaaban, seguan, precedan, rodeaban a estos maridos, estos padres, estos
seores, que parecan jefes de tribu en medio de sus innumerables familias.
A la hora de comer haba que ver cmo aquella multitud se precipitaba sobre los platos
tpicos de los Estados del Sur y cmo devoraba, con un apetito peligroso para las provisiones
de Florida, manjares que repugnaran a un estmago europeo, tales como ranas en pepitoria,
monos estofados, fischowder63, zarigeya asada o poco hecha, o asados de mapache.
Pero, tambin, cun grande era para ayudar aquella indigesta alimentacin de manjares,
la variada cantidad de licores! Qu gritos excitados! Qu vociferaciones incitantes resonaban
en los bar-rooms o tabernas repletas de vasos, jarras de cerveza, frascas, garrafas, botellas y

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Manjar compuesto de diferentes pescados.

otras vasijas de formas inverosmiles, con morteros para pulverizar el azcar y con paquetes
de pajitas para sorber!
-Julepe de menta! -gritaba con voz sonora un vendedor.
-Sangra de vino de Burdeos! -replicaba otro, con un tono que pareca estar gruendo.
Gin-sling! -repeta otro.
-Y ccteles! Y brandy-smash! -decan otros.
-Quin quiere el mint-julep a la moda? -gritaban algunos mercaderes diestros, haciendo
pasar rpidamente de un vaso a otro, con la habilidad de un jugador de cubiletes, el azcar,
el limn, la menta, el hielo picado, el agua, el coac y la pia fresca, que forman esta bebida
refrescante.
Normalmente estas incitaciones dirigidas a gargantas sedientas por tanta especia picante,
se cruzaban por el aire y producan un alboroto ensordecedor. Pero ese primero de diciembre
los gritos eran raros. En vano los vendedores se hubieran puesto roncos para estimular a la
gente. Nadie pensaba comer ni beber, y a las cuatro de la tarde haba muchos espectadores,
muchos los que componan la inmensa multitud, que no haban an tomado su acostumbrado

lunch. Haba otro sntoma ms significativo: la violenta pasin de los americanos a los juegos
de azar era vencida por la agitacin que se notaba en todas partes. Bien se conoca que el
gran acontecimiento que se aguardaba embargaba todos los sentidos, y ste no dejaba lugar
a ninguna distraccin, al ver que las bolas de billar no salan de las troneras, que los dados
del creps dorman en sus cubiletes, que la ruleta permaneca inmvil, que los naipes de whist,
de la veintiuna, del rojo y negro, del monte y del faro, estaban tranquilamente encerrados en
sus cubiertas intactas.
Durante el da corri entre aquella multitud ansiosa una agitacin sorda, sin gritos, como
la que precede a las grandes catstrofes. Un malestar indescriptible reinaba en los nimos, un
entorpecimiento penoso, un sentimiento indefinible que oprima el corazn. Todos hubieran
querido que el suceso hubiese ya terminado.
Sin embargo, a eso de las siete se disip pronto aquel pesado silencio. La Luna apareci
en el horizonte. Su aparicin fue saludada por miles de hurras. Haba acudido puntualmente a
la cita. Los clamores suban al cielo; los aplausos partieron de todas partes, y, entre tanto, la
rubia Febe, brillando pacficamente en un cielo admirable, acariciaba la multitud con sus rayos
ms afectuosos.
En ese momento se presentaron los intrpidos viajeros. Se centuplic con ellos el general
clamor. Unnime e instantneamente el canto nacional de Estados Unidos se escap de todos
los pechos anhelantes, y el Yankee doodle, cantado a coro por unas cinco millones de voces,
se elev como una tempestad sonora hasta los lmites de la atmsfera.
Despus de este irresistible arranque, el himno ces; las ltimas armonas se extinguieron
poco a poco, las notas se perdieron y disiparon en el espacio, un rumor silencioso flot sobre

aquella multitud tan profundamente conmovida. Sin embargo, el francs y los dos americanos
haban entrado en el recinto reservado, a cuyo alrededor se agolpaba la muchedumbre. Les
acompaaban los miembros del Gun-Club y las delegaciones enviadas por los observatorios
europeos. Barbicane, fro y sereno, daba tranquilamente sus ltimas rdenes. Nicholl, con los
labios cerrados, las manos cruzadas a la espalda, andaba con paso firme y mesurado. Miguel
Ardan, siempre despreocupado, en traje de perfecto viajero, con las polainas de cuero, con la
bolsa de camino colgada del hombro y con el cigarro en la boca, distribua, al pasar, sendos
apretones de manos con una prodigalidad de prncipe. Su verbosidad era inagotable. Alegre,
risueo, decidor, haca al digno J. T. Maston muecas de pilluelo. En una palabra, era francs,
y, lo que es peor an, parisiense hasta la mdula.
Dieron las diez. Haba llegado el momento de colocarse en el proyectil, pues la maniobra
necesaria para bajar a l, el atornillar la tapa y el quitar las gras y los andamios inclinados
sobre la boca del Columbiad, exigan algn tiempo.
Barbicane haba arreglado su cronmetro, que no discrepaba ni un dcimo de segundo
con el del ingeniero Murchison, encargado de darle fuego a la plvora por medio de la chispa
elctrica. De esta manera los viajeros encerrados en el proyectil podran seguir tambin con
su mirada la impasible manecilla hasta que marcase el instante preciso de su partida.
Haba llegado, pues, el momento de las despedidas. La escena fue conmovedora, y hasta
el mismo Miguel Ardan, no obstante su jovialidad febril, se sinti emocionado. J. T. Maston
haba hallado bajo sus prpados secos una antigua lgrima que sin una duda haba reservado
para aquella ocasin, y la verti en el rostro de su querido y bravo presidente.
-Si yo partiese! -dijo-. An es tiempo!
-Imposible, mi viejo amigo Maston! -respondi Barbicane.
Algunos instantes despus, los tres compaeros ocupaban su puesto dentro del proyectil,
y haban ya atornillado interiormente la tapa. La boca del Columbiad, enteramente despejada,
se abra libremente hacia el cielo.
Nicholl, Barbicane y Miguel Ardan se hallaban definitivamente encerrados en su vagn de
metal.
Quin sera capaz de pintar la ansiedad universal llegada entonces a su paroxismo?
La Luna avanzaba en un firmamento de lmpida pureza, apagando al pasar el centelleo de
las estrellas. Recorra entonces la constelacin del Gminis, y se encontraba casi a la mitad
del camino del horizonte y el cenit. No haba, pues, quien no pudiese comprender fcilmente
que se apuntaba delante del objeto, como apunta el cazador delante de la liebre que quiere
matar y no a la liebre misma.
Un silencio imponente y aterrador pesaba sobre toda la escena. Ni un soplo de viento en
la Tierra! Ni un aliento en los pechos! Los corazones no se atrevan a latir. Todas las miradas
estaban clavadas con espanto en la enorme garganta del Columbiad.

Murchison segua con la vista la manecilla de su cronmetro. Apenas faltaban cuarenta


segundos para el momento de la partida, y cada uno de ellos duraba un siglo.
Cuando slo faltaban ya veinte segundos, hubo un estremecimiento universal, y a aquella
muchedumbre se le ocurri que los audaces viajeros encerrados dentro del proyectil contaban
tambin los terribles segundos. Se escaparon gritos aislados.
-Treinta y cinco!
-Treinta y seis!
-Treinta y siete!
-Treinta y ocho!
-Treinta y nueve!
-Cuarenta!
-Fuego!
Inmediatamente, Murchison apret con el dedo el interruptor del aparato, restableci la
corriente y lanz la chispa elctrica al fondo del Columbiad.
Una detonacin espantosa, inaudita, sobrehumana, de que no hay estruendo alguno que
pueda dar la ms dbil idea, ni los estallidos del rayo, ni el estrpito de las erupciones, se
produjo instantneamente. Un haz inmenso de fuego sali de las entraas de la Tierra como
de un crter. El suelo se levant, y slo algunas personas consiguieron divisar apenas por un
instante el proyectil que cruzaba victoriosamente los aires en medio de llameantes vapores.

Captulo XXVII
Tiempo nublado
En el momento en que el haz incandescente se alz hacia el cielo a una altura prodigiosa,
aquella expansin de llamas alumbr toda la Florida y, durante un instante incalculable, el da
sustituy a la noche en una considerable extensin del pas. El inmenso penacho de fuego se
percibi desde cien millas en el mar, lo mismo en el golfo que en el Atlntico, y ms de un
capitn anot en su diario de a bordo la aparicin de aquel gigantesco meteoro.
La detonacin del Columbiad fue acompaada de un verdadero terremoto. Florida sinti
el sacudimiento hasta el fondo de sus entraas. Los gases de plvora, dilatados por el calor,
rechazaron con incomparable violencia las capas atmosfricas, y aquel huracn artificial, cien
veces ms rpido que el huracn de las tormentas, cruz el aire como una tromba.
Ni un solo espectador qued en pie. Hombres, mujeres, nios, todos fueron derribados
como espigas sacudidas por el viento de la tempestad; hubo un tumulto formidable; muchas
personas al caer se hirieron gravemente; y J. T. Maston, que imprudentemente se coloc muy
cerca de la pieza, fue arrojado a veinte toesas y pas como una bala por encima de la cabeza

de sus conciudadanos. Trescientas mil personas quedaron momentneamente sordas y como


inmovilizadas de estupor.
La corriente atmosfrica, tras haber derribado barracones, hundido cabaas, desarraigado
rboles en un radio de veinte millas, arrojado los trenes del railway hasta Tampa, cay sobre
esta ciudad como un alud, y destruy un centenar de edificios, entre otros la iglesia de Saint
Mary y el nuevo palacio de la Bolsa, que se agriet en toda su longitud. Algunos buques del
puerto, chocando unos contra otros, se fueron a pique y diez embarcaciones, ancladas en la
rada, se estrellaron en la costa, despus de haber roto sus cadenas como hebras de algodn.
Pero el crculo de las devastaciones se extendi ms lejos an, y ms all de los lmites de
los Estados Unidos. El efecto de la repercusin, ayudada por los vientos del Oeste, se dej
sentir en el Atlntico a ms de trescientas millas de las playas americanas. Una tempestad
ficticia, una tempestad inesperada, que no haba podido prever el almirante Fitz Roy, puso en
dispersin su escuadra; y muchos buques, envueltos en espantosos torbellinos que no les
dieron tiempo de cargar ni rizar una sola vela, zozobraron en un instante, entre ellos el Childe

Harold, de Liverpool, lamentable catstrofe que fue objeto de las ms vivas reclamaciones de
la prensa de Gran Bretaa.
Y por ltimo, para contarlo todo, a pesar de que el hecho no tenga ms garanta que la
afirmacin de algunos indgenas, media hora despus de la partida del proyectil, algunos
habitantes de Gambia y de Sierra Leona pretendieron haber percibido una conmocin sorda,
ltima vibracin de las ondas sonoras que, despus de haber atravesado el Atlntico, iba a
morir en las costas africanas.
Pero volvamos a Florida. Pasado el primer instante del tumulto, los heridos, los sordos,
todos los que componan la multitud, salieron de su asombro y lanzaron gritos frenticos,
vitoreando a Ardan, Barbicane y Nicholl. Millones de hombres, armados con sus telescopios y
anteojos de larga vista, interrogaban el espacio, olvidando las contusiones para no pensar
ms que en el proyectil. Pero lo buscaban en vano. No se le poda ya distinguir, y era preciso
resignarse a aguardar que llegaran los telegramas de Long's Peak. El director del observatorio
de Cambridge ocupaba su puesto en las Montaas Rocosas, siendo l, un astrnomo hbil y
perseverante, a quien se haban confiado las observaciones.
Pero un fenmeno imprevisto, aunque fcil de prever, y contra el cual nada podan hacer
los hombres, someti la impaciencia pblica a una ruda prueba.
El tiempo, hasta entonces tan sereno, se ech a perder de pronto; el cielo se cubri de
oscuras nubes. Poda suceder otra cosa, luego de la revolucin terrible que experimentaron
las capas atmosfricas y de la dispersin de la cantidad enorme de vapores procedentes de la
deflagracin de cuatrocientas mil libras de pirxilo? El orden natural se haba perturbado, lo
que no puede asombrar a los que saben que con frecuencia en los combates navales se ha
visto modificarse de pronto el estado atmosfrico por las descargas de la artillera.

El Sol, al da siguiente, se levant en un horizonte cargado de nubarrones, que formaban


entre el cielo y la tierra una pesada e impenetrable cortina que se extendi desgraciadamente
hasta las regiones de las Montaas Rocosas. Fue una fatalidad. De todas partes del globo se
elev un concierto de reclamacin. Pero la naturaleza no hizo de ellas ningn caso, y justo
era, ya que los hombres haban turbado la atmsfera con su caonazo, que sufriesen las
consecuencias.
Durante el primer da, no hubo quien no tratase de penetrar el velo opaco de las nubes,
pero perdieron el tiempo miserablemente. Adems, todos miraban incorrectamente hacia el
cielo, pues, a causa del movimiento diurno del Globo, el proyectil deba necesariamente pasar
entonces por la lnea de los antpodas.
Como quiera que sea, cuando la Tierra se qued envuelta en las tinieblas de una noche
impenetrable y profunda, fue imposible percibir la Luna levantada en el horizonte, como si
expresamente la casta Diana se ocultase ante las miradas de los temerarios o profanos que
haban hecho fuego contra ella. No hubo observacin posible, y los despachos de Long's Peak
confirmaron este funesto contratiempo.
Sin embargo, si el resultado del experimento fue el esperado, los viajeros que partieron el
da primero de diciembre a las diez horas, cuarenta y seis minutos y cuarenta segundos de la
noche, deban llegar el cuatro a medianoche. Hasta ese da era, pues, preciso tomar paciencia
sin alborotarse, hacindose todo cargo de que era muy difcil, no siendo en condiciones muy
favorables, observar un cuerpo tan pequeo como el obs.
El 4 de diciembre, desde las ocho de la tarde hasta medianoche, hubiera sido posible ver
el curso del proyectil, el cual habra parecido como un punto negro en el plateado disco de la
Luna. Pero el tiempo permaneci inexorablemente encapotado, lo que llev al ltimo extremo
la exasperacin pblica. Se injuri a la Luna porque no se presentaba. Triste destino de las
cosas de este mundo!
J. T. Maston, desesperado, march a Long's Peak. Quera observar por s mismo, no
cabindole la menor duda de que sus amigos haban llegado al trmino de su viaje. Por otra
parte, no se haba odo decir que el proyectil hubiese cado en algn punto cualquiera de islas
o continentes terrestres, y J. T. Maston no admita ni un solo instante la posibilidad de una
cada en los ocanos que cubren las tres cuartas partes del Globo.
El da 5 sigui el mismo tiempo. Los grandes telescopios del Viejo Mundo, de Herschel, de
Rosse, de Foucault, estaban invariablemente enfocados hacia el astro de la noche, porque en
Europa el tiempo era magnfico; pero la debilidad relativa de dichos instrumentos invalidaba
todas las observaciones.
El da 6 el tiempo segua invariable. La impaciencia atormentaba las tres cuartas partes
del Globo. Hasta hubo quienes propusieron los medios ms insensatos para disipar las nubes
acumuladas en el aire.

El da 7 el cielo se modific algo. Hubo alguna esperanza, pero sta dur poco, pues por
la noche espesas nubes pusieron la bveda estrellada a cubierto de todas las miradas.
La situacin era grave. En efecto, el da 11, a las nueve y once minutos de la maana, la
Luna deba entrar en su ltimo cuarto, y luego ir declinando, de manera que despus, aunque
el tiempo se despejase, la observacin sera poco menos que infructuosa. La Luna entonces
no mostrara ms que una porcin siempre decreciente de su disco hasta convertirse en Luna
nueva, es decir, que se pondra y saldra con el Sol, cuyos rayos la volveran absolutamente
invisible. Sera, por consiguiente, preciso aguardar hasta el da 3 de enero, a las doce horas y
cuarenta y cuatro minutos del da para volverla a encontrar llena y continuar de nuevo con las
observaciones.
Los peridicos publicaban estas reflexiones con mil comentarios, y aconsejaban al pblico
que se armase de paciencia.
El da 8, nada. El 9, reapareci el Sol un instante, como para burlarse de los americanos.
stos le recibieron con una estrepitosa silba, y l, herido sin duda en su amor propio por una
acogida semejante, se mostr muy avaro de sus rayos.
El da 10, ninguna variacin notable. Poco le falt para que J. T. Maston se volviese loco,
inspirando serios temores al cerebro del digno veterano, tan bien conservado hasta entonces
bajo su crneo de gutapercha.
Pero el da 11 se desencaden en la atmsfera una de esas espantosas tempestades de
las regiones subtropicales. Unos fuertes vientos del este barrieron con las nubes acumuladas
desde haca tiempo, y en la noche, el disco rodo del astro de la noche pas majestuosamente
en medio de las lmpidas constelaciones del cielo.

Captulo XXVIII
Un nuevo astro
Aquella misma noche, la palpitante noticia esperada con tanta impaciencia, cay como un
rayo en los Estados de la Unin, y luego, atravesando el ocano, circul por todos los hilos
telegrficos. El proyectil haba sido percibido gracias al gigantesco reflector de Long's Peak.
He aqu la nota redactada por el director del observatorio de Cambridge, la cual contiene
la conclusin cientfica del gran experimento del Gun-Club.

Long's Peak, 12 de diciembre


A los seores miembros del observatorio de Cambridge

El proyectil disparado por el Columbiad de Stones Hill ha sido percibido por J. Belfast y J.
T. Maston, el 12 de diciembre, a las ocho y cuarenta y siete minutos de la noche, habiendo
entrado la Luna en su cuarto menguante.
El proyectil no ha llegado a su meta. Ha pasado, sin embargo, bastante cerca de l para
ser retenido por la atraccin lunar.
All, su movimiento rectilneo se ha convertido en un movimiento circular de una rapidez
vertiginosa, y ha sido arrastrado siguiendo una rbita elptica alrededor de la Luna, de la cual
ha pasado a ser el verdadero satlite.
Los elementos de este nuevo astro todava no han podido determinarse. No se conoce su
velocidad de traslacin ni su velocidad de rotacin. Puede calcularse en dos mil ochocientas
treinta y tres millas (4.500 leguas), la distancia que le separa de la superficie de la Luna.
En la actualidad se pueden establecer dos hiptesis, y segn la que corresponda al hecho,
modificar de distinta manera el estado de cosas:
O la atraccin de la Luna prevalecer sobre todas las fuerzas, y arrastrar el proyectil, en
cuyo caso los viajeros llegarn al trmino de su viaje.
O, conservndose el proyectil en una rbita inmutable, gravitar alrededor del disco lunar
hasta la consumacin de los siglos.
Algn da las observaciones nos darn respuesta, pero, por ahora, el nico resultado de la
tentativa del Gun-Club ha sido el dotar a nuestro Sistema Solar con un astro nuevo.
J. M. Belfast
Cuntas interrogantes planteaba este desenlace inesperado! Qu situacin tan llena de
misterios reserva el porvenir a las investigaciones de la ciencia! Gracias al valor y abnegacin
de tres hombres, una empresa tan ftil en apariencia, cual era la de enviar un proyectil a la
Luna, acababa de tener un resultado inmenso cuyas consecuencias son incalculables. Los tres
viajeros, encarcelados en un nuevo satlite, si bien es verdad que no haban alcanzado su
objetivo, formaban al menos parte del mundo de la Luna; gravitaban alrededor del astro de la
noche, y por primera vez poda la vista penetrar todos sus misterios. Los nombres de Nicholl,
de Barbicane y de Miguel Ardan debern, pues, ser siempre clebres en los acontecimientos
astronmicos, puesto que estos atrevidos exploradores, deseando ensanchar el crculo de los
conocimientos humanos, atravesaron audazmente el espacio y se jugaron la vida en la ms
sorprendente tentativa de los tiempos modernos.
Conocida la nota de Long's Peak, hubo en el universo entero un sentimiento de sorpresa y
espanto. Era posible auxiliar a estos heroicos habitantes de la Tierra? No, sin duda alguna,
porque se haban colocado fuera de la humanidad traspasando los lmites impuestos por Dios

a las criaturas terrestres. Podan procurarse aire durante dos meses. Tenan vveres para un
ao. Pero despus?... Los corazones ms insensibles latan al hacerse tan terrible pregunta.
Un hombre, uno solo, se negaba a admitir que la situacin fuese desesperada, uno solo
tena confianza, y era su amigo adicto, audaz y resuelto como ellos, el buen J. T. Maston.
No les perda de vista. Su domicilio fue en lo sucesivo Long's Peak; su horizonte, el espejo
del inmenso reflector. Apenas la Luna apareca en el horizonte, la encerraba en el campo del
telescopio y la segua asiduamente en su marcha por los espacios planetarios. Observaba con
paciencia eterna el paso del proyectil por su disco de plata, y, en realidad, el digno veterano
viva en comunicacin perpetua con sus tres amigos, y no desesperaba de volverlos a ver un
da u otro.
"Nos pondremos en contacto con ellos -deca a los que estaban dispuestos a escucharle-,
cuando las circunstancias lo permitan. Tendremos de ellos noticias, y ellos de nosotros. Los
conozco, son hombres de mucho ingenio. Llevan consigo en el espacio todos los recursos del
arte, de la ciencia y de la industria. Con esto se hace cuanto se quiere, y ya vern cmo salen
de apuros.

FIN