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La vie de Voltaire. L'homme et son oeuvre ; par E.

de Pompery
Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Pompry, douard de (1812-1895). La vie de Voltaire. L'homme et son oeuvre ; par E. de Pompery. 1878.

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LA

VIE DE

VOLTAIRE L'HOMME ET SON UVRE PAR

E.

DE

POMPERY

Le plus beau privilgede l'humanit,c'est de faire le bien. (A HELVTIUS, 1730.) Vousme demandez pourquoije m'intresse si fort ce Calasque l'on a rou : eest que 1762.) je suis homme. (AD'ARGENTAL, J'ai fait un peu de bien, c'est mon meilleur ouvrage. VOLTAIRE.

PARIS DE LA.SOCIT LIBRAIRE DESGENSDE LETTRES DENTU, GALERIE D'ORLANS, 15, \1} 19. PALAIS-ROYAL 1878

LA

VIE

DE

VOLTAIRE

L'HOMME

ET

SON

OEUVRE

LA

VIE DE

VOLTAIRE ET SON UVRE PAR

JMME

E.

DE

POMPERY

Le plus beau privilgede l'humanit,c'est de fairele bien. (A HELVTIUS, 1739.) Vousmedemandez pourquoi je m'intresse si fort ce Calasque l'ona rou : c est que je suis homme. (AD'ARGENTAL, 1762.) J'ai fait un peudebie , c'estmonmeilleur ouvrage. VOLTAIRE.

PARIS DE LA.SOCIT DESGENS LIBRAIRE DE LETTRES DENTU, Galerie de Valois, Palais-Royal 1878

AVERTISSEMENT

L'auteur d'annes, de faire finalement

de ce livre a publi, voici une dizaine le Vrai Voltaire, qui avait pour objet et connatre et son uvre, l'homme le premier centenaire vient de

de prparer du patriarche de Ferney.

l'Exposition Aujourd'hui, seconder merveilleusement cette fte

universelle la clbration

humanitaire. nationale, europenne, Rien n'est donc plus actuel que de mettre le en peu de pages, le public mme d'apprcier, caractre de Voltaire et l'importance capitale de sur

son action

son temps. C'est l'objet de ce petit volume, et nous esprons que le lecteur trouvera que son attente n'a pas t trompe.

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i Je suis homme, et rien de ce qui touche les hommes ne m'est tranger. A nul mieux qu' Volen deux mots, elle taire ne va cette noble devise; nous dit quelle fut la matresse force de son cur et d'o jaillissait la souveraine clart de son esprit, comme elle caractrise d'un seul trait la grandeur de l'me humaine. Ce livre a pour objet de montrer, pices en main, que Voltaire fut bien l'homme de Trence; en second lieu de sonder le cur de la France et de savoir si la grande nation, au bout de cent ans, fera, pour honorer la mmoire de Volde ce que la parvulissime taire, l'quivalent rpucelle de blique de Genve a fait pour perptuer J.-J. Rousseau. de l'auteur du DieL'aspect le plus remarquable tionnaire et du sauveur des Calas, philosophique est celui sous lequel il est le moins connu. Pour la plupart des lecteurs, le pote facile, lger et badin, l'crivain spirituel, alerte, beau rieur, jettent une

8 ombre

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sur l'me splendidement humaine du philosophe; le critique incisif, le polmiste infatigable, cachent le penseur. Voltaire est clbre bon droit comme pote, historien, dramaconteur, auteur tique, etc., mais ce qu'il ya de meilleur et de plus grand en lui, c'est l'homme. Aussi, n'est-ce pas sans motifs que Condorcet a crit, huit ans aprs la mort de Voltaire, qu'il avait t plus admir que connu. Pour le gros du public, voltairien n'est-il pas synonyme de sceptique? La fut religieux la faon vrit, c'est que Voltaire de Socrate et de Marc-Aurle; si bien qu'il porta dans l'esprit de Diderot la peine de son disme, presque jusqu' la fin de sa vie! Voltaire a t nonseulement l'homme de raison, mais encore l'homme de foi de son sicle. des aspects de Voltaire ont perdu Quelques-uns de leur valeur; quant l'homme, il grandira d'ge en ge dans l'quitable postrit. Car, si la raison la finit toujours par avoir raison, les hommes, longue, mettent dans leur ciel ceux qui les ont le plus aims et le mieux servis. Voltaire a t grand aux yeux de nos pres, il est naturel qu'il paraisse de 89. A l'uvre plus grand encore aux hritiers restera le plus on connat l'artisan; et Voltaire de cette rvopuissant et le plus habile promoteur lution, que l'humanit comptera un jour au nombre de ses poques climatriques. Au point de vue des destines humaines, ce n'est la mesure que de dire: la Rvolupas outrepasser tion franaise (il est juste de lui conserver ce titre),

INTRODUCTION

peut tre compare ce que serait pour la terre un mouvement volutif de son axe. Par la Rvolution, le vieux monde fut dsorbit et la socit s'tablit sur de nouvelles bases. Nos neveux le comprendront encore mieux que nous et feront une large place dans leur Panthon celui qui a pu dire justement : J'ai fait plus en mon temps que Luther et Calvin. Si l'on doit juger de la valeur morale d'un homme par les preuves constantes et efficaces de son amour de la justice et de ses semblables, nul peut-tre ne le disputer Voltaire. Pendant pourrait plus de soixante ans, et sans se dmentir un seul jour, son me brla de la flamme sacre. Une gloire vaillamment conquise, une fortune considrable, loin d'endormir son activit, accrurent ses forces et centuplrent son action pour le bien. Ni la perscution, ni les maladies, ni la vieillesse ne purent le faire faiblir. Comme il l'crit de son lit, pupitre des ans, la duchesse d'Enville, gens de quatre-vingts tous les jours, il se jette aux pieds de quelqu'un au nom de l'humanit, pour l'affaire qui occupe actuellement sa vieille tte et son jeune coeztr- Ali! certes, n'a plus aim ses semblables que Volpersonne taire et ne l'a mieux prouv par tous les actes de sa longue existence. Nous avons cur de mettre en pleine lumire cette vrit : Voltaire fait plus d'honneur au genre humain par la noblesse de ses sentiments de son gnie. que par l'universalit Grand homme de bien, l'amour de la justice et de 1.

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l'humanit fut la source de son gnie et la cause de son action sur le monde. C'est par l, surtout, qu'il mrite de vivre jamais dans la postrit.

II s'tait parut Voltaire, un fait considrable les lettres produit dans le monde. Les beaux-arts, et le thtre avaient jet un clat incomparable sur le sicle de Louis XIV. Cette vive lumire, rayonnant sur la France et l'Europe, tait une premire et Voltaire son initiation, apprcia admirablement La ville et la cour taient devenues importance. et polices. On ne pensait quelque peu lettres rien, mais on tait gure, on ne savait presque veill et l'on s'intressait aux choses de l'intelliil fallait semer gence. C'tait beaucoup; maintenant dans ce terrain prpar, il fallait agrandir la sphre trs borne encore des esprits cultivs. Descartes, Quand Gassendi, Spinoza, Leibnitz, Pascal, Malebranche, lus que par un petit nombre de Bayle, n'taient entendus par moins encore. Fontenelle personnes, des Mondes, Montesquieu par les par la Pluralit Lettres persanes, 1721, avaient fait un pas heureux dans une carrire nouvelle. du de l'ignorance Mais, en prsence gnrale, contre la dbordement de la Rgence, ragissant des dernires dure et inintelligente compression annes de Louis XIV, la tche s'imposait, immense, Tout tait faire dans l'ordre lourde, formidable.

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Les lois cipolitique, conomique. philosophique, les finances, les administraviles et criminelles, il fallait tout refondre. La vieille tions publiques, celle machine de l'Etat tait use et ressemblait de Marly. Qui pouvait porter le poids d'une telle uvre, Il ne sinon un homme dou d'un gnie particulier? suffisait pas qu'il ft savant, artiste, pote, capable de russir dans tous les genres, il fallait qu'il ft homme du monde, aimable, plein de tact et de souplesse, propre sduire et se faire accepter de et contre ceux-l seuls qui pouvaient l'entendre Il fallait lesquels la partie se jouait en dfinitive. encore une activit infatigable et une prodigieuse le plus droit puissance de travail, le sens pratique et le plus dli, enfin une me trs haute et trs le cur le plus gnreux et le plus bienveillante, enthousiaste. Cet homme fut Voltaire. Sans doute il n'eut pas d'abord pleine conscience de sa mission, il marcha son but, pouss par vaillamment, hroquement une force invincible et secrte, la force qui anime les hommes destins agir sur leurs semblables dans de vastes proportions. et homme Penseur d'action, d'une raison trs ferme et d'une vibrante rien ne lui manquait, car il ne pouvait sensibilit, manquer son rle ncessaire. Nul aptre ne fut plus sincrement anim que Voltaire des sentiments que 89 devait formuler la clart de ses foudres. Je ne vois nulle part un dmocrate plus net et plus radical. Mais Voltaire

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est un rvolutionnaire par en haut. Il connat trop la misre et l'ignorance des peuples, il a trop gmi de leurs fratricides tueries civiles et religieuses, il a trop horreur de la guerre et de ses ravages, pour ne pas chercher le salut des nations par la lumire, en s'adressant ceux qui doivent ou peuvent la possder. C'est pour l'humanit, c'est pour le peuple qu'il travaille, mais c'est ses guides et ses chefs qu'il s'adresse. ceux qui, combatAussi, parfois rprouve-t-il tant ses cts, s'garent hors de la voie droite. L est la cause de son dissentiment avec Rousseau. en politique, Helvtius d'Holbach, Jean-Jacques, en philosophie, lui paraissent Ils des Erostrates. nuisent la bonne cause, et il en souffre profondment. Lorsqu'on va au fond des choses, il est manifeste que Voltaire a raison. Sans une lumire nouvelle, sans une volution de l'esprit, aucune rforme n'est des peuples ne propossible, et les mouvements et anarchie. Mais il faut duisent que dsordres et la dmoralisaavouer aussi que l'aveuglement tion de ceux qui, de droit ou de fait, marchent la irrtellement tte des peuples, sont quelquefois mdiables, que les rformes ne peuvent s'accomla socit que par de violentes plir et renouveler secousses et des crises aussi terribles qu'elles sont salutaires. les foudres et Or, parmi ceux qui prparent leur insu et chargent ces mines mystrieuses, l'insu de tous, il ya les ttes mal faites et les mes

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il y a encore les esprits exalts et les malsaines; aussi curs affols par la souffrance. Ces derniers ont une uvre ncessaire accomplir, et ce fut la de Voltaire, dont les plus mission des extrmes notables sont Jean-Jacques et Diderot.

III bien compte des efforts On ne se rend jamais que ncessite un mouvement dcisif dans la marche des Il y faut des martyrs, des socits humaines. hros, des gnies, des hommes d'action, des fanaune accumulation tiques, des fous, des monstres, de forces de diverse nature. C'est une prodigieuse Les volcans y sont ncessaires, gense formidable. travers le dur granit des pour que surgissent terres plus fcondes, pour que de ces races primitives sorte une humanit nouvelle. En esquissant ici le rle de Diderot et de Jeanmieux la grandeur de Jacques, nous apprcierons celui de Voltaire, grandeur que nous mettrons hors de toute contestation. comme Homme de sensation et de sentiment de lui par la Diderot se distingue Jean-Jacques, virilit de son caractre. Robuste, actif, bienveille mle gnie de lant, sans vanit prdominante, Diderot n'est point personnel comme celui de Jean tout, aiJacques. Expansif, ouvert, s'intressant mant tout, les hommes eL les choses, les arts et les lettres, ne hassant que le mal qui accable

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l'espce humaine et dchire son cur, Diderot fut l'Hercule de l'Encyclopd'ie, le boute-en-train et le boute-feu du XVIIIe sicle. Dans sa vaillante audace, il se rue contre le pass. Rien ne l'arrte, ni Dieu, ni diable, car, tout prix, il faut vaincre le mal qui dvore le genre humain. C'est bien de gmir et de se plaindre, de rire et d'clairer, mais il est plus pressant d'abattre, de dtruire, de confondre les lments pourris de cet affreux dsordre social. A l'oeuvre! l'uvre! Et Denis Diderot, le fils de l'honnte et svre coutelier de Langres, retrousse ses manches, prend sa plume fougueuse et brle le papier au service de la grande cause. C'est un savant; il s'est plong dans les mathmatiques et les sciences naturelles, il connat les arts et l'industrie ; il s'est fait artiste avec les artistes, ouvrier avec les ouvriers, car il veut parler de tout et tout le monde. Cet homme est une vivante. Il s'arme de sa parole enfiencyclopdie bondissante et pleine d'clairs. vre, intarissable, Diderot est n orateur et, d'aprs tous ses contemporains, ses crits ne sont qu'un ple reflet de sa Diderot est parparole inspire et sympathique. tout, car il est gnreux et prodigue de lui-mme , il ne s'appartient pas, il est tous ceux qui ont besoin de lui. On le trouve dans son cabinet de travail toujours ouvert et o le premier venu lui vole son temps, au thtre et au caf, dans les salons, dans la rue, et encore au donjon de Vincennes, o il demeura au secret prs d'un mois.

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Dans ce mouvement dsordonn, il ne peut temprer ses instincts et ses sentiments par sa haute Sa raison est emporte intelligence. par l'orage intrieur. Elle jette de puissants et vifs clairs, mais elle sombre parfois au milieu de ce terrible combat. En un si grand pril, il n'a pas le temps de songer au gouvernail et de regarder la boussole. C'est la thocratie, c'est l'oppression de la pende la libert qui ont fait le se, c'est la ngation pass. Il faut donc couper dans sa racine la cause du mal. La tolrance ne suffit pas au philosophe ; il faut prcipiter du ciel ce Dieu malfaisant, auteur du mal et tyran de l'humanit. A bas Jupiter et Jhovah! que l'homme se reconnaisse, qu'il se fasse fort et puissant par la science, par l'art, par avec ses seml'industrie, par la paix et l'accord blables, et il n'y aura plus de mal sur la terre. A l'uvre 1 l'oeuvre! et alors Diderot enflammera d'Holbach, Ilelvtius, Raynal et Saint-Lambert, et poussera l'assaut du vieil Olympe ou du paradis biblique tous ces soldats, qu'il anime de son souffle de Titan rvolt. Tandis que Jean-Jacques s'enivre de sentiment et de spiritualisme, lui, Diderot, veut faire table rase de toutes les antiques qui ont conceptions pes sur l'me humaine et, pour tre plus sr d'atteindre le but, il niera Dieu et le diable. Dans son et procladlire, il sera le gnie de la destruction Il est bien prs de dire, comme 1 mera l'athisme. on l'a fait de nos jours, Dieu, c'est le mal, donc > point de Dieu. L'ancienne vertu, c'est le vice et le

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livr crime, donc point de vertu. Que l'homme, aux seules et saintes inspirations de la nature, dposes dans son cur, soit le dieu de la terre, le et l'ami de l'homme. Nous aurons, alors, protecteur le bien, la vrit et la vertu faite pour l'ordre, l'homme. l'homme, secourable et bienfaisante au lieu d'aller l'extrme de Voil Diderot: Jean-Jacques, qui niera la science, l'art et l'industrie, qui niera la socit, il embrassera courageusement l'autre extrme et niera Dieu. Rousseau devint, avec sa monomanie sentimenSes livres ne tale, le ferment de la Rvolution. sur la table du Comit de furent pas seulement salut public, comme le dit Louis Blanc. Ils exalhors de ses gonds. trent la France et la jetrent Par lui, la vertu fut mise l'ordre du jour. Rome le mirage de son loet Sparte, vues travers comme un idal de suquence, furent embrasses Chacun blime vertu et de courage surhumain. voulut tre un Fabricius, un Scvola, un Lonidas, de un Caton, un Brutus. Il y en eut assurment de monstrueux et fort plats et de trs ridicules, mais l'loquent rveur n'enflamma pas d'insenss; il ou mdiocres, seulement des mes vulgaires toucha les plus hautes et les plus fortes, les plus pures et les plus nobles. Qu'il nous suffise de rappeler ici le nom de Mme Roland, hrone digne de tait j surexcitation La plus nergique Plutarque. ncessaire, non pas seulement pour draciner en France le pass, dans mais pour le combattre l'Europe coalise. j*

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Un effort aussi gigantesque ne pouvait tre produit que par une exaltation hors de toute mesure. Jean-J acques fut l'inconscient et sombre inspirateur de cette poque formidable. Il engendra les de la Rvolution, comme d'autres ont fanatiques fait les fanatiques de tous les grands mouvements Et il faut en convenir, jareligieux et politiques. mais fanatisme ne fut plus ncessaire et ne coopra plus haute mission. Le fanatisme des Croiss, celui des Hussites, le fanatisme des Ligueurs et des Ttes rondes de Cromwell, celui des Ottomans, cent qui firent verser plus de sang et causrent fois plus de crimes, ne peuvent tre compars au patriotique et terrible fanatisme de nos pres de 93. Voltaire avait prpar l'uvre de 89 et 91, que la France, on pouvait raisonnablement l'esprer, tait en puissance de raliser chez elle et pour elle. Mais une destine plus haute et plus difficile tait impose ce premier soldat de Dieu. La Rvolution franaise devait avoir un caractre universel, parce que la France ressemble l'homme de TEt c'est rence, elle a le sentiment de l'humanit. aussi pour cela que Voltaire est la plus complte et la plus lumineuse du gnie de personnification la France. de l'volution Donc, aprs l'insuccs pacifique, tente par Turgot et les Encyclopdistes, 89, ce premier acte du grand drame devait forcment conduire au second, par la rsistance aveugle du pouvoir et la corruption profonde de ses lments. 91 et 92, en prsence de la coalition euro-

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fatalement penne, impliquaient 93, ce troisime acte, le plus tragique de tous, mais aussi ncessaire L'me ardente et malade que les deux premiers. de Rousseau enfivra celles de cette poque, poque horrible comme un cataclysme et salutaire comme une crise suprme. Fils des Croiss, fils des et.des tratres assassins de la Saint-BarLigueurs thlmy, fils de 93, hlas! il faut bien l'avouer, nous sommes tous plus ou moins les fils de ces fanatiques et nous devons avoir une gale horreur de leurs crimes. Mais on ne peut disconvenir que, de tous ces fanatiques, nos pres de 93 sont encore ceux qui ont vers le moins de sang et ceux dont la fureur a eu les consquences les plus videmment utiles. Courbons la tte au souvenir de toutes ces la Rvolution, et bnissons car son atrocits, triomphe fut le salut de la France et poussa viol'humanit dans une voie de rgnlemment ration. Si le noble vieillard de Ferney, qui avait tant et de la misre de ses souffert des oppressions semblables, les portant toujours dans son cur magnanime, si le noble vieillard pouvait contempler aujourd'hui le monde renouvel par la Rvolution, Et si, en qu'il serait mu, consol, enthousiasm ! on lui montrait le de telles conqutes, prsence large fleuve de sang, nul doute qu'il ne le passt, mais en sentant grandir en frmissant d'horreur, et dans l'humanit. sa foi dans la Providence On oublie trop, qu' part Fontenelle et Montestait de vingt ans environ plus quieu, Voltaire

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du XVIIIe sicle. Dig que tous les philosophes entre autres, J.-J. Rousseau, derot, d'Alembert, de Voltaire. La furent nourris des productions ds 1723, par Henriade, publie frauduleusement tolre ou permise quelques annes Desfontaines, plus tard, tait dans toutes les mains. Si l'on peut contester aujourd'hui sa valeur potique, il est imla valeur de I'oeuvre, au possible de mconnatre Partout point de vue des ides et des sentiments. et brillent la tolrance faisant plir la superstition la tradition et le fanatisme, la raison substitue l'autorit, l'amour de la patrie plac au-dessus la libert des intrts des partis et des grands, adore comme la vertu, l'humanit prconise comme une religion. Voltaire, par ses luttes incessantes au thtre, la cour et la ville, toujours perscut, calomni, deux fois embastill, souvent exil, interdit et brl dans ses livres, attirait forcment l'attention puet considrables blique. Ses relations nombreuses De ajoutaient encore la notorit de sa personne. bonne heure, Voltaire tait devenu un point de ncesmire, une mode, une sorte de personnage saire. Il n'tait pas seulement connu des lettrs et des gens du monde. Son nergique vitalit avait ces premiers au cercles pour rayonner dpass O est Voltaire? grand jour. Que fait Voltaire? Assurment ces vers, cette prose, ces lettres sont de lui. Ces questions taient dans toutes les bouches. Il est donc vrai de dire que la premire gn-

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ration des fils de Voltaire date de la seconde moiti de son sicle et ce n'est pas sans motifs que tous l'appelaient notre patriarche. Jean-Jacques reconnat formellement sa filiation, en ce passage Rien de ce qu'crivait Voltaire des Confessions : ne nous chappait. Le got que je pris ces lec tures m'inspira le dsir d'crire avec lgance et d'imiter le beau coloris de cet auteur, dont j'tais enchant. ses temps aprs parurent Quelque Lettres philosophiques. ne soient Quoiqu'elles par son meilleur ouvrage, ce fut celui qui m'at tira le plus vers l'tude. (C., livre V.) Non-seulement Voltaire fut le soleil de cette de la Rvoluet de pionniers pliade de penseurs tion, mais c'est lui qui leur prpara des lecteurs et leur fit un public capable et dsireux de les lire, de les comprendre et de les soutenir. Sans Voltaire, ils eussent parl des sourds et dans le vide. C'est encore Voltaire qu'on doit, en dehors de l'opinion d'une opinion publique, de la cour, la formation arrivait tout dominer. dont la force croissante On peut affirmer d'une manire gnrale que, dans le XVIII" sicle, il n'y a gure d'ide courante qui ne vienne de lui; de mme, il n'y a pas un homme dans les lettres, les arts et les sciences qui ne soit Volall lui comme son chef, son initiateur. il apparat comme la grande taire est omni-prsent; me de son poque. Il y aurait plus que de l'injustice et de l'ingraticette influence fondamentale tude mconnatre de Voltaire, il y aurait ignorance.

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et Si ce grand homme fit les Encyclopdistes leurs lecteurs, s'il rallia la philosophie et l'humanit les hautes classes en France et en Europe, c'est encore lui qui rendit, pour tous, l'ignorance la superstition les prjugs ridicules, honteuse, dtestable et le fanatisme odieux. Lors de son voyage en France, 1768, quand le roi de Danemark disait, Versailles, que l'auteur du sicle de Louis XIV lui avait appris penser" un fait trs il exprimait, dans ce fait particulier, gnral, vrai pour les grands comme pour les petits. L'action de Voltaire fut si prolonde et si universelle qu'elle prpara les voies aux dclamations loquentes et folles de Rousseau, qui avait dit : Il y a vingt parier contre un qu'un gentilhomme a pour pre un fripon, et qui jetait, dans l'mile, des phrases comme celle-ci: Le peuple se montre tel qu'il est et n'est pas aimable ; mais il faut bien que les gens du monde se d guisent; s'ils se montraient tels qu'ils sont, ils feraient horreur. de JeanMalgr leur violence, les protestations et luiJacques furent lues avec enthousiasme, -mme trouva l'accueil le plus sympathique chez les plus grands seigneurs : le marchal et la marchale de Luxembourg, le prince de Conti, la comtesse de Boufflers, les marquises de Crqui et de Mirepoix, la duchesse de Portland, milord Keith, le duc et la duchesse de Saxe-Gotha, le prince de le duc de Graffton, etc. Il fut penWittemberg,

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deux reprises et par le roi d'Angleterre protg par Frdric II. Sans doute, le talent de l'vidence de ses bons sentiments, sa l'crivain, furent pour beaucoup dans chaleureuse loquence ce rsultat. Mais qui ne voit qu'un tel engouement si les esprits n'y avaient t et t impossible, prpars aussi bien que les curs? Ce n'est pas sans bonnes raisons que la Constilui dcerna les honneurs tuante, fille de Voltaire, et ce n'est pas non plus sans motifs du Panthon ; fille de que, trois ans plus tard, la Convention, Rousseau, rendit ses restes le mme hommage. Chacun de ces grands hommes fut glorifi comme il devait l'tre : Voltaire, natiopar l'Assemble nale qui fit le 14 juillet et la dclaration des Droits de l'homme; mutile Rousseau, par la Convention et terrifiante, telle enfin que et furieuse, terrorise le voulait la crise suprme de la Rvolution.

IV (On ne l'a gure vu, on ne le sait pas assez, Voltaire a plus de cur que d'esprit, et il n'a tant d'es de cur. Je tire a encore qu'il plus prit que parce de mon cerveau ce que je peux, crit-il en 1764 son ami d'ArgentaI, mais le cerveau est bientt dessch, il n'y a que le cur d'inpuisable. En effet, la vraie et saine gaiet vient du cur; comme le sel, elle conserve ce quoi elle est unie. Mais enfin, dira-t-on, pourquoi cette gaiet chez

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calomni, qui, sej cet homme maladif, perscut, l'humanit dans son cur et souflon vous, porte r fre de ses maux? Que peut-on penser de ce philosof plie au rire prompt, facile, incessant ? Il se moque, il persifle, il perce les autres de son ironie mordante et rit de lui-mme : pauvre esprit ou mauvais Telles se formulent les ides de cur, choisissez. la foule. Soyez grave, triste et pleureur, elle vous croira sensible. de tact et quelque peu Une femme d'infiniment la marraine de Voltaire, qui vcut et pensa comme un honnte homme, la clbre Ninon de Lenclos en annonce la force. disait que la gaiet de l'esprit Si jamais cette fine remarque fut applicable quelqu'un, c'est surtout Voltaire. Il semble qu'il n'y eut jamais de bien portant en lui que la tte et le cur. Continuellement en proie des maux d'intestin, qui lui donnaient la fivre, Voltaire, l'infaticonservait intactes sa haute raigable travailleur, son et sa gaiet naturelle. Je ne -veux point dire de mal de la mlancolie, mentale k mais il est vident que cette disposition tient beaucoup au manque de nettet de l'esprit et une certaine proccupation de soi-mme. Or Voltaire est un des esprits lejs plus justes et les plus clairs que l'on connaisse, comme il fut un des curs les plus gnreux et les plus humains. Il ne pouvait donc tre rveur comme le fut Jean-Jacques. Ceci nous explique comment, en apparence, et pour la foule, l'auteur de Candide semble dou de

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qu'un mince pote, tels que Gilbert, Millevoye, ou mme l'auteur de Paul et il a prouv par toute sa vie Virginie. Cependant Nul ne qu'il tait anim des meilleurs sentiments. fut ami plus fidle, amant plus dlicat, matre plus gnreux et plus aim, parent plus dvou, homme plus secourable dans les grandes et les petites choses, aptre plus rsolu et plus hroque. Voltaire s'est reproch de n'avoir pas rendu justice Rabelais ; il avait d'autant plus raison de reconnatre sa mprise qu'il a plus d'un rapport avec le grand rieur, l'Homre bouffon du seizime sicle, le critique le plus profond et le plus universel de son poque. En ce temps de murs l'immortel auteur de Gargantua et de barbares, fut contraint de se barbouiller de lie Pantagruel et d'ordures, comme plus tard Voltaire dut avoir recours la ruse, la courtisanerie, une certaine licence, afin de mieux servir les intrts de la justice et de l'humanit. Avec quelque rflexion, on ne fera pas plus reproche Rabelais de sa grossiret qu' Voltaire de sa courtisanerie. Chacun de ces grands hommes s'est affubl de la livre de son temps. Franais qui n'est pas gai est un homme hors de son lment, dit Voltaire dans une de ses Frdric, encore prince lettres. En crivant sous sa plume, en royal, cette ide se retrouve mars 1737 : Malheur aux philosophes qui ne savent pas se drider le front: je regarde l'austrit comme

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une maladie. J'aime encore mieux tre languissant et sujet la fivre comme je le suis que de Il me semble que la vertu, penser tristement. l'tude et la gaiet sont trois surs qu'il ne faut point sparer. La nature, si prodigue envers Voltaire, ne lui fit pas une mince largesse en le douant de cette saine et puissante gaiet, qui le soutint et le consola. En outre, elle fut, en ses adroites mains, une de ses armes les plus redoutables. La fin du rgne de Louis XIV avait t si triste, les scnes ridiculement donnes par les tragiques convulsionnaires de Saint-Mdard, les querelles des jsuites, des jansnistes la et du parlement, de Louis XV, la dcynique et morne corruption votion respectable mais troite de la reine, les fautes et les revers de ce roi, qui fut l'agonie de la royaut du droit divin, royaut dont son honnte et malheureux petit-fils devait tre l'expiation, tout cela ne composait pas un spectacle bien rjouissant. de la France n'est point Cependant le temprament et pleurard. La gaiet est l'un de ses mlancolique ressorts, et nos hroques soldats, aussi bien que nos prisonniers de guerre, en ont toujours donn la preuve. Voltaire, naturellement gai, savait rire et faire rire; ce fut une de ses forces et il la connaissait bien. Courage, En 1765, il crivait d'Alembert : Archimde, le ridicule est le point fixe avec le quel vous enlverez tous ces maroufles. Notre ) nation ne mrite pas que vous daigniez raison- 2

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ner avec elle; mais c'est la premire nation du monde pour saisir une bonne plaisanterie; ce vous ne trouverez qu'assurment pas Berlin, souvenez-vous-en. Voltaire avait la sant de l'esprit; ses uvres et son succs montrent combien il sut mettre profit sa gaiet et de quelle ressource elle lui fut dans ses luttes perptuelles. Pour nous aujourd'hui, Voltaire, avec sa Pucelle, ses petits vers galants et courtisanesques, Voltaire Mais il ne faudrait point manque aux biensances. oublier que les biensances diffrent selon les poques. Ce qui tait sant au temps de Molire, la ville et au thtre, ne l'est plus de nos jours. Les bons mots trs-crus de Mme Cornul et mme certaines vertes saillies de Mme de Svign ne seraient de RaLa grossiret plus de saison aujourd'hui. belais rvoltait Voltaire, mais les biensances de la cour de Catherine de Mdiis taient fort diffrentes de celles de la cour de Louis XV, et les notre temps diffrent beaucoup des biensances/de usages de Versailles, il y a cent ans. volontiers la rigueur des casuistes J'abandonne et du lecteur pudibond, le ct libertin de l'auteur de la Puclle. J'en suis choqu autant qu'un autre, mais je ne puis ne pas songer que Voltaire a vcu en pleine rgence et sous Louis XV, que ce ct que nous condamnons tient son poque, et qu'il tait fatal que son gnie portt la marque de son et Molire portent celles temps, comme Rabelais .du leur.

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Ces grands hommes n'ont exerc une si prodi-. que parce qu'ils ont admirablegieuse influence ment compris leur poque, et que, grce leur naet leur sens pratique, ils ture, impressionnable ont su s'en faire entendre. C'est faute d'y rflchir ou par ignorance que l'on hsite rendre pleine justice de tels .hommes, tandis que nous ne saurions leur garder trop de reconnaissance. Il est vrai que Voltaire a t flatteur. Il l'a t raffiavec grce, avec finesse, avec les traditions nes du sicle de Louis XIV, mais avec persvrance. Je ne puis ni ne veux le contester. Pourquoi donc, la rflexion, ne lui en sait-on pas mauvais , gr, bien qu'on en puisse souffrir? C'est qu'on sent que Voltaire ne s'occupe de lui qu'accessoirement, qu'il est toujours fidle son but, servir les intrts de la justice et de l'humanit; que cette forme, qui nous dplat, tient aux murs, aux usages, la ncessit ; enfin qu'-tant essentiellement bienveillant il se laissait aisment entraner au plaisir de voir le beau ct des choses et des gens. est tout en dehors, comme Rousseau Voltaire est beaucoup en dedans; celui-ci vit sensiblement sur lui-mme et pour lui-mme; celui-l vit surtout dans les autres et pour les autres. Gnie pratique, cur trs large, Voltaire n'engendre gure de mlancolie. Quand on l'enferme un an la Bastille, la fleur de l'ge, il ne se dsespre pas et Il en a toucompose deux chants de la Ilenriacle. jours agi de mme, dans les situations les plus critiques. Il s'est sauv de l'ennui, du chagrin et de

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l'injustice par le travail, par sa gaiet et par son amour actif de la vrit et des hommes. Puisque nous sommes sur ce chapitre du rire et de la gaiet, il faut que je me dbarrasse et que je dbarrasse le lecteur d'un petit poids incommode. Il s'agit de la Pucelle. Pour nous, aujourd'hui, cet clat de rire nous parat un sacrilge. Il ne fut, pour Voltaire, qu'un pch vniel, mettre encore sur le compte de son temps. Voici ce qu'il en crivait son ami, M. de Formont : C'est plutt dans le got de l'Arioste que dans celui du Tasse que j'ai travaill. J'ai voulu voir ce que produirait mon imagination lorsque je lui donnerais un essor libre et que la crainte du pe tit esprit de critique qui rgne en France ne me retiendrait d'avoir tant pas. Je suis honteux avanc un ouvrage si frivole et qui n'est point fait pour voir le jour; mais aprs tout on peut encore plus mal employer son temps. Je veux bien que cet ouvrage serve quelquefois divertir mes amis, mais je ne veux pas que mes ennemis puissent jamais en avoirla moindre connaissance. (27 juin 1734.) Ce badinage tait une spirituelle polissonnerie Le pote tout fait dans le got de la Rgence. offenser la mmoire de ne pensait nullement notre populaire Jeanne, de laquelle il dit: Hrone assez hoavait feint. digne du miracle qii elle qui aurait eu des nore par son supplice mme. o les hommes en autels dans les temps hroques levaient leurs librateurs.

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Sans doute Voltaire se glorifiait avant tout d'tre homme et citoyen du monde, mais il se sentait Franais, Parisien mme, et il en a donn maintes et du surnatupreuves. Sa haine de la superstition et rel trouvait se satisfaire en cette circonstance, la socit lgre de cette poque saisissait avideun aliment cette pture, qui reclait nanmoins ment substantiel. Ce pome licencieux fit beaucoup de Voltaire. Ce pour la gloire et pour la puissance fait est certain, s'il n'est pas l'honneur de la moralit de son sicle. Quoi qu'il en soit, il est trs probable qu'il n'y aurait jamais eu que des copies de la Pucelle et qu'elle n'et mme jamanuscrites mais t acheve, si Labaumelle, pirate littraire, dj publicateur frauduleux du Sicle de Louis XIV, et un certain capucin Maubert n'avaient fait de cette uvre une dition falsifie et bourre de vers de leur faon. Voltaire crivit une lettre de protestation solennelle l'Acadmie franaise. Cette publication pouvait le compromettre sous gravement avaient plus d'un rapport. Les marauds d'diteurs calcul pour leur bien premirement et pour le mal d'autrui. Heureusement l'orage passa; mais cette circonstance fora Voltaire terminer le pome et en donner lui-mme une dition, six ans plus tard, en 1762. Avant de bien connatre Voltaire, je lui en ai beaucoup voulu d'avoir jou, en profane, avec un sujet sacr pour tous les Franais et pour tout homme de cur. Aujourd'hui, je comprends, j'excuse son pch, qui n'tait mme pas une peccadille pour son temps, parce que je sens et suis 2.

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convaincu qu'il le commit sans malice et mme bonne intention. Il ne faudrait pas que notre amour et notre vnration pour notre admirable Jeanne fissent baisser d'un degr notre amour et notre vnration pour notre admirable Voltaire. Prsentons encore sur ce point une observation capitale. Sans cette gaiet naturelle, la raison de Voltaire et t moins saine et son amour des hommes moins complet. En effet, si le monde auest loin d'tre tout ce que peut souhaiter jourd'hui un cur gnreux, le monde, au temps de Voltaire, tait encore Au plus laid et plus mauvais. "Ine sicle, l'me humaine ne valait pas ce qu'elle vaut de nos jours, car les conditions gnrales de la vie pour l'individu au-dessous des taient fort conditions que nous possdons. Or, lorsqu'on a t aussi ml aux choses et aux hommes de son temps que le fut Voltaire, il est certain que si le phien losophe n'avait pas eu la facult de prendre riant les unes et les autres, il les aurait supports en se rvoltant, soit en maudissant, en pleurant, ainsi qu'il est contre Dieu, soit contre l'humanit, serait devenu fou arriv tant d'autres. Voltaire ou athe comme Diderot. comme Jean-Jacques Sa haute raison et son amour des hommes y eussent perdu une partie de leurs forces. du Nul plus que Voltaire ne fut enthousiaste dans bien, nul ne fut plus heureux de le rencontrer les hommes et dans les choses. On en voit les preuves dans son admiration pour Turgot, dans son du grand ardente sympathie pour les ouvriers

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uvre, d'Alembert, Diderot, etc. Avec quel bonheur il trouve en Mlle Corneille une me innocente, nave et reconnaissante; quelle douce joie lui cause combien est sa dernire pupille, Mlle de Varicourt; touchante sa complaisance pour les jeunes fils de son secrtaire Wagnire, dont il aimait les importunits enfantines. Mais sans la facult du rire, comment et-il soutenu l'infidlit de Mme du Chtelet, l'ingratitude de sa nice, Mme Denis, le lche abandon de Thiriot, la rudesse despotique et les odieux traitede Richements de Frdric, l'amiti aigre-douce lieu, les cruels procds de tant de gens qu'il avait obligs du cur et de la bourse, les incessantes des envieux et les odieuses calomnies perscutions des fanatiques ? Il supporta les vices, les dfauts et les faiblesses des hommes, sans que sa raison en ft branle, sans que son cur en ft broy, parce qu'il en saisit le ct ridicule, parce qu'il en put rire. La foule a naturellement d prendre le change sur la souveraine bont de cur de Voltaire, et je vais le faire toucher au doigt en racontant une de ses bonnes actions. Voltaire avait un parent loign du nom de Daumart. Ce pauvre garon, ayant fait une chute de malade Ferney. Sa cheval, devint gravement cuisse enfla prodigieusement et rien ne put y porter remde, Le clbre Tronchin pratiqua une opration, la suite de laquelle survint une paralysie si bien qu'il fallait donner presque complte,

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comme un enfant. Daumanger ce malheureux mart vivait impotent, sous les yeux de Voltaire, en peine, qui, non content des qui en fut toujours lumires de son ami Tronchin, crivit au premier de Louis XV et fit nombre de dchirurgien marches au sujet de cet infortun II languit ainsi pendant dix ans, objet de la sollicitude de l'homme le plus occup de l'Europe. Le parent le plus attach et l'homme le plus compatissant n'auraient pu faire mieux que le philosophe, et en gnral on ne fait pas autant. Ce Daumart, au demeurant, tait un jeune homme assez vulgaire, n'ayant pour attirer l'intrt d'autre titre que son malheur et sa jeunesse. Or, on trouve dans une lettre de Voltaire sa de Flonice, Mme de Fontaine, depuis marquise rian, au mois de fvrier 1761, ces quelques lignes: Daumart est au lit depuis cinq mois, sans pou voir remuer. Tronchin vous a gurie parce qu'il ne vous a rien fait; mais pour avoir fait quelque chose Daumart, ce pauvre garon en mourra, ou sa vie sera pire que la mort. C'est une bien malheureuse crature que ce Daumart; mais son pre tait encore plus sot que lui, et son grand pre encore plus. Je n'ai pas connu le bisaeul, mais ce devait tre un rare homme. Ces derniers mots sont faire bondir les mlanil rit, il plaisante devant une coliques. Comment! telle infortune ! Hlas! oui, Voltaire est fait ainsi : mais il est bienfaisant, compatissant, gnreux, d'une philosophie active et riante. En janvier 1763, il mande encore sa nice :

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0 destine! voil Mlle Corneille heureuse. Daumart est sur le dos depuis deux ans et demi, sans pouvoir remuer. Il lui faut donner manger comme un enfant. Quel contraste ! Le nombre des gens qui remercient Dieu est petit, ceux qui se donnent au diable composent la grande partie du monde. Pour moi, je jouis du bonheur d'au trui, mais surtout du vtre. Si vous crivez votre sur, fourrez dans votre lettre un petit mot pour l'oncle, qui vous aimera tant qu'il respirera. Il faut aussi que les Calas gagnent leur procs. Bonsoir, bonsoir, je n'en peux plus, je vous em brasse tous deux. Tout Voltaire est l. Que le lecteur garde ce fait dans sa mmoire, il est caractristique. Jamais personne ne fut meilleur et .plus occup des autres ni ses que lui; mais pour qu'il ne succombt maux ni ceux de ses semblables qu'il faisait siens, la nature l'avait dou d'une puissante lasticit d'esprit et d'une admirable gaiet. Jamais peut-tre le rire n'a t plus prs des larmes que chez Volet la force de son taire, parce que la vivacit esprit galaient la vibrante et profonde sensibilit de son cur. Comme Voltaire, Mme de Svign joue de malheur avec la foule. Par son vif esprit, par sa gaiet femme naturelle, par sa verte allure, l'aimable passe aux yeux du vulgaire pour avoir eu peu de cur. On a mme pouss la chose jusqu' lui refuser d'avoir sincrement aim sa fille. Tout lecteur srieux des uvres de l'illustre marquise sait

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combien ces prventions sont fausses, combien elle fut une femme affectueuse, autant bienveillante, Mais il n'est que qu'une mre tendre et passionne. et cette vivacit d'esprit, trop vrai, cette nettet cette saine et verte gaiet lui ont nui prs du grand nombre, comme elles ont port prjudice l'auteur de Candide et de Zadig.

V Ce que nous possdons de la correspondance de Voltaire constitue une admirable et prcieuse auNous ne connaissons rien en ce tobiographie. genre que l'on y puisse comparer. Quoique trsest pourtant cette correspondance volumineuse, bien loin d'tre complte. Si l'on avait pu runir toutes les lettres de Voltaire, il est probable qu'au lieu de vingt-deux nous en aurions le volumes, double. Il n'existe aucune lettre Mmedu Chtelet, trs-peu Mme Denis. Toutes les lettres adresses M. d'Argental absolu jusqu'en 1734 manquent Catherine II, ment. Plusieurs lettres Frdric, la plupart de celles envoyes M. de Choiseul, les lettres Damilaville dans les dix derniers mois de avec MM. deGnouville, sa vie, la correspondance de Maisons, la baronne de Meillonnaz, la comtesse de Bentinck font galement dfaut. On pourrait signaler d'autres lacunes regrettables. La correspondance de Voltaire fut toujours trsde ses travaux et le active, malgr la multiplicit

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tat de sa sant. S'il tait oblig de garmauvais ou rendu der le lit, vaincu par la souffrance incommoaveugle par des fluxions priodiques, 'dits qui assaillirent ga vieillesse dans les quinze annes de sa vie, il dictait et obissait dernires l'activit de son esprit, au besoin vaillamment de son cur. Cette fcondit, souvent fivreuse, a C'est que quand Voltaire parle de quoi surprendre. il agit; il fuit autant qu'il le mprise l'art de parler pour ne rien dire. Il n'a tant crit que parce qu'il a toujours et beaucoup agi; sa parole est action. La hte ne permettait pas Voltaire de revoir ses feuilles, la plupart emportes comme celles de la Sibylle par le souffle de l'esprit et le besoin du moment. Aussi peut-on y dcouvrir et l quelques fautes de franais, mais on n'y trouvera pas une faute de cur, ni gure de manque de raison. C'est ainsi qu'il crit la comtesse de Lutzellbourg : Votre sant m'inquite Mais si vous beaucoup. avez le bonheur d'avoir encore auprs de vous monsieur votre fils, j'attends tout de ses soins. Ce qu'on aime fait bien porter. Cette dernire suivant la grammaire, est des phrase, mauvaise meilleures comme sentiment. Au reste, Voltaire, il ne s'inquite n'crivant que pour agir, pas qui lui chappent. En 1761, trop des incorrections il s'en explique en courant avec l'abb d'Olivet : a J'ai peur qu'il n'y ait quelques fautes de lanOn pardonne les ngligences, mais non gage. les solcismes, et il s'en glisse toujours quel a ques-uns quand on dicte rapidement.

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Grce cette correspondance, palpitation intime] de son me, on pntre l'homme fond, on s'initie: on connat l'poque o il a vcu, son existence, on devient bon juge des obstacles sans nombre dont il eut triompher, on s'merveille de cette et surtout de ce touj ours prsente, intelligence grand cur toujours brlant. Cette correspondance n'a qu'un dfaut, elle est la lisent. On recule immense et peu de personnes devant ces vingt volumes si remplis, si varis, si et qu'on se fliciterait tant d'avoir lus. instructifs, ose affronter qui donc aujourd'hui Vingt volumes! un tel labeur ? Sur cent personnes, plus ou moins de littrature, combien ont lu toutes occupes les Lettres de Mme de Svign ? Huit ou dix tout au de la spirituelle plus, quoique l'oeuvre charmante de moiti que la marquise soit moins considrable de Voltaire. Cela est bien fcheux correspondance car le premier pour le lecteur et pour Voltaire, celui-ci, et le perd beaucoup ne pas connatre tre mieux connu. second gagnerait Comme Mme de Svign, Voltaire parle, on peut de cur, source vive qui ne le dire, d'abondance s'puisa jamais en lui, mme dans la vieillesse. de cur est Chez tous les deux, cette abondance vivifie par un esprit net, alerte, trs-vif et touincomest en l'horizon cultiv. Mais Voltaire jours parablement plus vaste et la force virile se maniUn critique feste avec une souveraine grandeur. de Candide est habile" remarquera que l'auteur le en lui flatteur. Mais on d% porter peut souple,

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ne rencontrera le censeur le rigide plus jamais d'un maudans ces milliers de lettres l'expression vais sentiment. Aprs cette lecture, il est imposde la noblesse de sible de ne pas rester convaincu et tout pntr de la beaut de cur de Voltaire son me. La critique dira encore que la pense de a mille facettes, Voltaire est ondoyante, qu'elle bien taill, et il aura raison. comme un diamant Mais ce critique ne pourra pas nier que l'amour cette pense des hommes et dela justice n'illumine L est la et ne compose la nature de ce diamant. de son clat et de son prix cause de sa puret, inestimable. au spectacle de l'inOn sera saisi d'admiration tout croyable activit de cet homme, se faisant ainsi qu'il le dit Thitous pour le bien commun, riot, juillet 1760. Except de fendre le bois, il n'y a sorte de mtier que je ne fasse. Cette phrase la situation de Voltaire, plaisante peint exactement et s'il y a lieu de s'tonner ce n'est pas lorsqu'il Mes anges, je n'ai crit, en 1761, d'Argental : gure la force d'crire, parce que depuis quel que temps j'cris nuit et jour. Il est difficile de concevoir comment Voltaire a suffi tout ce qu'il a fait. Le ton de ces lettres varie l'infini. Avec les du clairer les cooprateurs grand oeuvre, avec Damilahommes, d'Alembert, Diderot, ville, l'avocat Christin et quelques autres, Voltaire se montre ardent, ce rsolu, dvou, fraternel, n'est pas assez dire, plein d'une respectueuse 3

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comme il le fut pour Turgot, pour admiration ; Franklin, pour tous les ouvriers de la sainte cause de la justice et de l'humanit. S'il s'adresse sa la marquise spirituelle mais goste contemporaine, du Deffand, il est bienveillant et consolateur, mais toujours philosophe enjou et quelque peu diplomate, car la marquise voit beaucoup de monde et fait courir ses lettres. Pour MM. d'Argental, ThiMme de Champbonin, Formont, riot, Cideville, amiti remplit les pages etc., sa vive et constante tout comme avec les membres de sa famille, prs et desquels il mendie parfois un mot de rponse Si les lettres adresses aux cooprade tendresse. celles qu'il teurs sont brlantes du zle de l'aptre, crit aux amis sont toutes chaudes d'une cordialit juvnile. A l'gard de Richelieu, qui lui joua souvent de vilains tours, il conserve, sous les formes de la dfrence due l'un des premiers personnages de la cour, un accent de vritable franchise et de vieille affection, dont on voudrait que le marchal ft plus digne. Il en est de mme avec Frle philosophe dric. Ici, lorsqu'il y a ncessit, son indpendance, sans accuse plus nettement s'carter jamais des bornes du respect. Ah ! quel beau brviaire de Vhonnte homme on en faisant un choix dans ces sept ou composerait, huit mille lettres-! :car, hlas ! il faut trier, il faut dlaisse par le rduire cette masse de volumes, pour lui. Il est imposgrand nombre, inabordable un cur un sible qu'une intelligence moyenne, fruit telle d'une ne retirent bien grand plac peu

INTRODUCTION lecture. trouvera

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Il est certain que l'esprit le plus orn y son profit, et que l'me la plus sympathique y puisera de nouvelles forces. Peu de lectures seraient plus saines et plus fortifiantes que celle Je ne crois pas qu'un seul lecteur de ce brviaire. pt quitter le livre et je suis sr qu'il ne pourrait le terminer, sans se sentir mieux avec lui-mme et mieux dispos pour ses semblables.

VI Iloudon Latour, Lemoine, Pigalle, Largillire, les traits de Voltaire, diffnous ont transmis rentes poques de sa vie. Tout le monde a vu, au la belle statue assise foyer du Thtre-Franais, Elle est pleine de due au dernier de ces matres. vie, bien qu'elle ne reprsente qu'un vieillard de ans, mais ce vieillard tait Voltaire, quatre-vingts la physionomie la plus anime de son c'est--dire sicle. Il est heureux que l'artiste ait t la hauteur de sa tche. Voltaire tait grand, maigre et d'une tournure aussi loign du tempraaise. Son temprament, ne lui permit ment athltique que du lymphatique, ni embonpoint. d'avoir ni muscles En jamais il possdait un systme nerveux puisrevanche, sant et vivace. Son visage tait rgulier ; la bouche le dessin d'un menton arrt et et lgant, grande le front vaste et ferme, le nez fort et prononc, Mais ce qu'il avait d'incomparable, trs-lev.

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c'tait les yeux : grands, noirs, lumineux, ardents, ils brillaient comme des escarboucles. L se concentrait le foyer de sa vie. Aussi jouit-il de ce prcieux avantage de n'avoir pas besoin de recourir aux lunettes dans son extrme vieillesse. Rien de plus mobile et de plus expressif que son visage, il Les impressions les plus diverses s'y tait parlant. avec vigueur. La bienveillance, la peignaient la sainte gaiet, la douceur et la piti, l'ironie, la douleur et, en quelques circonsindignation, tances extrmes, une horreur profonde et terrifiante passaient sur cette figure multiple et comprhensive, qui rfltait tout, comme son esprit. Sa mmoire tait prodigieuse, sa conversation d'un charme et d'un intrt indicibles : il savait tout, il avait tout vu, tout lu, il avait rflchi sur et instruire les toute chose, il dsirait s'instruire autres, parce qu'il aimait les hommes et voulait en tre aim. Voltaire tenait de son temps une polimais tesse exquise et des manires charmantes, cette politesse avait pour base une haute et unisans laquelle la politesse, ni verselle bienveillance vraie ni sentie, n'est que l'affiche et l'imitation des en souvenir du vertus sociales. Aussi Frdric, pass et quoi qu'il ft arriv entre eux, trouvait-il le temps de lui crire, au milieu de cette terrible guerre de sept ans qui le mit deux doigts de sa perte, en juin 1760: Vous tes charmant dans la conversation, vous savez instruire et amuser en mme temps. Vous tes la crature la plus sduisante que je con-

INTRODUCTION a naisse, monde

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capable de vous faire aimer de tout le quand vous le voulez. Vous avez tant de grces dans l'esprit que vous pouvez offenser et mriter en mme temps l'indulgence de ceux Enfin, vous seriez parfait qui vous connaissent. si vous n'tiez pas homme. Nous aurons reparler des rapports de Voltaire La physionomie de Volet de e hros singulier. la bont, la taire, que temprait qu'accentuait l'ironie, paraissait radieuse et gaiet, qu'aiguisait toute pntre d'intelligence. L'abb Morellet, se rappelant le noble vieillard, qu'il visita Ferney, a dit dans ses mmoires : Voltaire a toujours paru ceux qui l'ont vu de prs plus extraordinaire et plus grand que sa renomme. La justesse de cette remarque va se trouver hautement confirme de par le dernier jugement Diderot sur son illustre devancier. Diderot n'a vu Voltaire que quand celui-ci revint Paris pour y mourir; jusque-l il n'avait pu lui rendre une justice et il nous a laiss quelques traces des resentire, trictions d'ailqu'il apportait dans son admiration leurs sincre. On peut souponner que les ides de l'auteur de la Lettre sur les philosophiques aveugles pouvaient bien tre la cause de cette prvention. Ces ides devaient avoir pour rsultat de lui faire envisager le disme de Voltaire comme une faiblesse et une impuissance. En cette occasion, le le bon jugement de systme, le prjug troublaient Diderot. Mais lorsqu'il eut approch l'homme et l'eut tenu dans ses bras, lorsque, ayant communi

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d'me me avec Voltaire, il eut t pntr du feu de son regard et de sa parole, aprs avoir t tmoin de l'irrsistible motion qui gagna tout un peuple et donnait la mesure de l'uvre accomplie par Voltaire, alors l'honnte et bouillant Diderot chanIl avait compris l'homme dans gea de langage. toute sa grandeur. On sait que, depuis son retour de Russie, Diderot vcut fort retir, occup de son Essai sur les rgnes de Claude et de Nron, qui avait surtout pour objet de venger et de glorifier la mmoire de Snque. Dans ce dernier livre, Diderot achve de montrer la droiture de son cur et son ardent amour de la vrit et de la justice. C'est l qu'avant de mourir, six ans aprs Voltaire, le courageux athlte formula ses opinions sur quelques-uns de ses contemporains. VolJe ne relverai que deux passages concernant le premier est relatif au vide fait dans le taire; monde par cette perte irrparable : Je dirais que Voltaire fut le plus grand homme que la nature ait produit, que je trouverais. des approbateurs ; mais si je dis qu'elle n'en avait pas encore produit et qu'elle n'en produira peut tre pas un aussi extraordinaire, il n'y aura gure que ses ennemis qui me contrediront. Le second fragment est une sorte de prosopope, une apostrophe sur le mode lyrique, dont le got mais dont le peut tre contestable aujourd'hui, sentiment est trs-juste On sent et trs-touchant. que Diderot, inspir comme le vates antique, pntre dans la postrit, au del mme de notre

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de la juste admiration prsent, pour s'associer quelle hauteur nos neveux et nous apprendre le nous devons mettre dans notre reconnaissance sicle. grand homme du dix-huitime Quoi tu t'es immortalis ! par une multitude sublimes en tous les genres de litt d'ouvrages et ton nom prononc avec admiration )) rature; respect dans toutes les contres du globe polic, la postrit la plus recule et ne prira passera qu'au milieu des ruines du monde; tu es le et seul pote pique de la nation ; premier et tu ne manques ni d'lvation ni d'harmonie, si tu ne possdes au pas l'une de ces qualits degr de Racine, l'autre au degr de Corneille, on ne saurait te refuser une force tragique qu'ils n'ont pas; tu as fait entendre la voix de la philo sophie sur la scne, tu l'as rendue populaire. Quel est celui des anciens ou des modernes qu'on te comparer dans la posie lgre ? Tu puisse nous as fait connatre Locke et Newton, Shaet Congrve ; la pudeur ne prononcera kespeare pas le nom de ta Pucelle, mais le gnie, mais le got l'auront sans cesse entre leurs mains, mais les grces le cacheront dans leur sein. La critique dira de tes ouvrages historiques tout ce qu'elle voudra, mais elle ne niera point qu'on ne remporte de cette lecture une haine profonde contre tous les mchants qui ont fait et soit en l'oppri qui font le malheur de l'humanit, dans tes romans et mant, soit en la trompant ; tes contes pleins de chaleur, de raison et d'origi-

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nalit, j'entrevois partout la sage Minerve sous le masque de Momus. Aprs avoir soutenu le bon got par tes pr ceptes et par tes 1 crits, tu t'es illustr par des actions clatantes ; on t'a vu prendre courageu sement la dfense de l'innocence opprime ; tu as restitu l'honneur une famille fltrie par des juges imprudents ; tu as jet les fondements d'une 'ville tes dpens; les dieux ont prolong ta vie sans infirmits Jusqu' l'extrme vieillesse, tu n'as pas connu l'infortune; si l'indigence apD. procha de toi ce ne fut que pour implorer et rece voir tes secours; toute une nation t'a rendu des hommages ont rarement que ses souverains a obtenus du d'elle ; tu as reu les honneurs a triomphe la plus la capitale dans ta patrie, claire de l'univers; quel est celui d'entre nous qui ne donnt sa vie pour un jour comme le tien? Et la piqre d'un insecte envieux Jaloux, malheu reux, pourra corrompre ta flicit ? Ou tu ignores ce que tu vaux, ou tu ne fais pas de cas de nous; connais enfin ta hauteur et sache qu'avec quelque force que les flches soient lances, elles n'at teignent pas le ciel. Hlas! tu tais, lorsque je te parlais ainsi. Je ne m'tendrai pas ici sur les reproches de Diderot au sujet de la sensibilit de Voltaire pour les Le revenir. calomnies. J'aurai et les phiy injures losophe ne connaissait pas plus la haine que Diderot lui-mme; il l'a prouv maintes fois, mais il aimait de ne avec la vrit et pour trop passion la justice

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car il pas les dfendre mme en sa personne, sentait qu'il avait charge d'mes et qu'il tait un devait porte-lumire. Lucifer, le noble archange, prendre au besoin l'pe vengeresse de Michel pour faire rentrer dans la poussire la tourbe de ses ennemis, qui taient les ennemis de la vrit et des hommes. et Voltaire fut la fois un homme trs-passionn mais si jamais raison ne fut plus trs-raisonnable; nette, plus imperturbable, jamais passions ne furent plus nobles, plus gnreuses et plus constantes. Voltaire vit de prs d'assez vilaines gens, il souffrit beaucoup de la part des hommes, il eut se plaindre de ceux qu'il aima, il connut les vices et les crimes de son temps, en un mot, il eut une du mal dans notre longue et complte exprience espce. Cependant, jamais il ne dsespra de l'humanit, toujours il eut foi dans son avenir, toujours il crut que la justice, la vrit, la bont doivent tre les divinits de ce monde. Pourquoi ? sinon parce qu'il trouva en son me tous les nobles et sacrs caractres de la nature de son lumineux humaine; parce qu'embrassant regard la vie de son espce, il l'aima d'un sinere et profond amour. -Il se sentit le frre de tous ceux qui l'avaient claire, servie jusqu' la mort, le frre des Socrate et des Marc-Aurle, des Galile et des Newton, des l'Hpital et des Henri IV, des Fnelon et des Molire. Comment mpriser les hommes, lorsqu'on se sent de la famille des sages, des martyrs, des hros, des 3.

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gnies de l'art et dela science? Comment mpriser les hommes, quand on fortifie chaque jour son cur par la frquente communion avec les saints de l'humanit, quand on sent son me habite par la jus-, tice, illumine par la vrit, console par l'amour, vivifie par la charit sociale ? Il est vident que celui qui mprise les hommes se mprise d'abord lui-mme et cela justement. S'il n'en tait pas ainsi, son cur plaiderait devant sa conscience la cause de ses semblables ; il plaindrait les faibles, il aurait piti des misrables et aimerait les bons; car il ne peut douter qu'il y en a puisqu'il l'est lui-mme. Le mpris de l'humanit est fond sur le juste mpris de soi-mme. Comme il le dit quelque part, Voltaire passa sa vie pardonner ses ennemis et mme ses amis, ce qui est plus difficile. Ce grand homme fut soumis de cruelles preuves pour son cur. Il eut pardonner aux grands et aux petits, aux hommes et aux femmes, Frdric comme Richelieu, Mme du Chtelet et Mme Denis, au trop faible et trop picurien Thiriot. Eh! oui, car tout comToujours pardonner ! Cette disposition napr'endre c'est tout pardonner. turelle de Voltaire ne fit que grandir jusqu' sa mort, parce que ses ides gnrales se compltrent et placrent dfinitivement son me dans cette rgion sereine o ne peuvent plus habiter que l'indulgence, la compassion et l'amour. Il pardonnait aux uns, parce qu'ils ne savaient ce qu'ils faisaient, aux autres parce qu'ils taient

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il parfaibles ou n'auraient pu faire autrement; le monde et donnait tous parce qu'il embrassait la pauvre humanit d'un regard plein de lumire et d'un cur plein d'amour. Tout ce que Voltaire a fait, tout ce qu'il a crit et de la sont d'irrcusables preuves de la grandeur il bont de son me. Par ses travaux historiques, et coup sr le plus popufut l'un des premiers de la philosophie de l'histoire. laire des crateurs Dans Son influence sur ce point a t considrable. toutes cette direction tous ses crits accusent un consleurs pages, avec une haute impartialit, une violente tant enthousiasme pour la vrit, horreur du mal, de l'ignorance, de la superstition, Il y a plus; qui engendre le monstre du fanatisme. Voltaire est anim d'un si profond amour pour l'humanit il se montre heuque, non-seulement reux du bien qu'il en peut crire, mais soigneux d'en laver les souillures, d'en effacer les empress tant sauves. crimes, la justice et sa conscience C'est ainsi que, dans le Pyrrhonisme de l'his nous mettre en garde contre toire, il s'tudie les monstruosits et les infamies, qui ont t lou affirmes sans preuves. grement rapportes Aux yeux du philosophe, de telles horreurs ne peuvent pas tre acceptes pour vraies, puisqu'elles ne sont pas vraisemblables. Le cur de Voltaire se rvolte au nom de la nature et de la dignit humaines. Il n'admettra pas, il ne peut admettre les crimes odieux que sur des preuves irrfragables. l'historien prfre douter ou rejeter ces Autrement,

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horreurs au rang des fables, des contes mourir de peur, dont on a trop rempli les lgendes et les annales de l'humanit. Si cette manire de voir tmoigne du sens et de la raison de Voltaire, elle fait encore plus d'honneur la noblesse de son me. L'intrpide ennemi de toutes les erreurs et de toutes les chimres devait dployer un gal courage contre les hideuses images et les effroyables tableaux qu'on nous faisait des hommes dans le pass. A l'occasion de l'une des plus sombres pages de l'histoire romaine, le philosophe s'exprime ainsi : cc Toutes les fois quej'ai lu l'abominable histoire de Nron et de sa mre Agrippine, j'ai t tent de n'en rien croire. L'intrt du genre humain est que tant d'horreurs aient t exagres, elles font trop de honte la nature. du rcit de Puis il discute les invraisemblances Tacite, fait sur la foi d'un certain Cluvius; il montre le peu de crdit que l'on doit accorder la satire de Titus Petronius, jeune libertin de Rome qu'il ne faut pas confondre avec le consul Caus PetrQnius, sacrifi la jalousie de Tigellin, et auquel on attribue tort les satires de Ptrone. les crimes avrs Voltaire, tout en fltrissant VI et de Csar Borgia, met encore d'Alexandre des doutes sur certaines normits attribues ces illustres sclrats. Puis il termine ce paragraphe ; par ces rflexions : On nous raconte des atrocits non moins ex crables de plusieurs princes asiatiques; les voya-

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geurs se donnent une libre carire sur tout ce qu'ils ont entendu dire. J'aurais voulu, leur place, Je n'aurais mentir d'une faon toute contraire. jamais vu que des princes justes et clments, des juges sans passions, des financiers dsintresss, et j'aurais prsent ces modles aux go.uvernements de l'Europe. La Cyropedie de Xnophon est un roman, mais des fables qui enseignent la vertu valent mieux que des histoires, mles de ne des racontent forfaits. fables, qui que L'auteur de YEssai sur les murs dit, dans un Si les hommes taient raisonnaautre endroit : bles, ils ne voudraient d'histoires que celles qui mettraient sous leurs yeux les droits des peu pies, les vnements toute une qui intressent nation, les progrs des arts utiles, les abus qui exposent le grand nombre la tyrannie des pe tits ; mais cette manire d'crire l'histoire. est aussi diificile que dangereuse.

VII Les admirations de Voltaire sont encore d'clatants tmoignages de la noblesse de son me. Ses plus encore hros, ce sont les hommes vertueux, que les hommes de talent ou de gnie; ce sont, les Antonins, Trajan, Julien, Sodans l'antiquit, c'est Caton, dont il parle en ces crate, pictte, termes, dans ses notes sur le Triumvirat : Nous prononons son nom avec plus de vn-

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ration que celui des Csar, des Pompe, des Bru tus, des Cicron et mme des Scipions, car tous ont eu beaucoup d'ambition ou de grandes fai blesses. C'est comme citoyen vertueux, c'est comme stocien Caton rigide, qu'on rvre malgr soi, tant l'amour de la patrie est respect par ceux mmes qui les vertus patriotiques YI sont inconnues, tant la philosophie stocienne force l'admiration ceux mmes qui en sont le plus loigns. Il est certain que Caton fit tout pour le devoir, tout pour la patrie, et jamais rien pour lui. Il est presque le seul Romain de son temps qui mrite un pareil loge. ensuite contre La Motte, qui Voltaire s'indigne a reproch Caton de n'avoir pas, d'une me plus de Phardu vainqueur gale, accept le pardon sale. On voit, dit-il, dans ces vers, quelle est l' norme diffrence d'un bourgeois de nos jours etJ d'un hros de Rome. Caton n'aurait pas eu une; me gale, mais trs ingale, si, ayant toute sa vie soutenu la cause divine de la libert, il l'ell enfin abandonne. Les vers de La Motte sonti d'un cur esclave qui cherche de l'esprit. Je: rougis quand je vois quels grands hommes de: l'antiquit nous nous efforons tous les jours dea dgrader. Il faut juger Caton par les principe de Rome, de l'hrosme et du stocisme, puis qu'il tait Romain, hros et stocien. Voil quel tait, soixante-douze ans, l'enthousiasme de Voltaire pour l'homme vertueux. On no

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on ne ressent de tels langage, soi-mme. transports que quand on est vertueux r Si le sicle de la Rgence et de Louis XV a t de ses moeurs, le dixclbre par le relchement huitime sicle mrite de l'tre davantage, et meilleur titre, par son humanit et par son enthousiasme pour la vertu, oui, pour la vertu ! et il faut Ceci, je le sens, demande explication, d'abord nous entendre sur le mot. Il a souvent et l'ide de la mortification longtemps correspondu de l'individu en vue du ciel et pour plaire Dieu; un homme vivant d'aumnes aprs avoir fait vu de pauvret, de chastet et d'obissance, un chartel tait le modle de l'homme treux, un trappiste, vertueux. Cela s'appelait se dtacher du monde et dtruire la bte au profit de l'me. On tait vertueux pour soi, pour faire son salut; et nous sommes loin de prtendre que cette manire d'entendre la vertu n'ait pas eu sa raison d'tre et n'ait Le dix-huitime pas t utile au genre humain. sicle comprit la vertu dans un sens plus large et plus humain. Alors elle consista faire du bien aux hommes; et le plus vertueux fut celui qui prouvait le mieux, par la pratique de sa vie, son amour pour ses semblahles d'Holet pour la vrit. L'athe l'excellent Diderot bach, le matrialiste Ilelvtius, et savant le sceptique qui tait l'un et l'autre, le bon roi Stanislas, cond'Alembert, catholique fess par le jsuite Menou et consol par la marl'admirable bonquise de Boufflers, Franklin, homme Richard, honneur de l'Amrique et du

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libre pen Turgot, l'encyclopdiste protestantisme, seur et le ministre intgre, furent en ce sens des Le plus vertueux de tous fut hommes vertueux. Voltaire, parce que sa haute raison, son grand cur et son gnie lui donnrent plus de ressources en tout genre, pour faire le bien sur la plus vaste chelle et dans mille directions la fois. Le dix-septime sicle nous offre quelques vertueux, exemples de chrtiens qui furent des hommes de gnie et qui font ressortir avec clat ce de la vertu. que nous disons ici sur le caractre Comment se dfendre d'admirer Bossuet, et qui pourrait ne pas estimer et aimer Pascal, l'austre et sublime jansniste ? Mais tous deux furent plut chrtiennes remplis de vertus que d'humanit sous les Quel spectacle que Pascal, se torturant de son dogme et de sa ceinture de feji treintes garnie de clous! Et celui de l'Aigle de Meaux faisant l'loge du fanatique Le Tellier et des horribles dragonnades, des province; qui dsolrent du par des crimes de toute sorte et chassrent France cinquante mille familles innocentes ! Proc: leur,' cups de sauver leur me en dtruisant corps, comment ces chrtiens vertueux auraient-il pu s'apitoyer beaucoup sur les misres de leur:: semblables ? Bossuet et Pascal, il nous appartient de le pro( clamer au dix-neuvime cle; reprsentent sicle, tres moins vertueux, moins dignes du beau nour d'homme que Turgot et Franklin, Diderot et Vold taire. Qu'et gagn l'Europe ce que saint Srau

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phin d'Ascoli, dont nous aurons parler, et t l'un de ses rois au lieu de vivre en capucin ? Tandis que si l'on suppose Franklin, Turgot, Voltaire au timon d'un Etat, aussitt l'me s'ouvre l'esprance et l'on en attend pour les hommes de meilleures destines. Il est manifeste sicle on qu'au dix-septime le sentiment tait loin de ressentir profondment de l'humanit et de compatir ses maux avec un cur vaillant ; on tait plus loin encore de s'lancer vers la vrit et la justice d'un esprit libre et d'une me intrpide. tait grande, Certes, sous Louis XV, l'iniquit mais la voix de Voltaire pouvait faire rougir son sicle de l'assassinat de Calas, de La juridique elle de Montbailli, de Barre, Lally-Tollendal ; sauvait les Sirven, elle trouvait mille chos quand il dplorait le tremblement de terre de Lisbonne o avaient pri trente mille personnes. Et cet tat nouveau des mes, on le devait la vertu agisdes philosophes. Je ne suis pas sante, l'humanit bien sr que la vertu d'un ascte, occup de son la d l'inutilit, salut, ne tourne l'aigreur, mence. Il y en a plus d'un exemple. V soli, il n'est pas bon que l'homme soit seul, a dit le livre, d'accord ici avec le plus grand des livres, la nature. Mais, en revanche, je ne crois pas qu'on puisse citer un homme vertueux, toujours occup de faire du bien ses semblables et de pratiquer la justice, qui ait tourn mal. Il me semble donc ressortir

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des faits que la vertu, telle que l'a entendue le dix huitime sicle, est prfrable la vertu telle qu< l'a comprise le beau sicle de Louis XIV. Oui, le dix-huitime sicle, dont Voltaire rester; la plus clatante personnification, fut un sicle sym de la vertu pathique la souffrance, enthousiaste avide de vrit et de justice. Nul sicle n'a ti plus humain; il nous a donn le mot bienfaisance qu'il a eu l'honneur et qu'il tait digne de crer Ce mot caractristique rsume admirablement se:

aspirations. Le dix-huitime sicle a couv dans ses entrail e les, toutes brlantes de l'amour de l'humanit de la justice, la Rvolution franaise. A lui revien la gloire de ce magnifique et formidable mouve ment, qui a mis fin au moyen ge et cr la se cit moderne. Si nous devons reconnaissance e admiration au dix-septime sicle pour le gnie d ses immortels crivains, qui nous ont veills 1 vie de l'intelligence, que ne devons-nous pas ai sicle qui a prpar tous nos progrs et s'est ai firm par 89 ?.

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1 Pour faire comprendre l'uvre et le caractre de de tracer nettement une 'homme, il est indispensable esquisse de son existence. La vie de Voltaire peut se liviser en trois poques principales : la premire depuis ;a naissance jusqu' sa liaison avec Mmedu Chtelet t sa retraite Cirey en 1734, ce sera sa jeunesse; la seconde s'tendrait jusqu' son tablissement aux Dices et Ferney, 1755, correspondante l'ge mr; mfin la troisime allant jusqu' sa mort et comprenant son admirable et fconde vieillesse. N le 21 novembre 1694 Paris, Voltaire vint au monde faible, dlicat, et le fut toute sa vie. Il ne dut Iu'au rgime et plus tard aux conseils du clbre Tron:hin la conservation, non pas de la sant, bien dont il le jouit jamais compltement, mais de ses jours remplis par le travail et le culte ardent de l'humanit. Sa nre, originaire du Poitou, tait noble et s'appelait Daumart de Maulon. C'est d'une terre maternelle que Franois Arout, cadet de famill, prit en 1718 le nom de Voltaire; par imitation, cet usage tait pass de la noblesse dans la bourgeoisie aise. Arout n'est pas plus euphonique que Poquelin et je m'imagine que, si Rabelais et La Fontaine avaient reu de leurs parents

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les noms malencontreux de Garasse, Nonotte ou Patouil. let, ils eussent galement pris la libert de les changer Molire, Voltaire sonnent mieux l'oreille que Poquelin et Arout, et cela est fort agrable pour la postrit. MmeArout tait une femme du monde que l'abb de Chateauneuf, qui fut le parrain de ce troisime enfant avait introduite chez Ninon de Lenclos et dans quel ques autres socits lettres et polies. MmeArout avai frquent Boileau et, au rapport de Voltaire, elle rsumait son opinion sur le clbre littrateur, en disant C'est un bon livre et un sot homme. Mme Arou: mourut dans la premire jeunesse de son fils. Son mari, notaire et trsorier de la chambre de; comptes, tait un honnte homme, tout son tat: Voltaire avait un frre an, qu'il appela plus taro Quesnel-Arout, esprit faible qui donna dans les extral vagances des jansnistes et des convulsionnaires. I. mourut en 1740. Etant en Angleterre en 1726, Voltaire y apprit la mort de sa sur, MmeMignot, laquelle ii tmoigna toujours de l'affection et dont il aurait voulu tre aim. Telle tait sa famille. L'abb de Chateauneuf, qui avait t le dernier amant de Ninon, tait trs-intime dans la maisoi[ Arout et eut la plus grande influence sur les commenj cements de Voltaire. Erudit, mondain, bel esprit, ces abb vivait dans la meilleure compagnie, celle def Sully, Lafare, Chaulieu, du prince de Conti, de l'abb( Courtin, du grand prieur de Vendme, etc. L'enfanr: fut allait par les muses lgres, au libre vol, l'allun philosophique. Mis bientt au collge Louis-le-Grando il merveilla ses matres, les pres Lejay, Brumo){ Pore, Tournemine; tout en les inquitant sur so:( salut par les clairs de sa vive et droite raison. A l'ge de douze ans, Voltaire composa une petitJ pice de vers, adresse au grand dauphin, fils unique de Louis XIV, en faveur d'un pauvre invalide. C'ttiiJ

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bien commencer, mais l'homme a encore plus tenu que ne promettait l'enfant. Vers cette mme poque, l'abb de Chateauneuf conduisit son filleul chez son amie, Mlle de Lenclos, qui, charme de ses grces et de son esprit, lui lgua 2,000 livres pour se faire une bibliothque. Plus j'y pense, plus je m'imagine que ce bel abb de Chateauneuf n'aurait pu chanter aussi bon droit que Georges dans la Dame Blanche: ah! combien je regrette de ne pouvoir tre que son parrain ! Quesnel-Arout et Mme Mignot, l'un pour la raison, l'autre pour le cur, sont l'antipode de leur frre Voltaire. Cette enfance prcoce, charmante, lumineuse, annonet tourne ait beaucoup. Une ducation trs-libre vers la culture de l'esprit, une solide instruction se combinant avec les dispositions naturelles du jeune vers le thtre lomme,l'entranrent, irrsistiblement )t les belles-lettres. M. Arout n'entendait nullement le cette oreille. De l, troubles et orages au sein de la amille. Ils se terminrent par l'envoi du jeune Francis Arout la Haye, prs du marquis de Chateauieuf, ambassadeur en Hollande. Voltaire avait dix-neuf ans, et ne tarda pas devenir imoureux de Mlle Olympe Dunoyer, fille d'une intrigante, moiti bas-bleu et qui s'tait rfugie en Holande sous prtexte de libert de conscience, au fond )our se sparer de son mari et jouir d'une autre libert lont elle tait plus friande. Cette passion eut pour fcheuse consquence de aire renvoyer Voltaire Paris, o son pre avait t i fortement prvenu contre lui qu'il dut se cacher i son arrive. M. Arout tait dj muni d'une lettre le cachet, et tout ce qu'on put obtenir de lui, sur e moment, ce fut de laisser partir son fils pour les grandes Indes, mais on ne put lui faire modifier la lause testamentaire par laquelle il le dshritait. 4. Arout ne voulut pas voir son fils. Enfin l'orage

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s'apaisa par l'entre de Voltaire chez un procureur au Chtelet. En ce bon temps, l'autorit paternelle n'y allait pas de main morte. M. Arout n'tait ni dur ni mchant, mais il tait pre, et partant matre absolu dans sa maison, l'exemple du roi dans son royaume; il tait robin, et comme tel entt et entich du Palais. La rsignation du jeune homme ne fut pas, heureusement, mise une trop longue preuve. M. de Caumartin, ami de M. Arout, eut piti du pauvre Franois et obtint de l'emmener la campagne, SaintAnge, pour qu'il pt rflchir sur le choix d'un tat. L, Voltaire trouva l'ancien intendant des finances. Caumartin, qui avait beaucoup connu les hommes les; plus clbres des derniers rgnes, et le jeune pote ne pouvait se lasser d'entendre le vieillard enthousiaste et justement cette fois Imidator temporis acti. Nonseulement M. de Caumartin ne tarissait pas sur l'po que o il avait vcu, mais en outre il gardait au fonc de son cur un culte tout particulier pour Sully, poun Henry IV, dont il dplorait la mort violente et prma- ture. Voltaire buvait ses paroles avec l'avidit d'un cur vierge et tout rempli des meilleurs sentiments. Ces impressions furent profondes, indlbiles, et de Ir, naquirent chez le jeune homme de vingt ans l'ide do la Henriade et du Sicle de Louis XI V. Un pome pique ! quand on a dj sur les bras uno tragdie, dipe, en vrit, c'est le cas de dire: h. jeunesse ne doute de rien. Mais elle est la jeunesse que le gnie s'y joigne, elle fera de grandes choses Voltaire a dit depuis qu'il n'avait aucune ide de h. difficult de son entreprise. Il se sentait pouss e obissait avec enthousiasme la voix intrieure. La mort de Louis XIV, on le sait, donna lieu unll sorte de dlire gnral. Il semblait qu'on attendt ce:e vnements pour respirer l'aise, tant on avait touffa sous le poids de la gloire perdue, de la dvotion l'es e pagnole du vieux roi. Son testament fut cass, ses d L

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pouilles insultes, sa mmoire accable de libelles et de rcriminations de tout genre. Au milieu des saturnales de la Rgence, qui succdaient la dsolante et morne tristesse de ces dernires annes, il parut une mchante pice de vers injurieux, finissant par celui-ci : J'ai vu ses maux et je n'ai pas vingt ans. Voltaire, qui devait illustrer le sicle de Louis, qui avait vingt-deux ans, et qui n'avait point fait la pice, dont l'auteur se nommait Lagrange, Voltaire fut, par une erreur familire aux pouvoirs absolus, crou la Bastille au mois de mai 1717. Sa rputation naissante, la hardiesse des vers que l'on citait de son pome et de soji dipe, encore sur le mtier, le dsignrent naturellement l'il de lynx de la police. Heureuseavait du ressort. Il ment notre jeune pote-philosophe ne se dcouragea point, et au lieu de se livrer au chagrin, il se jeta hroquement dans le travail. Ilfit des vers contre la Bastille, il retravailla dipe et composa entre autres le deuxime chant de la Henriade, le seul auquel il n'ait rien chang dans la suite. i Au bout d'un an environ, on reconnut la bvue de la et comme le Rgent tait galant homme, pour police, ddommager le prisonnier, il lui donna une pension en rendant la libert. Monseigneur, lui crivit Voltaire, je remercie lui V. A. R. de vouloir bien continuer se charger de ma nourriture, mais je la prie de ne plus se charger de mon logement. I dipe fut reprsent en 1718 et obtint un grand succs. Mais, ds ce moment, Voltaire parut tous un au thtre aussi bien que dans l'ordre rvolutionnaire, des ides reues. Personne ne s'y trompa. Sa mission commenait et devait se continuer soixante ans. Ces arers, bien qu'ils fussent prononcs par des paens, Nos prtres ne sont pas ce qu'un vain peuple pense, Notre crdulit fait toute leur science.

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s'appliquaient trop bien d'autres pour que ceux-ci 1 ne le comprissent point. Lamotte, qui tenait alors dans les lettres une place considrable, eut la bonne foi et le bon got de rendre justice au mrite de l'auteur. C'est vers cette poque que Voltaire ressentit une trs-vive passion pour la marchale de Villars, charmante et vertueuse femme qui devint dame de la reine. Voltaire s'est reproch depuis le temps que lui fit perdre cette passion malheureuse, carle travail devint bientt le grand besoin de sa vie. Notre jeune pote s'tait li avec le duc de Richelieu dans la maison des Villars. Richelieu et le Rgent n'taient pas amis, et Voltaire fut exil de Paris pour ce motif de haute politique. Il vcut un peu de chteau en chteau, Sully, Villars, chez le duc d'Uss, Preuilly, chez le baron de Breteuil, chez le duc de La Feuillade, chez milord Bolingbroke, la Source, prs d'Orlans, frquentant toujours le plus grand monde, dont il prenait la politesse et les murs, et dans lequel il se crait des liaisons et des appuis. Le mauvais succs d'Artmise, tragdie compose pour une jeune actrice qu'il aimait et qu'il. avait forme lui-mme, fut jug une leon suffisante pour lui permettre de rentrer Paris. A cette poque, il perdit un ami intime, M. de Gdont il pleura la nonville, conseiller au Parlement, mort et garda un vif souvenir. C'est aussi dans ces annes qu'il faut placer sa liaison avec Mlle de Livri, Mmede Mimeure, et plus tard avec Mme de Bernires. En 1722, Voltaire accompagna Bruxelles Mmede Rupelmonde, fille du marchal d'Allgre, marie un seigneur flamand, plus tard dame de la reine, et qui finit par se retirer aux Carmlites, en 1751. Mmede Rupelmonde tait aussi distingue par ses sentiments levs. que par les grces de sa personne. Voltaire fit pour elle et son occasion son ptre Uranie, autrement le Pour et le Contre. A Bruxelles, Voltaire s'empressa

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de voir J.-B. Rousseau, et de rendre hommage son talent. Ils se sparrent brouills, et il n'en pouvait tre diffremment, car Voltaire tait honnte homme et Rousseau ne le fut point. Voltaire passa en Hollande pour la revoir et pour y faire imprimer la Henriade, laquelle il travaillait toujours et qu'il et pour plus d'un motif dsir publier en France, en la ddiant au roi, mais il ne put triompher des intrigues dvotes et jalouses qui y mirent obstacle. Ces quelques mois passs en Hollande furent tout profit pour l'me avide de Voltaire. L'aspect de cette rpublique active, commerante, o la libert de penser tait entire, o les murs taient simples et fondes sur l'galit, le frappait vivement. De retour Paris, Voltaire travailla sa tragdie de Mariamne, joue en 1724. Ses affaires en mauvais tat lui prenaient aussi du temps, lorsque le 14 octobre 1723, chez son ami, M. de Maisons, il se vit atteint de la petite vrole. Il fut dangereusement malade et sa sant fort triste s'en ressentit pendant plus d'une anne. Son pre mourut en 1724, et Voltaire dut plaider l'occasion de son testament. L'amiti de MM. de Maisons, deCideville, Formont, Thiriot, adoucissait ses chagrins et le consolait, comme nous le dirons plus loin. A l'occasion du mariage de Louis XV, octobre 1725, Voltaire fut Versailles et Fontainebleau, o l'on joua dipe, Mariamne et l'Indiscret. Il voyait familirement Mme de Prie laquelle cette comdie est ddie et devenait Blbat, chez le marquis de Livry, l'me d'une fte champtre d'un got tout fait rgence, laquelle assistait une partie de la cour. La reine fit bon accueil au pote et tout en l'appelant mon pauvre Voltaire, lui accorda une pension de 1500 livres sur sa cassette. Dans les premiers mois de l'anne suivante 1726, se place un vnementtrs odieux, mais qui eut en somme une trs importante influence sur Voltaire. A table, chez le duc de Sully, un homme 4

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d'une illustre naissance, le chevalier de Rohan, trancha du grand seigneur avec Voltaire, qui n'eut pas de peine le remettre sa place. M. de Rohan, quelques jours de l, arrtant son carrosse devant l'htel de Sully, fit demander Voltaire, comme s'il en attendait quelque service. Le pote, s'approchant sans dfiance de la voiture, fut tratreusement btonn par les gens deM. le chevalier. C'est en vain que la-victime de ce guet-apens chercha obtenir une satisfaction du gentilhomme. Celui-ci se droba aux consquences de sa lchet et Voltaire fut embastill, puis frapp d'exil. Il se rfugia Londres, prs de milord Bolingbroke et revint clandestinement Paris pour retrouver son ennemi. Ce fut peine perdue. Le sjour de Voltaire dans la retraite, prs de Londres, fut pour lui l'occasion d'une vaste acquisition d'ides et de connaissances aussi bien que de travaux considrables. Il vivait Wandsworth, chez M. Falkener, auquel il ddia Zafre. Ce qui, pas parenthse, servit de texte d'excellentes plaisanteries, car M. Falkener n'tait qu'un ngociant! Il fut depuis ambassadeur Constantinople. Par Bolingbroke, Voltaire se trouva en relation avec Pope, Swift, le docteur Clarke, Collins. Il fut tmoin des magnifiques funrailles faites Newton. Son avide et vaste comprhension s'attachait tout: science, industrie, beaux-arts, thtre, littrature, religion, mtaphysique, politique. Il embrassait tout avec une ardeur infatigable. C'est ainsi que furent composes les Lettres anglaises, o il faisait connatre la France Newton, Locke, Shakespeare, les quakers, l'inoculation, tout un monde nouveau d'ides et de choses. La reine d'Angleterre se fit un honneur d'accepter la ddicace de la Henriade. Votre Majest, dit le pote, trouvera dans ce livre des v rits bien grandes: la morale l'abri de la supersti tion, l'esprit de libert, galement loign de la r volte et de l'oppression, les droits des rois toujours

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respects et ceux du peuple toujours dfendus. Une souscription considrable favorisa l'impression de son pome. Outre les Lettres anglaises) Voltaire crivit en Angleterre son Histoire de Charles XII, et ses tragdies de Brutus et de la Mort de Csar, pice sans russit peu en France, beaucoup en amour. Brutus Europe, car il fut traduit en toutes les langues, mme en flamand. Voltaire revint d'Angleterre avec une riche moisson d'ides en tout genre. Il mit les vulgariser une ardeur infatigable, une vaillance de cur dont on ne lui a pas tenu assez compte, faute d'avoir vcu de son temps et connu les obstacles qu'il eut vaincre. Aujourd'hui, nous avons peine concevoir quel tait l'tat de la France, en 1730. Alors, rgnaient en mtaphysique les ides innes, en physique les tourbillons de Descartes, en politique le pur droit divin, en conomie sociale les prohibitions, les interdictions, les ddale de privilges, se heurtant dans l'inextricable cent coutumes diffrentes. La libert de penser tait nulle et absolument la merci du bon plaisir du roi. Les parlements, la Sorbonne, les jsuites et les jansnistes taient tour tour les interprtes de ce bon plaisir royal. La justice civile, dshonore par la vnalit des charges et l'usage des pices, pataugeait dans le chaos des coutumes. Il y avait en France des pays de droit crit, o l'on jugeait d'aprs les lois romaines, au nombre de quarante mille, plus les commentaires ; puis des pays de droit coutumier, on n'en reconnaissait pas moins de cinq cent quarante! Aussi a-t-on dit avec raison cette poque : un homme qui court la poste en France, change de lois plus souvent que de chevaux. La justice criminelle tait ensanglante par les supplices de la roue et de la torture, par la pratique de la question ordinaire et extraordinaire. L'impt, dont une grosse part demeurait aux mains des traitants, s'extorquait par des nues de commis leurs

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ordres, ayant le droit de requrir la force arme pour accomplir les exactions les plus cruelles. N'oublions pas que le Parlement de Paris condamna l'inoculation, l'mtique,.fit brler, par les mains du bourreau, la plupart des livres des philosophes, qu'il souilla son glaive de justice dans le sang innocent de de TouLally, La Barre etc., comme le Parlement louse souilla ses mains dans le sang de Calas. N'oublions pas que ce sicle vit les convulsionnaires de Saint-Mdard, les querelles pour les billets de confession et la bulle Unigenitus, bulle que ce cynique polisson d'abb Dubois fit recevoir en France force d'intrigues, en rcompense de quoi Rome l'leva la dignit de cardinal !. Je n'indique ici que quelques traits de ce tableau, ils peuvent suffire cependant pour faire entrevoir l'immensit de la tche impose Voltaire et ses cooprateurs. Voltaire passa prs de trois ans en Angleterre et ne revint Paris que sur une permission tacite du ministre. Mais il dut bientt se cacher encore Rouen et faire croire qu'il tait retourn en Angleterre, au sujet de son lgie sur la mort de MUeLecouvreur.Les Lettres sur les Anglais furent supprimes par arrt du conseil, brles au pied du grand escalier du Parlement, et l'auteur exil. L'impression de la Mort de Csar fut interdite; l'Histoire de Charles XII eut vingt ditions dans l'anne de son apparition. Voltaire compose Rouen son Eriphile et court soigner, Maisons, son jeune ami le prsident, qui meurt, entre ses bras, de la petite vrole. Le chagrin de' Voltaire fut profond, comme on le verra. Eriphile ne russit point. Le Temple du got, dont tous les jugements sont aujourd'hui confirms, soulve contre lui un nouvel orage. Heureusement il trouve le sujet de Zare, crit la pice en dix-huit jours et obtient un de ses plus immenses succs. Il compose, pour Rameau, l'opra

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de Samson, qu'on ne laissa pas reprsenter, parce que le souffle libre de Voltaire s'y faisait trop sentir. La, publication de son ptre Uranie faillit encore lui faire un mauvais parti. Il fut contraint de la dsavouer et de l'attribuer l'abb de Chaulieu, qui il faisait' cet honneur posthume. Il donne au thtre la tragdie Adlade Duguesclin, qui ne russit que trente ans plus tard et tombe sur cette gaminerie du parterre : Es-tu content Couci? Couci ! coual A l'automne de 1732, Voltaire va Fontainebleau pendant le voyage ordinaire de la cour, pour la distribution des rles de ses pices. Il s'y occupe surtout de ses lettres sur Newton et. sur Locke et se lie avec Maupertuis cette occasion. C'est en avril 1733 qu'il est dit officiellement Voltaire qu'on fermera les yeux Dans cette sur l'entre et le dbit de la Henriade. anne Voltaire se lie avec Mme du Chtelet et lui adresse son ptre sur la Calomnie. Au. commencement de 1734, Voltaire mne bonne fin le second mariage du due de Richelieu avec Mlle de Guize. C'est pendant qu'il est la noce, prs d'Autun, Monjeu, qu'clate la grande tempte au sujet des Lettres anglaises. Mme du Chtelet, qui tait galement de ce voyage nuptial, avait? laiss Paris un domestique pour qu'il vnt en poste faire connatre ce qui se passait et quelle extrmit on serait rduit. Voltaire se dcide quitter la France, pour aller jouir dans un pays libre du plus beau droit de l'humanit, qui est de. ne dpendre que des lois et non du caprice des hommes. Deux ans auparavant, il avait donn ces lettres Thiriot, pour les publier son du Chtelet profit. Aujourd'hui sa liaison avec Mme -l'attachait la France. Il vita la marchausse (ce qui prouve que les ordres taient rigoureux), et se cacha Cirey. Ne s'y trouvant pas assez en sret, il se retira Ble, puis au camp devant Philippsbourg, sous la protection de Richelieu. 4.

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Il Nous voici la seconde poque de la vie de Voltaire, celle de sa maturit. Elle fut remplie par des travaux considrables, dont l'importance ne pouvait tre surpasse que par ceux de son incomparable vieillesse. A peine Cirey, il y tablit un cabinet de physique trs Jean Bercomplet, Clairault, Knig, Maupertuis, nouilli y furent appels et y apportrent le concours de leurs lumires. Cette vie intime, avec une femme dvoue aux sciences et la philosophie, ne pouvait manquer d'exercer sur son gnie ardent et ouvert une favorable influence. Il y rdigea ses Elments de la philosophie de Newton, ses rflexions sur les Institutions de physique de Mmerdu Chtelet, son mmoire sur la nature du feu, un autre sur les forces vives, tous deux prsents l'Acadmie des sciences. Mais le pote, l'auteur dramatique, l'historien n'taient point absorbs par le savant. C'est Cirey qu'il composa ses Discours snr l'homme, Alzire, Mahomet, Zilime, de Charson Histoire Mrope, etc. Il y retravailla les XII, et de mme qu' Saint-Ange il avait concii et le Sicle de Louis XIV en coutant la Henriade M. de Caumartin, de mme encore, sur l'horreur de Mme du Chtelet pour l'histoire crite avec des dates, des batailles et des faits, dont on n'indique ni les motifs ni l'enchanement, il entreprit l'uvre considrable de son Essai sur les murs et l'esprit des naHistoire des progrs tions, dont le vrai titre serait: de l'esprit humain. C'est l'acte de naissance de la philosophie de l'histoire. Gnie aussi impressionnable que puissant, Voltaire rsonne ds qu'on le touche. Il rassemble Cirey beaucoup de matriaux pour le Sicle de Louis XIV, et de temps autre laisse tomber de sa

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plume quelques chants de la Pucelle, improvise un une comdie, Y Enfant proopra, les Rois pasteurs, digue, et le petit pome du Mondain. C'est Cirey, en 1736, que s'tablit la correspondance de Voltaire avec Frdric, alors prince royal de Prusse. Malgr tous ces travaux si considrables et si divers, Voltaire s'occupait d'arranger et d'embellir Cirey; il suivait Mmedu Chtelet Bruxelles pour un procs important qu'il russit terminer au grand avantage il l'accompagnait Paris, de la famille du Chtelet; Versailles, la cour de Sceaux et celle de Lorraine, o il s'acquit justement l'affection et l'estime du bon roi Stanislas. Oblig de se rfugier en Hollande pour se soustraire aux perscutions, il y consulta sur sa sant le clbre Borhave et y cultiva la connaissance du savant S. Gravesende, l'un des premiers physiciens qui ait adopt le systme de Newton. C'est cette poque que Voltaire fut charg par Frdric de et que le pote l'impression de son Anti-Machiavel, eut avec le jeune roi sa premire entrevue prs de Clves. En 1738, aprs vingt ans de patience, Voltaire, pouss bout par l'horrible conduite de l'abb Desfontaines, commena faire ses ennemis la rude et triomphante guerre qu'il aurait tant voulu viter. Mais l'infamie de ce Desfontaines, qui lui avait les plus grandes obligations, souleva son cur d'un invincible dgot et le fit clater. Plus tard, la ncessit de dfendre ce qu'on attaquait en sa personne, la philosophie, l'humanit, la tolrance, l'obligea de garder sa frule vengeresse. Le marchal de Richelieu gouvernait Mme de Chteauroux et Mme de Chteauroux gouvernait le roi, concurremment avec le cardinal de Fleury. Mais le cardinal ne voulait aucun bien Voltaire, M. de Maurepas pas davantage et de plus n'aimait pas Mmede Chteauroux. Il rsulta du croisement de toutes ces intrigues

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que Voltaire ne put entrer l'Acadmie, malgr le prodigieux succs de Mrope, succs qui vit natre, du parterre, l'usage de deau feu de l'enthousiasme mander l'auteur. Voltaire, cach dans la loge de la marchale de Villars, reut avec confusion et bonheur les acclamations de la foule, qui exigea plus. La jeune duchesse de Villars dut l'embrasser au nom du public. Cette espce de retour en faveur de Voltaire eut pour effet de lui faire donner une mission secrte prs de Frdric et de lui permettre de se moquer ouvertement du thatin Boyer, qui l'avait exclu de l'Acadmie. Voltaire servit les intrts de la cour de Versailles avec succs et n'en retira aucun profit. Rien de plus curieux et de plus plaisant que cette ngociation intime entre Frdric et Voltaire. Le Pome de Fontenoy, le Temple de la gloire, opra mis en musique par Rameau, la Reine de Navarre, compose pour le mariage du Dauphin, appartiennent encore cette poque et valurent Voltaire plus que tout ce qu'il avait fait jusque-l. La protection de M. d'Argenson devenu ministre, et celle de Mmede Pompadour qu'il avait connue lorsqu'elle n'tait que Mme d'tiolles, aidrent efficacement ce rsultat.. Voltaire fut admis l'Acadmie franaise (1746), nomm historiographe de France et eut, par-dessus le march, une charge de gentilhomme ordinaire du roi. Tout en ayant obtenu la permission de vendre cette charge 60,000 livres, il eut le droit d'en conserver le titre. Si toutes ces faveurs lui furent trs utiles, il en apprciait bien la valeur, tmoins ces vers: Mon Henri quatre et ma Zare Et mon amricaine Alzire Ne m'ont jamais valu un seul regard du roi. J'eus beaucoup d'ennemis avec trs peu de gloire, Les honneurs et les biens pleuvent enfin sur moi Pour une farce de la foire. M. le marquis d'Argenson, ministre de la guerre, et

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celui-lmme qui soutint l'Encyclopdie, employa souvent Voltaire pendant les annes 1745, 46 et 47. Il crivit le manifeste du prtendant Charles-Edouard et travailla avec le comte de Lally au projet d'une desOn devine quelle devait tre cente en Angleterre. l'activit de Voltaire pour suffire tant de besognes si diffrentes. Mahomet avait t jou Lille en 1741 et Paris en 1742, mais le vieux Crbillon, jaloux de la gloire de son mule, refusa, comme censeur, d'approuver la pice. Ajoutons, en passant, que ce pauvre Crbillon, qui refusait son approbation au Mahomet de Voltaire, de la donna plus tard la comdie des Philosophes Palissot. Voltaire s'en vengea en ddiant son uvre au pape et en se faisant donner d'une faon tout aimable une bndiction Puis il refit apostolique. trois pices de Crbillon, Smiramis, Oreste et obtint un grand succs, Rome sauve. Smiramis mais on ne rendit justice que longtemps aprs Rome sauve, Oreste, tant tait forte la cabale des dvots et des envieux, abrits derrire le mrite assez mince de Crbillon. Un caprice de Mme de Pompadour soutenait en ce moment l'auteur trop barbare de Catilina. L'infatigable Voltaire mit encore au jour dans cette seconde priode beaucoup d'autres uvres, parmi lesquelles nous citerons: Pandore, opra, la comdie de Nanine, les contes de Zadig, la Vision de un Babouc, Memnon, les Voyages de Scarmentado, Trait de Mtaphysique pour Mme du Chtelet, le de saint Louis, celui de Louis XV, des pangyrique discours en vers sur les embellissements de Paris, sur les officiers morts pendant la guerre de 1741.' Les petits vers, la correspondance allaient toujours grand train; il est bon de le rappeler, car on pourrait ne pas le croire. Nous omettons forcment beaucoup de se retrouveront dans la dtails, dont quelques-uns suite de ce livre.

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Au mois de septembre 1749, Mme du Chtelet mourut Lunville, l'ge de 43 ans ! Cet vnement funeste faillit accabler Voltaire et' donna sa' vie une nouvelle direction. Tendrement attach Mmedu Chtelet, il est probable qu'il ne l'et jamais quitte; car l'illustre marquise avait mis son affection l'preuve. De retour Paris, Voltaire ne put se remettre que lentement d'une secousse qui lui avait bris le cur. Il ne voulait voir personne et recevait seulement son neveu, Richelieu et son excellent ami M. d'ArgentaL Ce dernier finit par lui faire reprendre got aux choses du thtre. Voltaire en disposa un dans sa maison de la rue Traversire. C'est cette poque qu'il remarqua le jeune Lekain et s'intressa lui. Il chercha d'abord le dtourner d'embrasser une profession encore avilie par les prjugs et lui offrit une somme: de 10,000 fr. pour l'aider s'tablir. Le grand tragique s'est plu reconnatre tout ce qu'il devait au bonts et aux conseils de Voltaire. A cette mme poque, Mlle Clairon, encourage e dirige par Voltaire, joua son lectre. Mme Denis, sa nice, veuve et sans enfants, ayan d'ailleurs des talents, aimant le monde o ell* brillait, tenait sa maison. Voltaire passa environ neu mois Paris, qu'il ne devait revoir que vingt-hui j ans plus tard. Se sentant repouss et calomni en France, tandi qu'il tait attir Rerlin par les sollicitations les plu J flatteuses et les plus amicales, Voltaire se dcidai malgr les instances et l'opinion contraire de ses ami et de ses parents, se rendre aux dsirs trs imi i patients de son royal disciple. C'tait au mois el juillet 1750. D'abord tout alla trs bien, le roi 1! Voltaire eur combla de prvenances et d'honneurs. et uni l'ordre du Mrite, 20,000 fr. d'appointements cl de chambellan. L'insociable Maupertuis en devin malade de jalousie et ne le fit que trop paratre;

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Voltaire, voyait le roi dans la journe pendant deux heures, et corrigeait- ses posies et sa prose; le soir, il assistait au petit quand sa sant le lui permettait, ces souper intime de son ami couronn. Assurment et pour deux hommes taient faits pour s'entendre sympathiser par le ct du gnie et de l'intelligence ; dans son rle de roi mais plus Frdric s'incarnait devenait caractre son dur, imprieux-, plus abeolu, aux cur restait fidle sentiments gnson moins fait paratre le prince royal.. qu'avait reux Maupertuis, second par un misrable folliculaire , des germes de mLabaumelle, semait adroitement On rapportait au roi que Voltaire aurait sintelligence. au gnral Mansteim: Attendez, pour que je dit m'occupe de votre travail, que j'aie blanchi le linge du roi. On faisait craindre Voltaire que Frdric sale n'et laiss chapper ce mot: Quand l'orange est presse, on jette l'corce. De plus Maupertuis s'avisa, avec de rivaliser Voltaire, publier des Lettres pour d'une incroyable bouffonnerie, et en hilosophiques, outre, en sa qualit de prsident de l'Acadmie de Berlin, il fit scandaleusement rayer du nombre de ses membres M. Knig. Voil la guerre allume, le roi tout es premiers y prit part, puis dfendit que personne s'en Voltaire, bless de plus d'une occupt davantage. faon, et surtout dans ses sentiments de justice et de trouva le moyen de faire lgitime indpendance, mprimer son amusante Diatribe du docteur Akakia, du pape. Maupertuis, couvert d'un ridicule decin n'en fut que plus furieux, et Frdric, ne se ibuvenant plus que de sa qualit de roi, fit brler le pamphlet par les mains du bourreau sous les fentres e-son ami Voltaire. Ce grand bout d'oreille ouvrit rit, Enfin tout fait les yeux Voltaire, qui voulut son bon ami le roi et ne le put ni quitter absolument ans difficult ni sans quelque hsitation intrieure le la part du matre. On en verra la trace dans une

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lettre du roi, bien que dix annes eussent pass sur ces vnements. Enfin Voltaire partit de Berlin le 26 mars 1753, aprs un sjour d'un peu plus de deux ans et demi. Le climat tait contraire sa sant; il fut atteint en Prusse d'une affection scorbutique et y perdit une partie de ses dents. Tous les autres membres de la famille royale aussi bien que quelques autres perlui donnrent des tmoignages sonnes distingues d'une vritable affection. Voltaire termina pendant ce sjour Berlin son Sicle de Louis XIV, avec un sentiment d'indpendance et d'impartialit plus grand qu'il n'et pu l'avoir en France. Il composa ou refit : llficromgas, quelques-uns de ses contes Zadig, etc. Voltaire se rendit d'abord Leipzig o il passa prs d'un mois, puis peu prs autant la cour du duc et de la duchesse de Saxe-Gotha. C'est l'instigation de cette princesse qu'il entreprit les Annales de l'EmA Francfort, Voltaire subit de la part de pire. Frdric un traitement barbare, qui trahissait honteusement la main du despote et pourrait faire douter qu'il ft dou de quelque gnrosit de sentiments. Voltaire et sa nice MmeDenis y furent l'objet d'une perscution ignoble, sous les plus ridicules prtextes. Le pote, honnte homme, n'oublia jamais l'infamie, du roi et ne s'en vengea plus tard qu'en le consolant, en essayant de lui tre utile, ainsi que le verra le lecteur. De Francfort, Voltaire s'arrta d'abord prs de Strasbourg, puis Colmar, incertain du parti qu'il prendrait. Il sonda la cour de France et ne la trouva pas favorablement dispose pour lui. Louis XV l'avait bien cd son frre Frdric, mais sans bonne grce. On lui avait retir sa charge d'historio- graphe. Le sicle de Louis XIV publi Berlin ne t rencontra en France que difficults. Le libraire ( Naulme de la Ilaye ayant publi quelques fragments

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cette publiincomplets de l'Essai sur les murs, cation frauduleuse et dsavoue par l'auteur fut contre lui un nouveau grief, et le roi dit Mmede Pompadour qu'il ne voulait pas que Voltaire vnt Paris. La sant de Voltaire tait fort chancelante et il s'achemina, au mois de juillet 1754, vers Plombires en passant par l'abbaye de Snones, o le bon abb dom Calmet lui donna l'hospitalit pendant un mois. Il y poursuivit ses recherches pour son Essai sur les murs, auquel il ne cessait de travailler aussi bien qu'aux Annales de l'Empire. A Plombires, Voltaire eut la consolation de retrouver ses plus fidles amis, Mme Denis y vint aussi et M. et Mme d'Argental; retourna en Alsace avec son oncle. La maladie et les souffrances morales ne pouvaient arrter un tel travailleur. Aprs avoir fait le bndictin avec dom Calmet et dom Mabillon, Voltaire trouvait encore le temps d'envoyer son ami d'Argental l'Orphelin de la Chine. Voltaire et sa nice quittrent l'Alsace au mois de novembre 1754 et se rencontrrent Lyon avec le marchal de Richelieu. Le public de Lyon fit un tel accueil Voltaire qu'il en oublia les mauvaises dispositions de la cour et la froide rception du cardinal de Tencin. le malheureux Toutefois, philosophe tait fort inquiet, car de mme qu'on lui avait drob des parties de son Essai sur les murs, on lui annonait encore qu'on allait publier sa Pucelle, ce qui pouvait lui faire redouter les consquences les plus graves. De Lyon, Voliaire se rendit Genve pour consulter le clbre Tronchin, qui lui dconseilla de prendre les eaux d'Aix et l'affermit dans ses habitudes d'un rgime bien entendu.

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III Nous touchons la dernire tape de Voltaire. Il va se fixer pour achever sa vie prs de Genve, aux Dlices et dans la petite province de Gex, Ferney. Il a plus de soixante ans, sa sant est toujours trs miscalomni. Cependant, il rable, il est perscut, conserve ce puissant ressort qui ne l'abandonna jamais , il a la sant de l'esprit. La joie d'avoir raison et de faire du bien le soutient et lui donne la force de vivre. Voltaire a pass vingt-trois ans dans cette dernire station, et telle y a t sa prodigieuse activit que, pour en donner une juste ide, il faudrait dcrire la vie de plusieurs personnes, doues de grandes facults acharnees leur travail trs diverses, d'ailleurs quotidien. Il y a d'abord l'agriculteur qui rend florissante une terre dpeuple et dlaisse depuis les cruels effets de la rvocation de l'dit de Nantes; puis le colonisateur qui trouve un village misrable de quarante-neuf habitants et cre une petite ville de douze cents mes, pour laquelle il fait btir lui-mme une centaine de maisons en pierres et dpense plus de six cent mille livres. Nous avons ensuite le patriarche qui attire prs de lui une famille, l'tablit et la rend heureuse; l'homme du monde dont les relations utiles, bienveillantes, font la joie de tous ceux qui l'approchent. Voici maintenant l'homme d'affaires, le seigneur attentif disputer aux commis des fermes la subsis les protger contre les tance de ses vassaux, vexations de tout genre qui accablaient le peuple en ce temps-l: tailles, diximes, dmes, corves, vingtimes, etc.; voici le dfenseur des opprims,

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et vaillant l'avocat des Gauses perdues, l'intrpide redresseur de torts, le Don Quichotte de l'humanit. l'affaire des Calas durera trois ans, celle des Sirven huit, celle du chevalier de La Barre et d'Etallonde l'occupera toute sa vie, de mme encore l'affaire des serfs mainmortables de messieurs les moines de Saintl'affaire de la Claude. Il gagnera dfinitivement femme Monbailli, dont le mari innocent avait t rou, celle de M. de Morangis, plusieurs autres que de je passe, et enfin il obtiendra la rhabilitation laquelle il travailla douze ans. Lally-Tollendal, Mais nous n'avons rien dit encore de l'crivain et du philosophe. Il faudrait un catalogue pour chacun. les dtails au lecteur. A Ferney, Nous pargnerons revoit et complte son Essai sur les l'historien le Sicle de Louis XIV, crit l'Histoire du murs, du Parlement, sicle de Louis X V, l'Histoire le Grand. Le pote achve la VHistoire de Pierre Pucelle, forc cette publication par de criminelles et odieuses falsifications. Je ne puis nombrer ici les contes, satires, odes, ptres, stances tombs de sa plume. Il compose les tragdies de Tancrde, d'Olymdes Scythes, des Gubres ou la pie, du Triumvirat, Tolrance, Sophonisbe, les Lois de Mi/nos, des Pet d'Agathocle, lopides, de Don Pdre, d'Irne, du Jules Csar de puis viennent les traductions de Caldron. Comme Shakespeare, et de l'Hraclius il l'crit quelque part, le but de ces tragdies n'est il ne s'agit pas d'occuper le loisir des spectateurs : Le pote ne dit pas seulement vrai que d'humanit. en cette occasion. Telle a t la pense constante de toute sa vie. On avait voulu porter un coup mortel la philosophie, en laissant jouer une odieuse pice de Palissot; Voltaire en profita soudainement pour livrer au ridicule les critiques gages et les diffamateurs traduite et emrites, tels que Frron. Son Ecossaise, joue dans toute l'Europe, fut suivie de la comdie du

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Droit du seigneur, de la. Comtesse de Givry, du Dpositaire, jou sur le thtre de Ferney, du Baron d'Otrante, opra bouffe, les Deux Tonneaux, opra comique, etc. L'uvre du philosophe est encore plus considrable, car, quoiqu'il soit sensible la gloire, ce qui le touche surtout, ce qui occupe sa grande me, c'est l'amour de l'humanit; chez lui, le pote et l'crivain furent toujours les trs-humbles serviteurs du philosophe et de l'homme. Faisons observer, d'abord, que sur les vingt-deux volumes in-8 de sa Correspondance, seize ou dixsept datent de Ferney. Pour le moment mentionnons l'Encyclopdie, sa collaboration puis les sept volumes de son Dictionnaire uvre philosophique, immense qui lui fit courir les plus grands dangers. Il faillit tre dcrt de prise de corps et se tint prt fuir pendant plusieurs mois, aprs avoir brl des monceaux de papiers. Ce n'tait pas sans motifs, car le dictionnaire contenait toutes les rformes politiques, administratives, financires, conomiques et judiciaires, plus tard dans les qui se trouvrent cahiers des dputs aux Etats-Gnraux de 89. La , superstition et le fanatisme y taient attaqus de mille faons et sous toutes les formes, la libert et les droits de l'homme revendiqus chacune des pages de cette encyclopdie courante, aux vives allures et plus dgage d'entraves que la grande uvre de Diderot. l'Histoire Candide, l'Homme aux quarante cus, la Princesse de de Jenny, ou l'athisme, l'Ingnu, les Oreilles du comte de Chesterfield, Babylone, les Lettres d'Amabed, le Dner du comte de Boufruits tous ces contes philosophiques, lainvilliers, d'une verve intarissable, sont de cette poque. Au nombre de ses crits purement philosophiques ou religieux 1 nous ne pouvons citer que les plus 'im-

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Il faut prendre portants: Le Philosophe ignorant, un parti ou de l'ternit des choses, Lettres de Memnius Cicron, Tout en Dieu, Commentaire de milord sur Malebranche, Examen important Dieu et les Hommes, Trait de la Bolingbroke, sur le Trait des dlits et tolrance, Commentaire Commentaire sur l'Esprit des peines de Beccaria, des lois, le Prix de la justice et de l'humanit, Il dit Christianisme. Histoire de Vtablissement faut s'arrter, car je l'ai promis; et je n'ai d'autre but ici que de faire entrevoir de quelle incroyable activit il fallait tre dvor pour suffire tant de travaux. Est-il besoin d'avertir que tous ces ouvrages paraissaient sous des noms d'emprunt. La quantit de ces pseudonymes est une nouvelle preuve de cette activit inoue. Il est l'abb de Tilladet, M. Fatema, l'abb Bazin, Catherine Vad, Jrme Carr, le docteur Ralph, l'abb Tamponet, le Pre Quesnel, l'abb de la Caille, Joseph Laffichard, George Gouju, Eraton, Macarti, M. Dardelle, M. de Morza, c'est une arme. Voltaire mrite rellement d'tre appel Lgion, cette pithte lui va mieux qu' personne. Voltaire s'tait plac Ferney dans les conditions les plus favorables pour assurer son indpendance et sa libert de penser. Ayant un pied en Suisse et un autre en France, sur une terre qui y jouissait des privilges accords aux Suisses (privilges qui lui furent confirms, grce M. de Choiseul) touchant d'autre part la Savoie, notre philosophe avait effectivement plusieurs trous pour chapper aux meutes acharnes sa poursuite. Il reut dans ses chaumires la plupart des hommes que le talent. ou leur position dans le monde mettaient alors en relief. Le'kain et Clairon y vinrent jouer ses pices, Mlle Fel chanter du Gluck. Voltaire aimait les arts, la fois comme une consolation des misres de la vie et un moyen de

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civiliser les hommes. Son got sur ce point tait si vif qu'il remonta sur le thtre ct de MmeDenis, pour y jouer quelques rles de vieillard, dans lesquels il avait jadis obtenu tant de succs, Cirey, Sceaux, chez la duchesse du Maine, et Berlin, dans les appartements du roi. Lekain, qui joua avec l'auteur Rome sauve, chez la duchesse du Maine, en 1750, dit dans son opuscule : Je ne crois pas qu'il soit possible de rien entendre de plus vrai, de plus pathtique et de plus enthousiaste que M. de Voltaire dans le rle de Cicron. Il importe de dire un mot de la fortune de Voltaire. Elle tait grande, surtout pour l'poque, et lui permit de vivre Ferney comme un grand seigneur et d'y tre l'aubergiste de l'Europe. Voltaire avait hrit de son pre et de son frre une honnte aisance; la Londres, avait donn souscription de la Henriade, un beau rsultat, sa charge de gentilhomme ordinaire lui avait valu 60,000 fr. Mais ce qui accrut cette fortune dans d'assez grandes proportions, ce fut l'habilet et l'intelligence de Voltaire. En Angleterre, en les opraHollande, il avait vu ce que produisaient tions de commerce et d'armement maritime. Toute sa vie il fut intress dans de semblables entreprises. En outre, aprs les dsordres occasionns par la chute de Law, il y eut des loteries sur la ville de Paris, Voltaire y fut heureux. Il tait li avec les frres Paris et prit part, sous leurs auspices, plusieurs Je lis cette phrase dans une lettre fournitures. : Je vous en juillet 1756 adresse Paris-Duvernet, dois en grande partie la douceur de ma fortune. Je ne l'oublierai point et vous serai attach jusqu'au dernier moment de ma vie. Dans cette fortune il y avait du avait de l'argent viager. Voltaire plac chez les Bouillon, les Guise, les, Richelieu, les d'Estaing, le prince de Witemberg, l'Electeur Palatin, etc. Nul ne fit un plus noble usage de sa fortune. Ce n'-

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tait pas pour lui qu'il la possdait, c'tait pour les autres : sa bourse tait entirement au service de la justice, de la vrit et de ses semblables. Voltaire vivait de rgime et de travail, tel tait son menu ; mais il avait compris de bonne heure que, sans fortune, il n'aurait point d'indpendance et ne pourrait venir en aide son prochain. Sa raison le servit en cette circonstance comme en toutes les autres: le nombre des personnes qu'il a plus ou moins obliges de sa bourse est considrable, nous en trouverons quelques traces dans la suite de ce livre. Les seules jouissances de Voltaire, c'tait de rendre heureux ceux qui l'entouraient, de faire du bien, de dfendre la vrit et de consacrer toutes les forces de son me l'uvre sainte de l'amlioration du sort de ses semblables. Il avait mis en pratique la maxime de Swift: Il faut avoir l'argent dans la tte et non dans le cur. Si Voltaire possda une assez grande fortune, elle subit des variations et parfois de graves atteintes. Le fils de Samuel Bernard lui fit banqueroute de vingt mille cus , et les mesures fiscales de l'abb Terrai lui enlevrent d'un coup une somme de deux cent mille francs. Dans les dernires annes de sa vie, Voltaire ne payait pas moins de trente-deux mille francs de pensions de tout genre. De bonne heure, il cessa d'marger les pensions qu'il tenait du roi et de la reine. Il ne s'occupa de la premire que pour s'en dessaisir en faveur de La Harpe. Mentionnons encore ce dtail que Voltaire abandonnait des amis, artistes, gens de lettres ou libraires , le produit de ses uvres. Le seul profit important qu'il parat avoir tir de ses livres est la souscription, faite en Angleterre, pour la Henriade. Une des raisons qui avaient dtermin Voltaire se fixer prs de Genve, c'tait d'accepter les offres de MM. Cramer pour une dition complte de ses uvres.

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Cette premire dition, revue par l'auteur, parut en 1757. En 1763, Voltaire abandonna les Dlices par suite des troubles survenus Genve. Il y eut des coups de fusils et des bannissements. Voltaire en fit un pome hro-comique et recueillit les expatris dans sa colonie de Ferney. Il avait une gale horreur du fanatisme , qu'il ft affubl des robes courtes de Calvin ou couvert de la robe longue de saint Dominique et de saint Ignace. En 1770, Pigalle fut envoy Ferney pour faire une statue de Voltaire au moyen des souscriptions et au nom des gens de lettres. Cette dmonstration avait un double but: honorer la philosophie moderne et l'crivain qui en tait le plus glorieux reprsentant. Le succs le plus clatant couronna ce noble dessein et pouvait faire prsager l'accueil que Voltaire recevrait Paris huit ans plus tard.

IV Je n'ai rien dit de la manire de vivre de Voltaire et de son mnage Ferney. Je dois rparer cet oubli. Voltaire tait une nature trop complte, une me trop expansive pour n'avoir pas constamment prouv le besoin d'une socit intime. Pendant le cours d'une vie remplie par le travail, jamais il n'a vcu seul. Lorsqu'il est jeune, presque toujours chez les autres, peine s'il possde un petit chez soi, au bon temps de Gnonville, de mademoiselle de Livri et de ses amours rgence avec la marquise de Mimeure. En revenant de Hollande, il se loge soit Paris, soit la RivireBourdet avec la prsidente de Bernires, chez laquelle il paie pension pour lui et Thiriot, puis on le voit dans les mmes conditions chez la baronne de FontaineMartel. Cette trs-singulire Martel, laquelle il fit

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de petits vers et qu'il se crut engag d'honneur faire partir dans les rgles, c'est--dire aprs avoir eu une conversation pieuse avec un jsuite complaisant, tait la une sorte d'esprit fort, quelque peu picurienne, de Lenclos. C'est aprs, sa faon de mademoiselle mort, en 1733, que Voltaire s'tablit rue de Longpont, en face Saint-Gervais. Mais il n'y fut pas longtemps seul: madame du Chtelet y vint bientt visiter le pote et l'attacher sa destine. Voltaire fit mnage commun avec la famille du Chtelet, et, avec une grande dlicatesse, y mit largement du sien, ainsi qu'il rsulte de plusieurs lettres authentiques. f Dj, avant de se rendre Berlin, Voltaire avait associ madame Denis, sa nice, son existence. Il la laissa Paris, dans sa maison, dont il faisait tous les frais. Cette veuve trs-mondaine le rejoignit en Alsace et se fixa avec lui aux Dlices et Ferney. Mme Denis tenait la maison, o Voltaire dpensait quarante mille francs par an; elle pargnait au philosophe les menus dtails d'une grande existence. Jouissant ainsi des avantages d'une libert indispensable sa sant dlicate et ses travaux incessants, il recevait ses parents, ses amis, ses admirateurs et les curieux, sans qu'il lui en cott trop de temps et d'ennuis. En outre, cette situation lui permit d'accueillir mademoiselle Corneille, d'achever son ducation et de la marier, aussi bien que sa belle-sur, mademoiselle Dupuits, et, en dernier lieu, mademoiselle de Varicourt. Voltaire se couchait dix heures et Ordinairement, se rveillait cinq heures du matin. Alors arrivait sa cuisinire Barbara, qu'il appelait Baba. Elle lui apportait une tasse de caf au lait et l'entretenait du mnage, sur lequel elle avait la haute main. Baba tait fort attache son matre et avait avec lui son francparler. Un jour, par une fantaisie, sans rnexion, le philosophe s'avisa de jeter quelques gouttes d'essence

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de rose dans son caf, ce qui eut pour effet de provoquer une violente rsistance de la part de l'estomac. Voltaire sonne, Baba accourt et le voit dans un tat fort piteux. Quand elle en sut la cause, elle s'cria : En vrit, Monsieur, avec tout votre esprit, il faut que vous soyez plus bte que vos dindons ; une chose pareille!. Dans l'aprs-midi, Voltaire sortait seul, d'autres fois accompagn de son secrtaire ou de quelques autres personnes de la maison, tantt pied, tantt en voiture, pour veiller ses travaux des champs, ses constructions, etc., ou pour se promener dans les bois, puis il revenait au travail. Il lui arrivait de passer plusieurs mois dans son lit, sur lequel tout tait dispos pour qu'il pt crire. Souvent il priait Wagnire, au milieu de la nuit, de venir crire sous sa dicte. La plupart de ses lettres se faisaient de cette faon. Jamais Voltaire ne fut plus heureux qu'il ne le fut Ferney, parce que jamais il ne fut plus occup, ne fit plus de bien et ne fut plus libre; jamais il ne jouit mieux de lui-mme et des autres et n'eut plus pleine conscience de son uvre dans le monde. Voltaire n'tait pas seulement accessible aux lettrs et aux gens du monde ; il vivait au milieu de ses ouvriers et de ses colons, qu'il aimait et dont il tait aim. Le dimanche, le chteau tait le lieu de plaisance des habitants de Ferney. Il y avait de la musique, l'on y dansait et l'on y trouvait une large et cordiale hospitalit. Le bon philosophe venait souvent rchauffer son cur au feu de cette joie, non pas en seigneur gourm et fier, mais en homme heureux d'tre pour quelque chose dans le bonheur de ses semblables. Il tait vif, mais sa bont rparait bientt ses carts. Quand il s'tait mis en colre contre ses domestiques, quelques heures aprs, s'il les voyait prs de lui, il disait devant eux: Je me suis fch contre mes gens,

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! il faut qu'on me par; mon Dieu je les ai gronds donne, car je souffrais comme un malheureux. Aprs la joie de rencontrer des hommes selon son des cooprateurs cur, tels queTurgot, Franklin; tels que d'Alembert, Diderot, et de plus humbles, mais aussi dvous, tels que Damilaville, Christin, l'abb Andra, et de bons amis tels que Cideville, d'Argental, Voltaire se montra toujours trs-sensible la grce et la beaut des femmes, leur humeur vive, enjoue, leur naturel prirnesautier ; quand il s'y joignait le got des arts, l'amour du bien, alors il s'enthousiasmait, ainsi qu'il arriva pour Adrienne Lecoude Choiseul, de Chauvelin, vreur, Mmes du Chtelet, Mmela duchesse d'Enville, Mmela comtesse de SaintJulien, qui tait charmante, spirituelle, et chasseresse comme Diane. Nous dirons combien il fut heureux du bon caractre, de la navet et de l'innocence de Mlle Corneille. Le dernier rayon de la grce fminine qui ait lui sur le front du patriarche ne fut pas celui qui lui causa le moins d'motions douces et profondes. M. de Varicourt, garde du corps du roi et l'un de ses voisins, ne possdait gure que son pe pour nourrir une nombreuse famille. Voltaire recueillit chez lui, quatre ans avant sa mort, l'un de ses onze enfants, Mlle Rene de Varicourt. Elle avait quinze ans et le plus heureux naturel; il semblait que toutes les bonnes fes eussent prsid sa naissance. Ce fut le dernier printemps de Voltaire. Il la nomma Belle et bonne. Le matin, elle venait l'embrasser avec l'abandon d'une fille chrie: Bonjour, belle nature, lui disaitil, comme s'il et salu l'aurore. Elle rpondait par des caresses et en l'appelant son dieu tutlaire. Cette frache apparition, cette grce candide, rassrnaient l'me du vieillard. Devant cette pure et charmante expression de la nature humaine, il oubliait tout ce qu'il en avait connu de laid, de faux et de mal, il oubliait

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ses propres chagrins. Vous me mettez bien avec moimme, lui disait-il, je ne puis me fcher devant vous. Souvent, ajoute encore Wagnire, qui en tait tmoin, souvent, au moment de se retirer le soir, il s'adressait en ces termes Belle et bonne: Tout le monde est-il aujourd'hui content de moi? Eh bien, je dois l'tre de moi-mme et je veux que mon ange gardien le soit aussi. Puis il lui donnait un bijou ou quelque joli souvenir. Six mois avant sa mort et au moment de marier sa dernire pupille au marquis de Villette, le bon patriarche apprciait ainsi la charmante enfant, qui avait dor de quelques rayons les derniers jours de sa vie. Il disait, le 9 novembre 1777, son ami d'Argental : Mllede Varicourt n'a pas un denier, et son mari fait un excellent march. Il pouse de l'innocence, de la vertu, de la prudence, du got pour tout ce qui est bon, une galit d'me inaltrable, avec de la sensibilit; le tout orn de l'clat de la jeunesse et a de la beaut. Voltaire avait pour ennemis non-seulement les envieux, les gens d'glise, tout ce qui tenait au pass par mais le philosophe de Ferney les abus et l'intrt; avait une telle notorit qu'il tait connu du dernier des sots comme du plus vulgaire des fanatiques. Cette gloire avait ses dangers. Telle, la bataille d'Ivry, tait la situation de son hros , que son panache blanc dsignait ses amis et ses ennemis. Il n'y avait pas de semaine qu'on ne ret Ferney des lettres anonymes de tout genre, contenant des injures et des menaces. Wagnire en avait fait un extrait que Voltaire jeta au feu par mgarde, au moment de partir pour Paris. Donc, Voltaire comprenait. bien qu'il tait une excellente proie et une victime toute dsigne pour le premier Jacques Clment, Ravaillac. ou Damiens que pouvaient lui,susciter le fana-

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tisme et la rage des dvots. De l son affectation insister sur ses maladies et sa vieillesse; c'tait un premier rempart: tous les jours on pouvait esprer qu'on en serait dlivr. il prouvait quelquefois des craintes Cependant, inspires par le sentiment de ce danger, non pas qu'il et peur de la mort: ds sa jeunesse il montra toujours cet gard le courage d'un stocien; mais il craignait de ne pas achever son uvre, d'tre arrt court, alors qu'il sentait combien il lui restait faire. C'est par le mme sentiment que, se promenant un jour d'orage avec un de ses htes, il lui dit tout coup: Rentrons, voil qu'il tonne trs-fort. Eh quoi! auriez-vous peur de la foudre? Non, mais il ne faudrait pas que j'en fusse atteint, car les cagots feraient de beaux cris de triomphe, et la philosophie reculrait de cinquante ans. Le grand vieillard vivait toujours et naturellement dans la pense de son uvre. Au fond, Voltaire tait .dou d'une grande fermet et d'un vritable courage , aussi bien que d'une admirable prsence d'esprit; il en donna toute sa vie des preuves. Lorsqu'une cabale s'acharna de parti pris faire tomber sa pice d'Artmire, aussi bien que la jeune fille qu'il protgeait, Mlle de Corsembleu, Voltaire s'lana sur le thtre, harangua le parterre, le fit rougir de ses procds et revenir de meilleurs sentiments. Il fut cout avec faveur et retira la pice. Pendant son sjour Londres, il fut insult par la populace, qui dj ramassait des pierres et de la boue pour les lui jeter. Il monta vaillamment sur une borne, et, s'adressant cette foule: Braves Anglais, ne suis-je pas assez malheureux de n'tre pas n parmi vous ? Il continua sur ce ton et obtint un tel succs que la foule voulait le reconduire chez lui en triomphe. En 1748, lors des premires reprsentations de Smiramis, qui furent assez orageuses, il s'affubla de l'habit de l'abb de Villevieille, et, ainsi dguis, s'at-

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tabla chez Procope pendant une heure et demie pour entendre tout ce qu'on disait de sa pice. Il en fit son profit, le soir mme changea le quatrime acte et modifia quelques-uns de ses vers. Les soldats de Corbulon (lisez Crbillon) et les autres cabaleurs furent assez dconcerts de ne plus revoir les sujets de leur critique. Voltaire eut toujours des copistes et des secrtaires. Longchamps, qui appartint deux ans madame du Chtelet et passa ensuite au service de Voltaire comme valet de chambre , remplit cette fonction pendant huit ans. Voltaire amena Berlin un certain Tinois, qu'il fut oblig de renvoyer pour avoir vendu des copies de quelques-uns de ses crits, entre autres de plusieurs chants de la Pucelle. Le Florentin Collini, homme distingu et que Voltaire plaa plus tard chez l'lecteur Palatin, prit la fonction de ce Tinois en avril 1751 et ne quitta Voltaire qu' Ferney, en 1756. Collini a racont lui-mme son sjour prs du philosophe. Bien que Voltaire ait d le remercier de ses services sur l'insistance de Mme Denis , Collini rend pleine justice au caractre et l'extrme bont de Voltaire, qui l'embrassa lors de son dpart, le munit d'argent et conserva toujours avec lui de cordiales relations. Wagnire s'attacha Voltaire ds l'ge de quatorze ans, en 1754, et ne le quitta jamais. C'est le plus fidle et le plus important tmoin de la belle vieillesse du philosophe. Honnte, trs-modeste, plein de dvouement pour le grand homme dont il avait la joie de se on peut le regretter , trouver le satellite, Wagnire, n'avait pas une intelligence assez forte pour remplir compltement ce rle de tmoin. C'est une physionomie un peu efface, et peut-tre est-ce pour cela qu'il fut un parfait secrtaire. Il tait devenu un appendice de son matre, qui ne pouvait plus se passer de lui et qui l'aimait doublement pour son utilit et pour son sincre dvouement. Wagnire le mritait, car, si l'on

87 VIE DE VOLTAIRE peut trouver qu'il manque d'initiative intellectuelle, le cur ne lui fit point dfaut. Mari fort jeune Ferney, il y eut deux enfants. Voltaire tmoigna toujours beaucoup d'affection toute cette famille et avait pris la peine d'enseigner le latin ce jeune homme. L'humble et dvou secrtaire finit par devenir l'ami respectueux de son matre. Voltaire lui en donne souvent le titre; nous verrons mme qu'il l'appelait son frre et qu'il aurait voulu, sa mort, le traiter en consquence. Ce n'tait pas l'argent qui tait le mobile de Wagnire et de sa famille, mais bien l'affection et la reconnaissance; les appointements de Wagnire, qui ne furent sans doute jamais augments, n'taient que de deux cents francs, et MmeWagnire ne recevait que cent francs par an. Mais, dit le bon secrtaire, nous ne manquions de rien et nous tions contents. Indpendamment des huit mille livres portes sur son testament, Voltaire voulait laisser vingt mille cus son ami, tout en le recommandant encore spcialement la gnrosit de sa nice; si rien de tout cela ne s'accomplit, il faut en accuser MmeDenis. Toujours est-il que Wagnire, bien assur des sentiments de Voltaire, dfend sa mmoire sur ce point, comme sur quelques autres. Voltaire avait t tant prouv par des hommes qu'il craignait, en faisant l'ingratitude de son vivant une petite fortune Wagnire, d'tre abandonn par lui. Triste effet des expriences cruelles d'une vie longue et tourmente ! Wagnire n'a pas dit tout ce qu'il savait, notamment sur MmeDenis , dont il eut justement se plaindre, car sans la munificence de Catherine II, il serait mort dans la gne, sinon dans la misre. Mais Wagnire, comme Collini, tmoin de la bont incessante de son matre, a souvent t lui-mme l'agent secret de ses bienfaits. C'est lui qui raconte que deux domestiques de Voltaire, ayant commis un vol assez considrable, prirent la fuite pour se soustraire aux recher-

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ches de la justice. Le philosophe, ayant su o ils se cachaient, leur dpcha Wagnire avec de l'argent, afin qu'ils pussent se sauver et s'aller, non pas faire pendre ailleurs, mais tcher d'y tre honntes gens. Cette fois encore Voltaire eut la main heureuse; ces pauvres diables passrent l'tranger et y vcurent honntement, aprs avoir t pendus en effigie. Wagnire cite encore ce trait caractristique : Un homme qui commettait beaucoup de dgts dans le village fut enfin dnonc. Sur le point d'tre arrt, il prit le parti de venir avec sa femme implo rer la misricorde de M. de Voltaire. Ils se jetrent ses pieds, en se dsesprant, pleurant et tmoi gnant de leur repentir. M. de Voltaire, attendri, ne put retenir ses larmes et s'agenouilla lui-mme pour les faire lever, en leur disant: Mettez-vous ge noux devant Dieu et non pas devant moi, qui ne suis' qu'un homme. Allez-vous-en, je vous pardonne, et n'y retombez plus. Un mot sur le Pre Adam, dont le lecteur rencontrera quelquefois le nom. Voltaire l'avait connu pendant son sjour en Alsace. Aprs l'expulsion des jsuites, le Pre Adam vint se rfugier dans le pays de Gex. Il jouait fort bien aux checs, seul jeu qu'aimf; Voltaire, en dplorant parfois le temps qu'il lui faisait.; < perdre. Voltaire accueillit le Pre Adam en 1762 et 1 garda jusqu'en 1776. Le Pre Adam, naturellement ; tracassier, tait devenu difficile vivre, ce point; qu'il fallut se sparer. Cependant Voltaire adoucissait, par l'envoi de quelques sommes d'argent, la vieillesse de son ancien aumnier et partenaire2 qui avait eni propre 900 fr. de rente. Au rapport de Wagnire,, avant ces derniers dmls , Voltaire faisait en sa faveur une disposition dans son testament. Le philosophes avait encore recueilli chez lui un capucin qui disparue en le volant, aprs avoir sjourn Ferney un peuu plus de deux ans. Voltaire songeait ces moines quandi

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il crivait d'Argental cette boutade: J'ai chez moi un capucin et un jsuite; mais, par les dieux immortels! c'est moi qui suis le matre. Nous n'entrerons pas ici dans de plus grands dtails sur la vie de Voltaire, dtails qui pourraient remplir un volume. Nous insistons sur quelques-uns des plus importants dans le cours de ce livre, et sur l'espce une des d'apothose qui termina si magnifiquement existences les plus fcondes, les plus utiles et les plus belles qui fut jamais. Dans les dernires annes de sa vie, on voit percer chez Voltaire le dsir de revoir Paris, d'o il tait absent depuis vingt-huit ans et qu'il n'avait gure habit plus de deux annes de suite. Enfin, le 5 fvrier 1778, il partit de Ferney avec son fidle Wagnire et arriva dans la grande ville le 10 du mme mois. Le secret du voyage avait t gard, et l'opinion publique se manifesta d'une faon si clatante que la cour accepta le fait accompli, bien qu'elle ft loin de le trouver son gr. On sait que M. de Maurepas, alors au pouvoir, n'tait rien moins que bien dispos pour Voltaire. Mais la situation tait forte, nette, d'ailleurs aucun ordre d'exil ne frappait le philosophe, et les choses suivirent leur cours naturel. Ce voyage fut un vnement europen et le mritait. Le peuple, les gens du monde, l'Acadmie, le tout fut en mouvement. L'homme Thtre-Franais, du sicle reut l'une les plus grands honneurs, et l'autre une ovation telle qu'il ne s'en vit jamais de semblable. Ces manifestations de l'opinion publique touchrent elles taient une profondment le vieux philosophe: preuve vivante des progrs accomplis depuis trente ans. Les Welches se polissaient, s'instruisaient et devenaient dignes du nom de Franais. Le pote tmoigna de ses sentiments par quelques derniers vers. Cependant, par raison et grce sa vieille exprience, il

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ne s'illusionnait point sur la valeur de cet enthousiasme. Comme certains flatteurs lui disaient : Voyez, tous ces Franais sont l pour vous rendre hommage. Oui, rpondit l'illustre vieillard; mais si l'on me conduisait au supplice, il y en aurait tout autant. Voltaire avait t assez gravement malade vers la fin de fvrier, mais il s'tait relev, continuait de travailler selon son habitude et s'tait mis sur les bras une partie du Dictionnaire de l'Acadmie. On le rappelait avec instance Ferney, sa prsence y tait ncessaire, il le sentait. D'autre part, ses plus proches parents et ses amis souhaitaient de le retenir Paris. Mais l'uvre du grand homme tait termine, il n'avait plus qu' mourir dans son triomphe. Cette mort arriva le 30 mai 1778. On et bien voulu le priver des les dvots firent de leur honneurs de la spulture; mieux en cette occasion, on peut le croire. Pour viter tout scandale et tout conflit, le ministre permit l'abb Mignot d'emporter les dpouilles de son oncle dans son abbaye de Scellires. Puis on dfendit aux papiers publics de parler de Voltaire, aux thtres de jouer ses pices. On croyait se mettre ainsi en rgle, sinon avec la postrit, au moins avec le prsent. Le ministre n'osa affronter directement ni l'opinion publique, ni les colres du clerg. Quel parti n'a ses fous et ses fanatiques? Celui des dvots fit courir sur la fin de Voltaire les versions les plus tranges et les plus ridicules. La vrit, c'est que Voltaire, pour viter tout outrage ses restes, des embarras sa famille, un affront l'opinion publique, se comporta en cette circonstance comme il le fit avec l'vque d'Annecy. Il accueillit un certain abb Gauthier, connu pour sa conversion de l'abb de Lattaignant. Cet abb l'entendit en confession et reut de lui, avec 600 francs pour les pauvres, une dclaration o il disait simplement qu'il mourait dans la religion catholique, dans laquelle il tait n.

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Le cur de Saint-Sulpice, M. de Tersac, jaloux d'avoir t gagn de vitesse par un subordonn, se prsenta chez son paroissien Voltaire, qui le reut avec sa politesse habituelle et lui donna, comme son devancier, quelque chose pour ses pauvres. Mais cela ne faisait point le compte de ce cur plein de zle. Il ambitionnait d'obtenir une rtractation formelle de tout ce que Voltaire pouvait avoir crit contre la religion. La surveille de la mort du philosophe, le cur lui demanda au milieu de son mortel accablement: Croyezvous la divinit de Jsus-Christ? Le moribond, par un effort suprme , rpondit ces instances ritres : Au nom de Dieu, monsieur, ne me parlez plus de cet homme-l et laissez-moi mourir en repos. L-dessus, le cur se retira, en dclarant qu'il ne pourrait lui accorder les honneurs de la spulture. Au reste, la vraie pense de Voltaire, celle de toute sa vie, tait consigne depuis trois mois dans une dclaration qu'il crivit le 28 fvrier, tant seul avec Wagnire : Je meurs en adorant Dieu, en aimant mes amis, en ne hassant pas mes ennemis et en dtestant la superstition. Cette dclaration fait partie des manuscris de la Bibliothque nationale. Voltaire avait dit Wagnire : Quand je serai malade, s'il se prsente un prtre, conduisez-le. Le philosophe avait pouss la prcaution jusqu' louer en Suisse, quatre lieues de Ferney, une maison pour y aller mourir en paix. En 1764, il crivait Mmedu Deffand, propos Je suis indign qu'un de la mort de M. d'Argenson: homme, qui avait le sens commun, ait pass les cinq dernires heures de sa vie avec un prtre; deux minutes suffisaient. S'il faut payer chez vous ce tribut l'usage, on doit acquitter cette dette le plus tt possible. Si Voltaire n'avait point quitt Ferney, il est probable qu'il et prolong sa vieillesse de quelques annes. Les fatigues que lui causaient les rceptions,

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le changement d'air et de climat, l'administration inconsidre du laudanum accrurent l'intensit d'une stransgurie dont il souffrait dj depuis plusieurs annes. En outre, deux partis s'taient forms prs du lit le premier, celui des clairvoyants et de du malade: ceux qui aimaient vritablement le vieillard, l'abb Mignot, M. Dupuits, son petit-neveu d'Ornoy, Wagnire, Tronchin, voulaient qu'on le laisst retourner Ferney; l'autre, compos des philosophes d'Alembert, Lalande, Condorcet, etc., des amis de sa gloire, de Mme Denis, de M. de Villette, et principalement le garder Paris. Il y eut des ques'obstinaient relles trs-vives mme dans la chambre du malade, qui s'criait en gmissant: Vous me tuez. ses amis politiques ne Nul doute que d'Alembert et fussent de trs-bonne foi, en s'imaginant que la prsence de Voltaire Paris ne ft trs-utile la cause, pour laquelle il avait vcu. On peut penser, toutefois, et non sans raison, qu'ils s'abusaient. Les ovations faites Voltaire avaient port au comble la rage des dvots et de ses ennemis. L'abb Beauregard avait prch contre lui dans la chapelle de Versailles. Le dbonnaire Louis XVI, au milieu de l'tonnement que de Voltaire, s'tait concausa Versailles l'arrive tent de dire: Puisque ce vieillard doit s'en retourner' bientt, il faut le laisser tranquillement finir ses jours dans sa retraite. La comtesse de. Polignac, l'amie de la reine, l'tait venue voir et le. rassurer. Le comte d'Artois lui avait envoy au thtre le prince d'Hnin pour le complimenter. Mais Marie-Antoinette, pas plus que son frre Joseph, n'avait os enfreindre la volont de leur mre Marie-Thrse, bien qu'ils eussent probablement l'une et l'autre un secret dsir de rendre hommage l'illustre vieillard. Le roi, avec son duca.. nourrir de fortes prvention, devait naturellement tions contre le philosophe, qui ne fut point appel " Versailles.

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Il est vident que Voltaire tait une puissance, et ni le clerg, ni Maurepas, qui avait jou et fait Ique chasser Turgot, ne pouvaient souffrir que cette puissance menat la leur. On le vit bien la mort du philosophe, et plus tard, en 1785, quand parut l'dition Un de ses uvres, faite Kelh par Beaumarchais. arrt du conseil, du 12 juin, supprimait eu France cette fameuse dition, bien qu'on en tolrt la vente; mais il fallait donner satisfaction au clerg. Dans son mandement pour le carme de cette mme anne, et tout en accordant ses ouailles la permission de manger ds ufs, l'archevque de Paris disait : Ce recueil immense de tous les crits de cet homme fameux, qui devait tre par la supriorit de son gnie la lumire et la gloire de son sicle, et qui par l'abus de ses talents est devenu le flau de la recette entreprise, si redoute ligion et des murs ; non-seulement des mes pieuses, mais aussi de toutes celles qui conservent du respect pour l'honntet. la France n'a pas voulu qu'elle ft execute dans son sein. Cette uvre de tnbres est donc bientt consomme.

Il importe de nous arrter ici un contraste piquant, bien propre d'ailleurs nous donner la juste mesure de l'influence de Voltaire, compare celle de ses extrmes, Diderot et Jean-Jacques. Un an avant ce bel arrt et ce beau mandement s'teignait paisiblement Diderot, matrialiste avou et connu pour tel. Diderot avait reu, plusieurs fois, avec bonhomie et politesse, le cur de Saint-Sulpice, mais il n'avait fait aucune dclaration et ne s'tait point confess. Cependant, la grande joie de sa femme, fervente catholique, et de son frre le chanoine, qui fit dire force messes pour le repos de son me, l'encyclopdiste Diderot eut des obsques Saint-Roch et son corps y

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fut inhum dans la chapelle de la Vierge, o ses restes doivent tre encore. C'est le cas de rappeler l'adage : Habent sua fata libelli. et philosophi. videmment d'Alembert et ses amis se trompaient. Les temps n'taient pas venus. Les vieux pouvoirs taient debout et ne pouvaient tre ainsi bravs en face par un pouvoir tout nouveau. Il fallait la rvolution, et encore, l'heure qu'il est, Voltaire n'aurait pas si beau jeu. Qu'on se rappelle les discussions du Snat et l'attitude gnrale du clerg, plus violemment ultramontain qu'il ne le fut sous Charles X. L'ignorance est encore si grande que la superstition est touLa tolrance a fait quelques jours toute-puissante. progrs, on ne brlerait plus le chevalier de La Barre, on ne ferait plus expirer Calas sur la roue, comme on le fit, il y a cent ans. Toutefois cette tolrance n'est. pas ce qu'elle devrait tre, mme d'aprs la constitution qui nous rgit. La libert de conscience est opprime par la prdominance de la religion de la majorit des Franais. Qui pourrait assurer que le premier de l'homme illustre qui fut le pre de 89, Centenaire le corps au Panthon, dont 91 porta triomphalement qui peut assurer que ce premier Centenaire sera cl-br avec le concours de l'Etat tabli sur les principes national que montrrent. de 89, avec l'empressement nos pres, sous le premier souffle de la libert ? Donnons-nous le plaisir instructif de voir comment; on peut crire la vie d'un grand homme. Voici la conclusion d'une Histoire de la vie et des uvres dex de Warcy,, Voltaire, publie en 1824, par M. Paillet socits sa- capitaine dcor, membre de plusieurs vantes et littraires (sic). J'ajouterai que ce livre, s'il! est compos sous l'empire de prjugs intraitables, parat crit avec une certaine navet et une parfaite: bonne foi: Arouet-Voltaire fut mauvais fils, mauvais citoyen,, ami faux, envieux, flatteur, ingrat, calomniateur des r

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vivants et des morts, intress, intrigant, peu dli cat, vindicatif, ambitieux de places, d'honneurs, de avare, intolrant, mchant, )) dignits; hypocrite, inhumain, despote, impie, blasphmateur, sacrilge, Ces dfauts et ces vices, sans menteur, violent. compter bon nombre d'autres, nous les avons tous prouvs. ne sont pas sans De semblables apprciations exemple, bien s'en faut; mais il est bon de faire appel, par tous les moyens, au sentiment de justice et la raison du lecteur. En outre, nous devons nous souvenir que ce bon chrtien n'tait pas le seul poursuivre le procs de la Voltaire et de Rousseau. Sous la Restauration, raction contre 89 tait l'ordre de jour; c'tait le temps de la terreur blanche, des lois contre le sacrilge et des clameurs contre les ouvriers de la Rvolution. Il n'y eut alors si mince grimaud qui ne crt de son honneur ou de son intrt de dtacher le coup de ; il n'y pied de l'ne aux vieux lions du XVIIIe sicle eut si jeune tonsur, frais moulu du sminaire, qui ne comment ou ne fint ses sermons par dclamer contre Voltaire ou Rousseau, les frappant furieusement, comme on frappe les ttes de Turc dans les tablissements forains qui portent pour enseigne: Messieurs, essayez vos forces. Tout cela tait sans doute fort puril et fort ridicule, mais fut fait avec tant d'ensemble qu'on russit, aux yeux de la foule et pour un temps, voiler les grandes figures des pres de 89. La prose de l'honnte capitaine n'est pas aussi entrante que la froce colre de l'auteur des Soires de On voit que de Maistre, en accaSaint-Ptersbourg. blant Voltaire des traits de sa rage sainte, est dsespr qu'un tel homme soit l'ennemi de l'glise. Il le glorifie, en le foudroyant de ses injures, de ses outrages : Il a le front abject, ses yeux sont des cratres

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o bouillonnent la luxure et la haine, sa bouche est un rictus, son rire une grimace. d'autres cyniques tonnrent la vertu, Voltaire tonne le vice. Il se plonge dans la fange, il s'y roule, il s'en abreuve, il livre son imagination l'enthousiasme de l'enfer. Paris le couronna. Sodome l'et banni. Le dernier des hommes aprs ceux qui l'aiment. Beau gnie, tant qu'il vous plaira, mais il ne faut. le louer qu' contre-cur. Ne me parlez pas de cet homme, je ne puis en soutenir l'ide! Oh ! qu'il nous a fait de mal. Quand je vois ce qu'il a fait et ce qu'il pou vait faire, ses inimitables talents ne m'inspirent plus qu'une sorte de rage sainte qui n'a pas de nom. Suspendu entre l'admiration et l'horreur, je voudrais lui lever une statue. par la main du bourreau. Bien rugi, lion. Aprs le coassement des grenouilles, voici un royal cri de fureur, un cri digne de l'ennemi et qui montre quelle fut sa puissance. Voltaire, dchir par la griffe et la dent de de Maistre, c'est la lime brillante mordue par le serpent: la bonne et forte trempe de l'une et de l'autre en apparat dans un plus grand jour. L'homme des doctrines anciennes, ainsi! * et contre-rvoluque l'appelle Ballanche, catholique tionnaire non moins forcen qu'crivain vigoureux, l'homme qui a crit: la croix atteste le salut par le f de Vexpiation disang, le bourreau est l'excuteur vine, cet homme devait har Voltaire, qui avait horreur du sang et voulait supprimer le bourreau. L'numration du bon capitaine, dcor et membre de plusieurs socits savantes, me remet en mmoire l'numration de Gthe, au sujet de Voltaire envisag comme homme suprieur. Elle est un peu longue, car l'auteur de Faust n'a pu se satisfaire moins, mais,i elle nous consolera de l'autre. Profondeur, gnie, imagination, got, raison, sen sibilit, philosophie, lvation, originalit, naturel,

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esprit, bel esprit, bon esprit, facilit, flexibilit, justess, finesse, abondance, varit, fcondit, chaleur, magie, charme, grce, coup d'il d'aigle, vaste entendement, riche instruction, excellent ton, urbanit, vivacit, dlicatesse, correction, puret, clart, lgance, harmonie, clat, rapidit, gaiet, pathuniversalit, perfection enfin. tique, sublimit, voil Voltaire. La nature produisit en Voltaire l'homme e plus minemment dou de toutes les qualits qui caract risent et honorent sa nation, et le chargea de repr senter la France l'univers. Aprs avoir fait natre cet homme extraordinaire, le type du gnie fran ais, elle se reposa comme pour mieux le faire ap prcier ou comme puise par ce prodige. Cette opinion a t celle de Frdric, de Diderot et de beaucoup d'autres personnes d'un poids un peu plus considrable que l'honnte capitaine et les autres dclamateurs, qui se sont poumonns en criant: c'est la faute de Voltaire, c'est la faute de Rousseau. MmeDenis avait horreur de Ferneyet craignait d'y retourner. Elle manuvra donc de faon loigner Wagnire; paralyser les conseils de Tronchin et finalement hter la mort de l'oncle, dont elle convoitait la riche dpouille. Si Voltaire mourut aprs un triomphe, il eut aussi son calice d'amertume. Quatre jours avant d'expirer, il chassa de sa chambre cette nice, qui lui devait tout et qu'il ne voulait plus voir. Il y eut des scnes pnibles prs du lit de ce vieillard si actif, si ferme, rduit l'impuissance par la maladie et les artifices de sa nice. C'est l-dessus que le parti dvot a imagin une de Garasse et de agonie horriblement burlesqgne e Patouillet. ZXCouTTX Heureusement, la ProvranceI'l rsmt , M,~it Voltaire la 6

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suprme consolation d'apprendre que ses efforts, pour rhabiliter la mmoire de Lally, taient enfin couronns de succs, et sa main mourante put crayonner ces : Je meurs content! derniers mots Voltaire eut la joie de mourir comme il avait vcu, en faisant le bien. Transiil benefaciendo.

L'ADOPTION

DE MADEMOISELLE

CORNEILLE

Un charmant pisode de la dernire partie de l'existence de Voltaire, c'est l'adoption de Mlle Corneille. Cette petite histoire, que Voltaire va raconter luimme en quelques passages de ses lettres, met bien en relief l'homme au cur toujours ouvert, se complaisant vivre dans les autres, faire son bonheur de celui de son prochain. O pourra remarquer encore l'homme pratique, habile, que rien ne rebute et qui sait mettre tout en uvre pour russir. Vers la fin de 1760, Lebrun-Pindare adressa au philosophe de Ferney une ode en l'honneur d'une descendante du grand Corneille et pour l'inviter la prendre sous sa protection. Voici quelle tait la situation. Mlle Marie Corneille, qui n'tait que l'arrire-petitenice de l'auteur du Cid, vivait dans une position fort prcaire, en soutenant ses parents du travail de ses mains. Son pre, Franois Corneille, facteur de la petite poste de Paris, tait une pauvre tte, n'ayant gure d'instruction et pas plus d'ducation. Deux femmes, MUesde Vilgenou et Flix, s'taient d'abord intresses au sort de cette jeune fille, puis M. Titon, ancien matre d'htel de la reine, enfin MM. Dumolard et Lebrun. Cette famille avait t prsente Fontenelle, neveu de Corneille, et qui institua pour son hritire Mme Geoffrin. Soit qu'on s'y ft mal pris, soit

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LA VIEDE VOLTAIRE

qu'il n'y et plus rien dans le cur assez sec du prudent centenaire, cette' entrevue ne produisit aucun rsultat heureux. Les faibles protecteurs que nous avons nomms eurent finalement l'inspiration de se tourner vers l'homme le plus illustre et le plus bienfaisant de la littrature. Voltaire gota bientt cette ide et s'empressa de disposer toute chose pour en faire une uvre srieuse. On avait tellement l'il sur Voltaire, ses moindres actions taient si habituellement l'objet d'interprtations malveillantes, souvent de calomnies perfides, soit de la part des dvots, soit de ceux qui intriguaient en leur nom par cupidit ou par envie, qu' peine l'affaire fut-elle. bruite, on s'en occupa la cour et la vill-e, dans les salons et dans les journaux. Il en fut question au lever du roi et chez Mme la prsidente Mol. Voici, ce sujet, quelques lignes d'une lettre de Voltaire Diderot : a Les dvots et les dvotes s'assemblrent chez Mmela prsidente Mol, il y a quelque temps ; ils dplorrent le sort de Mlle Corneille, qui allait dans une maison qui n'est ni jansniste ni moliniste. Un grand chambrier (peut-tre l'abb Mignot) qui se trouva l leur dit: Mesdames, que ne faites-vous pour Mllc Corneille ce que l'on fait pour elle? Il n'y en eut pas une qui offrit dix cus. Vous noterez que Mmede Mol a eu onze millions en mariage et que son frre Bernard (fils du fameux Samuel Bernard), m'a fait une banqueroute frauduleuse de vingt mille cus, dont la famille ne m'a pas pay un sou. Voil les dvots ; Bernard le banqueroutier affectait de l'tre au milieu des filles d'Opra. Frron publia, entre autres amnits, dans son Anne littraire : M. de Voltaire fait lever Mlle Corneille, au sortir du couvent, par un bateleur de la foire qu'il traite en frre depuis un an. Mlle Corneille aura ; une plaisante ducation. Ce bateleur tait un habile

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dentiste habitant Genve, et venu une fois Ferney pour la bouche de MmeDenis. Il avait jadis appartenu au thtre ; Voltaire l'avait trait avec sa bont accoutume, d'autant qu'il l'avait vu pratiquer son art la petite cour du roi Stanislas : c'est sur ce motif qu'avait brod Frron. Puis vint M. l'abb de La Tour-du-Pin, parent loign des Corneille. Il ne s'tait nullement occup d'eux jusque-l, mais il crut convenable, pouss par la coterie Frron, de solliciter une lettre de cachet pour ravir Mlle Corneille l'asile qui lui tait ouvert. Ce fut en vain, et grce la sollicitude active de M. et Mmed'Argental, et aux mesures de Voltaire, la jeune Corneille arriva Ferney au mois de dcembre 1760. Citons une des lettres changes avec M. Lebrun : A MONSIEUR LEBRUN, 11 novembre 1760. Sur la dernire lettre que vous me faites l'honneur de m'crire, monsieur, sur le nom de Corneille, sur le mrite de la personne qui descend de ce grand homme et sur la lettre que j'ai reue d'elle, je me dtermine avec la plus grande satisfaction faire pour elle ce que je pourrai. Je me flatte qu'elle ne sera pas effraye d'un sjour la campagne, o elle trouvera quelquefois des gens de mrite, qui sentent celui de son grand-pre. M. de Laleu, notaire, vous remboursera sur-le-champ et sur le vu de cette lettre ce que vous aurez dbours pour le voyage de Mlle Corneille. Elle n'a aucun prparatif faire, on lui fournira en arrivant le linge et les habits convenables. M. Tronchin, banquier Lyon, sera prvenu de son arrive et prendra le soin de la recevoir Lyon et de la faire conduire dans les terres que j'habite. Puisque vous daignez, monsieur, entrer dans ces petits dtails, je m'en rapporte entirement votre bonne volont et l'intrt que vous prenez ce nom qui doit tre si cher tous les gens de lettres. J'ai l'honneur d'tre, avec l'estime et l'amiti dont vous m'honorez, monsieur, votre, etc. 6.

102 Maintenant, neille.

LA VIE DE VOLTAIRE Voltaire crit directement Mlle Cor-

A MADEMOISELLECORNEILLE, 22 novembre '1760. Votre nom, mademoiselle, votre mrite et la lettre dont vous m'honorez, augmentent, dans Mme Denis et dans moi, le dsir de vous recevoir et de mriter la prfrence que vous voulez bien nous donner. Je dois vous dire que nous passons plusieurs mois de l'anne dans une campagne auprs de Genve, mais vous y aurez toutes les facilits et tous les secours possibles pour tous les devoirs de la religion. D'ailleurs votre principale habitation est en France, une lieue de l, dans un chteau trs-logeable et o vous serez plus commodment que dans la maison d'o j'ai l'honneur de vous crire. Vous trouverez dans l'une et l'autre habitation de quoi vous occuper, tant aux petits ouvrages de main qui pourront vous plaire, qu' la musique et la lecture. Si votre got est de vous instruire de la gographie, nous ferons venir un matre qui sera trs-honor d'enseigner quelque chose la petite-fille du grand Corneille, mais je le serai beaucoup plus que lui de vous voir habiter chez moi. J'ai l'honneur d'tre, avec respect, mademoiselle, votre, etc. Telles taient alors les formules de la politesse et les faons de dire des personnes ayant du monde et de l'usage. Nul ne les possda mieux que Voltaire. Nous en trouvons une nouvelle preuve dans ce fragment de lettre aux d'Argental, ses plus intimes amis, aussi bien que dans la lettre qui suit, et qui est adresse au pre de Marie Corneille : A MONSIEUR D'ARGENTAL,9 dcembre 1760. J'attends Rodogune. Je n'avais implor les bonts de Mmed'Argental, dans cette affaire, que pour lui tmoigner mon respect et pour mettre Rodogune sous une!

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protection plus honnte que celle de M. Lebrun, quoique M. Lebrun soit fort honnte. Je remercie tendrement M. et Mme d'Argental de leurs bonts pour Rodogune. A MONSIEUR CORNEILLE, 25 dcemJEAN-FRANOIS bre 1760. Mademoiselle votre fille, monsieur, me parat digne de son nom par ses sentiments. Ma nice, MmeDenis, en prend soin comme de sa fille. Nous lui trouvons de trs-bonnes qualits et pas de dfauts. C'est une grande consolation pour moi, dans ma vieillesse, de pouvoir un peu contribuer son ducation. Elle remplit tous ses devoirs de chrtienne. Elle tmoigne la plus grande envie d'apprendre tout ce qui convient au nom qu'elle porte. Tous ceux qui la voient en sont trs-satisfaits. Elle est gaie et dcente, douce et laborieuse, on ne peut tre mieux ne. Je vous flicite, monsieur, de l'avoir pour fille et vous remercie de me l'avoir donne ; tous ceux qui lui sont sa famille, attachs par le sang et qui s'intressent verront que si elle mritait un meilleur sort, elle n'aura pas se plaindre de celui qu'elle aura eu dans ma maison. D'autres auraient pu lui procurer une destine plus brillante, mais personne n'aurait eu plus d'attention pour elle, plus de respect pour son nom, et plus de considration pour sa personne. Ma nice se joint moi pour vous assurer de nos sentiments et de nos soins. A peine Mlle Corneille est-elle Ferney qu'on voit paratre la satisfaction de son protecteur. Bien vite le vieillard, aimable et bienveillant, sut mettre l'aise son espce d'orpheline et lui inspirer une nave et juste confiance. Dj il en est aux petits mots familiers, aux appellations intimes. Mlle Chimne prend la plume ; voyons comment elle s'en tirera : M. de Voltaire appelle M. et Mmed'Argental ses

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anges. Je me suis aperue qu'ils taient aussi les miens ; qu'ils me permettent de leur prsenter ma tendre reconnaissance. Corneille. Eh bien ! il me semble que Chimne commence crire un peu moins en diagonale. Mes anges, nous baisons le bout de vos ailes. Denis, Corneille et V. La prudence de Voltaire le porte aller au-devant de la calomnie. Une lettre de M. Dumolard, du 14 janvier 1761, quelques semaines aprs l'installation de l'enfant, expose, sur un ton enjou, mais trs-srieusement au fond, comment l'on s'occupe de la jeune fille : Mon cher ami, nous ne montrons encore que le franais Cornlie; si vous tiez ici, vous lui apprendriez le grec. Nous ne cessons jusqu' prsent de remercier M. Titon et M. Lebrun de nous avoir procur le trsor que nous possdons. Le cur parat excellent, et nous avons tout sujet d'esprer que, si nous n'en faisons pas une savante, elle deviendra une personne aimable, qui aura toutes les vertus, les grces et le naturel qui font le charme de la socit. Ce qui me plat surtout en elle, c'est son attachechement pour son pre, sa reconnaissance pour toutes les personnes dont elle doit se souvenir. Elle a t un peu malade. Vous pouvez juger si MmeDenis en a pris soin. Elle est trs-bien servie, on lui a assign une femme de chambre qui est enchante d'tre auprs d'elle, elle est aime de tous les domestiques; chacun se dispute l'honneur de faire ses petites volonts et assurment ses volonts ne sont pas difficiles. Nous avons cess nos tudes depuis qu'un rhume violent l'a rduite au rgime et la cessation de tout travail. Elle commence tre mieux. Nous allons reprendre nos leons d'orthographe. L premier soin est de lui faire parler sa langue avec simplicit et noblesse. Nous la faisons crire tous les jours: elle m'envoie un petit billet et je le corrige ; elle me rend compte de

CORNEILLE 105 DE MADEMOISELLE L'ADOPTION -ses lectures. Il n'est pas encore temps de lui donner ides matres, elle n'en a point d'autres que ma nice et imoi. Nous ne lui laissons passer ni mauvais termes di prononciations vicieuses; l'usage amne tout. Nous n'oublions pas les petits ouvrages de la main. Il y a des heures pour la lecture, des heures pour la tapisserie de petit point. Je vous rends un compte exact de tout. Je ne dois point omettre de vous dire que je la conduis moi-mme la messe de la paroisse. Nous devons l'exemple et nous le donnons. Le philosophe envoie l'expression de sa joie tous ses correspondants habituels. Je cite ces quelques lignes Mmedu Deffand, mars, 61 : Vous me demandez ce que c'est que Mlle Corneille : ce n'est ni Pierre ni Thomas, elle joue encore avec sa ne, douce et poupe ; mais elle est trs-heureusement caressante sans gaie, bonne, vraie, reconnaissante, dessein et par got. Elle aura du bon sens. Par un fragment d'une lettre du 28 dcembre 61 M. d'Argental, un an aprs le sjour Ferney de Mlle Corneille, nous apprenons qu'on s'occupe dj de son tablissement. L'affaire n'eut pas de suite. C'est pour le coup que nous ririons aux anges, ! Mes diQu'il arrive de plaisantes choses dans la vie vins anges, si c'est un honnte homme, comme il l'est sans doute puisqu'il s'est adress vous, il n'a qu' venir, son affaire est faite. Il se trouvera que son march est meilleur qu'il ne croit. Cornlie-Chiffon aura au moins 40 50,000 livres de l'dition de Pierre, je lui en assure 20,000; je lui ai dj fait une petite rente; le tout fera un trs-honnte mariage de province et le futur aura la meilleure enfant du monde, toujours gaie, toujours douce, et qui saura, si je ne me trompe, gouverner une maison avec noblesse et conomie. Nous ne pourrions nous en sparer, MmeDenis et moi, qu'avec une extrme dou-

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leur, mais je me flatte que le mari fera sa maison de la mienne. Avec son esprit pratique, son dsir d'obliger et se fiant sa vaillante activit, le noble vieillard n'avait un long et ennuyeux travail pas craint d'entreprendre au profit de sa protge. Il s'agissait d'un commentaire sur Corneille. Grce aux appuis et aux relations qu'il s'tait mnags, Voltaire comptait bien obtenir une bonne somme pour accrotre la dot de Chimne. Ce commentaire et cette dition lui prirent bien du. temps, l'obligrent de nombreuses dmarches, mais; enfin il parvint son but et fit plus qu'il n'avait d'abord espr. Il assura une situation convenable am pre et la mre de M1IeCorneille, russit la marier trs-bien en la gardant prs de lui, et mme marier sa belle-sur, Mlle Dupuits. Aussi l'nergique vieillard disait-il Mmedu Deffand : Ce travail est fortt ingrat et fort dsagrable, mais il a servi marieia deux filles, ce qui n'tait arriv aucun commentateur et ce qui n'arrivera plus. Nous n'en sommes pas encore l, la jeune Corneille s'lve doucement et gaiement par les soins, souvent, directs, de ce vieillard si occup. On en fait uno femme du monde, simple, naturelle, ayant du got.; de l'usage, et au besoin tenant un bout de rle sur lo thtre de Ferney. Dans les derniers mois de l'anne 1762, un prtendu, un peu de la main de Mlle Clairon et des d'Argental, vient passer quelques jours che;: Voltaire, mais il ne plat pas; la famille du jeunu homme se montre bizarre, irrsolue, bref il est conl duit. Peu de temps aprs, et sous les auspices dl Mme de Fontaine, se prsente un voisin, un cornett t de dragons, n'ayant pas encore vingt-quatre ans. Se9 terres touchent celles de Voltaire, il est orphelin E) jouit de 8 10,000 livres de rentes. Il est agrable o doux, trs aim son rgiment, et Mlle Corneille H de marin, onc!!: trouve fort son gr. Un sourdaud

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t tuteur du jeune Dupuits, moins facile en affaires lue le patriarche de Ferney, jette quelques btons lans les roues, mais tout s'arrange bientt au gr des lsirs de chacun. Le mariage se prpare, et, quoique [a sant de MmeDenis et la sienne soient en ce moment en fcheux tat, Voltaire est heureux et le montre bien par les lettres qu'il crit de tous cts. A MONSIEUR D'ARGENTAL,26 janvier 1763. Mes divins anges, nous marions donc Mlle Corneille! Il est trs-juste de faire un petit prsent au pre et la mre ; mais, ds que le pre a un louis, il ne l'a plus; il jette l'argent comme Pierre faisait des vers, trs la hte. Vous protgez cette famille, pourriez-vous charger quelqu'un de vos gens de donner Pierre le trotteur vingt-cinq louis en plusieurs fois, afin qu'il ne jett pas tout en un jour? Je vous demande bien pardon, je sais quel point j'abuse de votre bont, mais on n'est pas ange pour rien; nota bene qu'on pourrait confier cet argent la mre, qui le ferait durer. Il y a plus: vous savez combien il doit tre dsagrable un gentilhomme, un officier d'avoir un beau-pre facteur de la petite poste dans les rues de Paris. Il serait convenable qu'il se retirt Evreux avec sa femme, et qu'on lui donnt un entrept de tabacs, ou quelque autre dignit qui n'exige ni une belle criture ni l'esprit de Cinna. Je vous soumets ma lettre aux fermiers gnraux; si vous la trouvez bien, je vous supplie de vouloir bien ordonner qu'elle soit envoye. Cet emploi n'aurait lieu, si on voulait, que jusqu' ce qu'on vit clair dans les souscriptions et qu'on pt assurer une subsistance honnte au pre et la mre. Je crois aussi qu'il est convenable que j'crive M. de Latour-du-Pin, et que Marie crive un petit mot, quoiqu'elle dise Mme Denis: Maman, je n'ai point de gnie pour la composition.

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Il est vrai que pour la composition, ce n'est J) mon fort; mais, pour les sentiments du cur, je pas lg dispute aux hros de mon oncle ; je conserverai ma vie la reconnaissance que je dois aux anges d M. Voltaire, qui sont les'miens. Je vous prie, montoute ! sieur et madame, d'agrer, avec votre I)ont, ordi-i naire, mon attachement inviolable, mon respect et, 33si vous le permettez, la tendresse avec laquelle j 33serai toute la vie votre trs-humble, trs-obissantel et trs-oblige. Corneille. 1 a D'ordinaire elle forme mieux ses caractres, mai aujourd'hui la main lui tremble, mes anges lui pardonneront sans doute. A D'AIRGENTAL, du 30 janvier 1763. Vraiment, mes anges, j'avais oubli de vous supplier d'empcheii Franois Corneille pre de venir la noce. Si c'tait l'oncle Pierre, ou mme l'oncle Thomas, je les prie-rais en grande crmonie, mais pour Franois, il n'y a pas moyen. Il est singulier qu'un pre soit un trouj ble-fte dans une noce, mais la chose est ainsi, comme vous savez. Si je ne consultais que moi, je n'aurais assurment aucune rpugnance, mais tout le mond"J n'est pas aussi philosophe que votre serviteur, et, pa-j triarcalement parlant, je serais fort aise de rendre 1J pre et la mre tmoins du bonheur de leur fille.33 A MONSIEUR DE CHENEVIRES, janvier 1763. Jt vous donne avis, mon cher ami, que je marie MlleCoHj neille; je deviens aveugle, mais ce ne sera pas mo qui jouerai dans cette affaire ce rle de l'amour; c'eai un jeune gentilhomme de mon voisinage, dont les tt res touchent les miennes. Il a environ 8,000 livres b rentes; il est sage et doux, fort aimable, fort amoin reux et fort aim. Je me flatte qu'ils seront tous de*, heureux chez moi, leur bonheur fera le mien. Je fini] en vrai patriarche.

CORNEILLE 109 DE MADEMOISELLE L'ADOPTION A DAl\nLAVILL, fvrier 1763. C'est une aventure assez comique que celle que j'ai eue avec Pindare-Lebrun, en vous envoyant un paquet pour lui dans le temps que vous me dpchiez ses rabchages contre moi. Je lui fais part du mariage de MUeCorneille, qui est le fruit de sa belle ode ; je lui envoie des lettres pour Mllesde Vigenou et Flix, nices de M. Dutillet, qui les premires tirrent Mlle Corneille de son tat malheureux et auxquelles elle doit une reconnaissance ternelle. Je l'accable de politesses qui doivent lui tenir lieu de chtiment. Je vous embrasse bien cordialement, mon cher frre. Ecr. l'Inf. 6 fvrier 1763. Vous voyez, mes A D'ARGENTAL, chers anges, que nous avons accompli tous nos devoirs avec la plus scrupuleuse exactitude. Je vous confie que Mme.Denis craint beaucoup que la tte de Franois Corneille ne ressemble Agsilas, Surna, et ne soit fort mal timbre. Je n'ai su que depuis quelques jours, que dans le. voyage que fit chez moi Franois Corneille, lorsque, j'tais trs-malade, . Marie : Gardez-vous surtout der vous Franois dit .marier jamais; je n'y consentirai point,' fuyez le mariage comme la peste, ma fille, point de mariage, je 'vous en prie. Est-il vrai que Franois soit aussi ttu qu'imbcile, et diamtralement oppos . l'hymen de Marie? En ce cas, il faudra lui', dtacher Mlle.Flix, qui sait comment il faut le conduire et le mettre la charrue sans qu'il regimbe. Le mieux serait de ne point lcher les vingt-cinq louis Franois qu'il n'et sign, et, si par une impertinence imprvue Franois refusait d'crire tout ce qu'il sait, c'est--dire d'crire son 'nom, alors Franois de Voltaire, qui est la justice mme, le laisserait mourir de faim, et il ne tterait jamais des souscriptions. Marie Corneille est majeure 7

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dans deux mois, nous la marierions malgr Franois et' nous abandonnerions le pre son' sens rprouv. A MADAME D'ARGENTAL,9 fvrier. Madame, ange, nos lettres se croisent comme les conversations de Paris. Celle-ci est une action de grce de la part de MmeDenis, qui a un rysiple, un point de ct, la fivre, etc., de la part de mon cornette de dragons qui se jette vos pieds et qui baise le bas de votre robe avec transport; de la part de Marie Corneille qui vous crirait un volume, si elle savait l'orthographe; et enfin de la part de moi, aveugle, qui runit tous leurs sentiments de respect et de reconnaissance. Il n'y a rien que vous n'ayez fait. 13 fvrier 1763. MmeDeA MONSIEURD'ARGENTAL, nis tant malade, le jeune Dupuits et Marie Corneille tant trs-occups de leur premier devoir qui n'est pas entour de tout fait d'crire, moi, l'aveugle V. quatre pieds de neige, je dicte la rponse la lettre de Mme d'Argental, l'ange. Le contrat est dress dans toutes les rgles, et le mariage fait dans toutes les formes, les deux amants trs-heureux, les parents enchants; et, nos neiges prs, tout va le mieux du monde. Ce qu'il y a de bon, c'est que quand mme les souscriptions ne rendraient pas ce qu'on a espr, le conjoint et la conjointe jouiIl ne nous reste raient encore d'un sort trs-agrable. donc qu' nous mettre aux pieds de nos anges et les remercier de tout notre cur. DE CHAUVEbIN,14 fvrier A MONSIEUR LE MARQUIS 1763. Je deviens peu prs aveugle, Monsieur. Un petit garon, qui passe pour plus aveugle que moi, et qui vous a servi comme s'il tait clairvoyant, s'est uiT peu ml des affaires de Ferney. Ce fut hier que le mariage fut consomm, je comptais crire Votre Excellence. Deux poux qui s'aiment sont les vassaux

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naturels de Mmel'ambassadrice et de vous. Je gote le seul bonheur convenable de mon ge, celui de voir des heureux. Il y a de la destine dans tout ceci ; et o n'y en a-t-il point? J'arrive aux pieds des Alpes, je m'y tablis; Dieu m'envoie Mlle Corneille, je la marie un jeune gentilhomme, qui se trouve tout juste mon plus proche voisin; je me fais deux enfants que la nature ne m'avait point donns ; ma famille, loin d'en murmurer, en est charme. Tout cela tient un peu du roman. Pour rendre le roman plus plaisant, c'est un jsuite qui marie mes deux petits. Joignez tout cela la navet de Mlle Corneille, prsent Mme Dupuits, navet aussi singulire que l'tait la sublimit de son grand-pre. Je jouis d'un autre plaisir, c'est celui du succs de l'affaire des Calas. A MONSIEURD'ARGENTAL, 15 fvrier 1763. Le pre et la mre de MmeDupuits n'y perdront rien, leur fille les a nourris du bout de ses dix doigts, avant qu'ils Elle ne eussent t prsents M. de Fontenelle. manquera jamais son devoir et j'y mettrai bon ordre. Ne troublons pas les plaisirs des deux amants, du fruit de nos peines et de jouissons tranquillement la consolation que me donne MmeDupuits dans ma vieillesse. A MONSIEURD'ARGENTAL,19 fvrier 1763. Le roi ne prend que douze exemplaires (du Commentaire sur Corneille) et non pas cent. Sa Majest approuve beaucoup ce mariage et fera les choses noblement. Le sang me bout sur les Calas. Quand donc la rvision sera-t-elle ordonne? A MONSIEUR D'ARGENTAL,25 fvrier 1763. Plus ange que jamais, Mmc Denis est toujours malade, et moi toujours aveugle, et vous ne me dites rien de vos

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yeux. L'ge avance, on n'est pas plus tt sorti du collge qu'on a soixante ans, en un clin d'il on en a soixante-dix, on voit tomber ses contemporains comme des mouches. Mes nouveaux maris, qui sont vos pieds, ne savent rien de tout cela. Je voudrais que vous eussiez vu la crainte o tait Marie de ne point avoir son Dupuits. Mon pre m'a signifi que je ne devais pas memarier, qu'il n'y consentirait point. Mes anges, que vouliez-vous que je pensasse? Vous voulez que je commente Franois, c'est bien assez de commenter Pierre. A MONSIEURD'ARGENTAL,11 mars 1763. L'embarras du commentateur est plus grand que celui du pre de famille. MmeDupuits m'amuse par sa gaiet et sa navet, mais son oncle Pierre est bien loin de m'amuser. M. Dupuits et elle prsentent leurs trs-humbles et trs-tendres reconnaissances leurs anges. Il y a beau temps qu'ils ont crit au pre. J'ai vraiment grand soin que mes deux marmots remplissent leurs devoirs. Savez-vous bien que je les fais aller la messe tout comme s'ils y croyaient?

A CIDEYILLE, fvrier 1764. Le bonheur est certai-, nement chez, Mlle Corneille, aujourd'hui MmeDupuits ; elle est folle de son mari, elle saute du matin au soir avec un petit enfant dans le ventre, et dit qu'elle est la, plus heureuse personne du monde. Avec tout cela, elle n'a pas encore lu une tragdie de son grand-oncle, ni j n'en lira. , Ainsi se droula heureusement cet pisode de la vie,, de Voltaire. Cette fois ses bienfaits et ses peines net furent point perdus. Il jouit du bonheur d'avoir faitd des heureux autour de lui. M. et MmeDupuits'-eurentj toujours pour le gnreux vieillard une tendresse filiale. Au milieu de ses nombreuses occupations, onr trouve souvent le reflet de cette joie prouve par Vol

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taire. Dans une lettre, il jette en courant cette phrase : - La petite nice Pierre avance dans sa grossesse, tantt chantant, tantt souffrant. Notre petite famille est compose d'elle, de son mari,- d'une sur et d'un jsuite; voil un plaisant assemblage, c'est une colo- ", nie faire pouffer de rire. Je souhaite que celle de M. le duc de Choiseul la Guyane soit aussi unie, aussi gaie. )i Enfin le 6 juin 1764, le bon patriarche s'crie: Anges clestes, quoi ! je ne vous ai pas mand que Cornous avait donn nlie-Chiffon, Chimne-Marmotte une fille? il faut donc qu'il y ait une lettre de perdue. M Au mois de janvier 66 il raconte sa nice, la marquise de Florian : Le pre Corneille est venu voir sa fille. Je ne crois pas qu' eux deux ils viennent bout de faire une tragdie ; mais le pre est un bon homme et la fille une bonne enfant. Toujours occup de M. et MmeDupuits; qu'il traitait comme ses enfants, le patriarche crit d'Argental en novembre 71 : M. Dupuits, ci-devant employ l'tat-Major, va solliciter la faveur d'tre replac; je ne crois pas qu'on puisse trouver un meilleur officier, plus instruit, plus attach ses devoirs et plus sage. Je m'applaudis tous les jours de l'avoir mari avec notre Corneille; ils font un petit mnage charmant. Le commentaire sur Corneille avait produit une somme de 52,000 fr. 12,000 fr. servirent assurer l'existence du pre et de la mre de Mlle Corneille et 40,000 fr. accrurent la dot de la fille adoptive de Voltaire. tLes Dupuits, presque toujours Ferney, firent rellement partie de la famille de Voltaire. Le patriarche parle dans ses lettres des dispositions heureuses et de

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l'ducation de leur fille ane grandissant sous ses yeux apprenant la musique avec MmeDenis. Je n'insiste pas davantage sur cet pisode, bien fait pour donner par un coin la mesure du bon cur de Voltaire. Il y a de la navet et presque de l'enfantillage dans le plaisir que prend sa bonne action le prtendu sceptique, le grand rieur, caustique et malin, le pote de la Rgence, le polmiste toujours sur la brche et toujours en butte aux perscutions, aux calomnies, le travailleur infatigable, le philosophe dont la vue s'tend sur le monde; c'est qu'avant tout Voltaire est un homme et mme un bonhomme, comme le lui dira d'Argental.

LES

AMIS

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Ce chapitre pourrait devenir bien vite un volume, pour peu que l'on prit plaisir s'tendre sur les relamais nous ne saurions tions affectueuses de Voltaire; le faire sans fausser les proportions de cet ouvrage. Je distinguerai trois groupes dans le nombre de ses amis: les amis de jeunesse, ceux de l'homme ardent son uvre, les amis haut placs par leur situation dans le monde. Je dirai ensuite quelque chose de deux femmes qui furent ses amies, l'une au milieu, l'autre la fin de son existence. 1 D'Argental, Gnonville, Thiriot, Cideville, Formont et M. de Maisons, voil les principaux amis de la jeunesse de Voltaire. Deux d'entre eux moururent la fleur de l'ge, Gnonville et M. de Maisons ; seul, M. d'Argental survcut Voltaire. Ces liaisons datent du collge ou de l'tude de matre Alain. M. Lafalure de Gnonville, conseiller au parlement, tait un aimable garon, pote, spirituel, bon vivant et de beaucoup d'entrain. Il ne reste gure de traces de cette liaison que dans les vers de Voltaire, qui aima beaucoup le charmant conseiller, bien qu'il lui et

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enlev l'amour de Mlle de Livri. Dix ans aprs la mort de Gnonville, Voltaire adressait ses mnes une ptre, dont voici quelques vers : Toi, que le Ciel jaloux ravit dans son printemps, Toi, de qui je conserve un souvenir fidle, Vainqueur de la mort et du temps, Toi, dont la perte, aprs dix ans, M'est encore affreuse et nouvelle. On voit que Voltaire, au milieu de sa vie agite et laborieuse, avait le culte des souvenirs, et qu'il ressentait vivement l'amiti. M. le marquis de Maisons, prsident mortier au parlement de Paris, riche, bien lev, presque grand seigneur, habitait ce beau chteau de Maisons, o Voltaire, atteint de la petite vrole, reut la plus dlicate hospitalit. M. de Maisons s'occupait beaucoup des choses de l'esprit. C'est chez lui qu'eut lieu cette lecture de la Henriade, aprs laquelle Voltaire, dsespr des critiques qui l'assaillirent, jeta le pome au feu. Le prsident Hnault rappela Voltaire qu'il brla une belle paire de manchettes en sauvant son Henri IV. M. de Maisons devait tre un homme d'un solide mrite, si on mesure ce mrite ce qu'en crit Voltaire. Le jeune prsident, moins chanceux que Voltaire, mourut en 1731, de la petite vrole, entre les bras de son ami. Ce fut en vain que Voltaire lui prodigua ses soins et ses larmes. Ce coup lui fut trs-sensible, comme on le verra par ces fragments de lettres Cideville : A MONSIEUR DE CIDEVILLE, 27 septembre 1731. Mon cher ami, la mort de M. de Maisons m'a laiss dans un dsespoir qui va jusqu' l'abrutissement. J'ai perdu mon ami, mon soutien, mon pre. Il est mort entre mes bras, non par l'ignorance, mais par langli-' gence des mdecins. Je ne me consolerai, de ma vie, de sa perte et de la faon cruelle dont je l'ai perdu. Mon cher Cideville, je vous remercie bien tendrement

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de la part que vous prenez la cruelle affliction o je suis. Il n'y a que des amis comme vous qui puissent me consoler. J'ai besoin plus que jamais que vous m'aimiez. Je ne vous mande aucune nouvelle. Je ne pense qu' ma douleur et vous. Au MEME,2 octobre. La mort de M. de Maisons occupait toutes mes ides. mais la douleur extrme o j'tais, et les premiers moments de dsespoir qui saisissent le cur, quand on voit mourir dans ses bras quelqu'un qu'on aime tendrement, ne m'ont pas permis de vous crire. Hlas ! je parlais de tout cela avec ce pauvre M. de Maisons, au commencement de sa petite vrole ; il approuvait ce nouveau plan autant qu'il avait blm le premier acte de l'autre. Tenez-moi lieu de lui avec M. de Formont. Que j'ai envie et qu'il me tarde de vous voir l'un et l'autre! M. de Cideville, conseiller au parlement de Rouen, vcut dans sa jeunesse comme on vivait sous la Rgence et s'teignit comme on le faisait sous Louis XIV, dans la religion. Devenu vieux et infirme, il se fit dvot ; mais sa dvotion, dit Voltaire, ne l'a pas empch de me rendre justice. Magistrat intgre, homme de plaisir et de got, Cideville faisait des vers luimme et donnait ses avis Voltaire, qui les lui demandait, ainsi qu' M. de Formont. M. de Formont, aimable et bel esprit, d'une trempe un peu plus forte que Cideville, finit par quitter Rouen, vint habiter Paris, et y vivre dans l'intimit de Mm8du Deffand. Nature plus froide, mais esprit plus fort que Cideville, Formont tait mieux fait pour la socit de Mmedu Deffand que pour celle de Voltaire. Formont mourut en 1759. A ce sujet, Voltaire mande Cideville : J'ai appris avec douleur la mort de notre ami Formont ; c'tait le plus indiffrent des sages; vous avez le cur plus chaud, avec autant de sagesse pour 7.

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le moins. Je le regrette beaucoup plus qu'il ne m'aurait regrett, et je suis tonn de lui survivre. Vivez longtemps, mon ancien ami, et conservez-moi des sentiments qui consolent de l'absence. Les rapports de Cideville avec Voltaire ont t trsfrquents jusqu' la retraite de celui-ci Cirey. Ils ne furent d'ailleurs jamais interrompus. Cideville fut, aprs d'Argental, le premier confident de sa liaison avec Mmedu Chtelet. Il existe nombre lettres adresses Cideville, o rgnent toujours la plus franche expansion et la plus vive amiti. En 1732, Voltaire lui dit : Mon Dieu, mon cher Cideville, que ce serait une vie dlicieuse de se trouver logs ensemble, trois ou quatre gens de lettres, avec des talents et pas de ja lousie; de s'aimer, de vivre doucement, de cultiver son art, d'en parler, de s'clairer mutuellement! Puis il raconte le succs de Zare : Je parus dans une loge, et tout le parterre me battit des mains. Je rougissais, je me cachais, mais je serais un fripon, si je ne vous avouais que j'tais sensiblement touch. Il est si doux de n'tre pas honni dans son pays ! Je suis sr que vous m'en aimerez davantage. Ce dernier trait, en passant, est un coup de sonde au fond du cur de la plupart des humains. Voltaire s'y connaissait. Il avait dj trente-huit ans. Cideville n'a pas t voir son ami Ferney, ce dont je lui fais un peu de reproche. Ame faible et molle, lorsque la jeunesse l'abandonna, son indolence prit tout fait le dessus, et il n'est pas tonnant qu' la fin de sa vie il soit revenu son berceau. Toutefois, il faut lui savoir gr de n'avoir pas reni l'ami de jeunesse, dont il avait pu apprcier tous les nobles sentiments. A trente ans de Zare, en 1761, Voltaire apprend que la sant de son vieil ami Cideville a prouv une assez forte atteinte. Aussitt, le vif et alerte ermite de

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retrouve et de de vivait lui, travail, rgime qui, Ferney, tous les accents d'une gaiet juvnile et les traits d'une verve charmante pour relever le moral de son ami. O puise-t-il cette cordialit, cette bonne humeur, cette bienveillance, sinon dans son cur toujours jeune et toujours aimant? C'est l son secret. Ferney, 4 janvier 1761. Vous vous tes bless avec vos armes, mon cher et ancien ami ; il n'y a qu' ne plus vous battre, et vous serez guri. Dissipation, rgime et sagesse, voil vos remdes. Je vous proposerais Tronchin, si je me flattais que vous daignassiez mais vous prfrez venir dans mes petits royaumes; les bords de la Seine au beau bassin de nos Alpes. Je m'intresse beaucoup teretibus auris de notre grand abb (Duresnel, ami et commensal de Cideville, homme aimable dans la socit, mais mdiocre, qui mourut quelques mois plus tard). Vous tes des jeunes gens en comparaison du vieillard des Alpes. Il ne tient qu' vous de vous porter mieux que moi. Je suis n faible, j'ai vcu languissant, j'acquiers dans mes retraites de la force et mme un peu d'imagination. On ne meurt point ici. Nous avons une femme d'esprit de cent trois ans, s'il n'tait pas que j'aurais marie avec Fontenelle, mort jeune. Nous avons aussi l'Hritire du nom de Corneille et ses dix-sept ans. Vous savez toutes mes marches. Il est vrai que j'ai fait rendre le bien que les jsuites avaient usurp sur six frres, tous au service du roi ; mais apprenez que je ne m'en tiens pas l. Je suis occup prsent procurer un prtre un emploi dans les galres. (Misrable, coupable d'odieuses violences, duquel Voltaire a piti, comme toujours, et qu'il tire d'affaire en se contentant de lui faire payer ses victimes 1500 livres de dommages et intrts). Si je puis faire pendre un prdicant huguenot, sublimi feriam sidera vertice. Je suis comme le musicien de Dufresny

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en cnantant son opra: il fait le tout en badinant. Mais je vous aime srieusement ; autant en fait MmeDenis. Soyez gai et vous vous porterez merveille. Je cite encore quelques lignes charmantes et bien senties, ce toujours trs-aim Cideville : Fvrier 1765. J'ai t quelque temps aveugle, mon cher et ancien ami, et prsent j'ai le quart de mes deux yeux. C'est avec ce quart que mon cur tout entier vous crit. Vous faites un bel loge du jour de l'an, mais je vous aime toute l'anne, et tous les jours sont pour moi des kalendes de janvier. Nous croyons que Cideville s'teignit vers 1776. Il. aima Voltaire, autant qu'il pouvait aimer, et c'est avec plaisir qu'on voit persister jusqu' la mort cette amiti d'un caractre tempr, mais au fond sincre et constante. Voltaire faisait face tout et son cur n'oubliait personne. En avril 1737, il crit au bon abb Moussinot, qui avait bien voulu s'occuper de ses affaires pendant sa retraite Cirey : A prsent, mon cher abb, voulez-vous que je vous parle franchement? Il faudrait que vous me fissiez l'amiti de prendre par an un petit honoraire, une marque d'amiti. Agissons sans aucune faon. Vous aviez une ; traitez-moi comme petite rtribution de vos chanoines un chapitre; prenez le double de votre ami l potephilosophe, sans prjudice du souvenir que j'aurai toujours pour vous. Rglez cela et aimez-moi. Pendant son sjour prs du roi de Prusse, il reoit une lettre de M. Devaux, qu'il avait connu la cour de Lorraine, et dont il apprciait le caractre. M. Devauxlui recommandait quelqu'un. Mon cher Panpan (car il n'y a pas moyen d'oublier le nom sous lequel vous tiez si aimable), le jour mme

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que je reus vos ordres (car prire est ordre, en ce cas) de servir votre ami, je courus chez un prince, puis chez un autre. Adieu, mon trs-cher Panpan, conservez quelque bonne volont pour un homme qui a toujours t enchant de votre caractre. Vale et me ama. Avril 1751. Voltaire, son grand dplaisir, n'ayant pu russir obliger M. Devaux, il lui dit dans une autre lettre : Mon cher Panpan, vous ne sauriez croire combien je suis afflig de n'avoir pu faire tout ce que vous m'avez command. Je serais inconsolable si vous pouviez penser que j'ai manqu de bonne volont. La vie de Voltaire de traits pareils. fourmille Quelque occup qu'il soit, du moment qu'il s'agit de faire du bien, il n'est pas de petite affaire; d'obliger un ami, il n'est pas de petit service: son plaisir, c'est de rendre service; son bonheur, de faire le bien. Cette maxime de Cicron: il y a quelque chose de sacr dans les longs attachements, se trouve souvent sous sa plume, il la garde surtout au fond de son cur. On en voit la preuve au sujet de Thiriot, de Mme du Deffand, de Richelieu, de Frdric, de MmeDenis, etc. Thiriot fut un des plus anciens, sinon des plus fidles amis de Voltaire. Thiriot n'avait pas un caractre la hauteur d'une telle amiti. Avec le got des lettres et un esprit assez juste, il tait paresseux et par trop picurien; de plus, il manquait de dignit et de valeur morale. Aussi, dans sa Vie de Voltaire, Condorcet l'a-t-il jug indigne d'une mention et passe-t-il son nom sous silence. Nous comprenons la svrit de Condorcet, mais nous imiterons la clmence de Voltaire, qui pardonnait toujours et tout le monde. Voltaire s'tait li avec Thiriot dans l'tude de matre Alain. Non-seulement il lui pardonna ses fautes, mais mme il lui demeura toujours attach en souvenir des jeunes annes, et par reconnaissance de quelques

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petits services. Thiriot avait vcu cte cte avec Voltaire au commencement de ses succs, il tait enthousiaste des talents de son ami, si bien qu'il mrita le nom de Thiriot-la-Trompette ; il fut le soigner pendant sa petite vrole, comme il avait t le voir la Bastille. L'me de Voltaire tait trop profondment affectueuse pour briser jamais de tels liens. Ce n'est pas que le faible et insouciant Thiriot n'y ait donn lieu maintes fois. Il dissipa les souscriptions de la Henriade et laissa peser sur Voltaire le mauvais effet produit par cette soustraction. Mais l'occasion o sa conduite fut le plus condamnable et la plus cruelle pour Voltaire, c'est lorsqu'il n'osa pas se ranger courageusement du ct de son ami, aprs la publication de la Voltairiomanie par Desfontaines. La prsidente de Bernires crivit d'elle-mme au garde des sceaux pour dmentir les calomnies du folliculaire, donnant ainsi une leon d'quit et de vieille amiti au pauvre Thiriot. Nous ne reproduisons que quelques traces des souffrances morales de Voltaire au sujet de Thiriot, et des reproches qu'il lui adressait. En 1733, il lui crivait : Je vous regarderais comme l'homme le plus barbare et le plus incapable d'humanit, si je ne savais que vous tes le plus faible. Je suis rduit croire que vous avez voulu sparer votre cause de la mienne. et en 1735 : Vous vivez comme si l'homme avait t cr uniquement pour souper, et vous n'avez d'existence que depuis dix heures du soir jusqu' deux heures du matin. Il n'y a soupeur qui se couche, ni bgueule qui se lve plus tard que vous. Vous restez dans votre trou dissiper les fumes du souper de la veille jusqu' l'heure des spectacles: ainsi, vous n'avez pas un moment pour penser vous et vos amis. En 1736, je note ce passage d'une lettre Thiriot,

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qui ne s'applique que trop bien la faon dont les choses se passaient entre eux: Mes murs sont directement opposes aux infmes imputations de mes ennemis. J'ai fait tout le bien que j'ai pu, et je n'ai jamais fait le mal que j'ai pu faire. Si ceux que j'ai accabls de bienfaits et de services sont demeurs dans le silence contre mes ennemis, le soin de mon honneur doit me faire parler, ou quelqu'un doit tre assez juste, assez gnreux pour parler pour moi. Celui qui m'a offens par faiblesse retrouvera toujours une voie pour rentrer dans mon cur ; un coquin n'en trouvera jamais. Enfin Desfontaines a vomi ses abominables calomnies. Tout le monde Cirey, o Thiriot avait sjourn, tout le monde est non moins surpris que troubl de sa honteuse attitude. M. du Chtelet luimme crit Thiriot, comme Mme de Champbonin. Thiriot ne fait que des sottises, compose une lettre adresse Mmedu Chtelet, lettre qu'il fait courir dans Paris et qu'il envoie Frdric. La marquise trouve la lettre blessante et ridicule. Voltaire semble encore plus malheureux qu'exaspr de la conduite de son pauvre camarade. Entre autres choses, il crit en 1739 M. d'Argental : Thiriot ne se presse pas de remplir ses devoirs. Je suis, je vous l'avoue, trs-afflig de sa conduite. Il devait assurment prendre l'occasion du libelle de Desfontaines pour rparer, par les dmonstrations d'amiti les plus courageuses, tous les tours qu'il m'a jous, et que je lui ai pardonns avec une bont que vous pouvez appeler faiblesse. Non-seulement il avait mang tout l'argent des souscriptions de la Henriade qu'il avait en dpt ; non-seulement j'avais pay du mien, et rembours petit petit tous les souscripteurs ; mais il me laissait tranquillement accuser d'infidlit sur cet article, et il jouissait du fruit de sa lchet et

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de son silence. Le comble cette infamie, c'est d'avoir mnag Desfontaines, dont il avait t outrag, et qu'il craignait, afin de me laisser accabler, moi qu'il ne craignait pas. Ce que j'ai prouv des hommes me met au dsespoir, et j'en ai pleur vingt fois, mme en prsence de celle qui doit arrter toutes mes larmes. Mais enfin, mon respectable ami, vous qui me raccommodez avec la nature humaine, je cde au sage conseil que vous me donnez sur Thiriot : me plaindre ma confiance, ne pas vous, lui retirer insensiblement rompre avec clat. Quelques annes plus tard, en 1742, toujours pendant son sjour Cirey, Voltaire crivait Mraede Champbonin, alors Paris : Comme on a son bon ange, on a aussi son mauvais c'est Thiriot qui fait cette ange; malheureusement, fonction. Je sais qu'il m'a rendu de fort mauvais offices ; mais je les veux ignorer. Il faut se respecter assez soi-mme pour ne jamais se brouiller ouvertement avec ses anciens amis, et il faut tre assez sage pour ne point mettre ceux qui on a rendu service porte de vous nuire. Ce pauvre Thiriot contraste effectivement avec le bon ange d'Argental. Sa vie fut toujours dcousue, nonchalante, et prouve trop bien, selon le mot de Voltoire, qu'il faisait plus de cas d'une table manger que d'une table crire. Il avait vcu avec Voltaire chez Mme de Bernires, puis chez Mme de Fontaine Martel, qu'il quitta pour suivre en Angleterre Mlle Sall. Enfin Plutus la Popelinire devint le Mcne de ce trspetit Horace, qui ne manquait pourtant ni d'esprit ni de bon got et payait son cot en bonne humeur, en historiettes sur la littrature et les choses du moment. Grce Voltaire, il fut un des correspondants de Frdric. Je crois que Thiriot fit deux fois le voyage de Fer-

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ney ; il entretint toujours de loin en loin des rapports avec Voltaire, qui lui avait fait trop de bien pendant sa jeunesse pour ne pas continuer jusqu' la fin de sa vie. En fvrier 1762, Voltaire dit sa nice, Mme de Fontaine : Le Droit du seigneur n'a t livr que pour procurer quelque argent Thiriot, qui n'en dira pas moins de mal de moi la premire occasion, quand mes ennemis voudront se donner ce plaisir. Il doit avoir la moiti du profit, et un jeune homme qui m'a bien servi doit avoir l'autre. En janvier 1769, il rpond en ces termes une lettre de Thiriot : Vous m'avez la mine, mon ancien ami, d'avoir bientt vos soixante-dix ans et j'en ai soixante-quinze; ainsi vous m'excuserez de n'avoir pas r.pondu sur-lechamp votre lettre. Je vous assure que j'ai t bien consol de recevoir de vos nouvelles, aprs deux ans d'un profond silence. Je vois que vous ne pouvez crire qu'aux rois quand vous vous portez bien. J'ai perdu mon cher Damilaville, dont l'amiti ferme et courageuse avait t longtemps ma consolation. Il ne sacrifia jamais son ami la malice de ceux qui cherchent en imposer dans le monde. Il fut intrpide mme avec les gens dont dpendait sa fortune. Je ne puis trop le regretter, et ma seule esprance, dans mes derniers jours, est de le retrouver en vous. Je compte bien vous donner des preuves solides de mes sentiments, ds que j'aurai arrang mes affaires. Je n'ai pas voulu immoler MmeDenis au got que j'ai pris pourla plus profonde retraite; elle serait morte d'ennui dans ma solitude. J'ai mieux aim l'avoir Paris pour ma correspondante, que de la tenir enferme entre les Alpes et les monts Jura. Il m'a fallu lui faire Paris un tablissement considrable. Je me suis d-

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pouill d'une partie de mes rentes en faveur de mes neveux et de mes nices. Je compte pour rien ce qu'on c'est seulement laisser ce donne par son testament; qui ne nous appartient plus. Ds que j'aurai arrang mes affaires, vous pouvez un chaos dcompter sur moi. J'ai actuellement brouiller, et ds qu'il y aura un peu de lumire, les rayons seront pour vous. Je vous souhaite une sant meilleure que la mienne, et des amis qui vous soient attachs comme moi jusqu'au dernier moment de leur vie. Au mois de mars de la mme anne, Voltaire revient sur ce sujet. Une premire fois, il lui dit: Le plus grand plaisir qu'un honnte homme puisse ressentir, celui de faire plaisir ses amis, m'est refus. Puis dans une autre lettre, il s'exprime ainsi : Mon ancien ami, je vois que je ne pourrai suivre les mouvements de mon cur aussitt qu'il le veut. Figurez-vous que je donne, moi chtif, 32,000 fr. de pension tant mes neveux et nices qu' des trangers qui sont dans le plus grand besoin; et qu'en comptant de campagne, Ferney mes domestiques j'en ai Cela est d'autant plus extraordisoixante nourrir. naire que je suis n avec 4,000 liv. de rente que vous possdez aujourd'hui. L'ide m'est venue de vous pro curer un petit bnfice cette anne. Telle fut la conduite de Voltaire avec cet ami de sa jeunesse; elle montre combien son cur avait besoin d'affection, combien il tait reconnaissant et de quelle indulgence il tait rempli. Je finis par ce dernier trait de Voltaire. A l'un de ses retours de Ferney, Thiriot en dfaisant sa malle y dcouvrit un rouleau de cinquante louis, que le malin philosophe y avait plac l'insu de son vieux camarade. Thiriot trouva la niche de bon got et de bonne

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guerre, et sans doute ne fit pas de gorges chaudes ce sujet. M. le comte d'Argental tait le neveu de Mme de Tencin et du cardinal de ce nom. D'abord conseiller au parlement, il fut dans la seconde moiti de sa vie charg d'affaires de l'Infant de Parme prs la cour de Versailles. M. d'Argental tait li avec les Chauvelin, les Praslin, les Choiseul, et fut trs-utile Voltaire en maintes circonstances. Il le servit efficacement dans l'affaire des Calas et contribua au redressement de cette horrible iniquit. Par ses relations, par sa passion pour le thtre et surtout par son inaltrable amiti, d'Argental exera une heureuse influence sur la destine de son ami. Leur liaison prit naissance au collge et persista sans aucun trouble jusqu' la mort de Voltaire. D'Argental fut l'ami de l'homme et du pote, car la philosophie ne l'occupait qu'accessoirement. La modration de son caractre, son jugement, sa bont d'me et son amabilit lui attiraient tous les suffrages. Jamais l'affection de Voltaire ne fut mieux place. Aussi le voit-on pancher son cur plaisir dans le sein de ce vritable et solide ami. De bonne heure, Voltaire ne trouva pas d'autre mot que celui d'ange pour caractriser cette nature droite et sympathique, et pour exprimer la douceur des sentiments qu'elle provoquait en lui. D'Argental ayant associ son existence une femme dnue de fortune mais digne de lui, l'pithte devint commune aux deux poux. Ils furent les anges gardiens, sauveurs et consolateurs, suivant les occasions. D'Argental, qui avait l'ge du sicle, s'teignit paisiblement en 1788; mais les dernires annes de cet excellent homme furent adoucies par une amiti de femme, Mme de Courteilles, laquelle remplit souvent l'office de secrtaire dans la correspondance incessante des deux amis. Cette correspondance est de beaucoup :

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la plus considrable de toutes celles de Voltaire, car il y traite ce qui se rapporte au thtre, souvent ses affaires, et surtout de ce qui touche son cur. En mourant, M. d'Argental avait fait don de cette prcieuse collection de lettres une dame de ses amies, qui fut assez intelligente pour les remettre l'diteur Panckouke. Le lecteur a trouv et rencontrera encore tant de traces des rapports de Voltaire et de M. d'Argental,, que je vais me borner quelques courtes citations propres caractriser cette noble intimit. En dcembre 58, M. d'Argental voulant avoir un portrait de son ami, Voltaire lui rpondit: Je deviens plus que ja mais pomme tape. Ne comptez jamais de ma part sur un visage, mais sur le cur le plus tendre, tou jours vif, toujours neuf, toujours plein de vous. Pendant qu'il tait Berlin, au sujet de la mort d'une dame qui vivait avec les d'Argental, Voltaire crit son ami, en avril 1751 : Mon cher ange, j'apprends que vous avez perdu Mlle Guichard. Vous ne m'en dites rien; vous ne me confiez jamais vos plaisirs ni vos peines, comme si je ne les partageais pas, comme si trois cents lieues taient quelque chose pour le cur et pouvaient affaiblir les sentiments. Voil donc cette pauvre petite fleur, si souvent battue de la grle, la fin coupe pour jamais! Mon cher ange, conservez bien Mraed'Argental; c'est une fleur d'une plus belle espce et plus forte, mais elle a t expose pendant bien des annes un mauvais vent. Encore quelques lignes, qui montrent jusqu'o allait la constante et tendre amiti de Voltaire : A D'ARGENTAL,septembre 1755. Vous ne me pa-' lez point de vous, de votre vie, de vos amusements ; vous ne me dites point si vous avez t la campagne cet t. Vous ne savez pas que vos minuties sont pour

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moi essentielles. Il faut que vous me parliez de vous davantage, si vous voulez que je sois mieux avec moimme. Dans l't de 1767, Mme d'Argental fut malade au point de faire craindre pour sa vie. Voici quelques citations qui montrent bien quel tait le cur de Voltaire. Son langage simple, mu, dcouvre d'autant mieux son me qu'il ne vise jamais l'loquence, l'effet. Point d'homme moins poseur et plus naturel que Voltaire. Il est tout vrit et sentiment, et rien ne le prouve mieux que son admirable correspondance. Ds que le pril a cess, aussitt reparat, malgr les fluxions et .les souffrances, la philosophie sereine et gaie du noble vieillard : Ah! mon Dieu ! On me mande que Mme d'Argental est l'extrmit. Je venais de vous crire une lettre de quatre pages. Je la dchire; je ne respire point. Mmed'Argental est-elle en vie? Mon adorable ange, ordonnez que vos gens nous crivent un mot. Nous sommes dans des transes mortelles. Un mot par vos ure. gens, je vous en conj A DAMILAVILLE,14 aot. Mon cher ami, votre lettre du 8 ne m'a pas laiss une goutte de sang; je c'est une crains que Mme d'Argental ne soit morte ; perte irrparable pour ses amis. Que deviendra M. d'ArJe suis dsespr et je tremble. gental? T A D'ARGENTAL,18 aot 1867. Bni soit Dieu et Ds que Mme d'Argental sera en pleine mes anges!. convalescence et qu'elle pourra s'amuser de balivernes, adressez-vous moi, je vous amuserai sur-lecela est plus ncessaire que des juleps de champ ; cresson. Elle a essuy l une furieuse secousse. Pour moi, je ne sais comment je suis en vie avec ma 'maigreur, qui se soutient toujours, et mon climat, qui change quatre fois par jour. Il faut avouer que la vie

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ressemble au festin de Damocls ; le glaive est toujours suspendu. Portez-vous bien tous deux, mes divins anges, le petit ermitage va faire un feu de joie. A la fin de 1774, Mmed'Argental meurt, et, en quelques mois, M. d'Argental perd sa femme, son frre, M. Pont de Veyle, et un ami, M. de Felino, auquel l'honnte et courageux charg d'affaires de Parme avait offert sa maison, bien que celui-ci ft un ministre disgraci de cette petite cour. Voici une lettre de Voltaire en ces circonstances : Mon cher ange, vous passez bien rapidement par de tristes preuves. Votre lettre, que la douleur a crite, pntre mon cur. Je savais bien que M. de Felino tait un homme d'un rare mrite, mais je ne vous savais pas li avec lui d'une amiti si tendre. La mort vous a donc enlev frre, femme, ami. Je vous vois presque seul, je ne suis pas fait assurment pour remplir ce vide effroyable. Je partirais sur-le-champ si j'avais la force de me traner. Que je volerais vite vers vous! que je partagerais tous vos sentiments! Je ne voudrais exister dans un coin de Paris que pour tre uniquement vos ordres. Mon cher ange, vous tes malheureux par votre cur ; votre douleur porte mme avec elle la plus flatteuse des consolations, le secret tmoignage de ne souffrir que parce que vous avez une belle me. Pour moi, je souffre de la tte aux pieds dans mon pauvre corps, et mon esprit est la torture par ma situation, par le combat continuel entre le dsir de venir me jeter entre vos bras et l'impuissance actuelle de m'y rendre. Occupez-vous beaucoup, mon cher ange; je ne connais que ce remde dans l'tat o vous tes; je ans passs, suis malade dans mon lit quatre-vingts au milieu des neiges; je m'occupe et cela seul me fait vivre.

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a cher toutes vos mets douleurs avec ange, je on les miennes dans mon cur. Ce cur est en pices, les pices sont vous. Je vous embrasse de mes trsfaibles bras. Je quitte cette lgre esquisse de l'homme qui inspira Voltaire la plus douce, la plus tendre et la plus constante amiti, passion qu'il eut la joie et la gloire de partager. Au reste, nous retrouverons souvent M. d'Argental. Terminons cette srie en consacrant quelques lignes deux physionomies de femmes, Mmesde Champbonin et de Saint-Julien. Je ne rappelle ici le nom de cette bonne et vritable amie de Voltaire que pour montrer une fois de plus qu'il n'oubliait jamais rien des choses du cur, et pour citer de lui une lettre affectueuse o se fait jour une gaiet de bon aloi, travers les ombres que et- la vieillesse. La lettre projettent l'loignement adresse Mmede Champbonin, -dont le petit nom tait Gros Chat, est date du 17 novembre 1764 : Je ne sais si vous savez, mon cher Gros Chat, que je deviens aveugle; vous me diriez que je suis trsclairvoyant sur le mrite des Pompignans; je vous assure que je ne le suis pas moins sur les devoirs de l'amiti. Je vous crirais plus souvent si j'avais du temps et des yeux, mais tout cela me manque. Vous savez deplus que j'ai l'honneur d'avoir soixante-dix ans, et qu'tant trs-faible, je n'acquiers pas de force avec l'ge. On meurt en dtail, ma chre amie; puissiezvous jouir d'une meilleure sant que la mienne. Je n'ai pas la consolation d'esprer de vous revoir, nous sommes l'un et l'autre dans des hmisphres diffrents. J'ai un ami dans ce pays-ci qui va souvent en Amrique et qui en revient comme de Versailles. Il n'en est pas de mme d'un Gros Chat dont la gouttire est en Champagne, et d'un aveugle post dans les

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Alpes. Il'faut se dire adieu, ma chre amie, cela est douloureux. Je sens que je passerais avec vous des moments bien agrables, mais nous sommes clous par la destine chacun chez nous. Tout ce que je puis faire, c'est de vous dire que je vo.us aime de tout mon cur. Quand cela est dit, je vous le redis encore ; c'est comme l'Ave Maria qu'on rpte ; on dit qu'il ennuie la sainte Vierge et j'ai peur d'ennuyer Gros Chat par de pareilles rptitions. Que n'tes-vous la nice de Corneille, je vous aurais remarie, et vous seriez grosse maintenant, et nous vivrions ensemble le plus gaiement du monde. - Adieu, moncher Gros Chat, vivons tant que nous pourrons; mais la vie n'est que de l'ennui ou de la crme fouette. Mme la comtesse de Saint-Julien, ne de la Tour-duPin, tait apparente M. de Choiseul et lie avec le marchal de Richelieu. C'tait une femme de cour, chasseresse comme Diane et un peu jeune, brillante, philosophe. On la voit, dans les dernires annes de Voltaire, frquenter Ferney, o une maison fut btie de Saint-Julien tmoigna au grand pour elle. Mne vieillard une sincre affection et l'aida de son crdit et de ses dmarches en beaucoup de circonstances. Le1 Mme de lecteur s'en apercevra plusieurs reprises. Saint-Julien a reu un certain nombre de lettres de Voltaire. Je cite un fragment de celle qu'il lui crivit le 19 mai 1776. Son petit nom, Ferney, tait Papillon Philosophe, papillon Versailles, philosophe Ferney : J'ose me servir de ma faible main pour remercier mon charmant papillon de s'tre enfin souvenu de son., hibou. Vous tes vraiment, madame, papillon philo-. sophe. Je vous rends votre titre, que vous mritez s.ii bien. Ce n'est pas que je me flatte de vous voir voltiger dans nos dserts et reposer vos belles ailes dans un1

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pays dont vous avez t la protectrice et l'ornement. bien Votre hibou sera toujours bien respectueusement, tendrement, bien tristement attach son brillant papillon; mais je pris dans mon corps et dans mon me. La retraite des deux aigles (Choiseul, Turgot) qui me protgeaient est un coup qui m'accable. Pendant la drnire maladie de Voltaire, Mme.de Saint-Julien lui prodigua les soins les plus tendres et,, garda de lui dans la suite un fidle souvenir, commson le voit par ses lettres Wagnire. Un des derniers billets de Voltaire, peut-tre celui qui prcda les lignes crites Lally, tait adress cette aimable femme. Le voici: Je sais bien ce que je dsire, mais je ne sais pas ce que je ferai. Je suis malade, je souffre de la tte aux pieds. Il n'y a que mon cur de sain, et cela n'est bon rien. II du groupe Nous devons nous occuper maintenant des amis du philosophe, des ouvriers travaillant ct de lui la vigne du Seigneur.' L'un des plus importants, celui avec lequel Voltaire fut le plus li, c'est d'Alerhbert. On possde la plupart de leurs lettres en deux volumes in-8.'D'Alembert, deux ou trois reprises, passa quelques'jours Ferney. En toute circonstance, avant comme aprs la mort de Voltaire, il se montra intelligemment et fidlement dvou son illustre ami: Caractre ferme dans sa modration, esprit droit, cur sensible, d'Alembert fut digne de l'affection et de la hante estime de Voltaire. Nous n'en pouvons donner ici mme beaucoup de preuves, le lecteur en trouvera et l un certain nombre dans les diverses parties de ce volume. Nous citerons seulement deux ou trois passages relatifs la 8

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mort de Mlle de Lespinasse, l'amie de d'Alembert. Aussitt que Voltaire apprend que la vie de Mlle de Lespinasse est menace, il crit pour avoir des nouvelles la date du 15 avril : Mon cher ami, on me mande que Mlle de Lespinasse est trs-dangereusement malade. J'en suis trsafflig, car je la connais mieux que personne, puisque .je la connais par l'amiti et l'estime que vous avez pour elle. Je vous prie, si vous avez le temps d'crire un mot, de vouloir bien m'informer au plus tt du retour de sa sant. Je vous embrasse trs-tendrement, mon trs-cher philosophe. :1 Mlle de Lespinasse mourut c'tait peu de temps ; aprs la retraite de Turgot. Ces malheurs publics et privs accablaient les deux philosophes. Le 10 juin, Voltaire essaie de ranimer le courage de son ami et de lui porter quelque consolation : 1 C'est pour le coup, mon cher ami, que la philosoVoil toute votre vie phie vous a t ncessaire. change. Il sera bien difficile que vous vous accoutumiez une telle privation. Je crains pour votre sant. Le courage sert combattre, mais il ne sert pas toujours rendre heureux. Je ne vous parle point, dans votre perte particulire, de la perte : gnrale que nous avons faite d'un ministre qui tait digne de vous aimer et qui n'tait pas assez connu chez les Welches de Paris. Ce sont la fois deux grands malheurs auxquels j'espre que il vous rsisterez. Mnagez votre existence le plus longtemps que vous pourrez. Vous tes aim et consiil est vrai dr, c'est la plus grande des ressources; qu'elle ne tient pas lieu d'une amie intime, mais elle est au-dessus de tout le reste. : Adieu, mon vrai philosophe, souvenez-vous quel- i quefois d'un pauvre vieillard mourant, qui vous est ;

LESAMISDE VOLTAIRE aussi tendrement ris.

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dvou qu'aucun de vos amis de Pa1777 :

Citons encore cette fin d'une lettre de janvier

Je suis bien malade, mon cher ami, quoique nous ayons dans notre retraite M. de Villevieille qui nous parle de vous et de Condorcet. Je n'en peux plus au moment o je vous cris et je finis parce que la tte me tourne, mais je vous embrasse aussi tendrement que si je me portais bien. Cette amiti des deux philosophes les honore l'un et l'autre. Toujours occups de la sainte cause de la justice et de la vrit, nulle trace d'envie, jamais d'orage, mais confiance, estime et mutuelle sympathie, tels on les voit dans cette correspondance. Diderot et Voltaire ne se rencontrrent que tout fait la fin de la vie de ce dernier; ce n'est pas que le dsir de se rencontrer ne ft trs-vif, du moins de la part de Voltaire. Mais les occasions manqurent, ,et sans doute aussi les travaux considrables de Diderot, son habitude constante de se laisser entraner sur le moment, puis les absences de Voltaire, y mirent obstacle. Voltaire a toujours tmoign Diderot la plus haute estime, la plus sincre admiration et mme une vritable dfrence. Il tenta vainement de forcer pour lui les portes de l'Acadmie, et se montra en toute occasion ardent servir un homme d'un tel mrite. On verra avec quel dvouement absolu Voltaire se mit au service des directeurs de l'Encyclopdie. Quoique Voltaire ait rfut le Systme de la nature de d'Holbach, uvre couve sous l'aile de Diderot, quoique en Tecevant la Lettre sur les Aveugles il et rpondu Diderot, en 1749, qu'il ne pouvait partager ses opinions, jamais Voltaire n'a dit un mot contre Diderot, jamais il n'a prononc son nom en luttant contre l'a-

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thisme. De son ct, Diderot a galement profess pour le patriarche une constante admiration. Il a tenu envers lui la conduite la plus digne et la plus honorable. On sent que'ces grands hommes taient plus attachs la sainte cause de la justice que proccups de leur personne, comme il convient de vrais philosophes. Je ne veux constater ici que par un seul fragment la nature des sentiments de Voltaire. La lettre est de dcembre 1760 : Monsieur et montrs-digne matre, j'aurais assurment bien mauvaise grce me plaindre de votre silence, puisque vous avez employ votre temps prparer neuf volumes de l'Encyclopdie. Cela est incroyable. Il n'y a que vous au monde capable d'un si prodigieux effort. L'infme perscution ne servira qu' votre gloire; puisse votre gloire servir votre fortune, et puisse votre travail immense ne pas nuire votre sant ! Je vous regarde comme un homme ncessaire au monde, n pour l'clairer et pour craser le fanatisme et l'hypocrisie; avec cette multitude de connaissances que vous possdez et qui devrait desscher le cur, le vtre est sensible. Adieu, je vous aime, je vous rvre, je vous suis dvou pour le reste de ma vie. Ces sentiments de haute estime et de cordiale fraternit, Diderot les prouvait galement pour Voltaire. Je n'en donnerai qu'une preuve par un fragment de lettre date du 28 novembre 1760 : Quel ouvrage ! (il s'agit de l'Essai sur les murs.) C'est l qu'on vous voit lev au-dessus du globe qui tous ces tourne sous nos pieds, saisissant par les cheveux sclrats illustres qui ont boulevers la terre mesure qu'ils se prsentent; nous les montrant dpouills et nus, les marquant au front d'un fer chaud et les enfon-

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ant dans la fange de l'ignominie pour y rester jamais. Les autres historiens nous racontent des faits pour nous apprendre des faits. Vous, c'est pour exciter au fond de nos mes une indignation forte contre le mensonge, l'ignorance, l'hypocrisie, la superstition, le fanatisme, la tyrannie, et cette indignation reste lorsque la mmoire des faits est passe. Adieu, .monsieur et cher matre, pardonnez ma paresse. Ayez toujours de l'amiti pour moi. Conservezvous ; songez quelquefois qu'il n'y a aucun homme au monde dont la vie soit plus prcieuse l'univers que la vtre. Et Pompignianos semel arrogantes sublimi tange flagello. J'ai fait connatre, dans l'introduction de ce livre, comment Diderot tmoigna dfinitivement sa pleine admiration pour Voltaire, lorsqu'il composa son dernier crit. Les philosophes s'taient vus et pntrs. Diderot avait vivement ressenti l'motion qui s'empara de Paris la vue du merveilleux vieillard. Sous l'impression de ce triomphe aussi lgitime qu'il fut complet, sous celle de cette mort glorieuse entre toutes, l'honnte, l'ardent encyclopdiste ne mnage plus ni son admiration ni ses paroles. Il comprit Voltaire comme le comprendra la postrit, car toute la grandeur de l'homme lui fut rvle par sa gloire et par sa mort. C'est vers 1760 que Voltaire entra en relation avec Damilaville, premier commis du vingtime. Li avec Diderot et les encyclopdistes, Damilaville nous reprsente un admirable soldat de la grande arme des penseurs. Point d'ambition, point de jalousie, simplicit, dvouement, activit, constance, voil l'humble et digne pionnier. Aussi Voltaire l'aime-t-il avec effu. sion. Une des premires rponses qu'il lui fait com8.

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mence ainsi: Dieu me devait un homme tel que vous. Sa correspondance avec cet ouvrier de la bonne cause a des accents particuliers : c'est son vertueux ami, son frre; avec lui, Voltaire ne rit presque jamais, mais il se montre ardent, rsolu, se servant presque toujours de la fameuse formule, cr. Vinf., crasons l'infme. Damilaville fit le voyage de Ferney, et pendant huit ans sa correspondance avec Voltaire devint presque aussi suivie que l'tait celle de M. d'Argental. Le caractre de chacune de ces correspondances est nettement accus. Dans l'une, on voit que Voltaire s'panche avec l'ami, dans l'autre, qu'il treint un collaborateur de sa pense, toute au service des hommes et de la justice. Voltaire songeait offrir Damilaville de se retirer prs de lui, Ferney, lorsque celui-ci mourut vers la fin de 1768. Aprs sa mort, le patriarche s'occupa de son domestique et de faire placer son frre, grce Turgot. Voici sur Damilaville quelques lignes extraites d'une lettre d'Argental, de dcembre 1768 : Damilaville tait le plus intrpide soutien de cette raison perscute; c'tait une me d'airain, et aussi tendre que ferme pour ses amis. J'ai fait une cruelle perte, et je la sens jusqu'au fond dmon cur. Faut-il qu'un tel homme prisse et que Frron vive! Vivez longtemps, mon cher ange. Je vous aimerai jusqu' ce que ma drle de vie finisse. des regrets de On retrouve souvent l'expression Voltaire sur la perte de l'humble et honnte philosophe. Un autre bon soldat de l'ide pour lequel Voltaire professe une haute estime, c'est l'avocat Christin de; Saint-Claude. Il fut son bras droit dans l'affaire des'; serfs du Jura. En qualit de voisin, Christin passait souvent du temps Ferney, et Voltaire demeura tou-jours avec lui en pleine confiance et amiti. M. Chris--

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tin fut une des consolations et des bonnes affections de Voltaire. Deux passages nous diront quel tait le ton de cette forte amiti. A M. CHRISTIN, 20 mai 1773. Vous tes, mon cher ami, meilleur citoyen que les anciens Romains; ils taient dispenss d'aller la guerre pour le service de la Rpublique, et vous , peine tes-vous mari que vous faites la campagne la plus vive en faveur du genre contre les btes puantes appeles moines. humain, Tout ce que je peux faire, prsent, c'est de lever les mains au ciel pendant que vous combattez. L'abolition du droit barbare de main-morte serait encore plus ncessaire que l'abolition des jsuites. A MADAMECHRISTIN. Vous me prvenez, c'tait moi de faire mon compliment la femme de mon meilleur ami. Je me serais acquitt de ce devoir si les suites de ma maladie ne m'en avaient empch. Je vous souhaite tout le bonheur que vous mritez, et je suis sr que vous l'aurez. On ne peut tre plus sensible que je le suis la bont que vous avez eue de m'crire: si j'avais eu de la sant, j'aurais t un des garons de la noce. Au MME, 9 janvier 1775. Celui qui a l'impertinence de vivre encore dans Ferney, accabl de maladies, celui qui ne cessera jamais de vous aimer tant qu'il respirera, celui qui s'intresse plus que jamais aux esclaves que vous allez rendre libres, celui qui espre encore faire une fois ses Pques avec vous avant de mourir, vous embrasse trs-tendrement, mon cher ami, vous et toute votre famille. La correspondance de Voltaire atteste qu'il fut toujours plein d'gards pour Helvtius, qu'il lui tmoigna de l'estime et de l'affection ds sa jeunesse, en favorisant ses premiers pas dans la carrire philosophique. Cependant, Helvtius, trs-honnte et fort dvou la

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bonne cause, mais en somme esprit mdiocre et fort loin de marcher de pair avec Diderot, d'Alembert, Condorcet, se dtourna un peu de son ancien patron, on ne sait pourquoi. Si on se donne le plaisir de lire les lettres de Voltaire Helvtius, on en sera encore plus tonn, et l'on n'en croira que davantage la mdiocrit d'esprit d'Helvtius, la grandeur d'me de Voltaire. Je remarque ce passage dans une lettre de Voltaire adresse fauteur du livre de lesprit : Vous m'avez un peu mis dans votre livre in communi martyrum; on vous avait assur, me dites-vous, que vous m'aviez dplu. On avait comme cela dit Duclos qu'il m'avait dplu et que je lui avais refus ma voix pour l'Acadmie. On vous a dit la chose qui n'est pas, comme s'exprime Swift. Je relve ces deux lignes dans une lettre Mar: Je regrette Helvtius, montel, du 6 janvier 1772 avec tous les honntes gens. Je n'avais pas cepen dant me louer de cet innocent Helvtius. Aprs avoir lu la correspondance de Voltaire, on trouvera la remarque bien indulgente. Avec le comte de Tressan, l'abb Morellet, Marmontel, l'abb Andra de Toulouse, avec M. d'Argence de Dirac, les pasteurs Bertrand, Vernes, Moultou, avec Delisle de Salles, mdiocre auteur de la Philosophie de la nature, Voltaire se montre admirable de bont, de reconnaissance pour leur concours dans la croisade sainte dont il est le Pierre l'Ermite. Mais.nous n'avons pas assez de place pour nous occuper de chacun de ces Dans ses collaborateurs plus ou moins importants. rapports avec La Harpe, Voltaire fut bienveillant, secourable avec dlicatesse, avec efficacit. La Harpe et sa femme habitrent Ferney pendant un an; Voltaire travailla le faire entrer l'Acadmie et le soutint au thtre. Il lui fit, son insu, dlguer la moiti de sa pension (1,000 francs) et contribua de toute faon, as-

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seoir la situation de ce littrateur. En aot 67, Voltaire Je vous recommande La crivait Marmontel : Harpe quand je ne serai plus. Il sera un des piliers de notre glise, il faudra le faire de notre acadmie. Ecrivain de talent, mais nullement penseur et pauvrement dou sous le rapport du caractre, La Harpe, qui devait tout aux philosophes, renia ses dieux et retomba, la fin de sa carrire, sous les plombs d'anciennes ides, qu'il ne comprenait pas plus qu'il n'avait compris les ides nouvelles, aliments de sa jeunesse. Il composa des variations catholiques, aprs avoir d'abord excut des variations philosophiques. Je ne puis mettre Condorcet au nombre des. amis de Voltaire, mais il fut un de ses meilleurs et plus illustres petits-fils, et c'est pourquoi j'en veux dire quelque chose. D'Alembert l'avait conduit Ferney en 1770; Voltaire avait dj soixante-seize ans et le jeune secrtaire de l'Acadmie des sciences n'en avait que vingt-sept. Le grand vieillard et le jeune philosophe se comprirent et s'apprcirent. Dans ses-lettres d'Alembert, Voltaire le met frquemment de moiti avec son ami: il l'appelle Pascal Condor, par allusion ses remarques sur Pascal et au plus grand des oiseaux. Cette fois, les esprances de Voltaire ne furent point trompes, comme il arriva pour La Harpe. Non-seulement Condorcet, associ Decroix et donna ses soins l'dition princeps Beaumarchais, faite Kehl, mais il a publi sur Voltaire la meilleure notice que nous ayons du philosophe de Ferney; enfin Condorcet a rempli sa vie de travaux aussi utiles que distingus et il est mort la tche, broy par la rvolution dans les rangs des Girondins. C'est un noble caractre, un esprit lev, une belle mmoire. Condorcet fut digne de l'amiti et de l'estime de Voltaire, digne encore de mourir comme Caton sous les coups d'une fortune ennemie, laquelle il chappa par le poison, J1 peine g de cinquante ans.

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Dans sa notice, Condorcet montre quels taient son grand cur et l'lvation de son esprit. il ne cherche pac; faire des phrases acadmiques comme La Harpe, il va au fond du caractre de Voltaire et le loue par ses grands cts. C'est ainsi qu'il dit: On peut compter Voltaire parmi le petit nombre des hommes en qui l'amour de l'humanit a t une vritable passion; et qu'il ajoute dans un autre endroit: Plus occup de vaincre les prjugs que de montrer son gnie, trop grand pour tirer vanit de ses opinions, trop ami des hommes pour ne pas mettre sa premire gloire leur tre utile. il avait form en Europe une ligue dont il tait l'me et dont le cri de rallie ment tait: Raison et tolrance. Nous devons Condorcet les traits les plus intressants de la vie de Voltaire. C'est lui qui raconte qu'au milieu des ovations qu'il reut Paris, ce qui le toucha le plus sensiblement, ce fut cette parole d'une femme du peuple, laquelle on demandait quel tait cet homme que suivait la foule? Eh! ne savez-vous pas que c'est le sauveur des Calas? En effet, rien ne voir le pouvait mieux aller au cur de Voltaire : peuple apprcier ses sentiments d'humanit et y applaudir. Le dernier trait par lequel Condorcet a termin sa notice de Voltaire mrite d'tre conserv : Enfin, on se souviendra qu'au milieu de sa gloire,, et lorsqu'il exerait en Europe, sur les esprits, uni empire qu'aucun homme n'avait jamais exerc sun n les hommes, ce vers si touchant : J'ai fait un peu de bien, c'est mon meilleur ouvrage

tait l'expression nave du sentiment habituel qUH, remplissait son me. Cette apprciation fait honneur Condorcet eH, montre qu'il avait pntr fond le grand cur dE)

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Voltaire. On ne juge ainsi que lorsqu'on est grand et )on soi-mme. Je ne vois gure qu'une erreur redresser dans la lotice de Condorcet, c'est quand il dit qu'on a vu Voltaire s'exposer l'orage avec tmrit, rarement le braver avec constance, et qu'il croit voir en son hros une certaine faiblesse de caractre. Condorcet crivait ces lignes en 1784 ou 1785 ; elles attestent sa fermet, que sa mort a confirme, mais il est probable que quelques annes plus tard il et rform son jugement et mieux compris par l'exprience, que Voltaire avait fait tout ce qu'il pouvait, eu gard aux circonstances. Le succs de son uvre a justifi la prudence de sa conduite. Voltaire ne connut ni la faiblesse, ni le repos ; mais il tait aussi habile et pratique qu'il fut laborieux, ferme et persvrant. III Parmi les amis haut placs de Voltaire, on pourrait compter Frdric, Catherine, le bon roi Stanislas, l'Electeur Palatin, le margrave de Bareith et quelques autres membres de la famille royale de Prusse, enfin le marchal de Richelieu, qui ne mourut qu'en 1788. On verra dans un autre chapitre ce qui regarde les ttes couronnes. Nous ne nous occuperons ici que de Richelieu. Voltaire est une nature si multiple et si complte qu'il trouvait des points d'attache avec toute individualit ayant une valeur quelconque. C'est ainsi qu'il avait des affinits d'esprit et de caractre avec Frdric, avec Mmedu Deffand, bien que tous deux fussent moralement des cratures assez peu aimables. Il rencontra Richelieu, dans sa jeunesse, chez la duchesse de Villars. Richelieu fit ses premires armes sous le marchal, dont il tait l'aide de camp. De deux ans plus jeune que Voltaire, Richelieu, prsent la

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LA cour, y vcut pendant les trois derniregj annes rgne du grand roi. Li avec le rgent, quelquefois en] rivalit avec lui, il trempa dans la conspiration dii de! Cellamare et fut deux fois mis la Bastille par ce prince. i Ambassadeur Venise, o il conclut la paix et plus ] tard Vienne , ayant contribu au gain de la bataill de Fontenoy, dfendu Gnes victorieusement, conquis le Hanovre et pris l'imprenable Port-Mahon, devenu j marchal de France et premier gentilhomme de la ! chambre du rei, gouverneur de la Gascogne et de la j Guyenne, Richelieu fut une-des plus brillantes indivi-j dualits de son temps. Sous Mme de Chteauroux et aussi sous Mmede Pompadour, il eut la cour la plusJ grande situation et une haute influence sur Louis. XV. j Avec une instruction superficielle et de grand sei-1 gneur, Richelieu avait de l'esprit et une forte organisation physique, beaucoup d'activit, d'audace et d'ambition personnelle. Mais l temprament moral de Richelieu tait loin de rpondre tous ces avantages du corps, de la naissance et de la fortune; c'tait un franc goste, dans l'acception troite du mot, vivant pour lui, se permettant tout ce qui pouvait lui apporter un plaisir, une sensation. Brisant sans la moindre piti les obstacles, hommes et choses, il allait , son but sans souci des autres et toujours plein de son absorbante personnalit. Un caractre de cette trempe ne pouvait. qu'exercer une funeste influence sur le roi, et il n'est pas douteux que Richelieu contribua le corrompre et l'avilir. , I d'intro un certain moment, 1 Il avait t question, duire Voltaire dans la familiarit du roi et de le mettre des soupers des petits appartements. Moncrifeut ses * entres chez le roi et je ne les obtins pas. (A Ri- chelieu, aot 1750.) Voltaire l'avait naturellement d-sir, et qui peut dire qu'un homme d'une aussi grandes sduction n'aurait pu s'emparer de l'esprit du roi eU

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agir favorablement sur lui? Les entours du roi firent avorter ce dessein, et il est croire que Richelieu y tait lui-mme oppos. Quelque brillant qu'il ft, il ne pouvait briller auprs de Voltaire et il devait craindre que le philosophe ne portt atteinte son crdit sur le prince. Au reste, Louis XV n'avait pas assez de valeur pour soutenir le contact de Voltaire; timide, peu clair, sans habitude de travail, sans force mose familiariser rale, il n'aurait pu, comme Frdric, avec le grand homme. Aprs Fontenoy et les reprsentations la cour du Temple de la gloire et de la Reine de Navarre, Voltaire, sur le passage du roi, demanda Richelieu qui suivait son matre: Trajan est-il content? Le dieu de Versailles, croyant peut-tre que la question s'adressait lui, se dtourna un instant et jeta sur Voltaire un regard d'une majest froide, olympienne, qui aurait ananti Racine, mais qui glissa sur l'auteur de la Pucelle et de Micromgas. Dj, en 1732, une reprsentation de Brutus, Voltaire, tant derrire le roi, eut le malheur, dans un moment o la pice allait aux nues, o il tait emport lui-mme de toucher l'paule du jeune roi. par l'enthousiasme, Le descendant des Capets lui avait encore assn un de ces regards qui foudroient les faibles mortels. Voltaire n'en tint aucun compte, et quelques jours aprs, le roi, l'apercevant dans les galeries, demanda au prince de Conti: Que fait-il ici? prsumant sans doute que son sujet devait tre atterr et peut-tre enterr. Le pote rpondit simplement au prince: Voltaire n'est pas ici pour chercher l'il du matre. de Richelieu, Quoi qu'il en soit, cette personnalit malsaine et dmoralisante pour le roi et gnralement aurait pu tre pour tous ceux qui l'approchrent, mauvaise et nuisible Voltaire lui-mme s'il n'avait possd un grand cur, une saine et ferme intelligence. Voltaire tmoigna toujours de la dfrence au 9

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grand seigneur, de la reconnaissance celui qui lui avait t utile en quelques occasions et une affection vraie au compagnon de jeunesse; mais il ne s'abusa point sur la valeur relle de Richelieu et ne lui sacrifia rien de son indpendance. Nous allons en fournir quelques preuves. En 1722, il crivait Thiriot : Je suis fort tonn de la colre de M. de Riche lieu. Je l'estime trop pour croire qu'il puisse vous avoir parl avec un air de mcontentement, comme si j'avais manqu ce que je lui dois. Je ne lui dois que de l'amiti et non de l'asservissement, et s'il en exigeait, je ne lui devrais plus rien. Je viens de lui crire; je ne vous conseille pas de le revoir si vous vous attendez recevoir de lui, en mon nom, des reproches qui auraient l'air d'une rprimande, qu'il lui sirait mal de faire et moi de souffrir. Au mois de fvrier bert : 71, Voltaire mande d'Alem-

Je m'attendais bien que le marchal de Richelieu se mettrait la tte de la faction pour le nazillon neur. Il a pass sa vie me faire des plaisirs et des niches ; me caresser d'une main, me dvisager de l'autre. C'est sa faon avec les deux sexes. Il faut ;> prendre les gens comme ils sont. Dans la correspondance de d'Alembert, je remarque ce passage, o il prmunit Voltaire contre ce qu'il croit pouvoir attendre de Richelieu, 27 avril 73 : Quant Childebrand (Richelieu), je souhaite qu'il vous soit utile; cette condition, je vous pardonne rais de l'amadouer, je vous y exhorterais mme : Qu'importe de quel bras Dieu daigne se servir, mais j'ai peur que vous n'en soyez pour vos caresses; et que Childebrand ne se moque de vous. Il est trop,

LES AMISDE VOLTAIRE vil pour oser lever la voix dans songe en faveur du gnie calomni Vous vous dgoteriez de votre saviez quel point il est mpris, lets.

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le pays du menet perscut. confiance si vous mme de ses va-

Au bout Le 19 mai, Voltaire rpond son ami: du compte, je suis sensible et je vous avouerai que ? la perfidie dont vous m'instruisez m'afflige beau coup, parce qu'elle tient des choses que je suis oblig de taire et qui psent sur le cur. Le 16 juin, le noble et vieux philosophe revient avec d'Alembert sur le mme sujet : Je supporte assez gaiement toutes les tribulations .attaches mon mtier; mais je vous avoue qu'il faudrait plus de force que je n'en ai pour tre insen sible la trahison d'une amiti de plus de cinquante ans, dans le temps mme qu'on me tmoignait la confiance la plus intime. On nie fortement cette trahison. A la mme poque, aot 73, je trouve cette phrase de Voltaire dans une lettre d'Argental : Je ne vous parle pas des caprices du matre des jeux (Richelieu, premier gentilhomme et dirigeant les thtres). Il y a des petites malices qui me con fondent. Enfin, le 12 avril 76, reparlant de Richelieu d'Alembert, Voltaire s'exprime ainsi : Vous vous moquez toujours du pote ignorant, Qui de tant de hros va choisir Childebrand. avec

Mais ce Childebrand a t vingt ans un Adonis, il a t Mars. Je lui ai eu, dans deux occasions de ma vie, les plus grandes obligations. Je dois donc me taire.

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Ce brillant Richelieu, cuirass d'un triple gosme, aussi dur aux autres qu'il tait complaisant pour luimme, a cependant senti quelque affection pour Voltaire, par exemple lorsqu'il vint le consoler de la mort de Mmedu Chtelet. Quoi d'tonnant que Voltaire, si affectueux par nature et qui prouvait au plus haut lui, ait toudegr le sentiment de la reconnaissance, jours gard un fonds d'amiti et de souvenir ? En toute occasion, Voltaire a manifest de pareils sentiments. En voici une preuve qui se rapporte Mme de Pompadour, cette autre toile de Versailles, d'un rayonnement moins dur que Richelieu, s'il fut galement corrupteur. On sait que Voltaire avait abandonn Paris pour Berlin, par suite du peu d'appui qu'il avait trouv la cour, de la protection clatante accorde Crbillon par Mmede Pompadour, au-dessous duquel elle daignait enfin par suite de tous les le placer immdiatement, dboires que lui suscitaient l'envie, la calomnie et "le fanatisme. Mais l'indulgent philosophe conserva ses relations avec la favorite et sut toujours lui rendre mourut en 1764, il crivait justice. Lorsqu'elle M. d'Argental : Quoique Mme de Pompadour et protg la dtestable pice de Catilina, je l'aimais cependant, tant j'ai l'me bonne, elle m'avait mme rendu quelques petits et de la services; j'avais pour elle de l'attachement reconnaissance, je la regrette et mes divins anges approuveront mes sentiments. Voltaire avait rellement l'me si bonne qu'il ne pouvait oublier le plus petit mouvement de bienveillance envers lui. Il se sentait attach par le plus lger service; et, quand le diable lui avait montr de la* bont, il disait du bien de ses cornes.

ACTION

DE

VOLTAIRE

SURLES PRINCIPAUX PERSONNAGES DE SON TEMPS

1 L'action de-Voltaire s'tendit sur un certain nombre de ttes plus ou moins leves. Quelques-unes portaient des couronnes, et le philosophe a pu crire avec vrit: j'ai brelan de rois quatrime ; d'autres furent places la direction de l'Etat dans diverses contres de l'Europe, d'autres enfin furent clbres dans les arts, les sciences ou l'industrie. Voltaire dut cette influence gnrale et considrable plusieurs causes. Les premires furent incontestablement son gnie facile et brillant, son inconcevable activit et la radieuse expansion de son cur. Mais il en est de secondaires dont on doit tenir compte. Voltaire a toujours vcu dans la haute socit et, la fin de sa carrire, sa vie ressembla par le dehors l'existence d'un grand seigneur trs-rpandu dans le monde. Il tait d'une politesse exquise et entretenait soigneusement toutes ses relations. Ses succs au thtre, ses publications incessantes, ses voyages en Angleterre, en Hollande et en Allemagne, sa renomme univer-

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selle, les posies lgres qui s'chappaient de sa main prodigue de louanges dlicates, les perscutions et les attaques passionnes dont il fut l'objet, tout contribua le rendre l'homme le plus vivant et le plus intressant du XVIIIe sicle. Il attira et fora l'attention, si bien qu'il fut de bon ton de connatre Voltaire ou tout au moins de l'avoir lu. Quelqu'un qui n'aurait pu en parler, en bien ou en mal, et pass pour un homme de mauvaise compagnie et d'esprit inculte. Tout le monde avait les yeux sur lui.. Le savant, aussi bien que le lettr ou le'philosophe, lui adressait son oeuvre. Voltaire s'tait fait centre, et comme il. rayonnait pour tous, 'tous rayonnaient vers lui. D'Alembert, Diderot, Rousseau, Vauvenargues, Condillac, Condorcet, Franklin, Mairan, Clairault, la Condamine, Maupertuis, Lalande, Bailly, Raumur, Spallanzani, Parmentier, Turgot, l'abb d'Olivet, Duclos, Thomas, La Harpe, Marmontel, l'abb Morellet, Saurin, Piron, la Motte, Rulhire, Suard, Dort, Dubelloi, Cailhava, Champfort, Sedaine, Saint-Lambert, Servan, Dupaty, Goldoni, Algarotti, la Chalottais, tous des coles vtrinaires, Bourgelat, fondateur furent lui: L'action de Voltaire sur certaines ttes couronnes fut trs-considrable. Nous en donnerons quelques preuves. Le roi dont il s'occupa le plus et qui lui fit concevoir les plus hautes esprances, le grand Frdric, est peut-tre celui qui, par la nature de son caractre absolu et dur, fut le moins accessible son influence. Voltaire sentait juste, lorsqu'il crivait en 1759 d'Argental : Je ne.puis en conscience aimer Luc (Frdric), ce roi n'a pas une assez belle me pour moi. Cependant qui oserait dire que Voltaire ne parvint pas humaniser l'me de Frdric et ne contribua pas fortifier en lui le sentiment du juste et du vrai, que ce monarque possda un certain degr? Ce qui est cer-

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tain, c'est que le roi aima vritablement le philosophe autant que le permettait sa rude nature, qu'il lui rendit justice et fut rempli d'admiration pour son gnie et mme pour son grand cur. Ceci devint particulirement sensible la fin de leur vie. Voltaire s'acquit l'estime et l'affection des autres membres de la famille royale de Prusse, qui lui tmoignrent toujours un vritable attachement. Nous commencerons par nous occuper de cette liaison avec Frdric, qui dura plus de quarante ans. Nous parlerons ensuite de l'amiti contracte avec Catherine II, amiti qui se continua sans nuages jusqu' la mort de Voltaire. Enfin, nous dirons quelques mots de ses rapports avec le bon roi Stanislas, les rois de Sude, de Danemark et de Pologne, l'Electeur palatin et plusieurs autres princes et princesses d'Allemagne.

II VOLTAIRE ET FRDRIC Nous mettons le nom de Voltaire avant celui de Frdric, parce que nous croyons que Voltaire restera le plus grand aux yeux de la postrit. En outre, Voltaire a toujours aim les hommes et leur a fait beaucoup de bien, tandis que Frdric est au rang de ceux qui les ont broys pour les mler. Quoi qu'il en soit, il y a de beaux cts dans les rapports deces deux hommes, et Frdric est, aprs tout, un de ceux qui ont le mieux compris Voltaire et lui ont le plus rendu justice. Si Frdric tait haut plac par la naissance, il le fut encore par le gnie ; il put donc admirer Voltaire par un ct qui leur tait commun, l'intelligence. Frdric avait ivi ngt- quatre ans lorsqu'il engagea

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avec Voltaire une correspondance qui, malgr quelques interruptions, a dur jusqu' la mort de ce dernier. Cultivant les arts, les lettres et la philosophie, le jeune prince, aprs avoir cruellement souffert des brutalits froces de son pre, vivait le plus souvent retir la campagne et ne revenait Berlin qu' certaines poques dtermines. Il importe de dire ici quelques mots du caractre singulier du pre de Frdric, pour expliquer le sien. Le roi Frdric-Guillaume avait deux gots domi: une avarice sordide nants, pousss jusqu' la manie et l'ambition de possder l'infanterie la mieux exerce et compose des plus beaux hommes du monde. Il joignait cela des murs dures et grossires. Il jetait au feu les livres de son fils et lui cassait ses fltes; un beau jour il fit promener et fesser sur la place publique de Potsdam une malheureuse femme qui tait la matresse du jeune homme et l'accompagnait au piano. Ces procds inspirrent au prince le dsir de quitter furtivement le toit paternel, pour voyager en Angleterre et en Europe avec deux jeunes officiers, ses amis. Le roi le sut, fit empoigner tout le monde, mit son fils au cachot en attendant qu'on lui ft un procs capital.' l'autre fut, L'un des officiers parvint s'chapper; excut sous la fentre du prince royal, qui s'vanouit de douleur entre les mains des quatre grenadiers chargs de le faire assister ce spectacle, auquel le roi tait lui-mme prsent. Heureusement pour Frdric, l'empereur Charles VI dpcha son pre un ambassadeur, spcialement, charg de lui reprsenter qu'un souverain de l'Empire; n'avait pas le droit de faire mourir un prince royal,, comme un sujet ordinaire. Le terrible Guillaume finifca par se rendre ces motifs de haute politique. Lorsqu'il! dcouvrit le projet de son fils, le roi tait entr dans une telle colre que, souponnant l'ane de ses filles^ d'y avoir pris part, il faillit la jeter coups-de piedj

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La reine s attacha aux par la fentre de l'appartement. vtements de sa fille en dsespre et le crime ne s'accomplit pas. Voltaire raconte que la margrave de Bareith lui montra, sous le sein gauche, la marque indlbile de cette paternelle cruaut. On conoit aisment que Frdric dut recevoir de funestes impressions de traitements aussi barbares. Sa jeunesse s'coula triste et misrable, mais il la remplit d'occupations srieuses, car il tait dou d'une activit dvorante et anim du plus louable dsir de s'instruire. En aot 1736, Frdric adresse Voltaire une premire lettre pleine des sentiments les plus nobles et finissant ainsi : J'espre un jour voir celui que j'admire de si loin et vous assurer de vive voix que je suis, avec toute l'estime et la considration due ceux qui, suivant le flambeau de la vrit, consacrent leurs travaux au public. Votre affectionn ami. Voltaire lui rpond en ces termes le 26 aot: Mon amour-propre est trop flatt, mais l'amour du genre humain que j'ai toujours eu dans le cur et qui, j'ose le dire, fait mon caractre, m'a donn un plaisir mille fois plus pur, quand j'ai vu qu'il y a dans le monde un prince qui pense en homme, un prince philosophe qui rendra les hommes heureux. Souffrez que je vous dise qu'il n'y a point d'homme sur la terre qui ne doive des actions de grces aux soins que vous prenez de cultiver par la philosophie une me ne pour commander. Pourquoi si peu de rois recherchent-ils cet avantage? Vous le sentez, monseigneur, c'est que presque tous songent plus la royaut qu' l'humanit. Soyez sr que, si un jour le tumulte des affaires et la mchancet des hommes n'altrent point un si divin caractre, vous serez ador de vos peuples et bni du monde entier. 9.

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En avril 1737, Voltaire crit Frdric: j Je vous regarde comme un prsent que le ciel a fait la terre. J'admire qu' votre ge le got des plaisirs ne vus ait point emport, et je vous flicite infiniment que la philosophie vous laisse le got des, Nous sommes ns avec un cur qu'il faut plaisirs. remplir, avec des passions qu'il faut satisfaire sans en tre matris. Le 49 avril 1738, je trouve dans une lettre de Frdric: Pour l'amour de l'humanit ne m'alarmez plus par vos frquentes indispositions, et ne vous imaginez pas Faites dresque ces alarmes soient mtaphoriques. ser, je vous prie, le statum morbi de vos incommodits, afin de voir si peut-tre quelque habile mdecin ; ne pourrait vous soulager. Le 17 juin de la mme anne, il insiste de nouveau : Je ne saurais me persuader que vous ayez la moindre amiti pour moi si vous ne voulez vous mnager. En vrit, Mme la marquise devrait y avoir l'il. Si. j'tais sa place, je vous donnerais des occupations si. agrables qu'elles vous feraient oublier toutes vos expriences de laboratoire. La lettre du prince royal du 24 juillet commence ainsi : Mon' cher ami, me voil rapproch de plus de soixante lieues de Cirey. Vous ne sauriez concevoir ce que me fait souffrir votre voisinage: ce sont des impatiences, ce sont des inquitudes, ce sont enfin toutes j les tyrannies de l'absence. Du 6 aot, mme anne : Je viens de recevoir votre belle ptre sur VHomme; -, ces penses sont aussi dignes de vous que la conqutes de l'univers l'tait d'Alexandre. Vous recherchez mo-

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destement la vrit et vous la publiez avec hardiesse. Non, il ne peut y avoir qu'un Dieu et qu'un Voltaire dans la nature. Le 16 fvrier 1739, Voltaire disait au prince, au milieu de l'amertume que lui causaient les perscutions : Je suis en France, parce que Mme du Chtelet y est; sans elle il y a longtemps qu'une retraite plus profonde me droberait la perscution et l'envie. Tous les huit jours je suis dans la crainte de perdre la libert ou la vie. Frdric lui rpond, le 15 avril : Je voudrais pouvoir soulager l'amertume de votre condition, et je vous assure que je pense aux moyens de vous servir efficacement. Consolez-vous toujours de votre mieux, mon cher ami, et pensez que pour tablir une galit de conditions parmi les hommes, il vous fallait des revers capables de balancer les avantages de votre gnie, de vos talents et de l'amiti de la marquise. Pendant la maladie du roi son pre, Frdric termine ainsi une lettre du 23 mars 1740 : Si je change de condition, vous en serez instruit des premiers. Plaignez-moi, car je vous assure que je suis effectivement plaindre; aimez-moi toujours, car je fais plus cas de votre amiti que de vos respects. Soyez persuad que votre mrite.m'est trop connu pour ne pas vous donner, en toutes les occasions, des marques de la parfaite estime avec laquelle je serai toujours votre trs-fidle ami. Frdric. Enfin Frdric est sur le trne: le 6 juin 1740, il crit Voltaire : Mon cher ami, mon sort est chang et j'ai assist aux derniers moments d'un roi. Je n'avais pas besoin de cette leon pour tre dgot de la vanit des gran-

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deurs humaines. Enfin, mon cher Voltaire, nous ne sommes pas matres de notre sort. Le tourbillon des vnements nous entrane et il faut se laisser entraner. Ne voyez en moi, je vous prie, qu'un citoyen zl, un philosophe un peu sceptique, mais un ami vritablement fidle. Pour Dieu, ne m'crivez qu'en homme. Adieu, mon cher Voltaire, si je vis, je vous verrai ; aimez-moi toujours et soyez sincre avec votre ami. , Frdric. Il y a trois poques distinguer dans la correspondance aussi bien que dans les rapports de Frdric et de Voltaire. La premire comprend les annes qui prcdrent l'avnement du prince au trne, la seconde celles qui s'coulrent depuis cette date jusqu' la fin des guerres dont Frdric sortit vainqueur aprs avoir t deux doigts de sa perte, la troisime embrasse les dernires annes de leur vie. Dans la premire poque, le ton des lettres est celui d'un jeune homme trs-srieusement occup de s'instruire et trs-enL'admirathousiaste du gnie de son correspondant. tion de Frdric est profonde, il le tmoigne par un juste respect et par une sorte de culte, qui se traduit. par mille attentions et des craintes trs-vives et trsrptes sur la mauvaise sant de Voltaire. La seconde/ est celle qui fait le moins d'honneur au monarque.. s'est presque entirement L'ambition empare de; l'homme. L'usage du pouvoir en a fait un despote trsLe mauvaise dur et qui souffre peu la contradiction. succs de ses affaires, la ncessit de mener la rude vie des camps au milieu des horreurs qu'entrane la guerre,; l'habitude de manier les hommes pour les asservir sae volont et les faire marcher son but, la goutte et diffrentes incommodits, le poids d'une couronne de conqurant et de roi absolu, toutes ces causes trou-, blrent profondment l'me de Frdric. Il y a loin du ton du jeune prince celui de l'homme mr. Cette priode comprend aussi les relations directes

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de Frdric et de Voltaire. L'amour-propre d'auteur, l'humeur despotique du souverain, les basses manuvres de leur entourage troublrent bientt ces rapports, malgr leur admiration mutuelle et la grce incomparable de l'esprit de Voltaire. Le roi lui fit subir Francfort de grossires avanies, tout fait dignes de la barbare rusticit de son pre. Jamais Voltaire ne put les oublier, tant elles furent odieuses, et jamais Frdric ne les a convenablement rpares, tant tait absolu le caractre de ce despote de gnie. La maret les autres memgrave de Bareith principalement, bres de la famille royale de Prusse, firent au contraire tout ce qui dpendait d'eux pour panser cette blessure profonde. A deux reprises cependant, Voltaire se donna le plaisir, digne d'une me gnreuse, d'essayer d'tre utile Frdric en le raccommodant avec la cour de France; puis de consoler et de fortifier son hros, lorsque, dans une crise suprme, quelque temps avant la bataille de Rosbach, il avait pris la rsolution de mettre fin sa vie. En cette circonstance grave, Voltaire montra autant de cur que de raison et agit heureusement sur l'me de Frdric et sur celle de la margrave de iBareith, plus digne de ces preuves de haute sympathie. Le lecteur retrouvera quelques traces touchantes de ces rapports affectueux dans les circonstances les plus extrmes. Aprs avoir dsespr de sa cause et rsolu de s'ter la vie (1757), Frdric auquel Voltaire avait crit deux lettres trs-nobles et trs-affectueuses pour l'en dtourner, Frdric abandonna ce funeste dessein. Pour moi, menac du naufrage, Je dois, affrontant l'orage, Penser, vivre ou mourir en roi. Voltaire rpond l'ptre qui se termine par ces trois vers: Non-seulement ce parti dsesprait un cur

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comme le mien, qui ne vous a jamais t dvelopp et qui a toujours t attach votre personne, quoi qu'il ait pu arriver, mais ma douleur s'aigrissait des injustices qu'une partie des hommes ferait votre mmoire. J'oserai ajouter que Charles XII, qui avait votre moins courage avec infiniment moins de lumires'et de compassion pour ses peuples, fit la paix avec le czar, sans s'avilir. Il ne m'appartient pas d'en dire davantage et votre raison suprme vous en dit cent fois davantage. Je dois me borner reprsenter Votre Majest combien sa vie est ncessaire sa famille, aux Etats aux philosophes qu'elle peut qui lui demeureront, clairer et soutenir, et qui auraient, croyez-moi, beaucoup de peine justifier devant le public une mort volontaire, contre laquelle tous les prjugs s'lveraient. Je dois ajouter que quelque personnage que vous fassiez, il sera toujours grand. Je prends du fond de ma retraite plus d'intrt votre sort que je n'en prenais dans Potsdam et SansSouci. Cette retraite serait heureuse et ma vieillesse infirme serait console, si je pouvais tre assur de votre vie, que le retour de vos bonts me rend encore plus chre. C'est tre vritablement roi que de soutenir l'adversit en grand homme (13 novembre 1757). Plus tard, lorsque l'ambition de Frdrie est satisfaite, lorsqu'il n'est plus aux prises avec la fortune et plong dans les horreurs et les crimes de la guerre, il semble retrouver la trace des sentiments de sa jeunesse. Il est vrai que la brillante activit de Voltaire lui fait une aurole lumineuse qui ne pouvait manquer de frapper un homme homme tel que Frdric. Malgr le despote la mauvaise opinion qu'il a de l'humanit, ne peut s'empcher de l'admirer en Voltaire. En tmoignant au philosophe un sincre enthou-

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siasme pour son gnie inpuisable, il est forc de reconnatre son grand cur ; et il s'associe quelques-unes de ses bonnes actions. Enfin on voit avec plaisir chez cette me, endurcie par la guerre et la rude besogne qui incombe' tout despote, des clairs de sensibilit et des retours d'affection pour le noble vieillard, que la maladie t les annes assigent sans jamais l'battre. Voici quelques extraits des lettres changes entre le roi et le philosophe dans la fin de la seconde et pendant la troisime poque, que j'ai dtermines. VOLTAIREA FRDRIC, 19 mai 1759. Je tombe des nues quand vous m'crivez que je vous ai dit des durets. Vous avez t mon idole pendant vingt annes de suite; je l'ai dit la terre, au ciel, Gusman mme; mais votre mtier de hros et votre place de roi ne rendent pas le cur trs-sensible. C'est dommage, car ce cur tait fait pour tre humain, et sans l'hrosme et le trne vous auriez t le plus aimable des hommes dans la socit. En voil trop si vous tes en prsence de l'ennemi, et trop peu si vous tes avec vous-mme dans le sein de la philosophie, qui vaut encore mieux que la gloire. Comptez que je suis toujours assez sot pour vous aimer, autant que je suis assez juste pour vous admirer. Reconnaissez la franchise et recevez avec bont le profond respect du Suisse Voltaire. Au MME,21 avril 1760. Vous m'avez fait assez de mal, vous m'avez brouill avec le roi de France; vous m'avez fait perdre mes emplois et mes pensions; vous m'avez maltrait Francfort, moi et une femme innocente, une femme considre, qui a t trane dans la boue et mise en prison. Ensuite, en m'honorant de vos lettres, vous corrompez la douceur de cette consolation par des reproches amers. Est-il possible que ce soit vous qui me traitiez ainsi, quand je suis occup depuis trois ans, quoique inutilement, de vous servir sans au-

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cune autre vue que celle de suivre ma faon de penser ? C'est vous qui me faites des reproches et ajoutez ce triomphe aux insultes des fanatiques! Cela me fait prendre le monde en horreur avec justice; j'en suis heureusement loign dans mes domaines solitaires. Je bnirai le jour o je cesserai, en mourant, d'avoir souffrir et surtout souffrir par vous ; mais ce sera en vous souhaitant un bonheur dont votre position n'est peut-tre pas susceptible et que la philosophie pouvait seule vous procurer dans les orages de votre vie, si la fortune vous permet de vous borner cultiver longtemps ce fonds de sagesse que vous avez en vous ; fonds admirable, mais altr par les passions un peu par d'une grande imagination, insparables humeur et par des situations pineuses qui versent du. fiel dans votre me; enfin, par le malheureux plaisir' que vous vous tes toujours fait de vouloir humilier' les autres hommes, de leur dire, de leur crire des; choses piquantes, plaisir indigne de vous, d'autant plus que vous tes plus lev au-dessus d'eux par vo-. tre rang et par vos talents uniques. Vous sentez sans doute ces vrits. Pardonnez ces vrits que vous dit un vieillardJ qui a peu de temps vivre ; et il vous le dit avec: d'autant plus de confiance que, convaincu lui-mme des ses misres et de ses faiblesses, infiniment plus grandes: que les vtres, mais moins dangereuses par son obscurit, il ne peut tre souponn par vous de se croires exempt de torts pour se mettre en droit de se plaindrez de quelques-uns des vtres. Il gmit des fautes que) vous pouvez avoir faites autant que des siennes, et il ne veut plus songer qu' rparer avant sa mort less carts funestes d'une imagination trompeuse, en fai-j sant des vux pour qu'un aussi grand homme que vous soit aussi heureux et aussi grand en tout qu'ili doit l'tre.

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RPONSEDU Roi, 12 mai, 1760. Je sais trs-bien que j'ai des dfauts et mme de grands dfauts. Je vous assure que je ne me traite pas doucement et que je ne me pardonne rien, quand je me parle moimme; mais j'avoue que ce travail serait moins infructueux si j'tais dans une situation o mon me n'et pas souffrir de secousses aussi imptueuses. Je n'entre pas dans la recherche du pass. Vous avez eu sans doute les plus grands torts envers moi. Votre conduite n'et t tolre par aucun philosophe. Je vous ai tout pardonn et mme je veux tout oublier. Mais si vous n'aviez pas eu affaire un fou amoureux de votre beau gnie, vous ne vous en seriez pas tir aussi bien chez tout autre. Tenez-vous le donc pour dit et que je n'entende plus parler de cette nice qui m'ennuie. Sans doute, Frdric avait encore sur le cur le refus de MmeDenis de venir Berlin, avec de brillants avantages de sa part, pour y tenir la maison de son oncle. Le roi songeait peut-tre que si cette Parisienne avait fait moins la ddaigneuse et marqu plus d'affection Voltaire, il et gard toujours prs de lui le plus aimable et le plus grand homme de son sicle. Vous ne vous en seriez pas tir aussi bien chez tout autre; on sent l cette main qui tint enferm ce malheureux baron de Trenck. DE FRDRIC, 31 octobre 1760. Le gros de notre espce est sot et mchant. Tout homme a une bte froce en soi, peu savent l'enchaner; la plupart lui lchent le frein, lorsque la terreur et les lois ne les retiennent pas. Vous me trouverez peut-tre un peu misanthrope. Je suis malade, je souffre et j'ai affaire une demidouzaine de coquins et de coquines qui dmonteraient un Socrate, un Antonin. Vous tes heureux de suivre les conseils de Candide et de vous borner cultiver

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votre jardin. Il n'est pas donn tout le monde d'en faire autant. Il faut que le buf trace un sillon; que le rossignol chante; que le dauphin nage et que je fasse la guerre. DE FRDRIC, 24 octobre 1765. Je vous flicite de la bonne opinion que vous avez de l'humanit. Pour moi, qui, par le devoir de mon tat, connais beaucoup cette espce deux pieds sans plume, je vous prdis que ni vous ni tous les philosophes du monde ne corrigeront le genre humain de la superstition. Cependant je crois que la voix de la raison, force de s'lever contre le fanatisme, pourra rendre la race future plus tolrante que celle de notre temps ; et c'est beaucoup gagner. On vous aura l'obligation d'avoir corrig les hommes de la plus cruelle, de la plus barbare folie qui les ait possds et dont les suites font horreur. DE FRDRIC, 14 octobre 1773. J'ai t en Prusse abolir le servage, rformer des lois barbares, en proouvrir un canal qui,, mulguer de plus raisonnables, joint la Vistule, la Ntre, la Vaste, l'Oder et l'Elbe ; rebtir des villes dtruites depuis la peste de 1709, d-'' fricher vingt milles de marais et tablir quelque police* dans un pays o ce nom tait mme inconnu. De plus,j, j'ai arrang la btisse de soixante villages dans laii haute Silsie, o il restait des terres incultes. ChaqueE village a vingt familles. J'ai fait faire des grandse chemins dans les montagnes et rebti deux villes brles. Je ne vous parle point de troupes, cette matiree est trop prohibe Ferney pour que je la touche. Jee vous souhaite cette paix, accompagne de toutes leliE prosprits possibles, et j'espre que le patriarche d Ferney n'oubliera pas le philosophe de Sans-Souci, qufj admire et admirera son gnie jusqu' extinction deb chaleur humaine. Vale. Frdric.

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DE VOLTAIRE, 8 novembre 1773. Je vous bnis de non village de ce que vous en avez tant bti; je vous )nis au bord de mon marais de ce que vous en avez de ant dessch; je vous bnis, avec mes laboureurs, ;e que vous en avez tant dlivr de l'esclavage et que les avez changs en hommes. TOUS DE FRDRIC, 26 novembre 1773. Quoique je sois Tenu trop tt en ce monde, je ne m'en plains pas ; j'ai m Voltaire; et, si je ne le vois plus, je le lis et il n'crit. Continuez longtemps de mme et jouissez de joute la gloire qui vous est due. Du MME,18 novembre 1774. Votre lettre m'a aflig. Je ne saurais m'accoutumer vous perdre tout :ait, et il me semble qu'il manquerait quelque chose lotre Europe si elle tait prive de Voltaire. Du MME,10 dcembre 1774. Non, vous ne mouriez pas de sitt; vous prenez les suites de l'ge pour ,es avant-coureurs dela mort. Ce feu divin, que Pronthe droba aux cieux et qui vous remplit, vous soutiendra et vous conservera encore longtemps. Vos sermons ne baissent pas. Du Roi, 18 juin 1776. La raison se dveloppe journellement dans notre Europe, les pays les plus C'est vous, ce stupides en ressentent les secousses. sont vos ouvrages qui ont produit cette rvolution clans les esprits. La bonne plaisanterie a ruin les Jouissez de votre triomremparts de la superstition. phe; que votre raison domine longues annes sur les esprits que vous avez clairs, et que le patriarche de Ferney, le coryphe de la vrit, n'oublie pas le .solitaire de Sans-Souci. Du MME,22 octobre 1776. Faites-moi au moins savoir quelques nouvelles de la sant du vieux patriarche. Je n'entends pas raillerie sur son compte, je me flatte que le quart d'heure de Rabelais sonnera

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et que je pour nous deux dans la mme minute. n'aurai pas le chagrin de lui survivre et d'apprendre sa perte, qui en sera une pour l'Europe. Ceci est srieux : ainsi, je vous recommande la sainte garde d'Apollon, des Grces qui ne vous quittent jamais, et des Muses, qui veillent autour de vous. Du MME, dcembre 1776. Quelle honte pour la France de perscuter un homme unique. Quelle lchet plus rvoltante que de rpandre l'amertume sur vos derniers jours! Ces indignes procds me mettent en colre. Cependant soyez sr que le plus grand crve-cur que vous puissiez faire vos ennemis, c'est de vivre en dpit d'eux. Du MME, 10 fvrier 1777. Vous aurez toutefois eu l'avantage de surpasser tous vos prdcesseurs par le^ noble hrosme avec lequel vous avez combattu l'erreur. Du MME,9 novembre 1777. Vous tes l'aimant qui attirez vous tous les tres qui pensent, chacun veut voir cet homme unique qui est la gloire de notre sicle. Du MME,25 janvier 1778. D'impitoyables gazetiers avaient annonc votre mort, tout ce qui tient , la rpublique des lettres, et moi indigne, nous avons t frapps de terreur. Vivez, vivez pour continuer votre brillante carrire, pour ma satisfaction et pour cette de tous les tres qui pensent. On est heureux de voir se terminer, avec dignit et affection, une amiti, ne dans l'enthousiasme et l'estime rciproques, presque rompue par de cruels orages, enfin ravive par le malheur et consacre par le temps, car elle ne dura pas moins de quarante-deux". ans. Frdric voulut faire lui-mme l'loge de son; ami, de l'homme du sicle, dans le sein de l'Acadmie ; de Berlin.

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Et il est juste de constater que dans cet loge, sous .'influence de l'ge et de ses regrets sincres, l'ambideux, le despote, le dur et victorieux capitaine a prolonc ces paroles: Quelque prcieux que soient les Ions du gnie, ces prsents, que la nature ne prodigue lue rarement, ne l'emportent cependant jamais sur les on admire les ictes d'humanit et de bienfaisance: premiers et l'on bnit et vnre les seconds. Il est oeau pour la mmoire de Voltaire que sa noble existence ait inspir de tels sentiments Frdric; et il est issez curieux de remarquer cette occasion que La Harpe, en digne acadmicien, n'a indiqu comme unique activit de Voltaire que ressort de la prodigieuse lamour de la gloire. A mesure, dit-il, qu'il sentait .a vie lui chapper, il embrassait plus fortement la gloire. Il ne respirait plus que pour elle et par elle. D'Alembert, Condorcet, Diderot, Frdric, Catherine, Turgot, Franklin, Gthe, ont bien veng Voltaire de la myopie du pangyriste La Harpe, myopie caractristique et qui donne la juste mesure de la pauvret de cur et d'intelligence de ce faiseur de phrases. Quoi qu'il ait crit et quoi qu'il ait fait, on doit dire l'honneur et la dcharge de Frdric: Il admira Voltaire et il l'aima autant qu'il pouvait aimer. Le roi survcut huit ans son ami et mourut en 1786, l'ge de 74 ans. III VOLTAIRE ET CATHERINEII Voltaire avait t invit par l'impratrice Elisabeth crire l'histoire de Pierre le Grand. A la suite de ces premires relations avec la cour de Russie, des rapnaturellement entre lui et Catheports s'tablirent rine II. A son insu, Voltaire avait beaucoup contribu

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au dveloppement intellectuel et moral de l'illustre' souveraine du Nord. Elle lui crit en 1763, au commencement de son rgne : Je regrette aujourd'hui pour' la premire fois de ma vie de ne pas savoir faire de vers, je ne peux rpondre aux vtres qu'en prose, mais je peux vous assurer que depuis 1746, que je dispose de mon temps, je vous ai les plus grandes obligations. Avant cette poque je ne lisais que des romans, mais par hasard vos ouvrages me tombrent sous la main. Depuis je n'ai pas cess de les lire et n'ai voulu d'aucuns livres qui ne fussent aussi bien crits et o il n'y et autant profiter. Assurment, monsieur, si j'ai quelque connaissance c'est vous seul que je le dois. Je lis prsent l'Histoire gnrale, je voudrais savoir chaque page par cur. Dans cette mme lettre se trouve encore ce passage remarquable, qui fait un gal honneur aux deux correspondants : Il n'y a point de casuistes dans mon empire, et jusqu'ici je n'en tais pas bien fche. Mais, voyant le besoin d'tre ramene mon devoir, j'ai trouv qu'il n'y avait pas de meilleur moyen que de cder au tourbillon qui m'emporte et de prendre la plume pour prier M. de Voltaire, trs srieusement, de ne me plus louer avant que je l'aie mrit. Sa rputation et la mienne y sont galement intresses. Au reste, pour Catherine, il y avait, l'gard de Voltaire, une sorte de tradition. En 1749, la princesse d'Anhalt-Zerbst,mre de Catherine, remerciant le philosophe de l'envoi de ses uvres, lui disait: Vous me mettez dans l'obligation de former une bibliothque pour soutenir la rputation de femme lettre que votre prsent me donne. Dans cette correspondance assez tendue, Voltaire se complait coqueter avec l'impratrice, bien qu'elle

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ft mal apprcie la cour de France, entre autres par M. de Choiseul, mais le motif de Voltaire est toujours le mme: rallier tout le monde pour faire le bien, au tlom de la raison et de l'humanit. C'est ainsi qu'il crit limpratrice, janvier 1768 : Le triomphe de la raison est mon salutaire, et en qualit d'tre raisonnable, je mourrai sujet dans mon cur de Votre Majest impriale, bienfaitrice du genre humain. Dans un autre passage le philosophe s'exprime ainsi : Vous ne serez point des dieux qu'on mange, mais de ceux qui donnent manger. Catherine l'ayant pri de lui envoyer ses ouvrages et son buste, elle l'en remercie en ces termes : J'ai reu l'un et l'autre avec une gale satisfaction, et ils sont depuis six mois le plus bel ornement de mon Un morceau appartement, et mon tude journalire. de papier griffonn, rempli de mauvais franais, est un remercment strile pour un tel homme, ai-je pens; il faut lui faire mon compliment par une action qui puisse lui plaire. Diffrents faits, dont le dtail serait trop long, se-sont prsents, enfin j'ai vu que le meilleur serait de donner par moi-mme un exemple qui serait utile aux hommes. J'ai fait venir d'Angleterre le fameux docteur Dimsdale. Il m'a inocule le 12 octobre. je vais faire inoculer mon fils unique. Nombre de courtisans ont suivi mon exemple. Voil, monsieur, des nouvelles du ple, j'espre qu'elles ne vous seront pas indiffrentes. J'aimerais bien vous envoyer des vers en change des vtres, mais qui n'a pas assez de cervelle pour en faire de bons, fait mieux de travailler de ses mains. J'ai tourn une tabatire que je vous prie d'accepter. Elle porte l'empreinte de la personne qui a pour vous vous la reconnatrez le plus de considration ; aisment. J) J'oubliais de vous dire, monsieur, que j'ai aug-

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ment le peu ou point de mdecine qu'on donne pendant l'inoculation de trois' ou quatre excellents spcifiques ; c'est dese faire lire: Candide, YIngnu, l'Homme la Princesse de Babylone. aux quarante cus, P. S. (Trois mois aprs.) Pour nouvelle, je vous dirai que tout le monde gnralement veut tre inocul, et qu'on a inocul ici plus de personnes en un mois qu' Vienne dans huit. Je prends encore une fois la plume pour vous prier de vous servir de cette fourrure contre le vent de bise et la fracheur des Alpes qu'on m'a dit vous incommoder quelquefois. Si Voltaire usait de coquetterie avec la czarine, celle-ci n'en manquait pas non plus, et cette coquetterie se traduisait par des actes d'une haute porte sociale, mieux faits encore pour aller au cur du grand homme que les souvenirs personnels les plus flatteurs. Dans sa rponse, Voltaire, 27 mai 1769, s'exprime ainsi : Permettez-moi de vous dire qu'ayant pens comme vous sur toutes les choses qui ont signal votre rgne, je les ai regardes comme des vnements qui me devenaient en quelque faon personnels. Les colonies, les arts de toute espce, les bonnes lois, la tolrance, sont et cela est si vrai qu'ayant dans mon mes passions; obscurit et dans mon hameau quadrupl le petit nombre des habitants, bti leurs maisons, civilis mes sauvages et prch la tolrance, j'ai t trs violemment perscut par les prtres. Dans une lettre de Voltaire cette date, aot 1770, je remarque le petit paragraphe suivant, propos des succs de la czarine contre les Turcs: Je voudrais du moins avoir contribu vous tuer' on dit que pour un chrtien c'est une : quelques Turcs uvre fort agrable Dieu. Cela ne va pas mes maximes de tolrance, mais les hommes sont ptris de

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contradictions, et d'ailleurs Votre Majest me tourne la tte. Le philosophe de 76 ans ne manque jamais de donner ses compliments une forme piquante, bien que le fond en soit trs srieux. Cette correspondance, qui fait autant d'honneur au philosophe qu' la souveraine, montre combien le grand vieillard est heureux d'admirer en Catherine un continuateur de Pierre, une femme sans prjugs, sans superstition, cherchant le bien et le ralisant dans la mesure du possible. On voit encore de quelle sincre et profonde estime la czarine tait remplie pour l'homme le plus minent de son sicle. Ptersbourg contraste ici avec Versailles, o Voltaire avait toujours se dfendre. Aussi conoit-on aisment son enthousiasme trs lgitime, en trouvant chez une femme, l'extrme nord de l'Europe et dans un empire sortant peine de la barbarie, un accueil sympathique, efficace pour ce monde d'ides et de sentiments nouveaux, dont il tait le plus glorieux et le plus ancien reprsentant. On rencontre, dans les lettres de Catherine, de nombreuses marques de la vrit de ses sentiments, sentiments qui se manifestrent avec clat aprs la mort de Voltaire. Tel est le passage d'une lettre de mars 1771 : Je ne veux pas perdre une seule ligne de ce que vous crivez. Jugez par l du plaisir que j'ai lire vos ouvrages, du cas que j'en fait, et de l'estime et de l'amiti que j'ai pour le saint ermite de Ferney, qui me nomme sa favorite; vous voyez que j'en prends les airs. Catherine, qui avait achet Diderot sa bibliothque condition qu'il la garderait jusqu' sa mort et qui eut le plaisir de recevoir Ptersbourg le clbre en Je trouve Didecyclopdiste, crivait Voltaire: rot une imagination intarissable, et je le range parmi les hommes les plus extraordinaires qui aient exist. 10

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Je le vois trs souvent et nos conversations ne tarissent pas. S'il n'aime pas Mustapha, au moins je suis sre qu'il ne lui veut point de mal ; la bont de son cur ne le lui permettrait pas, malgr l'nergie de son esprit et son penchant incliner la balance de mon ct. Voltaire rpond: Je n'ai jamais eu la consolation de voir cet homme unique ; il est la seconde personne de ce monde avec qui j'aurais voulu m'entretenir. Il me parlerait de Votre Majest majest, ce n'est pas ; cela que je veux dire, c'est de votre supriorit sur les tres pensants, car je compte les autres tres pour rien. (Mars 1774.) Il y a un fond trs srieux dans cet change de letCatherine tres, aimables, flatteuses, enthousiastes. n'entretient pas seulement Voltaire du succs de ses armes contre les Turcs, mais surtout de ses fondations, de ses tablissements, de la rforme des lois de l'empire. Elle lui crit: Je serai contente de moi toutes les fois que j'aurai votre approbation; et lui fait entendre dans toutes ses lettres qu'elle tient tre prs de lui dans la plus haute estime. Aprs la mort de Voltaire, les sentiments de l'impratrice pour le philosophe se manifestrent de la faon la plus srieuse et la plus touchante. Elle poussa le. faire culte pour la mmoire du grand homme jusqu' btir dans son parc de Ptershof un difice exactement acheta de pareil au petit chteau de Ferney..Elle Mme Denis la bibliothque et les manuscrits de son oncleet les paya 150,000 francs, ajoutant encore ce prix des diamants et des prsents d'une valeur considrable. Puis elle fit venir Wagnire Ptersbourg, afin qu'il rangea les livres dans l'ordre o ils taient Ferney. Il semble que la grande Catherine ait trouv dans 1 son ceur tous les sentiments pieux qu'on aurait vouluJ voir Mme'Denis et qu'au point de vue moral l'impr-

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trice a t la vritable hritire du grand homme. C'est ainsi qu'elle donna une pension de 1,200 francs le fidle et dernier compagnon du vieilWagnire, lard,et qu'elle fit compter cinq cents cus au cocher qui l'avait servi pendant dix-neuf ans. Disons encore que un bon de 150,000 fr. Catherine envoya Panckouke pour commencer l'dition des uvres de Voltaire. Mais Beaumarchais venait de signer son trait et ne voulut pas le rompre. Telle fut la conduite de la Smiramis du Nord envers son pote, ou plutt de la femme suprieure envers celui qui, selon ses expressions, plaida, avec toute l'tendue de son gnie, la cause de l'humanit. Entre tous les actes de Catherine, il nous parat que ses gnreux procds envers Voltaire et Diderot ne sont pas ceux qui lui font le moins d'honneur. La postrit, dans le jugement qu'elle portera sur cette femme illustre, lui tiendra grand compte de sa sincre et profonde admiration pour de tels hommes. N'oublions pas de mentionner qu'au dbut de son rgne en 1762, Catherine proposa aux philosophes de venir terminer l'Encyclopdie dans ses Etats et sous sa protection. Voltaire, en correspondance avec M. de Schouvaloff, fut charg de cette ngociation. Il est bon de rappeler encore que la czarine fit offrir d'Alembert, de l'ducation de son fils, qui refusa de se charger un royal traitement de cent mille livres.

IV RAPPORTSDE VOLTAIRE AVEC QUELQUES AUTRESPRINCES A l'poque de sa liaison avec Mmedu Chtelet, Voltaire passa un certain temps la cour du bon roi

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Stanislas, qui lui tmoigna toujours une vritable affection. Il fut le consoler dans sa chambre, aprs la mort de son amie et ne cessa d'entretenir avec lui quelque relation jusqu' sa mort, arrive en 1765. Stanislas, devenu aveugle dans les dernires annes de sa vie et de plus en plus circonvenu par les intrigues du jsuite Menou, auquel il donna plus d'un million tout en lui faisant une pension de 24,000 livres par an, demeura nanmoins constamment attach Voltaire. Voici l'une de ses lettres : J'ai cru, mon cher Voltaire, jusqu' prsent que rien n'tait plus fcond que votre esprit suprieur ; mais je vois que votre cur l'est encore plus. J'en reois des marques bien sensibles; j'aime son style au del du style le plus loquent. Je veux tcher de me mettre au niveau, en rpondant vos sentiments par ceux que votre incomparable mrite m'a inspirs et par lesquels vous me reconnatrez toujours tout vous et de tout mon cur. A Lunville, mai 1748. Quelques fragments d'une lettre de Voltaire Stanislas aot 1760, feront comprendre la juste importance que le philosophe attachait ses rapports avec les sommits sociales : Sire, je n'ai jamais que des grces rendre Votre Majest. Je ne vous ai connu que par vos bienfaits, qui vous ont mrit votre beau titre. Vous instruisez le monde, vous l'embellissez, vous le soulagez, vous donnez des prceptes et des exemples. Il faut que chacun dans sa chaumire fasse proportion autant de bien Si vous soulagez que Votre Majest dans ses Etats. mille malheureux, il faut que nous autres petits nous. en soulagions dix. Le devoir des princes et des particuliers est de faire chacun dans son tat tout le bien qu'il peut faire. Le dernier livre de Votre Majest, que le cher frre Menou m'a envoy de votre part, est un

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nouveau service que Votre Majest rend au genre, humain. Si jamais il se trouve quelque athe dans le monde (ce que je ne crois pas), votre livre confondra l'absurdit de cet homme. Continuez, Sire, seconder les philosophes de votre autorit et de votre loquence, continuez faire voir au monde que les hommes ne peuvent tre heureux que quand les rois sont philosophes et qu'ils ont beaucoup de sujets philosophes. Encouragez de votre puissante voix la voix de ces citoyens dans leurs crits que l'amour de qui n'enseignent Dieu, du monarque et de l'Etat; confondez ces hommes insenss, livrs aux factions, ceux qui commencent par accuser d'athisme quiconque n'est pas de leur avis sur des choses indiffrentes. Les rois mprisent toutes ces petites querelles; ils font le bien gnral, tandis que leurs sujets, anims les uns contre les autres, font les maux particuliers. Un grand roi, tel que vous, Sire, n'est ni moliniste, ni jansniste, ni anti-encyclopdiste ; il n'est d'aucune faction; il rend la raison respectable et toutes les factions ridicules. Il tche de rendre les jsuites utiles en Lorraine tandis qu'ils sont chasss du Portugal; il donne une belle maison de douze mille livres de rente notre cher frre Menou, afin qu'il fasse du bien : il sait que la vertu et la religion consistent dans de bonnes uvres et non pas dans les disputes; il se fait bnir et les calomniateurs se font dtester. Je me souviendrai toujours, Sire, avec la plus tendre et la plus respectueuse reconnaissance, des jours heureux que j'ai passs dans votre palais; je me souviendrai que vous daigniez faire le charme de la socit comme vous faisiez la flicit de vos peuples; et que si c'tait un bonheur de dpendre de vous, , c'en tait un plus grand de vous approcher. L'habilet de cette lettre aussi bien que la grandeur du but toujours poursuivi par Voltaire n'chapperont 10.

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point au lecteur attentif. Faire des appuis la sainte cause de la raison, y rallier les petits et les grands, les y maintenir par des louanges dlicates, par d'adroites concessions, empcher que le faisceau, qui reprsente la philosophie, perde le plus faible de ses brins de paille ou l'une de ses flches d'or, telle est sa pense constante et le point capital de sa politique. Voltaire savait ce que valait Menou, qu'il dsigne ailleurs comme le prtre le plus hardi et le plus intrigant qu'il ait jamais connu. C'est lui qui, en rivalit d'influence avec la marquise de Boufflers, matresse de Stanislas, enrag de ne pouvoir la gouverner comme il avait gouvern la reine, par les importunits de laquelle il avait tant obtenu du roi, c'est ce Menou qui fut Cirey pour attirer la cour de Stanislas Mmela marquise du Chtelet, dans l'espoir de susciter Mmede Boufflers une rivale qui l'carterait jamais. Mais il arriva tout le les dames s'entendirent et se moqurent contraire; ensemble du jsuite, mais en femmes de cour et avec tous les gards dus son rang et son ordre. En 1759, le bon Stanislas, dj aveugle, griffonnait ttons ces trois lignes dans une lettre que M. de Tressan crivait par son ordre Voltaire pour certifier l'exactitude de son Histoire de Charles XII: Je vous rponds de cur, au dfaut de la vue, pour vous montrer que je conserve toujours les sentiments d'une parfaite estime et amiti pour vous. On a recueilli plusieurs lettres de l'Electeur Palatin, Charles Thodore, lequel eut pour Voltaire beaucoup d'estime et d'affection, comme le prouve cette fin de lettre du premier octobre 1764 : Soyez persuad, mon cher vieux Suisse, que tous les Frrons du monde ne pourront jamais diminuer la., vraie estime que j'ai toujours eue pour la personne et le < C'est avec ces sentid'un homme tel vous. que gnie

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ments et l'espoir de vous voir encore que je serai toujours votre bien affectionn. Voltaire avait plac chez l'lecteur une partie de sa fortune, et l'un de ses plus fidles-serviteurs, le florentin Collini, devint le secrtaire de cette altesse allemande. Le roi de Pologne, Poniatowski, l'ancien protg de la bonne Mme Geoffrin et l'ancien favori de Catherine II, prince aimable, bien intentionn, mais plac dans des circonstances plus fortes que lui, eut aussi quelques relations avec Voltaire. Elles tmoignent encore de cette universelle influence qui pntrait au loin toutes les mes un peu bien doues. Voici une lettre du 1erfvrier 1767 : M. de Voltaire, tout contemporain d'un homme tel que vous, qui sait lire, qui a voyag et ne vous a Si le roi mon pas connu, doit se trouver malheureux. prdcesseur avait vcu un an de plus, j'aurais vu Rome et vous. C'est un des plaisirs que me cote ma couronne et dont elle ne m'tera jamais le regret. Vous l'augmentez par votre lettre du 3 de ce mois, vous m'y tenez compte de faits qui ne sont malheureusement que des intentions. Plusieurs des miennes ont leur source dans vos crits. Il vous serait souvent permis de dire: Les nations feront des vux pour que les rois me lisent, etc. De toutes les oligarchies, l'oligarchie polonaise s'est montre la plus impuissante, la plus folle, la plus vnale et la plus nuisible aux intrts de la nation qu'elle tait charge de diriger. Le partage de la Pologne en 1772 eut pour cause moins l'ambition de Catherine et de Frdric que l'anarchie violente, entretenue dans l'tat par cette noblesse corrompue et par un clerg fanatique. Le 6 dcembre 1769, Voltaire crivait Poniatowski : Je m'imagine que la Pologne serait beaucoup plus

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riche, plus peuple, plus heureuse, si les serfs taient affranchis, s'ils avaient la libert du corps et de l'me, si les restes du gouvernement gothico-sclavonicotaient un jour abolis par un prince romano-sarmatique qui ne prendrait pas le titre de fils an de l'Eglise, mais de fils an de la Raison. Les Polonais seraient cent fois plus heureux si le roi tait absolument le matre, rien n'tant plus doux que de remettre ses intrts entre les mains d'un prince qui a justesse dans l'esprit et justice dans le cur. On sait que depuis, et sous l'influence des plus cruels enseignements, la noblesse polonaise a fait d'hroques sa nationalit; efforts pour reconstituer mais, pour atteindre un aussi grand but, il faut que cette noblesse ait en vue, non pas ses droits et ses intrts, mais ceux de la nation elle-mme. Esprons que l'avenir lui rserve cette joie souveraine, achete au prix de son sang et des plus gnreux sacrifices. L'Italie est ressuscite, la Pologne ressuscitera. En novembre 1770, Voltaire crivait au jeune roi de Danemark, souscripteur de sa statue par Pigalle. Ce n'tait pas un simple citoyen comme moi qu'il fallait une statue. L'Europe en doit aux rois qui voyagent pour rpandre des lumires, qui ont la mo-. destie de croire en acqurir, qui donnent des exemples en prtendant qu'ils en reoivent, qui emportent les vux de tous les peuples chez lesquels ils ont t, qui ne reviennent chez leurs sujets que pour les rendre heureux, pour en tre chris et pour les venger des barbares. Le roi rpondit: Je dois votre politesse ce que< vous mritez de ma part et de celle de tout le public; par une longue suite de vos actions. Vous russissez faire des heureux en clairant les hommes et en leur' apprenant penser librement. Je suis moins heureux: avec la meilleure volont du monde et le pouvoir d'uni souverain.

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Le 10 janvier 1772, Gustave III, roi de Sude, adressait Voltaire la lettre suivante : Monsieur de Voltaire, vous jetez donc quelquefois un coup d'il sur ce qui se passe dans notre Nord! Soyez persuad que du moins nous y connaissons le prix de votre suffrage, et que nous le regardons comme le plus grand encouragement bien faire dans tous les genres. Je prie tous les jours l'tre des tres pour qu'il prolonge vos jours, si prcieux l'humanit entire, et si utiles aux progrs de la raison et de la philosophie. La correspondance de Voltaire avec la plupart des membres de la famille de Prusse est assez considrable. Assurment, au point de vue du cur, tous les membres de cette famille valaient beaucoup mieux que leur illustre chef. Ici, plus de traces d'amour-propre d'auteur, plus de paroles sentant le despote ayant mauvaise opinion de l'espce humaine. On ne voit que des preuves d'une affection sincre, d'une vritable admiration, et souvent d'une reconnaissance trs-relle. La margrave de Bareith et le prince royal qui succda son oncle le grand Frdric, mritent d'tre particulirement distingus. Par son dvouement son frre, par la part qu'elle prit ses malheurs, par ses communications plus frquentes et plus importantes avec Voltaire, par la manire gracieuse avec laquelle elle s'effora de rparer l'indigne conduite de Frdric Francfort, la margrave la premire place de Bareith occupe naturellement dans ce recueil. Cette princesse avait vcu avec Voltaire pendant son sjour en Prusse. Elle avait de l'instruction et un esprit sans prjugs. On voit de ses lettres qui commencent ainsi: Sur Guillemette frre Voltaire, salut, car je me compte parmi les heureux habitants de votre abbaye (allusion la socit des soupers intimes de Frdric).

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Mais c'est pendant la guerre de Sept Ans, lorsque Frdric, attaqu la fois par l'Autriche, la France et la Russie, faillit succomber sous tant d'ennemis, que les lettres de la margrave empruntent la gravit des circonstances et l'tat violent de son me dsespre un intrt extrme. Voltaire songea oprer un rapprochement entre la cour de Berlin et celle de Versailles. Il en crivit cette princesse et au marchal de Richelieu qui commandait une de nos armes en Allemagne. C'tait quelques mois avant Rosbach. Le roi de Prusse semblait perdu, et Voltaire, qui ne dsirait point la ruine de son ancien disciple, ne songea qu' le consoler et essayer de le tirer de ce mauvais pas. <ette ngociation n'aboutit pas, quoiqu'elle ft opportune et dans l'intrt de la France. Mais Frdric avait bless l'amour-propre de Mme de Pompadour, et l'abb de Bernis, sa crature, tait ministre des affaires tran* gres. Le 19 aot 1757, la margrave rpondait Voltaire : On ne connat ses amis que dans le malheur; la lettre que vous m'avez crite fait bien de l'honneur votre faon de penser. Je ne saurais vous tmoigner combien je suis sensible votre procd. Le roi l'est autant que moi. Je suis dans un tat affreux et je ne survivrai pas la destruction de ma maison et de ma famille. C'est l'unique consolation qui me reste. Vous aurez de beaux sujets de tragdies. Je ne puis vous en dire davantage, mon me est si trouble que je ne sais ce que je fais. Quoi qu'il puisse arriver, soyez persuad que je suis plus que jamais votre amie, Wilhelmine. Vingt-huit jours aprs, le 12 septembre, la malheureuse princesse continue ainsi: Votre lettre m'a sensiblement touche, celle que vous m'avez adresse pour le roi a fait le mme effet sur lui. Je m'tais flatte que vos rflexions feraient quelque impression

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sur son esprit. Vous verrez le contraire par le billet ci-joint. Il ne me reste qu' suivre sa destine, si elle est malheureuse; je ne me suis jamais pique d'tre philosophe, j'ai fait mes efforts pour le devenir. Le peu de progrs que j'ai fait m'a appris mpriser les grandeurs et les richesses, mais je n'ai rien trouv dans la philosophie qui puisse gurir les plaies du cur que le de ses maux en cessant de moyen de s'affranchir vivre. L'tat o je suis est pire que la mort. Plt au Ciel que je fusse charge seule de tous les maux que je viens de vous dcrire! je les souffrirais avec fermet! Pardonnez-moi ce dtail. Vous m'engagez, par la part que vous prenez ce qui me regarde, vous ouvrir mon cur. Hlas! l'espoir en est presque banni. Que vous. tes heureux dans votre ermitage, je vous y souhaite tout le bonheur imaginable. Si la fortune nous favorise encore, comptez sur toute ma reconnaissance, je n'oublierai jamais toutes les marques d'attachement ma sensibilit vous en est ; que vous m'avez donnes garant. Je ne suis jamais amie demi et je le serai de frre Voltaire. Bien des toujours vritablement compliments Mme Denis. Continuez, je vous prie, d'crire au roi. Wilhelmine. Aprs la bataille de Rosbach, 6 novembre 1757, les affaires du roi de Prusse, quoique toujours en fcheux tat, prirent une meilleure tournure; mais la sant de la margrave avait reu des atteintes trop profondes pour qu'elle pt se remettre. Cette princesse mourut le 14 octobre 1758. Frdric crivait Voltaire le 6 novembre de cette Il vous a t facile de juger de.ma douleur mne : )ar la perte que j'ai faite. Si cela et dpendude moi. e me serais volontiers dvou la mort pour prolonger les jours de celle qui ne voit plus la lumire. N'en )erdez jamais la mmoire et rassemblez, je vous prie, loutes vos forces pour lever un monument en son lonneur. Vous n'avez qu' lui rendre justice, et, sans

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vous carter de la vrit, vous trouverez la matire la plus ample et la plus belle. Je vous souhaite plus de FRDRIC. repos et de bonheur que je n'en ai. Le pote satisfit aux dsirs du roi comme aux besoins de son cur et loua la grandeur d'me et l'intelligence leve de la princesse dans une ode qui courut l'Europe. Le prince de Prusse, depuis Frdric-Guillaume II, s'adresse ainsi Voltaire le 12 novembre 1770 : Je vous admire, monsieur, depuis que je vous lis. J'ai vu avec un extrme plaisir que la mme plume qui travaille depuis si longtemps frapper la superstition et ramener la tolrance, s'occupe aussi renverser le funeste principe du Systme de la Nature. Souffrez, monsieur, que je vous demande pour ma seule instruction, si en avanant en ge vous ne trouvez rien changer vos ides sur la nature de l'me. Je n'aime pas me perdre dans des raisonnements mtaphysiques, mais je voudrais ne pas mourir tout entier et qu'un gnie tel que le vtre ne ft pas ananti. Je regrette souvent, monsieur, en vous lisant, de n'avoir pas t en ge de profiter des charmes de votre conversation dans le temps que vous tiez ici. Je n'ignore pas combien le feu prince de Prusse, mon frre, vous estimait; je vous prie de croire que j'ai hrit de ses J'embrasserai avec plaisir l'occasion de sentiments. vous en donner des preuves et de vous convaincre, monsieur, combien je suis votre trs-affectionn ami. Le 28 du mme mois, Voltaire rpond: Il est vrai qu'on ne sait pas trop bien ce que c'est qu'une me, on n'en a jamais vu. Tout ce que nous savons, c'est que le matre ternel de la nature nous a donn la facult de penser et de connatre la vertu. Il n'est pas dmontr que cette facult vive aprs notre mort, mais le contraire n'est pas dmontr non plus. Il se peut sans doute que Dieu ait accord la

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pense une monade, qu'il fera penser aprs nous: rien n'est contradictoire dans cette ide. Au milieu de tous les doutes, le plus sage est de ne jamais rien faire contre sa conscience. Avec ce secret, on jouit de la vie et l'on ne craint rien la mort. Il est bien extravagant de dfinir Dieu, les anges, les esprits, et de savoir prcisment pourquoi Dieu a form le monde, quand on ne sait pas pourquoi on remue son bras sa volont. Nous ne savons rien des premiers principes. Le systme des athes m'a toujours paru extravagant. Spinosa lui-mme admettait une intelligence universelle. Il ne s'agit plus que de savoir si cette intelligence a de la justice. Or, il me parat impertinent d'admettre un Dieu injuste. Tout le reste me semble cach dans la nuit. Ce qui est sr, c'est que l'homme de bien n'a rien craindre. Le prince rpond, 10 mars. 1771 : Pour avoir l'esprit en repos sur l'avenir, il ne faut qu'tre homme de bien. Je le serai toujours: J'en ferai toute ma vie .honneur vos sages exhortations et j'attendrai patiemment quela toile se lve pour voir dans l'ternit. Vous tes assez heureux, monsieur, pour que je ne puisse vous tre bon rien. S'il se prsentait nanmoins quelque occasion de vous faire plaisir, disposez, je vous prie, de votre trs-affectionn ami. Je citerai encore quelques extraits des lettres dela famille royale de Prusse : 8 fvrier 1762 : Monsieur, lorsque je lis un ouvrage C'est du Volqui m'intresse et m'enlve, je m'crie: taire; voil le sentiment que vous m'inspirez, je n'en connais point d'autre. Aprs cet aveu, je puis vous dire que l'ode que vous rclamez en faveur d'un autre m'a plu ; j'y ai trouv un cur pntr des maux de l'humanit, de la hardiesse dans les expressions et plusieurs vrits. Ces sentiments sont dignes de vous 11

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Puissiez-vous jouir longtemps de l'heureux a\T.an-4 ! et puiss-je avoir celui de tage d'clairer les hommes vous donner des preuves de l'estime avec laquelle de ami et serviteur, HENRI, suis votre trs-affectionn prince de Prusse. Du MME,le 13 fvrier 1773 : Monsieur, je n'ai pas voulu tre de vos admirateurs indiscrets. Drober du temps dont vous faites un si noble usage, c'est faire un rapt aux hommes que vous clairez par vos lumires. Je lis et relis vos ouvrages, mais j'ai rsist au plaisir que j'aurais eu vous crire. Combien de lettres recevezvous dont la vanit est l'objet! Montrer une lettre de Voltaire, c'est un trophe. Ayez gard au souvenir que je conserve de vous, j'tais trop jeune pour avoir pu profiter de votre socit autant que je l'aurais d;, conservant l'impression que. vos lumires et votre esprit m'ont donne, et celle de l'estime et de la considration avec laquelle je suis votre trs-affectionn ami. HENRI. La margrave de Bade-Bourlach, princesse aimable et d'un esprit cultiv, crivait Ferney, 17 aot 1758 : Votre pastel est en train. Jamais je n'ai, travaill avec plus de plaisir; je m'abandonne l'ide charj mante que cela vous empchera d'oublier une personne qui vous est tout acquise. N'oubliez pas de revenir chez moi, le margrave et moi nous vous en sollicitons. Vous savez bien qu'une colire vous attend. Au mois de janvier 1759, une autre lettre de la princesse commence ainsi: Monsieur, je commets peuttre une indiscrtion de vous drober des moments mais pouvezdont vous savez faire meilleur usage ; vous penser que je puisse recevoir vos vers charmants, que j'admire en rougissant, et touffer ma reconnais-' sance? Non, en vrit. Je ne suis pas digne de votre lyre," mais je le suis rellement de votre amiti: ne la refusez donc pas l'estime la plus pure et la plus vraie.

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Je fais de bien sincres vux pour votre sant. Tout m'y intresse, et la promesse que vous nous faites de nous revoir chez nous en redouble l'ardeur. 1.A propos du mmoire pour les Calas, la princesse, 17 aot 1762, s'exprime ainsi: Il est bien louable moi de donner sujet votre cur de se signaler autant lue votre gnie. L'un et l'autre sont si parfaits que lon-seulement nous, mais la postrit la plus recule le cessera de vous chrir et de vous admirer. Conservez-moi votre amiti, je vous en conjure; j'ose y prtendre par l'estime trs-distingue avec laquelle je suis jour toute la vie, etc., CAROLINE. Le 4 fvrier 1763, Voltaire, rpondant la princesse, ui dit: Je marie dans quelques jours la nice de Corde mon voisinage; la leille un jeune gentilhomme consolation de la vieillesse est de rendre la jeunesse leureuse. S'il faisait plus beau et si j'tais moins dcrpit, je mnerais la noce danser devant votre cheau, comme faisaient les anciens troubadours; nous y chanterions les plaisirs de la paix, dont l'Allemagne ivait besoin comme nous. Voici maintenant le prince hrditaire de Brunswick, le passage Genve, 16 juillet 1764 : Ce ne sont pas es images des honneurs que l'on cherche quand on ient vous voir; leur ralit rside dans l'opinion que es hommes tels que vous portent de nous, et c'est si j'avais la vanit de es honneurs que j'aspirerais roire que je puis y prtendre. Je trouve dans une lettre de Voltaire au landgrave La justesse de votre esprit et la e Hesse-Cassel : rit de vos sentiments m'ont charm. Vous teis clair et bienfaisant; que de princes ne sont ni l'un ni autre! mais en rcompense ils ont un confesseur et agnent le paradis en mangeant le vendredi pour deux ents cus de mare. 25 aot 66. Le landgrave rpond, le 9 septembre : Je suis charl que vous soyez content de ma faon de penser. Je

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et si, en cela, ] tche de me dfaire des prjugs, je pense diffremment du vulgaire, c'est aux entre- i tiens que j'ai eus avec vous que j'en ai l'unique obligation. Le mme prince s'exprime ainsi dans une lettre du 17 avril 1773 : C'est d'un cur pntr de la plus, vive reconnaissance que je vous remercie, mon cher ami, de l'intrt que vous prenez mon mariage. Il est des plus heureux. Que je suis charm que les cinquante accs de fivre n'aient pas drang une sant si chre tous vos amis et moi en particulier, qui vous aime au del de toute expression. Vivez, cher vivez encore longtemps pour j Nestor de la littrature, conservez-moi toujours votre le bien de l'humanit; amiti. Au mois de mai 1773, d'Alembert crivait Voltaire: Le duc d'Albe, celui qui a t ambassadeur en France, homme de beaucoup d'esprit, vient del )) m'envoyer vingt louis pour votre statue. La lettre qu'il m'crivit est pleine des choses les plus honn tes pour vous. Condamn, me dit-il, cultiver eni secret ma raison, je saisirai avec transport cette )) occasion de donner un tmoignage public de ma gra)) titude et de mon admiration au grand homme qui, a m'en montr le chemin. )) premier, j Franklin crit dans une de ses lettres: Le trait d Voltaire sur la tolrance a produit sur le bigotisme u lej effet si subit et si grand qu'il l'a presque dtruit. le moi Ah ! quand l'admirable bonhomme Richard, dle de l'honnte homme et du citoyen, qui vivrai jamais dans la postrit ct de Washington, nom immortels qui feront plir aux yeux de nos neveux noms plus brillants aujourd'hui, quand Franklin mandait Voltaire une dernire bndiction pour sofl d3 del petit-fils, son coeur ne l'garait pas, non plus que bon sens. Qui donc avait prpar les esprits en France avsoi en faveur des insurgens d'Amrique? Qui donc

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chauff toute cette noblesse, se prcipitant -la suite de Lafayette pour secourir la jeune rpublique ? Sous Louis XIV, on allait en Candie combattre les Turcs, en souvenir des croisades. Avec Voltaire et les encyclopdistes, on partait pour le Nouveau-Monde, la conqute de la libert. Au reste, de quelque ct que l'on tourne les yeux dans les deux mondes, qu'il s'agisse de Franklin, du comte d'Aranda qui- abolit l'inquisition en Espagne, ou d'un homme de quelque valeur dans la politique ou les lettres, quel est donc celui qui ne doive rpter avec sur la fin de sa Gthe ce qu'il crivait Erchtman vie: Vous n'avez pas d'ide du rle que jouaient dans ma jeunesse Voltaire et ses grands contem porains, et de la domination morale qu'ils exer aient ? Nous ne pouvons insister sur l'importance de toutes ces voix qui, dans un concert unanime, clbrent l'envi l'homme du sicle et lui paient un juste tribut Le lecteur saura .d'hommages et de reconnaissance. bien suppler notre silence et s'associer notre muette admiration. Il n'a qu' laisser parler son cur.

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Il n'y a peut-tre pas d'homme qui ait t plus injuri, plus envi et plus calomni que ne le fut Voltaire. A cet gard le doute est permis. Mais o le critique des faits et le lecteur de sa correspondance ne sauraient hsiter, c'est reconnatre avec bonheur l'indulgence et la magnanimit de l'auteur de Zadig et de Candide, envers tous ceux qui Font attaqu. Ce n'est pas qu'il ne souffrt cruellement de leur ingratitude et de leur bassesse. Il leur pardonna et fit mme du bien beaucoup d'entre eux aprs comme avant d'en avoir prouv d'odieux procds. Mais comment son me gnreuse n'et-elle pas t abreuve d'amer-, tume, en voyant de si prs ces dgradations de la nature humaine ? Voltaire aimait trop les hommes et il dsirait trop ardemment en tre aim, pour ne pas dplorer avec horreur, avec larmes, toutes ces dviations du cur humain : envie, hypocrisie, calomnie, ingratitude. Certes, sans sa droite raison, sa haute et saine philosophie, son travail absorbant et sa gaiet naturelle, le: malheureux n'et pas rsist cette torture et serait: mort de chagrin. Il l'a crit plus d'une fois et l'a sentii plus souvent encore. Aussi, ds 1739, disait-il plaisamment Thiriot : J'envie aux btes deux choses, leur ignorance du mal venir et de celui qu'on diti

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d'elles. Il faudrait plusieurs volumes pour raconter en dtail la honteuse histoire de cette guerre, faite au plus honnte homme de son temps. Nous nous estimons heureux de ne pouvoir consacrer un grand nombre de pages ce sujet, qui ne nous montre que le vilain ct des hommes. Toutefois, nous en disons assez pour faire voir quelle fut l'attitude de Voltaire en ces cruelles circonstances et pour convaincre le lecteur que le mia proclam la plus clatante srable Desfontaines vrit, lui qui n'en disait gure, lorsqu'il s'exprimait ainsi dans sa lettre de remerciement Voltaire: Votre bon cur est bien au-clessus de votre esprit. Vous tes l'ami le plus gnreux qui ait jamais t. Voltaire s'est dfendu longtemps de rpondre ses ennemis et ce n'est qu'aprs vingt ans de patience qu'il a pris la frule et le fouet. Au reste, plus Voltaire grandissait, plus il tait attaqu et plus aussi la dfense lui devenait un devoir, car il ne s'agissait pas seulement de sa personne, mais des intrts de la justice et de la vrit que l'on perscutait en lui. Heureusement, Voltaire tait gai et sa gaiet lui fut un baume souverain, pour panser les blessures de son cur navr. On en rencontre souvent la preuve. Il crivait Formey en 1752 : Quand on m'attaque, je me dfends comme un diable, je ne cde personne; mais je suis un bon diable et je finis par rire. Oui, rien n'est plus vrai, Voltaire finissait par rire, par oublier et pardonner. Il rit mme au sujet de Frron, comme il riait aux fourbes, aux hypocrites, avec lesquels il tait oblig de conserver de bons rapports extrieurs. C'est ainsi qu'il adressait cet apologue au jsuite Menou, confesseur de Stanislas : Une dvote en colre disait sa voisine: Je te cas serai la tte avec ma marmite. Qu'as-tu dans ta marmite? dit l'autre. Un bon chapon, rpondit la dvote. Eh bien ! mangeons-le ensemble, dit la bonne femme (juillet 1760).

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Voil comme il faut en user, ajoute l'auteur de Candide. Nous avons l'un et l'autre du bon vin de Bourgogne, si vous tiez plus prs de moi, nous le boirions au lieu de nous disputer. Voltaire eut des ennemis de toute espce, de grands et de petits, de puissants et de misrables. La plupart furent les ennemis des ides et du progrs moral, qu'il personnifiait. Beaucoup d'autres composaient la tourbe des envieux, des jaloux ou des pauvres diables, gagnant le pain du jour par le dbit de leurs injures et de leurs calomnies. Parmi les ennemis puissants, on en trouve de secrets ou de timides. Le premier de tous par son importance fut Louis XVIl l'tait un triple titre : comme roi de droit divin sentant d'instinct que Voltaire frappait l'arbre sa racine ; comme corrompu, ayant perdu tout sens moral; comme dvot superstitieux, ayant peur de l'enfer et ne voyant de salut que dans les formes religieuses qui Cet ennemi tout-puis. l'treignaient traditionnellement. sant ne fut pas aussi nuisible qu'il y avait lieu de le craindre, parce que son apathie morne et cynique l'avait dpouill de toute virilit, parce que beaucoup de ses entours taient dsarms par Voltaire ou lui taient acquis, enfin parce que Voltaire, ayant servi l'tat en plusieurs occasions, tait muni de plusieurs l'amiti et la protection de prservatifs respectables : plusieurs souverains, sa qualit de gentilhomme et de seigneur de paroisse, l'Acadmie franaise, et pardessus tout la notorit de son gnie et l'universalit de sa gloire. Louis XV fut donc paralys, dans ses mauvaises dispositions, par sa propre impuissance et par la conduite habile et la noble nergie de Voltaire. Il faut ranger encore dans ses ennemis secrets et puissants, le cardinal de Fleury et M. de Maurepas. Fleury, esprit modr et mdiocre, ayant de plus les gots de son grand ge, redoutait l'activit de Voltaire

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et le mouvement dont il tait l'me. Ce ministre, sous lequel le philosophe essuya plus d'une avanie et fut oblig de fuir en Hollande pour sa petite pice du Mondain, lui fit du mal avec une modration conforme son caractre. Maurepas hassait Richelieu et regardait Voltaire comme une sorte d'me damne du courtisan. Deplus, ce ministre, qui aimait les petits soupers et faisait des vers galants, ne pouvait pardonner Voltaire d'avoir (croyait-il) clips sa rputation d'homme du monde. Sans lui trop nuire directement, Maurepas fit de son mieux pour que Voltaire restt sous l'eau. Dans le principe, en raison des bons rapports que Voltaire conserva toujours avec ses anciens professeurs, les Jsuites mnagrent le philosophe. Il n'en fut plus ainsi vers la fin de sa carrire. Pour les jansnistes, qui rivalisrent d'influence avec leurs ennemis intimes et finirent par l'emporter dans les dernires annes de Louis XV, ils furent trs acharns contre Voltaire et trs violents contre les encyclopdistes en gnral. Les parlements et la Sorbonne, o ils dominaient, se couvrirent de honte et de ridicule. Ils condamnrent l'inoculation et brlrent les Lettres sur les Anglais, le pome sur la loi naturelle, etc. L'avocat gnral Omer Joly de Fleury fit un rquisitoire en forme contre l'encyclopdie, bien qu'elle et un privilge et des censeurs royaux. D'aprs une lettre de M. de Malesherbes Voltaire, le conseiller Pasquier, rapporteur de l'affaire du chevalier de la Barre, fut la principale cause du maintien de l'absurde et cruel arrt rendu Abbeville. le Dictionnaire Ce Pasquier mit tratreusement philosophique au nombre des livres du jeune officier. Ce mme Pasquier, partag entre la honte et l'orgueil, crivit Voltaire une lettre o les menaces peraient sous les formes de la justification. Le noble philosophe lui rpondit en lui citant ce trait de l'histoire Je vous dfends, disait un empereur au de Chine: chef du tribunal de l'histoire, de parler davantage de U.

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moi. Le mandarin se mit crire. Que faites-vous donc? dit l'empereur. J'cris l'ordre que Votre Majest vient de me donner. Cependant Palissot, protg par la cour, aussi bien o que Frron, donnait sa comdie des Philosophes, d'Alembert, Diderot, Duclos et Rousseau taient odieusement vilipends. L'ambitieux et superbe Pompignan, l'Acadmie, s'efforait de les noyer dans les flots de son emphatique loquence. La reine, qui trouvait dans les pratiques d'une troite pit un refuge une situation morale fort triste, et le dauphin, fils unique de Louis XV, taient facilement circonvenus par la gent dvote, et de l tombrent souvent des orages qu'il fallait conjurer. Cette malheureuse princesse s'imaginait, entre autres choses, que Voltaire et Mmedu Chtelet taient les confidents du got du roi son pre pour Mme de Boufflers et dans l'irrligion, pour lui ter ses qu'ils l'entranaient remords. En ces hautes rgions et contre de tels ennemis, Voltaire ne pouvait agir directement. Aux diverses poques de sa vie, il fut soutenu par les frres Paris et Mme de Prie, le bon roi Stanislas, quelquefois par Richelieu, par Mmede Chteauroux et Mme de Pompa-, le duc de La dour, le ministre Voyer d'Argenson, Vallire, par M. de Choiseul, le chancelier Maupeou, Turgot et par d'autres personnes de la cour, plus ou moins haut places. Si nous descendons de cet Olympe, o se forgeaient les foudres et d'o l'on jetait d'un mot les faibles mortels la Bastille, nous rencontrons d'abord l'abb Desfontaines. Ce pirate littraire, enferm Bictre pour ses murs infmes et libr grce Voltaire, le paya., de l'ingratitude la plus noire. Non content d'avoir publi une dition frauduleuse de la Henriade, compos: un libelle sous le nom du libraire Jore, machin une dnonciation habile propos du Mondain, cabal ;

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contre les pices de Voltaire, il pancha toute sa bile dans le pamphlet de La Voltairiomanie. Trssensible cette indignit d'un homme qu'il avait trait avec gard et qui lui devait la libert, Voltaire lui intenta un procs criminel et ne s'arrta que devant un dsavu authentique, que Desfontaines fut contraint de signer entre les mains de M. Hrault, lieutenant de police, en avril 1739. C'est au marquis d'Argenson, qui lui reprsentait Que l'indignit de sa conduite, que l'abb rpondit: il faut bien que je voulez-vous, Monseigneur, vive. On trouve dans la correspondance de Voltaire quelques lettres bienveillantes adresses ce malheureux et, en outre, plusieurs passages qui lui sont relatifs et montrent la grandeur d'me du philosophe. Je n'en citerai que deux. En 1736, Voltaire crit M. Berger: Qu'est devenu l'abb Desfontaines? Dans quelle loge a-t-on mis ce chien qui mordait ses matres? Hlas! je lui donnerai encore du pain, tout enrag qu'il est. Le 29 janvier de la mme anne, il dit l'abb Asselin : J'apprends que l'abb Desfontaines est malheureux. Ds ce moment, je lui pardonne. Si l'on sait o il est, mandez-le-moi. Je pourrai lui rendre service et lui faire voir par cette vengeance qu'il ne devait pas m'outrager. La conduite de Voltaire envers ce vilain homme fut pleine de magnanimit. Elle ressemble de tous points celle de Zadig, lequel emprunte Zoroastre cette maxime plus que chrtienne : Quand tu manges, donne manger aux chiens, dussent-ils te mordre. Ce triste personnage mourut en 1745, et nous sommes heureux de n'avoir plus nous occuper de lui. J.-B. Rousseau, dit le Lyrique, avait un certain talent de versificateur, et Voltaire lui tmoigna d'abord beaucoup de dfrence. Plus tard, mme aprs avoir

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eu s'en plaindre, il lui rendit justice dans son Temple du Got et le plaa comme pote au-dessus de Lantotte, quoiqu'il n'et qu' se louer de celui-ci. Rousseau manquait de sens moMalheureusement, ral. Dvot dans ses odes, cynique dans ses pigram1mes, humili de sa naissance, jaloux de la gloire de Voltaire qui jetait de l'ombre sur la sienne, exil par un arrt du Parlement pour avoir attribu Saurin de l'Acadmie des sciences des vers injurieux qui taient de lui (1712), Rousseau nous offre un personnage chez qui le talent n'est pas en rapport avec le caractre. La conduite de sa vie s'en ressentit; il s'attacha plusieurs personnes et ne put se fixer nulle part. Secrtaire du baron de Breteuil, pre de Mmedu Chtelet, il fit, aprs l'avoir quitt, un pamphlet contre lui. Mais nous ne voulons pas mentionner ici tous les faits et gestes de Rousseau. Il accusa Voltaire d'athisme et le calomnia dans les gazettes de Hollande. Cependant, en 1738, nous voyons dans une lettre de Voltaire Thiriot que ce bon aptre lui proposa une sorte de baiser Lamourette. Rousseau m'envoie son ode et m'a fait dire qu'il me l'envoyait par humilit chrtienne et qu'il m'avait toujours fort estim. Je lui ai fait dire que je m'en tendais fort mal en humilit chrtienne, mais que je me connaissais fort bien en probit et en odes ; que ;> s'il m'avait estim, il n'aurait pas d me calomnier et que puisqu'il m'avait calomni il aurait d se r tracter, que je ne pouvais pardonner qu' ce prix. A quelque temps de l, le pauvre Rousseau publiait contre Voltaire un dernier libelle: Prcis de ma jeunesse. Il mourut en 1741 et voici ce que Voltaire rpondit Je M. Sgui, diteur des uvres de J.-B. Rousseau: me mets trs volontiers au rang de vos souscripteurs, a quoique j'aie t malheureusement au rang de ses ennemis les plus dclars. Je vous avouerai mme

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que cette inimiti pesait beaucoup mon cur. J'ai toujours pens, j'ai dit, j'ai crit que les gens de lettres devaient tre tous frres. On rencontre dans la correspondance gnrale un grand nombre de lettres adresses Maupertuis et certes on ne vit jamais plus de politesse, de noble enthousiaste franchise et d'admiration pour le mrite. Mais Maupertuis avait un orgueil intraitable et fut profondment bless de la faveur de Voltaire auprs de Frdric. L'envie le rongeait et finit par lui faire perdre toute mesure et toute raison. A peine si Voltaire est Berlin depuis quelques mois, Voyez-vous quelquefois qu'il crit, d'Argental : M. de Mairan ? Voulez-vous bien le faire souvenir de moi? Son ennemi (Maupertuis) est un homme un peu dur, mdiocrement sociable et assez baiss; mais point de vrit odieuse. Le 24 aot Voltaire dit Je supporte Maupertuis, n'ayant pu Mme Denis: l'adoucir. Dans quel pays ne trouve-t-on pas des hommes insociables avec qui il faut vivre? On voit quelles taient les dispositions de Voltaire; elles taient d'un chrtien et d'un excellent homme. Mais Maupertuis, ligu avec la Baumelle, machina mille intrigues, proscrivit M. Knigde son acadmie et publia des folies sous le nom de Lettres philosophiques. Voltaire, pouss bout, dfendit Knig et finit par couvrir de ridicule ce malheureux Maupertuis, dans son amusante diatribe du docteur Akakia, mdecin du pape. Furieux, hors de lui, Maupertuis l'appelle en duel, veutle tuer et dclare qu'il le poursuivra jusqu'aux enfers. Ici, comme avec mille autres, la raison, les procds, la bienveillance sont du ct de Voltaire. Cela ressort visiblement des faits et de toute sa correspondance. Je ne dirai que quelques mots de la Baumelle, chass du Danemark, chass de Berlin, chass de Munich, qu'il quitta avec une femme de chambre ayant vol sa

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matresse. Ce misrable vivait de pillage en littrature, sans oublier l'injure et la calomnie. Il n'envoya pas moins de 95 lettres anonymes Ferney, et fit des ditions falsifies du Sicle de Louis XIV et de la Pucelle. Je relve ce fragment de lettre (1739) l'abb Moussinot : Au chevalier de Mouhy encore cent francs et mille excuses; encore deux cents francs et deux mille ex cuses Prault fils. Un louis d'or d'Arnault sur-le champ. J'ai pardonn Demoulin (qui lui avait dissip 20,000 fr.), je pardonne Jore. Le premier est repentant, le second a donn son dsistement M. Hrault (lieutenant de police). Il a avou ce que j'avais devin. (Il avait sign un factum de Desfon taines.) Il est pauvre, je ferai quelque chose pour lui. (Il eut une pension sa vie durant.) Je suis un peu malade, mais je vous aime comme si je me portais bien. L'aimable auteur de Manon Lescaut, l'abb Prvost, car, en ce sicle dvot et licencieux, on coudoie toujours quelque abb, avait crit Voltaire pour lui offrir d'crire son apologie. La lettre existe ainsi que la rponse de Voltaire, qui refusa par ce motif qu'il et fallu accuser trop de monde, entre autres le faible Thiriot. En homme gnreux, l'auteur de Candide rappeler le souvenir des' rpugnait invinciblement Bonneval et bien Lamare, Linant, Saint-Hyacinthe, L'abb d'autres, car, comme il l'crit M. Berger: M'accarthy n'est pas le dixime qui m'ait marqu de l'ingratitude, mais c'est le seul qui ait t empal. Assurment si Voltaire et t consult, il et trouv que cette revanche la turque dpassait la mesure dela faute. Pendant son sjour Berlin, Voltaire eut l'occasion de dployer toutes les qualits de sa nature bienveil-taient. lante, car les comptitions d'amour-propre

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ardentes et nombreuses autour de Frdric. Personne ne donna plus de preuves de bon vouloir pour obtenir la paix, et rester avec tout le monde sur le pied de l'amiti. On me dira que cela lui tait trs facile, parce qu'il tait le premier par le gnie. Sans doute, mais il fut le premier aussi par le cur, ce qui n'arrive pas toujours. Il s'agit cette fois d'une mprise et d'un mauvais mouvement du marquis d'Argens envers Voltaire, l'un des soupers du roi. Je ne crois pas qu'on puisse montrer plus de cur et de sens, une franchise et une fraternit plus dlicates et plus compltes. Cette lettre au marquis d'Argens est de 1752. Dans le temps que je fais vos affaires temporelles, vous mettez mes affaires celles de mon cur, dans un cruel tat. spirituelles, Comment avez-vous pu vous fcher d'une plaisan terie innocente sur Muller? En quoi cette plaisanterie pouvait-elle vous regarder ? tait-ce de vous qu'on pouvait rire? Peut-il vous entrer dans la tte que j'aie voulu vous dplaire? Songez avec quelle du ret, quelle mauvaise humeur et de quel ton vous avez dit et rpt qu'il y avait des gens qui craindraient de perdre trois mille cus ; songez que vous me reprochiez table avec vhmence d'aimer ma pen sion, dans le temps mme que j'offrais de sacrifier mille cus pour travailler avec vous. Le roi a bien senti la duret et la hauteur avec laquelle vous parliez. Je vous jure que je n'en ai pas t bless ; mais je vous supplie d'tre plus juste, plus indulgent avec un homme qui vous aime, qui ne peut jamais avoir envie de vous dplaire et dont vous faites la Au nom de l'amiti, soyez moins pi consolation. aeux dans la socit: c'est la douceur des murs, la facilit qui en font le charme. N'attristez plus votre frre, la vie a tant d'amertume, qu'il ne faut pas que ceux qui peuvent l'adoucir y versent du poison. Les fripons sont emmiells, faut-il que les honntes gens

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soient difficiles? Pardonnez mes plaintes, elles sont d'un cur tendre qui est vous. Je cite encore, sur cette poque de la vie de Voltaire, ces quelques lignes M. de Formey, secrtaire de Venez dner avec moi, vous vous en l'Acadmie: trouverez mieux que de m'attaquer en vers et en prose. La vie est courte et il vaut mieux boire en semble que de se houspiller. Voltaire pardonnait toujours, mais cela l'affligeait, pour le bien qu'il voulait penser des hommes, d'tre dans la situation de pardonner ceux qui ne le connaissaient que par ses bienfaits. C'est ainsi qu'il crit Thiriot, en 1750, au sujet de ce mme d'Arnauld auquel il envoyait de l'argent au collge par l'abb Moussinot et qu'il avait plac prs de Frdric avec des appointements de 4,000 francs. Je ne me repens pas du bien que j'ai fait d'Ar nauld, mais j'en suis bien honteux. S'il n'avait t ingrat qu'envers moi, je ne vous en parlerais pas. Aprs tout, en plaignant les mchants et ceux qui les tolrent, en plaignant jusqu' d'Arnauld, tomb par l'opprobre dans la misre, je ne laisse pas de jouir d'un repos assez doux. Il dit encore, propos d'un pamphlet, la Bigarrure, Il ne du chevalier de Mouhy, o il tait maltrait : faut pas se fcher contre ceux qui ne peuvent pas nuire. Voltaire fit une guerre impitoyable aux Pompignan. Lorsqu'ils furent hors de combat et contraints d'aller cacher leur dfaite dans le village qu'ils illustraient, en ajoutant son nom celui de Le Franc, beaucoup de bonnes mes, oublieuses des circonstances, s'attendrirent sur leur sort. Lavrit est que Voltaire eut toujours pour M. Pompignan, auteur de Didon et traducteur de la Prire universelle de Pope, beaucoup d'gards et les meilleurs procds. Plusieurs lettres en font foi. Mais ces Le

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ils ne visaient Franc taient riches et ambitieux; rien moins, l'un, l'vque du Puy, qu' tre charg de l'ducation du dauphin; l'autre, le pote, qu' devenir de la maison de la reine. Dans ce but le surintendant glorieux, Pompignan, ayant t reu l'Acadmie franaise, composa un discours emphatique o il dclama et foudroya tous les philosocontre la philosophie phes, notamment Voltaire, quoiqu'il ne ft pas nomm. En outre, ledit Pompignan avait obtenu de l'acadmicien qui lui rpondait, Dupr de Saint-Maur, l'emploi d'hyperboles qui dpassent la mesure permise en pareille circonstance, mesure cependant bien large comme on le sait. Dupr, sur la demande du nouvel lu, ne craignit pas de le comparer Mose et, du mme coup d'encensoir, de jeter au nez de son frre, l'vque, le nom biblique d'Aaron. Citons encore un autre trait comique de ce glorieux Les comdiens du Thtre-Franais Pompignan. l'avaient pri de vouloir bien faire quelques corrections sa tragedie. Le magnifique Le Franc leur r Je suis fort surpris, messieurs, que vous pondit: exigiez une seconde lecture d'une tragdie telle que Zorade. Si vous ne vous connaissez pas en mrite, je me connais en procds, et je me souviendrai assez longtemps des vtres pour ne plus m'occuper d'un thtre o l'on distingue si peu les personnes et les talents ; je suis, messieurs, autant que vous mritez que je le sois, votre, etc. Le lecteur peut juger d'aprs cela quel degr tait monte la superbe des sieurs de Pompignan. Il va sans dire que le traducteur du diste Pope se mit traduire les Psaumes de David. A chaque jour suffit sa peine et, s'il est agrable d'tre philosophe avec Voltaire, il est quelquefois utile de l'insulter le lendemain. Par malheur pour le pot au lait des Le Franc ou la haute fortune des Pompignan, ils avaient faire un frondeur trs-adroit et qui visait trs-juste. Les

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pierres de Voltaire cassrent le pot des Le Franc et leurs esprances s'envolrent comme se rpandit le lait de Perrette; mais cette petite guerre ne dura pas moins de trois ou quatre ans. Les Pompignan taient riches, tenaces, dvors d'ambition. Et c'est merveille de voir s'chapper des mains du vieux lutteur tant de petites flches acres: les si, les car, les que, les quand, les qui, les quoi, sans compter une chanson en forme de ronde et autres lgres fuses. Tant il y a qu'un jour le superbe Pompignan, tant Versailles, eut la douleur d'entendre le dauphin murmurer en se dtournant de lui : Et l'ami Pompignan pense tre quelque chose. Ce dernier vers de la satire de Voltaire sur la Vanit fut pour l'ambitieux un trait mortel qui lui pera le cur. Le ballon tant dgonfl par la piqre de cette pingle, Le Franc retourna dans son village de Pompignan et les libres penseurs n'eurent plus redouter la verge de ce Mose de moderne fabrication. Voici quelques lignes de Voltaire qui se rapportent cette pisode. A D'ARGENTAL, aot 1760. Si on avait laiss dire et faire les Pompignan, les Palissot, les Frron et mme les Joly de Fleury, les philosophes auraient pass pour une troupe de gens sans honneur et sans ) raison. Jrme Carr, Catherine Vad ont rendu grand service une certaine partie de la nation qui n'est pas peu de chose. mars 1763. On a oubli; ce me A DAMILAVILLE, semble, dans les petites plaisanteries que mrite Simon Le Franc, la guerre ternelle qu'il a jure aux incrdules, dans le village de Pompignan. Remercions bien Dieu de l'excs de son ridicule. Je vous rponds que si ce petit prsident des aides de province n'tait pas le plus impertinent des hom mes, il serait le plus dangereux.

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A CIDEVILLE, septembre 1763. Je n'aime pas la guerre, je n'ai attaqu personne dje ma vie; mais l'insolence de ceux qui osent perscuter la raison tait trop forte. Si on n'avait pas couvert Le Franc d'opprobre, l'usage de dclamer contre les philosophes, dans les discours de l'Acadmie, allait passer en loi et nous allions passer par les armes toutes les annes. Encore une fois, je n'aime pas la guerre, mais quand on est oblig de la faire, il ne faut pas se battre mollement.

Cette guerre contre les Pompignan fut aussi vive de ces que bien mene par Voltaire. L'exaspration ambitieux, dconfits par les railleries du malin philosophe, les porta toutes sortes d'extrmits. On en peut juger par cet extrait d'une lettre de Voltaire M. de Choiseul : J'ignore ce que mes oreilles ont fait aux Pompi gnan. L'un me les fatigue par ses mandements, l'autre me les corche par ses vers, et le troisime me menace de me les couper. Je vous prie de me garantir du spadassin; je me charge des deux cri vains. Attaqu mchamment et calomni tous les jours par Frron, auquel il fut sur le point d'intenter un procs, l'occasion de Mlle Corneille, Voltaire avait l'me si haut place qu'il ne hassait mme pas le folliculaire. Il souffrait parfois de ses morsures venimeuses; il souffrait surtout de ses infmes manuvres pour l'entraver dans le bien qu'il faisait, car Frron rpandit autant de bave au sujet des Calas, Sirven, de l'adoption de Mlle Corneille, que sur Smiramis ou Tancrde; mais le plus habituellement Voltaire plaignait son sort, et la piti l'emportait sur la colre du premier moment. En dcembre 1760 il crivait d'Argental : Je suis trs-fch que Frron soit au For l'Evque. Toutes les plaisanteries vont cesser, il n'y

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aura plus moyen de se moquer de lui; et encore au mme le 16 fvrier 1761 : Je n'ai point de fiel con tre Frron, c'est lui me dtester puisque je l'ai rendu ridicule. Voltaire regardait Frron comme un tre disgraci, une sorte de monstre, priv des bons sentiments qui distinguent la nature humaine et sont la source de nos plus douces jouissances. A ses yeux, c'tait un Marsyas qu'Apollon doit corcher. Ce malheureux tait d'ailleurs soutenu par le parti dvot, il avait russi obtenir pour parrain de l'un de ses enfants le bon roi Stanislas. La reine voyait dans le folliculaire un dfenseur de la religion. Avant d'tre chass de chez les jsuites il avait t, Louis-le-Grand, professeur de M. de Choiseul. Frron tait donc protg et recevait de toutes mains argent et communications. Son cabinet tait la fois une sentine de corruption et un arsenal de guerre. Il parat que, bon an mal an, le dit Frron tait parvenu se faire quarante mille livres, grosse somme pour le temps ; mais il menait une vie de dsordre o tout se fondait, si bien qu' sa mort Voltaire reut une lettre pour le prier, tant sa gnrosit tait connue, de faire pour la fille de Frron ce qu'il avait fait pour Mlle Corneille. Voltaire, alors g de 82 ans, trouva la charge trop forte, et rpondit que comme Frron n'avait fait ni le Cid, ni les Horaces, il ne se croyait pas tenu en conscience de faire pour son enfant ce qu'il avait fait pour Mlle Corneille. Un trait qui peint Frron et qui n'a pas t remarqu, c'est la volte-face qu'il essaya de faire en 1764, par l'entremise de son libraire Panckouke. La proposition cachait-elle un pige? Frron tait-il de bonne foi? Le doute est permis avec une me de cette trempe, avec un misrable vou au triste rle d'esclave insulteur de l'homme de bien et de gnie. Quoi qu'il en soit, M. Panckouke crivit Ferney, le 16 mai 1764, la lettre suivante, que je cite presque tout entire :

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Il y a bien de l'imprudence sans doute au libraire de l'Anne littraire de vous demander des grces; mais je vous ai dj pri de croire, monsieur, que je suis bien loin d'approuver tout ce que fait M. Frron. Il vous a donn sans doute des raisons de le har, et cependant il ne vous hait point. Personne n'a de vous une plus haute estime, personne n'a plus lu vos ouvrages et n'en sait davantage. Ces jours der niers encore dans la chaleur de la conversation, il :> trahissait son secret et disait du fond du cur que vous tiez le plus grand homme de notre sicle. Quand il lit vos ouvrages immortels, il est ensuite oblig de se dchirer les flancs pour en dire du mal qu'il ne pense pas. Si vous daignez prendre con fiance en moi, vous verriez, monsieur, que celui que vous regardez comme votre plus cruel ennemi, de viendrait de votre admirateur secret votre admira teur public. Voltaire rpondit une lettre de refus, trs-courte, d'o je dtache ces et fort polie pour M. Panckouke, lignes : Vous me proposez la paix avec matre Aliboron dit Frron. Vous ajoutez qu'il m'a toujours estim et qu'il m'a toujours outrag. Vraiment, voil un bon petit caractre; c'est--dire que, quand il dira du bien de quelqu'un, on peut compter qu'il le mprise. Vous voyez bien qu'il n'a pu faire de moi qu'un in grat. Paix aux hommes de bonne volont, mais vous m'apprenez que matre Aliboron a toujours t de volont trs-maligne. Laissons Frron, le pauvre diable, et, sans passer en revue toute la meute des aboyeurs, donnons quelques preuves dernires de l'indulgence et de la bont d'me de Voltaire. L'abb Trublet l'avait attaqu et le philosophe s'tait agrablement moqu de lui: on se souvient en-

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core de ces vers du pauvre diable, tableau charmant et bien venu. On dirait un Tniers, un petit Rambrandt, o se joue gaiement un rayon de lumire. L'abb Trublet alors avait la rage D'tre Paris un petit personnage ; Au peu d'esprit que le bon homme avait L'esprit d'autrui par supplment servait. Il entassait adage sur adage, Il compilait, compilait, compilait; On le voyait sans cesse crire Ce qu'il avait jadis entendu dire Et nous lassait sans jamais se lasser. Il me choisit pour l'aider penser, Trois mois entiers ensemble nous pensmes, Lmes beaucoup et rien n'imaginmes. Trublet, ayant t reu l'Acadmie franaise, envoya Voltaire son discours de rception avec une lettre de politesse. Voici la rponse du 17 avril 17G1 ; si elle est gaie et plaisante, on la trouvera encore pleine d'une franche cordialit : Votre lettre et votre procd gnreux, monsieur, sont des preuves que vous n'tes pas mon ennemi et >' votre livre vous faisait souponner de l'tre. J'aime bien mieux en croire votre lettre que votre livre : vous aviez imprim que je vous faisais biller, et moi j'ai laiss imprimer que je me mettais rire. Il rsulte de tout celauqne vous tes difficile amuser et que je suis mauvais plaisant; mais enfin, en bil lant et en riant, vous voil mon confrre, et il faut tout oublier en bons chrtiens et en bons acadmi ciens. Je suis oblig, en conscience, de vous dire que je ne suis pas n plus malin que vous et que dans le fond je suis bonhomme. Il est vrai qu'ayant fait rflexion, depuis quelques annes, qu'on ne ga gnait gure l'tre, je me suis mis tre un peu

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gai, parce qu'on m'a dit que cela est bon pour la sant. Je vous dis trs-sincrement que je trouve des choses utiles et agrables dans tout ce que vous avez fait, que je vous pardonne de m'avoir pinc, que je suis fch de vous avoir donn quelques coups d' pingle, que votre procd me dsarme pour jamais, que bonhomie vaut mieux que raillerie, et que je suis, monsieur, mon cher confrre, de tout mon cur, avec une vritable estime et sans compli ment, comme si de rien n'tait, votre, etc. Un M. Berger, autrefois secrtaire du prince deCarignan, et pendant plusieurs annes en correspondance avec Voltaire, qui lui vint en aide, avait eu la faiblesse de se laisser arracher des lettres de Voltaire, que l'on avait publies en les falsifiant. M. Berger lui crivit pour pallier sa faute. Voici la rponse, fvrier 1765 : Vous craignez que l'impression de ces chiffons de papier ne me fasse mourir de chagrin. Rassurezvous; j'ai de bons parents qui ne m'abandonnent Mlle Corneille, pas dans ma vieillesse dcrpite. bien marie et devenue ma fille, a grand soin de moi, j'ai dans ma maison un jsuite qui me donne des leons de patience; car, si j'ai ha les jsuites lorsqu'ils taient puissants et un peu insolents, je les aime quand ils sont humilis. Je ne vois d'ailleurs que des gens heureux, cela ragaillardit. Mes paysans sont tous leur aise; ils ne voient jamais J'ai bti, comme d'huissiers avec des contraintes. M. de Pompignan, une jolie glise o je prie Dieu pour sa conversion et celle de Catherin Frron. Je le prie aussi qu'il vous inspire la discrtion de ne plus laisser prendre des copies infidles des lettres qu'on vous crit. Portez-vous bien. Si je suis vieux, vous n'tes pas jeune. Je vous pardonne de tout mon

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cur votre faiblesse; j'ai pardonn d'autres jus qu' l'ingratitude. Il n'y a que la mchancet oret hypocrite qui m'a quelquefois mu la gueilleuse bile, mais prsent rien ne me fait de la peine que les mauvais vers que l'on m'envoie quelquefois de Paris. En septembre la Tourraille : 1770, Voltaire mandait au comte de

M. Dorat m'a galvaud deux fois sans que je lui en aie donn le moindre sujet; je lui ai pardonn deux fois. Comme je me meurs et que je veux mou rir en bon chrtien, s'il me fait une troisime alga rade, je lui pardonnerai une troisime fois, parce que je trouve qu'il a beaucoup de talent et de gr ces: mais ne lui en dites mot, parce que je ne veux pas qu'on sache jusqu' quel point je pousse les bonnes uvres. A la mort de Voltaire, on trouva dans ses papiers une ptre louangeuse de Piron, date de 1723, ptre qui contraste avec les pigrammes, les lazzis et les bons mots que le spirituel Bourguignon, souvent noy dans le jus de la treille, eut la faiblesse de dcocher, contre Voltaire, son cadet de six ans et par malheur plus clbre que lui; ce qui offensait sa vanit. Or, voici comment Voltaire parlait de Piron, mort : en 1773, l'abb Duvernet. La lettre est de 1776 Mes amis m'ont toujours assur que dans la seule bonne pice que nous ayons de Piron, il m'avait fait jouer un rle ridicule. J'aurais bien pu le lui rendre, j'tais aussi malin que lui, mais j'tais plus occup. Il a pass sa vie boire, chanter, dire des bons mots, faire des priapes et ne faire rien de bien utile. Le temps et les talents, quand on en a, doi vent, ce me semble, tre mieux employs. On en meurt plus content.

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Quelle belle leon de morale en quelques lignes! et quelle noble rponse ceux qui, au lieu de vivre pour faire le bien comme Voltaire, ont pass leur temps critiquer, insulter, calomnier les meilleurs et les plus illustres d'entre eux! Voltaire ne fit aucun usage de cette jice louangeuse et ne s'occupa jamais de Piron. Il oublia ou dtourna les yeux, comme il le fit avec tant d'autres. Terminons ce triste chapitre sans nous occuper des Nonotte, Paulian, Patouillet, Guyon, Berthier, Clment de Dijon et mille autres. Que toutes ces larves rentrent dans la nuit, aujourd'hui que la lumire est faite et que la justice a commenc son uvre. Je ne veux dire qu'un mot sur le reproche de jalousie qu'on a quelquefois et bien injustement lev contre Voltaire. Il en avait essuy tant d'autres qu'il y aurait lieu de s'tonner que. celui-ci ne lui et pas t adress. Or, jamais homme de lettres, dou d'une vive sensibilit, ne fut moins jaloux, parce que la justice et la son cur. Tel tait son bienveillance remplissaient prservatif contre le poison de la jalousie. Voltaire ne pouvait tre jaloux de Crbillon, bien qu'on et tout fait pour qu'il le devnt, bien que Crbillon ait commis la faiblesse de refuser, comme cende jouer Mahomet. N'oublions seur, l'autorisation point que Voltaire fit l'loge de Crbillon. Le seul homme envers qui le prtexte de jalousie et pu paratre fond, c'tait Montesquieu. Or, la vrit sur ce point, c'est que s'il y eut un jaloux, et, pour notre part nous pensons qu'il y en eut un, ce jaloux ne fut pas Voltaire. Montesquieu affecta toujours d'ignorer Voltaire et conserva vis--vis de lui une attitude hautaine et froide. Pour Voltaire, voici sa conduite. Il fit un commentaire sur l'Esprit des lois, o, sans abdiquer son in12

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dpendance d'esprit et de sentiment, il poussa l'loge avait perdu ses titres, jusqu' dire: L'humanit les a retrouvs et les lui a rendus. Montesquieu Dans son article de Y Encyclopdie sur le gouvernement anglais, 'Voltaire crit: Aprs avoir lit le travail de Moitesquieu, j'ai vo u lit jeter au feu le mien. En un mot, tout en faisant ses rserves et ses critiques, gnralement justes, ce qui tait naturel, Voltaire a toujours dfendu Montesquieu et proclam que son livre respire l'amour des lois et de l'humanit. Je prends encore ce passage d'une lettre M. M., janvier 1759 : J'avoue que Montesquieu manque souvent d'ordre, malgr ses divisions en livres et en chapitres; quel quefois il donne une pigramme pour une dfinition, et une antithse pour une pense nouvelle; qu'il n'est pas exact dans ses citations; mais ce sera jamais un gnie heureux qui pense et fait penser. Son livre devrait tre le brviaire de ceux qui sont appels gouverner les autres. Il restera et Les fol liculaires seront oublis. Voil comment Voltaire tait jaloux. Inutile aprs cela d'entrer dans d'autres dtails au sujet de Buffon et d'Helvtius. Voltaire ne connut ni la haine ni la jalousie, parce que son me tait trop grande et trop belle pour subir de semblables dformations. S'il souffrit cruellement de l'envie et de la haine des autres, il ne se vengea que par amour de la justice et dans l'intrt de la vrit. Jamais il n'a attaqu personne, souvent il a ddaign l'injure, toujours il a pardonn. Son cur fut rempli de bons sentiments, comme sa vie de bonnes actions. Voil la vrit; elle ressort avec vidence d'une tude approfondie de son uvre. Est-ce dire que Voltaire ne fut pas de son temps et ne participa point de la nature humaine? Est-ce dire, qu'en cherchant bien

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on ne trouverait pas et l quelque peccadille sa charge? Il y aurait autant de folie l'affirmer que d'injustice mconnatre le trait fondamental de son caractre, une souveraine bienveillance. v Et maintenant, que celui qui est sans pch lui jette la premire pierre.

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ET DE CELLE

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Quid vetat ridendo dicere verum? Et pourquoi ne pas dire la vrit en riant? Voltaire l'a fait avec tant de succs qu'il nous sera bien permis de l'imiter en passant et pour lui rendre justice. Le 8 octobre 1766, Clment XIII canonisa un capucin d'Ascoli, du nom trop rjouissant de Cucufin, de sorte que les moines ses frres (russ comme tous les moines, depuis que le monde moinant moina de moinerie, au dire de Rabelais) obtinrent de rebaptiser celui-ci du nom de Sraphin. Cet honnte capucin tait clbre, dit-on, par ses miracles et son humilit. Plusieurs fois on le vit passer le ruisseau Potenza sans se mouiller; dnant chez le cardinal Berneri, vque d'Ascoli, il renversa par humilit un uf frais sur sa en barbe et mangea de la bouillie avec sa fourchette: rcompense de quoi la sainte Vierge lui apparut. Il fit encore beaucoup d'autres miracles, et si, comme la chose eut lieu aux noces de Cana, il ne changea pas de l'eau en vin (ce qui et t trop fort pour un simple moine), il lui arriva une fois de rendre du vin gt tout fait potable. C'est pour ces hauts faits et gestes,

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et moyennant cent mille cus, que la sainte congrgation des rites le dclara digne d'tre canonis. De nos jours, nous avons vu canoniser saint Labre. Il est vrai qu'il porta plus loin que l'honnte Cucufin le culte de l'humilit et le mpris de son corps. Il voulut tre, dit son biographe, le rebut et la balayure du monde. Vivant d'aumnes, vtu de loques immondes, allant de plerinage en plerinage, il se nourrissait des dbris qu'il disputait aux chiens vaguant dans les rues. Son corps tait couvert de plaies et d'ulcres, et il mourut de consomption trente-cinq ans. M. de Montalembert nous a appris que sainte Elisabeth de Hongrie lavait les plaies des lpreux et buvait l'eau qui avait servi cet usage. Jamais on ne fit une plus sanglante critique de Voltaire, qui tait trs-propre et qui, en prenant soin de son corps dlicat, prolongea sa vie jusqu' quatre-vingt-quatre ans. M. Veuillot, dans ses Odeurs de Paris, nous remontre encore vertement tous les prils de la propret. C'est faire frmir, et jamais son coup d'il d'aigle ne s'leva de plus hautes considrations. De combien ces quelques lignes ne dpassent-elles pas en profondeur tous les travaux historiques de Voltaire! mais Voltaire n'tait qu'un navet, tandis que M. Veuillot est un vrai catholique, digne de s'entendre avec le bouddhiste le plus pieux des forts de Ceylan. Ecoutons ce saint homme, nous n'aurons pas nous plaindre de lui avoir donn quelque attention : Nous sommes, dit-il, un peuple trs-propret. Nous avons pris le pli de la propret. Or, il n'y a que les peuples ngligs sur cet article qui aient empire sur ils ont le mme empire sur le monde. eux-mmes; aux peuples malpropres. Je L'empire appartient me contente d'noncer cette grande vrit pratique. Je L'axiome pourrais ici la dmontrer historiquement. suffit un esprit d'une trempe suprieure. Tous les amants de la propret sont faibles, et cela doit tre. 12.

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Quoi qu'ils prtendent, le corps humain est fait de salet. Dieu le tira de la boue; naturellement il ne peut trouver de force que dans ses principes constituants. Mais feignant de croire, comme dit Vautre, qu'il est n de sa propre puissance, qu'il est matre, ce stupide corps renie son origine et se vautre dans toutes les proprets imaginables, ce qui l'nerve et le tue. Les Moscovites se flattent de prendre l'empire du monde, et la chose aurait lieu que je n'en serais pas tonn. Ce triomphe ne dpend pas de leur civilisation, mais de la force et de la dure de leur got pour la chandelle. Ceux qui oignent de suif et d'huile rance leur barbe et leurs cheveux, voil les vainqueurs du monde. Ce discours de crasseux en dlire est bien un peu en contradiction avec la civilit purile et honnte. Il l'est bien davantage avec le rve parfum du Turc. Si quelque chose pouvait tonner un aussi ferme croyant que M. Veuillot, ce seraient les conqutes de ces Arabes, auxquels Mahomet prescrit cinq ablutions par jour. La brillante civilisation des Maures de l'Espagne a laiss dans l'histoire une trace ineffaable. Le pape Sylvestre II fut leur colier. Il devint trs-savant Cordoue et nous en rapporta les chiffres arabes, l'horloge balancier, etc. Ce pape, instruit chez les doit sentir mcrants chevaleresques de l'Espagne, l'hrsie aux yeux de l'orthodoxe crivain des Odeurs de Paris. Quoi qu'il en soit, il est certain que ces Musulmans, bien lavs, ont fait la conqute de plusieurs peuples trs-malpropres, ce qui est une pierre d'achoppement pour la thorie infaillible de M. Veuillot. Toutefois, il faut tirer l'chelle aprs ce beau morceau, qui ferait honte Bossuet. Je reviens mon propos. Voltaire remarque que, si de tout temps les peuples polics ont ador un Dieu formateur du monde, de tout temps aussi ils ont compos ce Dieu, qui n'en a pas besoin, une cour o ils ont plac leurs grands hommes,

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pour avoir des protecteurs auprs du matre. Les anciens ont eu Bacchus, Crs, Hercule et tous les dieux infrieurs. Les Romains ont mis dans leur ciel Divus Trajanus et Divus Antoninus. Beaucoup plus tard les chrtiens imitrent la Grce et Rome et finirent, aprs avoir fait des saints, par prendre audacieusement leurs noms, irrvrence que ne commirent pas les anciens. C'est ainsi que nous avons eu des Mathieu, des Roch, des Pancrace et des Cungonde. Sur cette ide, compatible avec la faiblesse des hommes et qui leur sert de degrs pour se rapprocher de Dieu, le philosophe se rsigne trs-bien honorer les saints dans tous les grands hommes qui ont rendu service leurs semblables et les ont aims. Il en propose quelques-uns, tels que Bayard, Catinat, Turenne, de Thou, Michel de L'Hospital, et surtout Henri IV. Si on lui dit qu'il faut aussi des saintes, il acquiesce avec empressement, disant que les dames ne sauraient tre ni trop honores ni trop festoyes, et il propose la vaillante pucelle d'Orlans et Marguerite d'Anjou, qui livra douze batailles pour dlivrer son imbcile mari. Eh bien ! puisqu'il y a des saints faire, puisqu'il en faut aux hommes et que cet usage leur est utile, nous voulons user de la permission et nous allons en non pas des proposer un la sainte congrgation, rites, mais des gens de cur, qui aiment l'humanit et croient en son avenir comme ils croient en Dieu. Voici donc la lgende de Divus Voltairius , pour faire suite celles de Divus Antoninus, Divas Socrates, Divus Henricus quartus (car on ne peut sparer le hros et le pote). Nous n'avons pas besoin d'ajouter que ces diverses lgendes ne s'accordent pas trop avec celle de saint Cucufin ou Sraphin d'Ascoli. Nous diviserons cette requte, fin de la batification de Voltaire, en trois points, comme tout bon et honnte sermon. Le premier contiendra ses actes hu-

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manitaires, le second aura pour objet le compte sommaire des verres d'eau donns au pauvre, selon le sentiment vanglique, par le seigneur de Ferney, le troisime nous servira mettre sous les yeux des juges quelques autres preuves crites de l'humanit du philosophe. PREMIERPOINT Les gestes de Voltaire 1 Avoir vivement, mais vainement, tent de sauver l'amiral Bing du supplice injuste auquel il fut condamn par la politique du premier Pitt et pour satisfaire l'amour-propre national des Anglais. 20 Avoir, pendant trois ans, soutenu, protg et finalement sauv la famille Calas, en faisant casser l'arrt qui avait condamn l'innocent au supplice de la roue. 3 Avoir, pendant dix ans, protg, dfendu la famille Sirven et gagn son procs. 4 Avoir, pendant douze ans, veng le meurtre du chevalier de la Barre, condamn pour impit, l'ge de dix-sept ans, subir la torture ordinaire et extraordinaire, avoir le poing coup, la langue arrache et le corps jet au feu, ce qui fut en partie excut en 1765. 5 Avoir recueilli chez lui, dfendu en France et protg en Prusse, d'Etallonde de Morival, jeune officier condamn avec de la Barre. 6 Avoir obtenu justice pour la veuve Montbailli, dont le mari innocent avait t rou, et qui tait condamne au mme supplice. 7 Avoir, pendant les douze dernires annes de sa vie, plaid Besanon et devant le conseil du roi en faveur de douze mille pres de famille, serfs et mainmortables des moines de Saint-Claude. Disons qu'en 1778, l'anne de la mort de Voltaire, Louis XVI abolit la servitude dans ses domaines, et qu'il n'y eut plus

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d'esclaves que dans ceux de l'Eglise, laquelle on n'osa toucher. 8 Avoir rendu la culture la petite province de Gex, dpeuple par suite de la rvocation de l'dit de avoir laiss douze cents habitants dans le Nantes ; bien-tre l o il en avait trouv quarante-neuf dans la misre ; avoir soustrait lesdits habitants la tyrannie des fermes gnrales. 9 Avoir, pendant douze ans, travaill la rhabilitation de Lally-Tollendal. 10 Avoir gagn le procs criminel fait au Mestre de camp de Morangis, accus faussement d'un vol de cent mille cus. 11 Avoir obtenu la dlivrance des prisonniers suisses faits par Frdric pendant la guerre de SeptAns, et secouru, par son banquier de Berlin, les prisonniers franais aprs la bataille de Rosbach. 12 Avoir contribu tirer des galres Yhonnte criminel Fabre, qui avait obtenu de prendre la place de son pre, condamn au bagne et priv de ses biens pour avoir recueilli un prdicateur protestant et lui avoir donn souper; item, au sujet d'Espinas, pareillement condamn et puni. 13 Avoir recueilli, lev, mari et dot MUe Corneille et soutenu son pre et sa mre. 14 Item, avoir mari chez lui Mlle Dupuits, et en dernier lieu MIJede Varicourt au marquis de Villette. 15 Avoir gard chez lui, pendant deux ans, M. Durcy de Morsan, interdit, exil par sa famille, incapable de se conduire; et par surcrot, l'ayant tir de presse, avoir mari une nice de l'abb Nollet de l'Acadmie des sciences, laquelle avait t attache ce Durcy pendant quatorze ans; avoir par-dessus assur la position de leur fille naturelle. 16 Avoir fait connatre, propag, en vulgaris France, en Russie, en Europe, l'inoculation, service qui n'est pas mince, quand on songe qu'en 1723, la

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vrole avait enlev Paris seulement vingt petite mille personnes. Mentionnons, cette occasion, qu'un pieux journaliste crivit cette phrase, bonne noter: Il n'y a qu'un athe, imbu des folies anglaises, qui puisse proposer notre nation de faire un mal certain pour un bien incertain. 170 Avoir fait connatre et vulgaris en France la physique de Newton et la mtaphysique de Locke, lorsque nous tions perdus dans les tourbillons de Descartes, la matire subtile et cannele, etc. Ce pourquoi Voltaire fut trait d'athe, comme Descartes l'avait t cinquante ans auparavant pour avoir combattu Aristote. 180 Avoir fait connatre en France Shakespeare duquel il a dit: son gnie n'est qu' lui, ses fautes sont son sicle, et en mme temps toute la littrature anglaise, Milton, Dryden, Pope, Congrve, etc. 19 Avoir fait rentrer dans leurs biens MM. de Crassi, dont un excellent pre jsuite, nomm Fesse (ces jsuites ont des noms faits exprs !) les avait adroitement plus d' moiti dpouills. Je dois dclarer que ledit Fesse, l'exemple de saint Cucufin, changea son nom malencontreux en substituant un i l'e final. Ce changement n'tait pas sans importance, car peuttre ce dvot personnage tait-il honor du prnom de Jean, ce qui lui permettait de porter dcemment ses noms et qualits, en signant Jean Fessi et non Fesse. Si ce bon jsuite avait emprunt le nom de l'vangliste Mathied, l'alliance de ces mots : Fesse, Mathieu, n'et pas t moins fcheuse. 200 Avoir recueilli en sa chaumire plusieurs capucins et le pre Adam, jsuite, qui n'tait pas le premier homme du monde, mais jouait aux checs, mariait les pupilles de Voltaire et disait fort proprement la messedans l'glise leve des deniers du philosophe. Ces jsuites m'avertissent qu'il est temps d'arriver mon second point.

DE SAINTCUCUFIN DE LA CANONISATION SECONDPOINT d'eau du seigneur

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Les verres

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A CIDEVILLE, 1733. C'est un jeune homme nomm Lefvre, qui fait aussi des vers harmonieux et qui est n, comme Linant, pote et pauvre. Je voudrais bien que ma fortune ft assez honnte pour leur rendre la mais n'ayant point de richesse vie plus agrable; leur faire partager, ils daignent partager ma pauvret. Je ne suis pas comme la plupart de nos Parisiens, j'aime mieux avoir des amis que du superflu, et je prfre un homme de lettres un bon cuisinier et deux chevaux de carrosse. On a toujours assez pour les autres quand on sait se borner pour soi. A L'ABB MOUSSINOT, dcembre 1737. Voici, mon cher ami, une bonne uvre que je vous prie de ne pas ngliger. Il y a, rue' Sainte-Marguerite, une demoiselle d'Amfreville, fille de condition, qui a une espce de terre Cirey. Je ne la connais gure; mais elle est, me dit-on, dans un extrme besoin. Vite, mon cher abb, prenez une voiture, allez trouver cette demoiselle; dites-lui que je prends la libert de lui prter dix pistoles et que je suis son service si elle en a encore besoin. (A CIDEVILLE, 1741). Mon Dieu! mon cher ami, qu'il y a des gens malheureux en ce monde! Vous souet ancien camarade venez-vous de votre compatriote Lecoq ? Je viens de voir arriver chez moi une figure en linge sale, un menton de galoche, une barbe de quatre doigts: c'tait Lecoq qui trane sa misre de ville en ville. Cela fait saigner le cur. A D'ARGENTAL,fvrier 1751. Odestine! destine! neiges (de Berlin), maladies! absence ! Comment vous portez-vous, mes anges? Sans la sant tout est J'ai appris avec dlices que M. dela Bouramertume.

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donnaie (il s'agit du vainqueur de Madras aussi injustement trait que le fut Lally) avait gagn son procs, mais qui lui rendra ses dents qu'il a perdues la i Bastille ? Je perds ici les miennes ; une affection scorbutique m'a attaqu. Qui croirait qu'on et les mmes maux la Bastille et dans les palais du roi de Prusse ? A MmeDENIS, janvier 1753. Le pauvre Dubordier doit tre prsent chez moi Paris. Sa destine est bien cruelle. Il y a des gens devant qui on n'ose se dire malheureux. Cet homme est demand Berlin, il y arrive en poste. Il embarque sur un vaisseau sa femme, son fils unique et sa fortune. Le vaisseau prit la rade de Hambourg. Dubordier se trouve Berlin sans ressources. On se sert de ses dessins, on ne l'emploie point et on le renvoie sans mme lui donner l'aumne. Logez-le, nourrissez-le. Qu'il raccommode mon cabinet de physique. A M. FABRY, 16 septembre 1761. Je vous supplie d'avoir la bont de lire cette pancarte et d'avoir la bont de me dire ce que je dois faire. Il est trs certain que le nomm Franois Collet, charpentier, domicili Ferney, a achet deux coupes de bl au march de. Gex. Les employs lui volent son cheval et son bl, sous prtexte qu'il n'avait pas d'acquit caution. Je vous demande pardon de vous importuner d'une telle misre, mais cette misre est trs essentielle pour ce pauvre homme et ces vexations sont bien cruelles. A Mme DU DEFFAND, mai 1764. Je conviens avec vous que la vie est trs courte et assez malheureuse, mais il faut que je vous dise que j'ai chez moi un parent (Daumart) de 23 ans, beau, bien fait, vigoureux, et voici ce qui lui est arriv. Il tombe un jour de cheval la chasse, il se meurtrit un peu la cuisse, on lui fait une petite incision, et le voil paralytique pour le reste de ses jours, mais paralytique ne pouvoir se

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servir d'aucuns de ses membres, soulever sa tte, avec la certitude entire de n'avoir jamais le moindre soulagement. Il s'est accoutum son tat et il aime la vie comme un fou. DE BOISGELIN, mars 1764. On m'a A M. LE COMTE parl d'un homme de Nancy qu'on dit fourr la Bastille, sur la dnonciation d'un jsuite; il s'appelle, je crois, Leclerc. Il avait la protection de Mme la comtesse de Boufflers, votre belle-mre, si on ne m'a pas tromp. En ce cas, je prsume que vous daignerez agir tous deux en sa faveur. Rien ne rafrachit le sang comme de secourir les malheureux. Voltaire apprend qu'un pauvre domestique, dont une parente tait au service de sa nice, vient de mourir Paris en laissant plusieurs orphelins en bas ge. Aussitt le patriarche crit pour en demander un qu'il se chargera d'lever. L'enfant a dix ans et Voltaire se le fait expdier par le coche, en le recommandant son banquier de Lyon en ces termes: Ce pauvre petit arrive je ne sais comment, il est la garde de Dieu, je vous prie de le prendre sous la vtre. L'enfant, une fois Ferney, y tombe malade au bout de trois mois. Voltaire, trs inquiet et trs occup de son petit protg, veille lui-mme dans le dtail et de trs prs sur son tat. Sans cesse il en entretient Tronchin et ne montre pas moins de suite, d'intrt et de cur dans cette petite affaire que dans les grandes qu'il a sur les bras. Voici une de ses lettres au clbre docteur: Mon cher Esculape, mon petit malade, aprs avoir pris sa seconde tasse d'mtique avant-hier, fut encore bien purg et rendit un paquet de vers, parmi lesquels il y en avait un de six pouces de long. Je lui donnai une dcoction de rue, de petite centaure, de menthe, de chicore sauvage, et, pour adoucir la vivacit que cette tisane pouvait porter dans le sang dj irrit par 13

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la fivre,je lui fis prendre de demi-heure en demi-heure, entre ces potions, une mulsion lgre. La fivre subsiste, continue avec redoublement, mais avec moins de violence. Il a dormi un peu. La tte n'est plus embarrasse, mais il y a toujours mal. Le bout de la langue est du rouge le plus vif. Il s'en faut beaucoup que l'il soit net, il ne l'est gure, je crois, dans ces maladies. La peau n'est pas ardente. Ne conviendrait-il pas de lui ter sa tisane anti-vermineuse, qui peut l'chauffer, et continuer dlayer beaucoup les humeurs? Il a toujours la bouche ouverte et il lui est difficile de la fermer. J'entre dans tous ces dtails; je voudrais sauver ce petit garon. Qu'aurait-il fait de plus pour son fils, et peut-on tmoigner une plus vive sollicitude ? Voltaire mritait bien son titre de patriarche, tous les points de vue. Aussi tait-il aim de ses gens et de ses colons. Aussi l'a-t-il t de tous les curs honntes qui l'ont approch. A M. FABRY, 7 novembre 1772. Monsieur, voil un pauvre homme de Sacconex qui prtend qu'il fournit du lait d'nesse Genve ; il dit queses nesses portaient du son pour leur djeuner et qu'on les a saisies avec leur son. Je ne crois pas que ce soit l'intention du du roi de faire mourir de faim les nesses et les nes de son royaume. Je recommande ce pauvre diable, qui a six enfants, votre charit, et je saisis cette occasion de vous renouveler les respectueux sentiments avec lesquels, etc. AM. CHRISTIN, octobre 1773. - Mon cher philosophe humain, dfenseur des opprims, je vous adresse. une infortune, dpouille de tous ses biens, en vertu de cette abominable mainmorte. Un ancien conseiller au parlement de Besanon a fait condamner cette femme. On lui a pris jusqu' ses nippes et ses habits,

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on a fouill dans ses poches, il ne lui reste que ses Cette pauvre femme papiers qu'elle vous remettra. est venue de Gray dans ma retraite : que puis-je pour elle, que lui donner le couvert et quelque argent ? Je vous prie de lire son mmoire et de llui donner un conseil. A M. LE COMTEDE LA TOURRAILLE, 1768. A propos de gnrosit, je prends la libert de demander monseigneur le prince de Cond le cong d'un soldat de sa lgion. J'ai fait un peu les honneurs de ma chaumire cette lgion romaine. A. M. LE BARON D'ESPAGNAC, 9 mai 1777. Monsieur, ces jours derniers je rencontrai Eustache Prl'un des invalides que vous avez vt, dit La Flamme, eu la bont de me donner. Il me dit qu'il tait presque je lui rpondis que je ne voyais pas trop aveugle; clair. Il ajouta qu'il tait trs malade ; je lui rpondis que j'tais tomb en apoplexie il y a prs de deux mois, comme cela n'est que trop vrai. Il m'avoua en soupirant qu'il tait cass de vieillesse ; je lui fis confidence que j'avais 83 ans. Enfin il me conjura d'obtenir de vous que vous daignassiez l'admettre parmi les invalides de votre htel. Il me protesta qu'il voulait avoir la consolation de mourir sous vos lois et sous vos yeux. Je vous demanderais la mme grce pour moi, mais il faut donner la prfrence un vieux soldat qui a essuy plus de coups de fusil que je n'en ai jamais donn des lapins. Permettez donc que je vous prsente ma requte pour La Flamme, qui me parat en effet un peu teinte. Ajoutez cette grce toutes celles dont vous m'avez et de la honor, et soyez persuad de l'attachement profonde estime avec laquelle j'ai l'honneur, etc. Quelle admirable gaiet! Quelle habilet insinuante et persuasive! Et Voltaire a quatre-vingt-trois ans! O donc sa vieille tte puise-t-elle ces abondantes et

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vives paroles de salut pour l'un et pour l'autre ? Dans le trsor de son jeune cur, toujours ouvert, inpuitsable, que la mort seule pourra refroidir. TROISIME POINT Quelques traces des sentiments d'humanit et de justice du philosophe

1La correspondance et les uvres de Voltaire en sont partout vivifies, illumines. On peut les ouvrir au hasard, on est sr de tomber un bon endroit, mais nous sommes oblig de nous borner et nous composons notre petite gerbe en dclarant que chacun fera bien de la complter et de glaner comme nous dans ce riche domaine. Le lecteur remarquera sans doute avec quelle nergie Voltaire revient sur la crainte que M. de Choiseul ne le regarde comme un ingrat. Rien ne pouvait blesser plus au vif un cur aussi gnreux que celui de ce grand homme. L'ingratitude est le vice qui accuse le plus nettement l'absence dn sentiment de justice, dont Voltaire fut toujours dvor : c'est encore le vice des mes faibles et sans bienveillance. Quelle injure pour l'intrpide vieillard! pour l'homme bon ou le bonhomnje, comme on voudra. Au reste, il y a une histoire l-dessus et il faut d'abord que le lecteur la connaisse. A la fin d'une journe pnible o tout Paris tait venu rendre hommage au saint ermite de Ferney, M. d'Argental lui dit: Si quelqu'un a d jamais tre fatigu d'honneurs et de louanges, c'est vous. On vous en accable. Jamais ce mot de grand homme n'a t prononc par tant de bouches. Mais c'est un loge trop rebattu. Que ces MM. vous appellent avec la postrit grand homme tant qu'ils voudront ; moi, qui vous connais mieux et depuis plus longtemps qu'eux tous, je vous rserve un loge aussi vrai et plus neuf, car aucun de nos Parisiens ne s'en est encore avis. Eh! quoi? dit Voltaire. C'est que vous tes un

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bonhomme et que vous l'avez toujours t. Par ma foi, vous avez raison, cet loge me touche plus que tous les autres et il a cela de bon qu'on peut l'ac cepter sans trop blesserla modestie. Chose trange et assez folle, notre amour-propre est plus bless d l'avantage que quelqu'un prtend tirer de la supriorit de son esprit que de la bont de son cur ! comme si nous avions plus de mrite possder l'un plutt que l'autre; ou comme si l'un valait moins que l'autre ! Par malheur pour sa tranquillit, Voltaire unissait la bont du cur l'clat d'un vif esprit et c'est ce dernier don qui lui attira le plus d'envieux et d'ennemis. En ralit, la grande et incessante occupation de sa vie fut d'tre utile et de faire le bien. Ses lettres sont pleines de traits qui dcouvrent chaque page ce premier et fondamental besoin de son me. En septembre 1736, il dit en courant Thiriot: Nous sommes bons, on abuse de notre bont, mais ne nous corrigeons pas. Et Helvtius, fvrier 1739 : Le plus beau partage de l'humanit, c'est de faire le bien. A M. de Thibouville, en janvier 1778, cinq mois avant de mourir: Oubliez encore une fois les ingrats et ne vous ressouvenez que des curs reconnaissants. La correspondance deVoltaire fourmille de traits pareils, et c'est regret que nous ne pouvons les rapporter tous. On connatrait mieux ce que valait Voltaire et l'on en vaudrait mieux soi-mme. A D'ARGENTAL, aot 1757. Il me semble que ce n'est pas une entreprise dsagrable de crayonner cette cration nouvelle: c'est un beau spectacle de voir Ptersbourg natre au milieu d'une guerre ruineuse et devenir une des plus belles et des plus grandes villes du monde de voir des flottes o il n'y avait pas une ; barque, des mers se joindre, des manufactures se fonder, les murs se polir et l'esprit humain s'tendre.

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A M. VERNES, pasteur Lausanne, dcembre 1757. Puissent tous vos confrres perptuer cette heureuse paix, cette humanit, cette tolrance qui console le genre humain de tous les maux auxquels il est condamn! Qu'ils dtestent le meurtre abominable de Servet et les murs atroces qui ont conduit ce meurtre, comme le parlement de Paris doit dtester l'assassinat infme d'Anne Dubourg et les Hollandais doivent pleurer sur la cendre des Barneweld et des Witt. Chaque nation a des horreurs expier, et la pnitence qu'on en doit faire c'est d'tre humain et tolrant. A D'ALEMBERT, fvrier 1762. Si j'ai lu la belle juEh oui, mordieu, je l'ai risprudence de l'inquisition ! lue et elle a fait sur moi la mme impression que fit sur les Romains le corps sanglant de Csar. Les hommes ne mritent pas de vivre puisqu'il y a encore du bois et du feu et qu'on ne s'en sert pas pour brler ces monstres dans leurs infmes repaires. Mon cher frre, embrassez pour moi le digne frre qui a fait cet ouvrage excellent. A M. PINTO, JUIF PORTUGAIS,juillet 1762. Les lignes dont vous vous plaignez, monsieur, sont injustes et violentes. Il y a parmi vous des hommes trs instruits et trs respectables, votre lettre m'en convainc assez. J'aurai soin de faire un carton dans la prochaine dition, Quand on a un tort il faut le rparer, et j'ai eu tort d'attribuer une nation les vices de plusieurs particuliers. Je vous dirai avec la mme franchise que bien des gens ne peuvent souffrir ni vos lois, ni vos livres, ni vos superstitions. Ils disent que, de tout temps, votre nation s'est fait beaucoup de mal elle-mme et en a fait au genre humain. Si vous tes philosophe comme vous paraissez l'tre, vous pensez comme ces personnes, mais vous ne le direz pas. La superstition est le plus abominable flau de la

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terre, c'est elle qui a fait gorger tant de Juifs et tant de chrtiens, c'est elle qui vous envoie encore au bcher chez des peuples d'ailleurs estimables. Il y a des aspects sous lesquels la nature humaine est la nature infernale. On scherait d'horreur si on la regardait mais les honntes gens, en toujours par ces cts; passant par la Grve, o l'on roue, ordonnent leur cocher d'aller vite et vont se distraire l'Opra du spectacle affreux qu'ils ont vu sur leur chemin. VOLTAIRE, chrtien, Ex-gentilhomme ordinaire du roi trs chrtien. A D'ARGENTAL, septembre 1765. Je sais bien que j'ai t un peu trop loin avec Mlle Clairon; mais j'ai cru qu'il fallait un tel baume sur les blessures qu'elle avait reues au Fort-l'Evque. Plus on a voulu l'avilir plus j'ai voulu l'lever. J'espre qu'on me pardonnera un peu d'enthousiasme'pour les beaux-arts ; j'en ai dans l'amiti, j'en ai dans la reconnaissance. DE RUSSIE, Au PRINCE GALLITZIN, AMBASSADEUR aot 1767. Je vois avec plaisir qu'il se forme en Europe une rpublique immense d'esprits cultivs. La lumire se communique de tous les cts. Il me vient Il s'est souvent du Nord des choses qui m'tonnent. fait depuis environ quinze ans une rvolution dans les esprits qui fera une grande poque. ! que Au COMTEDE ROCHEFORT, mai 1768. Ah j'aime qu'un philosophe soit sensible! Pour moi je suis plus sensible que philosophe, et je le suis passionnment vos bonts et votre mrite. Je prsente mes respects au couple heureux qui mrite tant de l'tre. A Mme DU DEFFAND,janvier 1769. Il est plaisant que vous vous donniez le droit de har tous ces messieurs (les philosophes) et que vous ne vouliez pas que j'aie la mme passion pour La Bletterie. Vous voulez donc avoir le privilge exclusif de la haine? Eh bien! ma-

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dame, je vous avertis que je ne hais plus La Bletterie, que je lui pardonne, et que vous aurez, seule, le plaisir de har tout le monde. A D'ARGENTAL,30 aot 1769, Je ne me mle point j de l'affaire de Martin, elle n'est que trop vraie. Je ne peux pas tre le don Quichotte de tous les rous et de tous les pendus. Je ne vois dettous cts que les injustices les plus barbares. Lally et son billon, Sirven, Calas, Martin, le chevalier de la Barre se prsentent quelquefois moi dans mes rves. On croit que notre sicle n'est que ridicule, il est horrible. J'ai toujours la fivre le 24 du mois d'Auguste, vous savez que c'est le jour de saint Barthlmy, mais je tombe en dfaillance le 14 de mai, o l'esprit de la ligue catholique, qui dominait encore dans la moiti de la France, assassina Henri IV par les mains d'un rvrend pre feuillant. Voltaire, quoi qu'il en dise, ne pouvait ne pas se mler d'une injustice qui lui tait connue. On le voit, au sujet de l'affaire Martin, dans deux ou trois de ses lettres d'Alembert, de cette mme anne 1769. Six ans plus tard, on rencontre dans les lettres de Voltaire une nouvelle preuve qu'il se mla de l'affaire Martin, car, comme il le dit Richelieu en 1769 : Je Un suis un peu le don Quichotte des malheureux. peu est une calomnie. En effet, son cur saignait toujours du mal d'autrui, et le philosophe se calomnie encore dans cette mme lettre quand il dit modeste Il y a des choses qui me font saigner le ment : cur longtemps. Voici quelques fragments de ce que mande Voltaire son ami Christin propos de cette affaire. Le conseiller dont il parle est sans doute son neveu, l'abb Mignot. A. M. CURISTIN, octobre 1775. Vous souvenezvous, mon cher ami, du nom de celui qui vous manda

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de Bar l'aventure du nomm Martin, qu'on s'avisa de rouer sur quelques indices, lequel Martin fut quelques jours aprs reconnu innocent ?. Il y a un conseiller au Parlement de Paris, que vous connaissez et qui vous aime, puisqu'il aime la vrit et la justice, il veut s'informer de tout ce qui concerne ce pauvre Martin et rendre, s'il se peut, service cette malheureuse famille. Ne ngligeons pas cette occasion, en attendant que nous puissions servir nos mainmortes. A MmeDU DEFFAND, aot 1770. Votre homme, qui ne s'intressait qu' ce qui le regardait, doit vous raccommoder avec la philosophie. Tout ce qui regarde le genre humain doit nous intresser essentiellement, parce que nous sommes du genre humain. N'avez-vous ? n'est-elle pas remplie d'ides ingnieupas une me ses et d'imagination ? S'il y a un Dieu qui prend soin des hommes et des femmes, n'tes-vous pas femme? S'il y a une providence, n'est-elle pas pour vous comme pour les plus sottes bgueules de Paris? Si la moiti de Saint-Domingue vient d'tre abme, si Lisbonne l'a t, la mme chose ne peut-elle arriver votre appartement de Saint-Joseph ? Au MARCHAL RICHELIEU, octobre 1770. Vous me reprochez toujours les philosophes et la philosophie. Si vous avez le temps et la patience de lire ce que je vous envoie et de le faire lire Mmevotre fille, vous verrez bien que je mrite vos reproches bien moins que vous ne croyez. J'aime passionnment la philosophie qui tend au bien de la socit et l'instruction de l'esprit humain, et je n'aime point du tout l'autre. Au MARCHAL RICHELIEU, 1771. J'ai dans toutes mes passions dtest le vice de l'ingratitude ; et si j'avais de l'obligation au diable je dirais du bien de ses cornes. Comme je n'ai pas longtemps ramper sur ce globe, je me suis mis tre plus naf que jamais; je 13.

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n'ai cout que mon cur et, si l'on trouvait mauvais que je suivisse ses leons, j'irais mourir Astracan plutt que de me gner. J'aime passionnment dire des vrits que d'autres n'osent pas dire et remplir des devoirs que d'autres n'osent pas remplir. Mon me s'est fortifie mesure que mon pauvre corps s'est affaibli. A MmeDE SAINT-JULIEN, 1772. J'attends la mort. mais je croirais mourir damn si j'avais oubli un moment mes sentiments pour mon bienfaiteur (M. de Choiseul). Je mourrai en l'aimant et je vous supplie par mon testament de le lui faire savoir. A MmeDU DEFFAND, 1772. J'ai autant d'horreur pour l'ingratitude que pour les assassins du chevalier de la Barre. A D'ARGENTAL,1772. Vous m'avez tir un poids de quatre cents livres qui pesait sur mon cur, en me disant que M. de Choiseul avait toujours des bonts pour moi ; mais ce n'est pas assez et je mourrai certainement d'apoplexie foudroyante, s'il n'est pas persuad de mon inviolable attachement et de la reconnaissance la plus vive que ce cur oppress lni conserve. L'ide qu'il en peut douter me dsespre. A D'ARGENTAL,mai 1774. Tout ce qui me fche, c'est l'injustice de celui qui rgne Chanteloup (Choiseul). Non-seulement je ne lui ai jamais manqu, mais j'ai toujours t pntr pourlui de la reconnaissance la Devait-il me savoir mauvais gr plus inaltrable. d'avoir ha cordialement les assassins du chevalier de la Barre et les ennemis de la couronne (les parlements) ? Cette injustice, encore une fois, me dsespre. J'ai quatre-vingts ans, mais je suis avec M. de Chanteloup comme un amant de dix-huit ans quitt par sa matresse. A MmeDUDEFFAND,novembre 1773. Je conois que

DE LA CANONISATION DE SAINTCUCUFIN 227 l'tat de Mraede la Vallire vous attriste ; vous n'avez ; cela veut dire que vous point, dites-vous, de courage tes sensible, car le couragede voir prir autour de soi, sans s'mouvoir, toutes les personnes avec lesquelles on a vcu, est la qualit d'un monstre ou d'un bloc d( pierre de roche. Je fais grand cas de votre faiblesse, tant qu'on est sensible on a de la vie. 15 janvier 1772. A Mme DUVOISIN NE CALAS , Toute la famille Sirven se rassembla chez moi hier en versant des larmes de joie; le nouveau parlement de Toulouse venait de condamner les premiers juges payer tous les frais du procs criminel: cela est presque sans exemple. Je regarde ce jugement que j'ai obtenu avec tant de peines comme une amende honorable. La famille Sirven tait errante depuis dix annes entires. Puissent MmeCalas ainsi que ses enfants goter toute leur vie un bonheur aussi grand que leurs malheurs ont t cruels! A MmeDE SAINT-JULIEN, octobre 1775. Mon papillon est un aigle, mon papillon est un phnix, mon papillon a vol tire-d'aile pour faire du bien. La lettre qu'elle daigne m'crire en arrivant nous a remplis d'attendrisd'tonnement, de joie, de reconnaissance, sement. Nous sommes ses pieds, madame, avec toute la colonie et tous les entours. A D'ALEMBERT, 26 novembre 1776. Je m'occupe maintenant de la conversion de M. de Villette, qui j'ai fait faire le meilleur march qu'on puisse jamais conclure. Il a pous, dans ma chaumire de Ferney, une fille qui n'a pas un sou et dont la dot est de la vertu, de la philosophie, de la candeur, une extrme beaut, l'air le plus noble, le tout dix-neuf ans. Les nouveaux maris s'occupent nuit et jour me faire un petit philosophe. Cela me ragaillardit dans mes horribles souffrances, et cela ne m'empche pas de vous regretter tous les jours de ma vie.

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A M. DELISLE DE SALLES, novembre 1777. J'ajoute ma lettre que M. de Villette pouse Mlle de Varicourt que vous avez vue chez nous. Il la prfre aux partis les plus brillants et les plus riches qu'on lui a proposs, et, quoiqu'elle n'ait prcisment rien, elle mrite cette prfrence. M. de Villette fait un trs-bon march en pousant une fille qui a autant de bon sens que d'innocence, qui est ne vertueuse et prudente, comme elle est ne belle; qui le sauvera de tous les piges de Babylone et de la ruine qui en est la suite. Nous jouissons, MmeDenis et moi, de faire deux heureux. Citons, pour terminer, quelques fragments d'un morceau o l'on voit bouillonner le sang de Voltaire, o sa piti a des accents terribles, o la Rvolution mugit au loin sous l'humble prire. Requte tous les magistrats du royaume.

La portion la plus utile du genre humain, celle qui vous nourrit, crie du sein de la misre ses protec teurs : a Vous connaissez les vexations qui nous arrachent si souvent le pain que nous prparons pour nos oppresseurs mmes. La rapacit des prposs nos malheurs n'est pas ignore de vous. Vous avez tent plus d'une fois de soulager le poids qui nous accable, )> et vous n'entendez de nous que des bndictions, quoique touffes par nos sanglots et par nos larmes. Nous payons les impts sans murmurer, taille, taillon, capitation, double vingtime, ustensiles, droits de toute espce, impts sur tout ce qui sert r, nos chtifs habillements et enfin la dme nos curs ce que la terre accorde nos travaux, sans debout qu'ils entrent en rien dans nos frais. Ainsi, au bout de l'anne, tout le fruit de nos peines est ananti

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pour nous. Si nous avons un moment de relche, on nous trane aux corves deux ou trois lieues de nos habitations, nous, nos femmes, nos enfants, nos btes de labourage galement puises et quel quefois mourantes ple-mle de lassitude sur la route. Tous ces dtails de calamits accumules sur nous ne sont pas aujourd'hui l'objet de nos plaintes. Tant il qu'il nous restera de forces, nous travaillerons ; faut, ou mourir, ou prendre ce parti. C'est aujourd'hui la permission de travailler pour vivre et pour faire vivre que nous vous demandons. et des ftes. (Ceci Il s'agit de la Quadragsime tait relatif au chmage des ftes gardes, ce qui suit au carme, qu'on tait contraint d'observer rigoureusement, parfois sous peine de mort de par l'autorit civile.) Tous nos jours sont des jours de peine. L'agricul ture demande nos sueurs pendant la Quadragsime comme pendant les autres saisons. Notre carme est de toute l'anne. Est-il quelqu'un qui ignore que nous ne mangeons presque jamais de viande? Hlas! il est prouv que si tout le monde en mangeait, il n'y en aurait pas quatre livres par mois pour cha cun. Peu d'entre nous ont la consolation d'un bouil Ion dans leurs maladies. On nous dclare que, pen dant le carme, ce serait un grand crime de manger un morceau de lard rance avec notre pain bis. Nous dans quelques provinces, les savons qu'autrefois, juges condamnaient au dernier supplice ceux qui, presss d'une faim dvorante, auraient mang en ca rme un morceau de cheval ou d'autre animal jet ? la voirie. En rsum, Voltaire a pardonn toute sa vie ses amis et ses ennemis, il a pass son existence laborieuse clairer les hommes et leur faire du bien, il

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aussi Dieu lui ne s'est jamais lass, jamais repos; a-t-il fait la grce de mourir content. A cette fin, nous requrons, non la sainte Congrgation des Rites, laquelle il nous faudrait donner cent nous devons mille cus, ce qui nous embarrasserait, en faire l'aveu; nous requrons tous les gens de cur et d'intelligence de mettre, dans leur calendrier, la place de saint Cucufin ou Sraphin d'Ascoli, sanctus Voltairius, qui a dit que, si saint Crpin est le saint des cordonniers, la Vrit est le saint des philosophes.

MINIATURE FAITE

DE

VOLTAIRE

DE SA MAIN

Pendant que nous tions avidement plong dans cette vaste et merveilleuse correspondance de Voltaire, il nous a sembl qu'en runissant quelques-uns des traits on en composerait chapps de sa main infatigable, une miniature pleine de vie et de vrit. Ou nous nous sommes bien tromp, ou le lecteur sera vivement frapp par l'expression de cette physionomie, multiple et toujours si splendidement humaine, du grand prcurseur de 89. Dans ce chapitre, nous mettrons peu du ntre, laissant Voltaire la tche de se peindre lui-mme, et de montrer la grce et la souplesse, la libert et l'tendue de son esprit, la gnrosit de ses sentiments, la bont de son cur, la fermet et la gaiet de son caractre, son constant enthousiasme pour le bien, le juste et le vrai. Ah! certes, il est peu de natures mieux doues et plus sympathiques, peu de visages o se concentre et se reflte, avec autant de puissance, ce qu'il y a de meilleur dans l'me humaine! J'indique les lettres avec leurs dates, et gnralement les extraits se suivent dans l'ordre des annes. Il n'y a d'exception que pour l'affaire du chevalier de la Barre, pour Turgot, et quelques rapprochements utiles.

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A LA DUCHESSEDE GUISE, mars 1731. Madame, mon petit voyage" Arcueil m'a tourn la tte. Je croyais n'aimer que la solitude, et je sens que je n'aime plus qu' vous faire ma cour. ) Je viens de faire dans le moment une infidlit la maison de Lorraine. Voici un prince du sang pour qui j'ai rim ce matin un petit madrigal. Il mriterait mieux, car il m'a enchant. Comment, madame, il es aimable comme s'il n'tait qu'un particulier. Non, je n'tais point fait pour aimer la grandeur. Tout clat m'importune et tout faste m'assomme, : Mais, Clermont, malgr moi, subjugue enfin mon cur Je crus n'y voir qu'un prince, et j'y rencontre un homme. Je crois lui donner, par le dernier vers, la plus juste louange du monde, et en mme temps la plus grande. Il faudrait que j'eusse l'esprit bien bouch, si, ayant eu l'honneur de vous approcher, je ne savais pas donner aux choses leur vritable prix, et si je n'avais appris combien la grandeur peut tre aimable. A THIRIOT, 1ER juin 1731: Je t'cris d'une main par la fivre affaiblie, D'un esprit toujours ferme et ddaignant la mort, Libre de prjugs, sans liens, sans patrie, : Sans respect pour les grands et sans crainte du sort Patient dans mes maux et gai dans mes boutades, Me moquant de tout sot orgueil, un pied dans le cercueil, Toujours De l'autre faisant des gambades. A Mlle DE LUBERT, 29 octobre 1732. Il n'y a pointj de desse dont le nez ne soit rjoui par l'odeur dec l'encens. Que j'aurais de plaisir en brler pour vous,, Muse et Grce. Mais il faut vous le dguiser tropf adroitement, il faut vous cacher tout ce qu'on pense. Je n'ose, dans mes vers, parler de vos beauts, Que sous le voile du mystre, Quoi! sans art je ne puis vous plaire, Lorsque sans lui vous m'enchantez? A M. DE CIDEVILLE, 15 novembre 1732. J'arrive des Fontainebleau, mon cher ami, mais ne croyez pas queb

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j'arrive de la cour. Je ne me suis point gt dans ce vilain pays. J'ai hant ce palais du vice, O l'on fait le bien par Et le mal par un got rel, caprice O la fortune et 1 injustice Ont un hommage universel. J'ai brav sur leur matre-autel Ces dieux qu'adore l'avarice, , J'ai port mon air naturel Dans le centr de l'artifice. Le pied ferme et l'il vers le ciel, J'tais au bord du prcipice. En m'occupant de Richelieu, j'ai signal une circonstance qui peut servir faire entrer dans la disposition d'esprit de l'auteur de ces vers. A FRDRIC, 1739. Malheur aux curs durs! Dieu bnira les mes tendres. Il y a je ne sais quoi de rprouv tre insensible; aussi sainte Thrse dfinissait-elle le diable, le malheureux qui ne sait point aimer. avril 1742. Ma chre amie, A Mme DE CHAMPBONIN, Paris est un gouffre o se perdent le repos et le recueillement de l'me, sans qui la vie n'est qu'un tumulte importun. Je ne vis point, je suis port, entran loin de moi dans des tourbillons. Je vais, je viens, je soupe au bout de la ville pour souper le lendemain l'autre. D'une socit de trois quatre amis intimes, il faut voler l'Opra, la Comdie, voir des curiosits comme un tranger, embrasser cent personnes en un jour, faire et recevoir cent protestations ; pas un instant soi, pas le temps d'crire, de penser, ni de dormir Voil notre vie, mon cher gros chat, et vous, tranquille dans votre gouttire, vous vous moquez de nos carts, et moi je regrette ces moments pleins de douceur, o l'on jouissait, Cirey, de ses amis et de soimme. A VAUVENARGUES, avril 1743. Ce mme esprit de justesse qui vous fait prfrer l'art de Racine l'in-

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temprance de Corneille et la sagesse de Locke la profusion de Bayle, vous servira votre mtier. La justesse sert tout. Je m'imagine que M. de Catinat aurait pens comme vous. Au MME, 1746. Je n'ai lu que les deux tiers de votre livre; je vais dvorer la troisime partie. Je l'ai port aux antipodes, d'o je reviendrai incontinent embrasser l'auteur, pour lui dire combien je pour l'aime, et avec quels transports je m'unis la grandeur de son me et la sublimit de ses rflexions comme l'humanit de son caractre. Il y a des choses qui,ont afflig nos philosophes. Ne peut-on pas adorer l'Etre suprme sans se faire capucin? N'importe, tout le reste m'enchante; vous tes l'homme que je n'osais esprer, et je vous conjure de m'aimer. A D'AnGENTAL, 1752. Ma destine tait d'tre je ne sais quel homme public, coiff de trois ou quatre petits bonnets de lauriers et d'une trentaine de couronnes: d'pines. Au MME,avril 1764. Ma destine est d'tre cras, perscut, vilipend, bafou et d'en rire. A D'ALEMBERT,dcembre 1755. Tant que j'aurai un souffle de vie, je suis au service des illustres auteurs de Y Encyclopdie; je me tiendrai trs-honor de pouvoir contribuer, quoique faiblement, au plus grand < et au plus beau monument de la nation et de la littrature, je fais mes trs-sincres compliments tous ceux qui y travaillent. On m'a fort alarm sur la sant de M. Rousseau, je voudrais bien en avoir des nouvelles. Je serai bientt hors d'tat de mettre des points et des virgules votre grand trsor des connaissances humaines. Je voudrais employer les restes de ma vie tre votre garon encyclopdiste. : Au MME,fvrier 1758. Quoi! on ose dans un ser-of mon, devant le roi, traiter de dangereux et d'impie un livre utile au monde entier, un livre approuv, muni; d'un privilge du roi, et qui fait l'honneur de la nation! r

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Et tous ceux qui ont mis la main cet ouvrage ne met;ent pas la main l'pe pour le dfendre ! ils ne com)osent pas un bataillon sacr ! ils ne demandent pas ustice! Au MME,mars 1758. Je me recommande votre imiti et celle des frres. Puissent-ils tre tous assez lages pour ne jamais imputer leurs frres ce qu'ils l'ont dit ni crit ! Les mystres de Mithra ne doivent point tre divulgus, quoique ce soient ceux de la lumire. Il n'im)Orte de quelle main la vrit vienne pourvu qu'elle rienne. C'est lui, dit-on, c'est sa manire, c'est son pas? Ah! mes frres, :tyle, ne le reconnaissez-vous [uels discours funestes! Vous devriez, au contraire, irier dans les carrefours: ce n'est pas lui. Il faut qu'il r ait cent mains invisibles qui percent le monstre, et [u'il tombe enfin sous mille coups redoubls. Amen. Je vous embrasse avec toute la tendresse de l'amii, et toute l'horreur du fanatisme. A D'ARGENTAL,dcembre 1757. Si dans l'occasion IIIvous parlait encore de mes correspondances, assurez tien que ma premire correspondance est celle de mon ur avec la France. J'ai got la vengeance de conoler le roi de Prusse, et cela me suffit. A THIRIOT, 1758. Je suis honteux d'tre chez moi iaix et aise, et d'avoir quelquefois vingt personnes ner, quand les trois quarts de l'Europe souffrent. A D'ARGENTAL.1759. Si j'osais, je me croirais sage, ant je suis heureux. Je n'ai vcu que du jour o j'ai hoisi ma retraite. Tout autre genre de vie me serait asupportable. Je n'aime pas que Mme d'Argental soit oujours malade, cela nuit la douceur de ma vie. A M. BERTRAND, PREMIERPASTEURA GENVE, dembre 1757. Malheur quiconque est encore calviliste ou papiste! Ne se contentera-t-on jamais d'tre ,hrtien? Hlas ! Jsus-Christ n'a fait brler peronne : il aurait fait souper avec lui Jean Huss et ervet.

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A IIELVTIUS, dcembre 1758. J'aurais pourtant quelques petits reproches vous faire; mais le plus sensible, et qu'on vous a dj fait sans doute, c'est d'avoir mis l'amiti parmi les vilaines passions; elle n'tait pas faite pour si mauvaise compagnie. Je suis plus afflig qu'un autre de votre tort. L'amiti, qui m'a accompagn aux pieds des Alpes, fait tout mon bonheur, et je dsire passionnment la vtre. Je vous avoue que le sort de votre livre dgote d'en faire. Je vous embrasse de tout mon cur, je vous aime de mme, et je prsente mes respects la digne pouse d'un philosophe aimable. A TIIIRIOT, juin 1759. J'ai la folie de faire btir un trs-beau chteau, mais ce ne sera pas l que j'aurai l'insolence de vous recevoir, mais bien dans la guinguette des Dlices. Vous serez un homme entirement. libre. Je suis parvenu ce que j'ai dsir toute ma et le repos. Vous ferez bien de vie, l'indpendance venir partager avec moi ces deux biens inestimables. Au MME,juin 1759. Pour moi, je ne m'occupe que de mon czar Pierre: J'aime les crateurs, tout le reste me parat peu de chose. Je suis bien aise de faire voir, que les hros n'ont pas la premire place dans ce monde. Un lgislateur est mon sens bien au-dessus d'un grenadierr et celui qui a form un grand empire vaut bien mieux que celui qui a ruin son royaume. A Mme DU DEFFAND, septembre 1759. Vous voulez que je vous envoie les ouvrages auxquels je m'occupe quand je ne laboure ni ne sme ; en vrit, madame, il n'y a pas moyen, tant je suis devenu hardi avec l'ge. Je ne peux plus crire que ce que je pense, et je pense si librement, qu'il n'y a gure d'apparence d'envoyer mes ides par la poste. A LA MME,octobre 1759. Pascal n'amuse qu'auxi dpens des jsuites; Swift divertit et instruit aux dpens du genre humain. Que j'aime la hardiesse anglaise! que j'aime les gens qui disent ce qu'ils pensent!

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c'est ne vivre qu' demi que de n oser penser qu demi. Vous me demandez ce que je pense, madame? Je pense que nous sommes bien mprissabls, et qu'il n'y a qu'un petit nombre d'hommes rpandus sur la terre osent avoir le sens commun ; je pense que vous tes qui ce petit nombre. de A D'ARGENTAL,octobre 1759. Je n'ai point cette roideur d'esprit des vieillards, mon cher ange; je suis flexible comme une anguille, et vif comme un lzard, et travaillant toujours comme un cureuil. Ds qu'on me fait apercevoir d'une sottise, j'en mets vite une autre la place. A THIRIOT, dcembre 1750. Quelle comparaison, ! des lumires et des connaissances bon Dieu des d'Alembert et des Diderot avec mes faibles lueurs ! Ce que j'ai au-dessus d'eux est de rire et de faire rire rien n'est si sain, c'est aux dpens de leurs ennemis ; une ordonnance de Tronchin. Je n'ai pas un moment moi, mon cher ami, je suis depuis un mois accabl de travail et d'affaires. Plus on vieillit, plus il faut s'occuper. Il vaut mieux mourir que de traner dans l'oisivet une vieillesse insipide: travailler, c'est vivre. A D'ALEMBERT,avril 1760. L'Encyclopdie continue-t-elle? sera-t-elle dfigure et avilie par de lches complaisances pour des fanatiques ? ou bien sera-t-on assez hardi pour dire des vrits dangereuses ? Ecrivez-moi par la poste et mettez hardiment: A Voltaire, gentilhomme ordinaire du roi, au chteau de Ferney, par Genve. Nous avons Tourney pour jouer la comdie, et les Dlices sont la troisime corde notre arc. Il faut toujours que les philosophes aient deux ou trois trous sous terre, contre les chiens qui courent aprs eux. Je m'unis vous en Socrate, en Confucius, en Lucrce, en Cicron et en tous les autres aptres; et j'embrasse les frres, s'il y en a et si vous vivez avec eux. Au MME, avril 1761. Que les philosophes vritables fassent une confrrie comme les francs-maons,

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qu'ils s'assemblent, qu'ils se soutiennent, qu'ils soient fidles la confrrie, et alors je me fais brler pour eux. Mais chacun ne songe qu' soi et l'on oublie le { premier des devoirs, qui est d'cr. l'inf. Au MME, octobre 1762. Pour Luc (le roi de Prusse), quoique je doive tre fch contre lui, je vous avoue qu'en qualit d'tre pensant et de Franais, je suis fort aise qu'une trs-dvote maison n'ait pas enet que les jsuites ne confessent glouti l'Allemagne, pas Berlin. Toujours plac au point de vue des intrts de l'humanit, Voltaire est non moins clairvoyant que patriote. A ses yeux, l'influence de l'Autriche catholique est plus redouter pour le monde que celle de la Prusse protestante. Mais cela ne l'empche pas de dire, aprs l'aventure de Rosbach, qui l'merveilla en l'humiliant pour son pays: Je ne puis me rjouir, car je suis Franais; et plus loin: Je voudrais que le roi (de France) pt dicter une paix aussi glorieuse que le trait de Westphalie. Honneur et prosprit de la France, paix du monde et progrs de l'esprit humain, voil ce qui est au fond du cur de Voltaire et voil pourquoi il a t naturelment calomni par les dvots, au sujet de son patriotisme. Hier encore M. Veuillot l'appelait Prussien, en compagnie des directeurs du Sicle et de l'Opinion nationale. Comme si la patrie de M. Veuillot et des siens n'tait pas Rome, Rome, l'unique objet de tous ! les bons patriotes que les ultraleurs sentiments. Ah montains de l'Univers et que ce mcrant de Voltaire est un mauvais citoyen! Les Basiles calomnieront toujours, mais, mesure que le monde se dniaise, la calomnie a moins de prise sur lui. A Mme DE FONTAINE, 19 avril 1760. Partez-vous bientt, ma chre nice, pour votre royaume d'Ornoi, et abandonnez-vous cette ville de Paris, qui n'est

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les filles de bonne que pour messieurs du parlement, joie et 1 Opra-Comique? Etes-vous bien lasse de cette malheureuse inutilit dans laquelle on passe sa vie, de ces visites insipides et de ce vide qu'on sent dans son me, aprs avoir pass sa journe faire des riens et entendre des sottises ? Comptez que vous aurez beaucoup plus de plaisir gouverner votre Ornoi et l'embellir, qu' courir aprs les fantmes de Paris. Tout ce que j'apprends de ce pays-l fait aimer la retraite. A HELVTIUS, juillet 1760. La philosophie mrite bien qu'on ait du courage; il serait honteux qu'un philosophe n'en et point, quand les enfants de nos manuvres vont la mort pour quatre sous par jour. Nous n'avons que deux jours vivre, ce n'est pas la peine de les passer ramper sous des coquins mprisables. Adieu, mon cher philosophe, ne comptez pour votre prochain que les gens qui pensent. Au MME,octobre 1760. Oh bien ! je ne suis pas comme Fontenelle; car j'ai le cur sensible et je ne suis point jaloux, et, de plus, je suis hardi et ferme; et si l'insolent frre Letellier m'avait perscut comme il voulut perscuter ce timide philosophe, j'aurais trait Letellier comme Berthier. Au COMTE DE TRESSAN, novembre 1760. Je suis maon, laboureur, vigneron, jardinier. Figurez-vous que je n'ai pas un moment moi ; et je ne croirais pas vivre si je vivais autrement; ce n'est qu'en s'occupant qu'on existe. A Mm. DU DEFFAND, octobre 1760. Comme je fais le thtre, les pices et les acteurs, qu'en outre je btis une glise et un chteau, et que je gouverne par moimme tous ces tripots-l, et que, pour m'achever de peindre, il faut finir l'Histoire de Pierre le Grand, et que j'ai dix ou douze lettres crire par jour: tout cela fait, madame, que vous devez me pardonner, si je ne vous ennuie pas aussi souvent que je le voudrais. A DUCLOS,octobre 1760. Parlez, agissez, crivez le temps est venu o le bon sens ne doit hardiment, ;

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plus tre opprim par la sottise. Laissons le peuple recevoir un bt des btiers qui le btent, mais ne soyons pas bts. L'honnte libert est notre partage. A M. LE DUCD'UZS, novembre 1760. Monsieur le duc, bni soit Dieu de ce que vous tes un peu malade! car, lorsque les personnes de votre sorte ont de la sant, elles en abusent, elles parpillent leur corps et : mais la mauvaise sant leur me de tous les cts retient un tre pensant chez soi, et ce n'est qu'en mditant beaucoup qu'on se fait des ides justes sur les choses de ce monde et de l'autre. On devient soi-mme son mdecin. Rien n'est si pauvre, rien n'est si misrable que de demander un animal en bonnet carr ce que l'on doit croire. Ce que vous me ftes l'honneur de m'envoyer il y a quelques annes, fait voir que vous avez l'me plus forte que le corps. Si vous avez perfectionn cet ouvrage, il sera utile aux autres comme vous-mme. A D'ARGENTAL, janvier 1761. Oui, mordieu, je sers Dieu, car j'ai en horreur les jsuites et les jansnistes, car j'aime ma patrie, car je vais la messe tous les dimanches, car j'tablis des coles, car je btis des glises, car je vais tablir un hpital, car il n'y a plus de pauvres chez moi, en dpit des commis des gabelles. Oui, je sers Dieu, je crois en Dieu et je veux qu'on le sache. A HELVTIUS,janvier 1761. Je salue les frres, en 1761, au nom de Dieu et de la raison; et je leur dis: Mes frres: Odi profanum vulgus et arceo. Je ne songe qu'aux frres et aux initis. Vous tes la bonne compagnie, c'est donc vous gouverner le public, le vrai public, devant qui toutes les petites brochures, tous les petits journaux des faux chrtiens disparaissent et devant qui la raison reste. A M. SAURIN, fvrier 1761. Toutes les fois qu'un des frres gratifie le public de quelque bon ouvrage auquel on applaudit, je me jette genoux dans mon : 0 Dieu petit oratoire, je remercie Dieu et je m'crie des bons esprits! Dieu des esprits justes, Dieu des

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esprits aimables, rpands ta misricorde sur tous nos frres, continue confondre les sots, les hypocrites et les fanatiques. Plus nos frres feront de bons ouvrages, en quelque genre que ce puisse tre, plus la gloire de ton saint nom sera tendue! Fais toujours russir les sages. Puiss-je voir, avant de mourir, ton fidle serviteur Helvtius, et ton serviteur fidle Saurin dans le nombre des quarante ! Ce sont les vux les plus ardents du moine Voltaire, qui, du fond de sa cellule, se joint la communion des frres, les salue et les bnit dans l'esprit d'une concorde indissoluble. A DAMILAVILLE,fvrier 1761. Enivr du succs du Pre de Famille, je crois qu'il faut tout tenter pour mettre M. Diderot de l'Acadmie, c'est toujours une espce de rempart contre les fanatiques et les fripons. A D'ARGENTAL, janvier 1761. Vous m'allez dire que je deviens bien hardi et un peu mchant sur mes ! non : je deviens Minos, je juge vieux jours. Mchant les pervers. Mais prenez garde vous, il ya des gens qui ne pardonnent point. Je le sais et je suis comme eux. J'ai soixante-sept ans, je vais la messe de ma paroisse, j'difie mon peuple, je btis une glise, ! malj'y communie et je m'y ferai enterrer, mordieu gr les hypocrites. Je crois en Jsus-Christ consubstantiel Dieu, en la Vierge Marie, mre de Dieu; lches perscuteurs, qu'avez-vous dire? Mais vous avez fait la Pucelle. Non, je ne l'ai pas faite; c'est vous qui en tes l'auteur, c'est vous qui avez mis vos oreilles la monture de Jeanne. Je suis bon chrtien, bon serviteur du roi, bon seigneur de paroisse, bon prcepteur de fille; je fais trembler jsuites et curs ; je fais ce que je veux dans ma petite province grande comme la main, except quand les fermiers gnraux s'en mlent ; je suis homme avoir le pape dans ma manche quand je voudrai. Eh bien ! cuistres, , qu'avez-vous dire? Au MME, juin 1761. Mais vraiment, mon cher ange, j'ai mal aux yeux aussi. Je souponne que c'est 14

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en qualit d'ivrogne. Je bois quelquefois demi-setier, je crois mme avoir t jusqu' chopine, et, quand c'est du bourgogne, je sens qu'il porte aux yeux, surtout aprs avoir crit dix ou douze heures de ma main par jour. Au R. P. BETTINELLI, Vrone, mars 1761. Je ne suis point du tout curieux de demander un dominicain la permission de parler, de penser et de lire; et vous dirai ingnument que le lche esclavage de ie l'Italie me fait horreur. Je crois la basilique de SaintPierre de Rome fort belle, mais j'aime mieux un bon livre anglais crit lisiblement que cent mille colonnes de marbre. Je ne connais de libert que celle dont on jouit Londres. C'est celle o je suis parvenu aprs l'avoir cherche toute ma vie. A L'ABB D'OLIVET, octobre 1761. Si les vieillards doivent tre hardis, ils doivent tre non moins actifs, non moins prompts; c'est le bel ge pour dpcher de la besogne. A D'ARGENTAL,janvier 1762. La vie est courte, il n'y a pas un moment perdre l'ge o je suis. La vie des talents est encore plus courte. Travaillons donc, tandis que nous avons encore du feu dans les veines. A L'ABBD'OLIVET, novembre 1763. Je peux mal employer mon temps, mais je ne suis pas oisif. Je m'aperois tous les jours, mon cher matre, que le travail est la vie de l'homme. La socit amuse et dissipe. Le travail ramasse les forces de l'me et rend heureux. A D'ARGENTAL, mars 1762. Vous me demanderez peut-tre, mes divins anges, pourquoi je m'intresse si fort ce Calas qu'on a rou; c'est que je suis homme. Au MME,juillet 1762. Mes anges, je n'abandonnerai cette affaire qu'en mourant. J'ai vu et j'ai essuy bien des injustices pendant soixante annes, je veux me donner le plaisir de confondre celle-ci. J'abandonCassandre nerai jusqu' (Olympie), pourvu que je vienne bout de mes pauvres rous. Je ne connais

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point de pices plus intressantes. Au nom de Dieu, faites russir la tragdie des Calas, malgr la cabale des dvots et des Gascons. Je baise plus que jamais le bout des ailes de mes anges. A D'ARGENTAL, aot 1762. Que de bouche en bouche on fasse tinter les oreilles du chancelier, qu'on ne lui donne ni repos ni trve, qu'on lui crie toujours : ! Calas ! Calas A D'ARGENTAL,mai 1763. Quel chien de pays que le vtre, o l'on ne peut dire ce que l'on pense ! On le dit en Angleterre, quel mal en arrive-t-il ? La libert de penser empche-t-elle les Anglais d'tre les domina? Ah ! Franais, Franais, vous avez teurs des mers beau chasser les jsuites, vous n'tes encore hommes qu' demi. Dans le passage suivant, Voltaire rpond aux craintes que lui manifeste M. d'Argental, au sujet de la publication de l'Essai sur les murs, juin 1763 : Je n'habite point en France, je n'ai rien en France qu'on puisse saisir; j'ai un petit fonds pour les temps d'orage. Je rpte que le parlement ne peut rien sur ma fortune, ni sur ma personne, ni sur mon me et, j'ajoute que j'ai la vrit pour moi. Il m'importe peu o je meure, j'ai quatre jours vivre et je vivrai libre ces quatre jours. A D'ARGENTAL,novembre 1763. Je sais bien qu'il faut qu'un Franais fasse les avances avec un Anglais, ces messieurs doivent tre fiers. Je ne fonde pas leur mais orgueil sur ce qu'ils nous ont pris le Canada., sur ce qu'ils disent, ce qu'ils pensent et ce qu'ils impriment. Il est vrai que j'agis peu prs avec la mme libert qu'un Anglais, mais je ne fais qu'usurper le droit qu'ils ont, et partant je leur dois toute sorte de respect. : A MmeDU DEFFAND, janvier 1764 Oui, je perds les deux yeux, vous les avez perdus, ! est-ce une grande perte? 0 sage du Deffand Du moins nous ne reverrons plus Les sots dont la terre est couverte.

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LA VIE DE VOLTAIRE Et puis tout est aveugle en cet humain sjour, On ne va qu' ttons sur la machine ronde, On a les yeux bouchs la ville, la cour; Plutus, la Fortune et l'Amour Sont trois aveugles-ns qui gouvernent le monde. Si d'un de nos cinq sens nous sommes dgarnis, Nous en possdons quatre; et c'est un avantage Que la nature laisse peu de nos amis, Lorsqu'ils parviennent notre ge. Nous avons vu mourir les papes et les rois; Nous vivons, nous pensons et notre me nous reste. Epicure et les siens prtendaient autrefois Que ce sixime sens tait un don cleste, Qui "les valait tous la fois. Mais quand notre me aurait des lumires parfaites, Peut-tre il serait encor mieux Que flous eussions gard nos yeux, Dussions-nous porter des lunettes.

A SAURIN, 28 fvrier 1764. Ce Gilles Shakespeare, avec toute sa barbarie et son ridicule, a, comme Lope de Vga, des traits si nafs et si vrais, et un fracas d'action si imposant, que tous les raisonnements de Pierre Corneille sont la glace, en comparaison du tragique de ce Gilles. On court encore ses pices, et on s'y plat en les trouvant absurdes. A MmeDU DEFFAND, mai 1764. Ce n'est pas que le nant n'ait du bon ; mais je crois qu'il est impossible le nant, malgr ses bonnes d'aimer vritablement qualits. Quant la mort, raisonnons un peu, je vous prie. Il est certain qu'on ne la sent point, ce n'est pas un moment douloureux; elle ressemble au sommeil comme deux gouttes d'eau; ce n'est que l'ide qu'on ne se rveillera plus qui fait de la peine. C'est l'appareil de la mort qui est horrible, c'est la barbarie de l'extrmeonction, c'est la cruaut qu'on a de nous avertir que tout est fini pour nous. On dit quelquefois d'un homme Il est mort comme : un chien. Mais vraiment un chien est trs-heureux de mourir sans tout cet attirail dont on perscute le dernier moment de notre vie. Il faut avoir fait ses dispositions de bonne heure, et ensuite n'y plus penser du tout.

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A M. DE CHAUVELIN, 1764, 9 avril. Tout ce que je vois jette les semences d'une rvolution qui immanquablement arrivera, et dont je n'aurai pas le plaisir d'tre le tmoin. Les Franais arrivent tard en tout, mais ils arrivent. La lumire est tellement rpandue qu'elle clatera la premire occasion: alors ce sera un beau tapage. Les jeunes gens sont bien hereux ! ! ils verront de belles choses A L'ABBD'OLIVET, novembre 1764. Nous menons une vie agrable et tranquille avec l'hritire du nom de Corneille et un de vos jsuites dfroqus qui nous dit tous les dimanches la messe, que je n'entends jamais, et laquelle il n'entend rien, non plus que vous. Vivent Cicron et Virgile! Vive, vale. A DAMILAVILLE,novembre 1764. Mon cher frre, comptez que je ne me suis pas alarm mal propos sur ce portatif (Dict. phil.) qu on m'imputait, et qu'il a t ncessaire de prendre la cour des prcautions qui ont beaucoup cot ma philosophie. A DAMILAVILLE, fvrier 1765. Le cur me saigne de deux grandes plaies: la premire, que Rousseau soit fou; la seconde, que nos philosophes de Paris soient tides. Dieu merci, vous ne l'tes point. Au MME,le 15 mars. Voulez-vous bien faire parvenir le petit billet ci-joint la veuve Calas ? Adieu, mon cher frre, vous tes un homme selon mon cur; votre zle est gal votre raison. Je hais les tides. Ecr. l'inf., cr. l'inf., vous dis-je. Je vous embrasse de toutes mes pauvres forces. A D'ARGENTAL, 17 mars 1764. Divins anges, la protection que vous avez donne aux Calas n'a pas t inutile. Vous avez got une joie bien pure en voyant le succs de vos bonts. Un petit Calas tait avec moi quand je, reus votre lettre et celle de Mme Calas et celle d'Elie de Beaumont (l'avocat) et tant d'autres ; nous versions des larmes d'attendrissement, le petit Calas et moi. Mes vieux yeux en fournissaient autant que les siens; nous touffions, mes chers anges. C'est pourtant la philosophie toute seule qui a remport M.

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cette victoire. Quand pourra-t-elle craser toutes les ttes de l'hydre du fanatisme? A DAMILAVILLE, le 23. On est honteux, on gmit d'tre homme, quand on voit que d'un ct on joue l'opra-comique et que de l'autre le fanatisme arme ses bourreaux. J'attends pour rpondre que mon cur >oit un peu dgonfl de la joie inexprimable que m'a donne cet arrt. A DAMILAVILLE,1er avril 1765. Continuez, mon cher et digne frre, faire aimer la vrit: c'est elle que je dois votre amiti; elle m'en est plus chre, et je mourrai attach vous et elle. Au MME,10 avril. Embrassez pour moi les frres. Je vous salue tous dans le saint amour de la vrit. Ber. l'inf. Au MME,le 17. Combattez, anges de l'humanit. cr. l'inf. A LIE DE BEAUMONT, avocat des Calas et des Sirven, le 22 avril 17G5. J'envoie au protecteur de l'innocence la rponse des Sirven en marge. Quels monstres vousavez combattre, et quels services vous rendez l'humanit! Permettez que je vous embrasse avec la plus tendre amiti. Ma foi, j'en fais autant votre digne pouse, malgr mes soixante et onze ans passs. A DAMILAVILLE,le 24. En rponse votre lettre du 18, mon cher frre, j'embrasse tendrement PlatonDiderot. Par ma foi, j'embrasse aussi l'impratrice de t jutes les Russies. Illustre Diderot, recevez les transports de ma joie. La gnrosit russe, la justice rendue aux Calas, celle qu'on va rendre aux Sirven, saiMon cher sissent toutes les puissances de mon me. frre, faut-il que je meure sans vous avoir vu de mes yeux, que le printemps gurit un peu? Je vousvois de mon cur. cr. Vinf. A D'ARGENTAL, mai 1765. Mes chers et divins anges, j'ai dfrich un coin de terre sauvage, je l'ai embelli, j'ai rendu ses grossiers habitants assez heureux.

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Je quitterai tout le fruit de mes peines comme on sort d'une htellerie, sitt que je ne pourrai vivre dans cet asile sans inquitude. Mandez-moi, je vous prie, si je dois rester dans ce trou ou aller dans un autre, parce que tous les trous sont gaux pour un homme qui pense. Celui qu'on habite pour quelques minutes est si voisin de celui qu'on habitera pour toujours, que ce n'est pas la peine de se gner. A DAMILAVILLE,mai 1765. Et cependant je ne serai pas dcourag. Je suis peu prs borgne comme Annibal; j'ai, comme lui, jur une haine immortelle aux Romains, et, duss-je tre empoisonn chez Prusias, je mourrai en leur faisant la guerre. A DAMILAVILLE, juin 1765. Mon cher et vertueux ami, si vous tes quatre la tte de la bonne uvre de faire graver une estampe au profit de la famille si vous tes trois, je suis Calas, je suis le cinquime ; d'un quart; si vous tes deux, je me mets d'un tiers. Ma sant est toujours trs-faible, mais il faut mourir en faisant du bien. A HELVTIUS, juin 1765. Personne ne s'intresse plus que moi votre flicit, mais je sens qu'elle sera parfaite lorsque vous aurez contribu confondre plus Le secret tmoignage qu'on se rend alors l'erreur. soi-mme est une des meilleures jouissances. Votre lche Fontenelle ne vivait que pour lui; vivez pour vous et pour les autres. Il ne songeait qu' montrer de l'esprit; servez-vous de votre esprit pour clairer le genre humain. Je vous embrasse dans la communion des fidles. A Mme DU DEFFAND, novembre 1765. Plus on vieillit, dit-on, plus on a le cur dur. Cela peut tre vrai pour des ministres d'Etat, pour des vques et mais cela est bien faux pour ceux ; pour des moines qui ont mis leur bonheur dans les douceurs de la socit et les devoirs de la vie. A M. MOREAU, directeur des ppinires du roi, dcembre 1765. Il est vrai que j'avais fort applaudi l'ide de rendre les enfants trouvs et ceux des pauvres

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utiles l'Etat et eux-mmes. J'avais dessein d'en faire venir quelques-uns chez moi pour les lever. Tout vieux et infirme que je suis, je planterais aujourd'hui, sr de mourir demain ; les autres en jouiront. A DAMILAYILLE, juin 1765. Je ne sais, mon digne et vertueux ami, si je vous ai mand que la femme de Sirven est morte, en prenant, comme Calas, Dieu tmoin de son innocence. La douleur-a abrg ses jours. Le pre est au dsespoir. Cela ne nous empchera pas de faire toutes nos diligences pour fournir au gnreux Beaumont toutes les pices ncessaires. Je suis toujours malade auprs de M. Tronchin ; mais quand je serais la mort, je ne ngligerais pas de servir une famille si infortune. A ELIEDE BEAUMONT, fvrier 1766. Je vous assure, monsieur, qu'un des beaux jours de ma vie a t celui o j'ai reu le mmoire que vous avez daign faire pour les Sirven. J'tais accabl de mes maux, ils ont tous t suspendus. J'ai envoy chercher le bon Sirven, je lui ai remis ces belles armes avec lesquelles vous dfendez son innocence, il les a baises avec transport. A D'ARGENTAL, fvrier 1766. Je m'imagine que mes i anges verront bientt le mmoire d'Eliepour les Sirven,. et qu'ils le protgeront de toute leur puissance. Cette ; affaire agite toute mon me; les tragdies, les comdies, ( le tripot ne me sont plus de rien, j'oublie qu'il y aj des tracasseries Genve, le temps va trop lentement,, je voudrais que le mmoire d'Elie ft dj dbitt et que toute l'Europe en retentt. Je l'enverrais aui mufti et au Grand Turc, s'ils savaient le franais. Les coups que l'on porte au fanatisme devraient pntrera d'un bout du monde l'autre. A DAMILAVILLE, avril 1766. J'attends avec mon im-'-j patience ordinaire cette estampe des Calas et le m-i moire de notre prophte Elie pour Sirven. Il est sanse doute sign de plusieurs avocats dont il faut payer las. consultation, M. de Laleu (notaire de Voltaire) VOUSS donnera tout ce que vous prescrirez. Ce sont mainte''t

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nant les Sirven qui m'occupent parce qu'ils sont les seuls malheureux. Ma sant s'affaiblit de jour en jour, et il faut se hter de faire le bien. A M. LE COMTEDE LA TOURRAILLE,mai 1766. La raison humaine a t obscurcie en France pendant des sicles. Elle fut agrable et frivole dans le beau sicle de Louis XIV, elle commence tre solide dans le ntre. C'est peut-tre aux dpens des talents, mais tout prendre, je crois que nous avons gagn beaucoup. Nous n'avons aujourd'hui ni des Racine, ni des Molire, ni des La Fontaine, ni des Boileau, et je crois mme que nous n'en aurons jamais; mais j'aime mieux un sicle clair qu'un sicle ignorant, qui a produit sept ou huit hommes de genie. Et remarquez que ces crivains, qui taient si grands dans leur genre, taient des hommes trs petits en fait de philosophie. Racine et Boileau taient des jansnistes ridicules, Pascal est mort fou et La Fontaine est mort comme un sot. A D'ARGENTAL,aot 1766.' Les notes achvent de peindre la nature humaine dans toute son excrable turpitude. Mes anges, plus la nature humaine, abandonne elle-mme ou la superstition, inspire des ides tristes et fait bondir le cur, plus j'aime cette nature humaine, quand je vois des mes comme les vtres. Vous me faites aimer un peu la vie. A M. VERNES, avril 1767. Mon cher prtre philosophe et citoyen, je vous envoie deux mmoires de Sirven. Ce petit imprim vous mettra au fait de leur affaire. Comptez qu'ils seront justifis comme les Calas. Je suis un peu opinitre de mon naturel. Jean-Jacques n'crit que pour crire, et moi j'cris pour agir. , Bnissez Dieu, mon cher huguenot, qui chasse partout les jsuites et qui rend la Sorbonne ridicule. Il est vrai qu'il traite fort mal le petit pays de Gex, mais il faut lui pardonner le mal en faveur du bien. Je me suis mis depuis longtemps rire de tout, ne pouvant faire mieux. Rien ne vous empche de venir par chez nous en passant par Versoix, alors nous parlerons de perruques. Je vous donne ma bndiction.

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J'arrte un instant ces citations pour avertir le lecteur que je vais rassembler ici les extraits qui se rapportent l'affaire du chevalier de La Barre. On verra combien elle mut le cur de Voltaire et quelles nergiques rsolutions elle lui inspira. Nul doute que s'il avait t cout, il et abandonn la France, pour aller s'tablir avec les Encyclopdistes Clves, dans les Etats du roi de Prusse. De toutes manires un tel parti lui cotait beaucoup et aurait port une grave atteinte sa fortune. Cependant l'intrpide vieillard est si rsolu qu'il cache Richelieu et mme d'Argent? ce dessein, qui exigeait du secret et pour lequel il sollicita en vain Diderot de faire le voyage de Ferney. Voltaire poursuivit son projet pendant plusieurs mois, nourrissant toujours l'espoir de runir dans un libre foyer les philosophes, afin de terminer l'Encyclopdie et de combattre la superstition avec plus d'avantage. A D'ARGENTAL,16 juillet 1766. L'atrocit de cette aventure me saisit d'horreur et de colre. Je me repens bien de m'tre ruin btir et faire du bien dans la lisire d'un pays o l'on commet de sang-froid et en allant dner, des barbaries qui feraient frmir des sauvages ivres. Et c'est l ce peuple si lger, si doux et si gai! Arlequins anthropophages, je ne veux plus en-' tendre parler de vous. Courez du bcher au bal et de la Grve l'Opra-Comique, rouez Calas, pendez Sirven, brlez cinq pauvres jeunes gens, qu'il fallait, comme disent mes anges, mettre six mois Saint-Lazare, je ne veux pas respirer le mme air que vous. Mes anges, je vous conjure encore une fois de me /lire tout ce que vous savez. L'inquisition est fade en comparaison de vos jansnistes de grand'chambre et de la Tournelle. Il n'y a point de loi qui ordonne ces horreurs en pareil cas ; il n'y a que le diable qui soit capable de brler les hommes en dpit de la loi. Quoi? le, caprice de cinq vieux fous suffira pour infliger dessupplices qui auraient fait trembler Busiris. Je m'ar-rte, car j'en dirais bien davantage. C'est trop parler de dmons, je ne veux qu'aimer mes anges.

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19 juillet 1766. Je crains que ProA DAMILAVILLE, ftagoras (d'Alembert) ne soit trop gai au milieu des [horreurs qui nous environnent. Le rle de Dmocrite est fort bon quand il ne s'agit que des folies humaines ; :mais les barbaries font des Hraclites. Je ne crois pas 'que je puisse rire de longtemps. Je vous rpte toujours la mme chose, je vous fais toujours la mme en faveur de ces La consultation malheureux prire. jeunes gens et le mmoire des Sirven, ce sont l mes deux ples. 21 juillet 66. Je ne me laisse pointabattre, Au MME, mon cher frre, mais ma douleur, ma colre et mon indignation redoublent chaque instant. Je me laisse si peu abattre que je prendrai probablement le parti d'aller finir mes jours dans un pays o je pourrai faire du bien. J'ai commenc prendre des mesures et, si vous me secondez, je ne balancerai pas. A D'ARGENTAL,23 juillet 66. Je ne dormirai pas Cette jusqu' ce quej'aie la consulttion des avocats. barbarie m occupe nuit et jour. Est-il possible que le peuple l'ait soufferte? L'homme en gnral est un anidvorer son mal bien lche, il voit tranquillement .prochain, et semble content pourvu qu'on ne le dvore pas. Mes anges, j'ai le cur dchir. Ce mme jour, 23 juillet 66, Voltaire crit Damilaville et Diderot pour les dcider aller s'tablir en Prusse. Deux jours aprs, le 25, mme insistance chaleureuse pour dterminer les philosophes accepter ce plan: Je sche en attendant la consultation des avocats en faveur de cet infortun qui est mort avec plus de courage que Socrate. A DAMILAVILLE,18 aot 66. Enfin, six sept cent -mille huguenots ont abandonn leur patrie pour les sottises de Jehan Chauvin (Calvin) et il ne se trouvera pas douze sages qui fassent le moindre sacrifice la raison universelle qu'on outrage! Cela est aussi honteux pour l'humanit que l'infme perscution.qui nous opprime. Ce n'tait point ainsi qu'en usaient les

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ils taient frres, ils Stociens et les Epicuriens; faisaient corps, et les philosophes d'aujourd'hui sont des btes fauves qu'on tue l'une aprs l'autre. Je ne vous dirai pas aujourd'hui, mon cher frre, cr. l'inf. car c'est l'inf. qui nous cr. A D'ALEMBERT,juillet 1766. Oui, vraiment, je le connais ce mufle de buf et ce cur de tigre (Pasquier), mrite par ses fureurs ce qu'on a fait prouver a qui et vous voulez prendre le parti de rire, 1 extravagance; mon cher Platon! Il faudrait prendre celui de se venger ou du moins de quitter un pays, o se commettent tous les jours tant d'horreurs. Je vous prie d'envoyer cette relation frre Frdric, afin qu'il accorde une protection plus durable cinq ou six hommes de mrite, qui veulent se retirer dans une province de ses Etats et y cultiver en paix la raison, loin du plus absurde fanatisme et loin des sclrats qui se jouent ainsi du sang des hommes. Non, encore une fois non, je ne puis souffrir que ! mon vous finissiez votre lettre en disant: je rirai. Ah cher ami, est-ce l le temps de rire? Riait-on en voyant chauffer le taureau de Phalaris ? Je vous embrasse avec rage. Au MME,7 aot 1766. Vous avez des liens, des pensions, vous tes enchan; pour moi, je mourrai bientt et ce sera en dtestant le pays des singes et des tigres, o la folie de ma mre me fit natre, il y a bientt 73 ans. Je vous demande en grce d'crire de votre encre au roi de Prusse. J'ai de fortes raisons pour qu'il sache quel point on doit nous mpriser. Un des plus grands malheurs des honntes gens, c'est qu'ils sont des lches. On gmit, on se tait, on soupe et on oublie. Adieu, je vous rvre avec justice et je vous aime avec tendresse. Gardons pour nous notre douleur et le secret de nos notre indignation. Gardons-nous curs. A DAMILAVILLE,25 aot 1766. Tout ce que je puis vous dire aujourd'hui, mon cher frre, c'est que tout de vivre sous le est prt. Diderot est inexcusable librement la glaive quand il peut faire triompher

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vrit. Je ne conois pas ceux qui veulent ramper sous le fanatisme dans un coin de Paris, tandis qu'ils pourraient craser ce monstre. Quoi ! ne pourriez-vous seulement me fournir deux disciples zls? Il n'y aura Je ne donc que les nergumnes qui en trouveront! demanderais que trois ou quatre annes de sant et de vie; ma peur est de mourir avant d'avoir rendu service.

On voit, par sa correspondance, que Diderot tait tellement attach Mlle Voland et si fortement persuad que son loignement la tuerait, qu'il ne put se rsoudre se rendre aux instances de Voltaire, non qui l'appelait Pplus qu' celles de l'Impratrice tersbourg. Diderot fut alors retenu en France par son cur, comme Voltaire le fut, au temps de sa passion pour Mme du Chtelet. En rsum, il a t bon que ces grands hommes restassent en France, quoi qu'ils pussent en souffrir. Leur action sur le monde en a t plus puissante. Ici encore leur tendresse d'me a exerc une utile influence sur leur destine. Au MME, le 29. Ma tristesse augmente et ma sant diminue tous les jours, je mourrai avec la douleur de voir les hommes devenir tous les jours plus fait ma Gonsolamchants. Votre amiti vertueuse tion. A Mme DE SAINT-JULIEN, 14 aot 1766. Je ne sais, madame, si j'cris aii chasseur, ou au philosophe, ou une jolie femme, ou au meilleur cur du monde ; il me * semble que vous tes tout cela. J'ai pris la libert, votre dpart de Ferney, de vous remettre une petitede en M. faveur d'une Saint-Florentin, pour requte malheureuse famille huguenote. Le pre a t vingttrois ans aux galres, pour avoir donn souper et coucher un prdicant; la mre a t enferme, les enfants rduits 'mendier leur pain. On leur avait laiss le tiers du bien pour les nourrir, ce tiers a t usurp par le receveur des domaines. Il y a de terribles 15

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malheurs sur la terre, madame, pendant que ceux qu'on appelle heureux sont dvors de passions et d'ennuis. DE RICHELIEU, mme date et mme Au MARCHAL objet. P.-S. Oserais-je vous conjurer de donner ce mmoire M. de Saint-Florentin et de daigner l'appuyer de votre toute puissante protection et de toutes vos iorces? Quand on peut avec des paroles tirer une famille d'honntes gens de la plus horrible calamit, on doit dire ces paroles; je vous le demande en grce. A DAMILAVILLE,septembre 1766. Pour chasser toutes mes ides tristes, j'ai eu l'insolence de faire venir chez moi toute la troupe comique de Genve,., mais aprs ces ftes brillantes, je songe aux horreurs de ce monde, je songe aux infortuns et je retombe dans ma tristesse: Votre amiti me console plus que les ftes. Ec. l'inf. DE RICHELIEU, octobre 1766. Vous Au MARCHAL pouvez avoir gar le mmoire que j'avais eu l'honneur de vous envoyer, souffrez que je vous en prsente un second. Vous me demanderez de quoi je me mle de solliciter toujours pour des huguenots, c'est que je vois des familles disperses et sans pain, c'est que cent personnes viennent crier et pleurer chez moi, et qu'il est impossible de n'en pas tre mu. Le projet de rallier les philosophes, hors de France et sous la protection du roi de Prusse, persista longtemps chez Voltaire. Voici encore quelques lignes ce sujet, adresses Damilavillele 12 novembre 1766. Le lecteur se rappellera que le secret des lettres n'existait point sous Louis XV, pas plus que la libert de penser. De l tous les dguisements, les noms d'emprunts et les dngations rptes de Voltaire. Mon cher ami, je vous ai mand combien la lettre de M. Tonpla (Platon, Diderot) avait attendri M. Boursier (Voltaire). Je vous rpte qu'il est bon de s'assurer de la personne (Frdric) dont on semble se dfier. Je vous rpte que cette personne donne tous les jours

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M. Boursier des paroles positives et que ce Boursier, en cas de besoin, pourrait faire face tout. Il a crit M. Lamberta (d'Alembert) et il attend sa rponse. Mon cher ami, ne nous lassons point de faire du bien aux hommes, c'est notre unique rcompense. Au MME, dcembre 1766. A l'gard des Sirven, mon cher ami, continuez et vous serez bni. Le temps n'est pas favorable, je le sais, mais il faut toujours bien faire, laisser dire et se rsigner. Quel beau rle auraient jou les philosophes, si Jean-Jacques Rousseau n'avait pas t un fou et un monstre, mais ne nous dcourageons pas. A D'ALEMBERT,1769. Cette affaire (d'Etallonde) me donne plus de soins et d'inquitudes que n'en peut supporter un vieux malade, mais je ne lcherai pied que quand je serai mort, car je suis ttu. Au mois de dcembre 1773, Voltaire s'adresse directement d'Etallonde, alors au service de la Prusse. Il lui offre de l'appuyer prs du roi, de le servir en France et de le recevoir Ferney, pendant le temps ncesIl ajoute : Mon saire pour obtenir sa rhabilitation. ge et mes maladies ne m'empcheront pas d'agir avec vivacit. J'y mettrai plus de chaleur que la vieillesse n'a de glace. A D'ARGENTAL,octobre 1774. Vous tes un ange bien consolateur, un vrai paraclet, de vous tes adress Mmela duchesse d'Enville pour mon jeune homme (d'Etallonde), qui brave chez moi depuis six mois ses anciens assassins. Si je meurs, je vous le lguerai par mon testament. P.-S. Cette horrible aventure donne envie de tremper sa plume dans du sang plutt que dans de l'encre. A D'ALEMBERT,octobre 1774. Mon cher et grand philosophe, je vous ai lgu d'Etallonde comme je ne sais quel Grec donna en mourant la main de sa fille je ne sais plus quel autre Grec.

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A MM. D'ALEMBERTETDE CONDORCET,novembre 74. Le roi de Prusse a assez afflig l'humanit, il faut qu'il la console. Il avait pris d'abord la chose un peu lgrement, et en roi, je veux qu'il la consomme en philosophe et en homme sensible, d'une manire ou d'une autre. Je lui cris dans cette ide. M. d'Alembert fera beaucoup et beaucoup mieux que moi. Il s'agit d'une bonne uvre. Puiss-je vivre assez longtemps pour la voir accomplie! Aux MMES,dcembre 1774. Mmela duchesse d'Enville nous appuiera de toute la chaleur qu'elle met dans sa profession de faire du bien. Je ne sais lequel des deux Bertrand a le bonheur d'tre li avec elle. Peut-tre ont-ils tous deux cet avantage, tant mieux. Il faut que tous les honntes gens se tiennent bien serrs par la main. Ce que j'aime de Mme la duchesse d'Enville, c'est qu'elle a un peu d'enthousiasme dans sa vertu courageuse. Je suis comme cet autre qui disait, ce qu'on prtend, qu'il n'aimait pas les tides. Au ROI DE PRUSSE, dcembre 1774. J'ose toujours assurer Votre Majest que d'Etallonde est bien digne de sa protection. Son ducation avait t trs-nglige par son pre, sot et dur prsident de province, qui destinait son fils tre prtre. Il ne savait pas seulement l'arithmtique quand il est venu chez moi ; il est consomm maintenant dans la gomtrie pratique et les fortifications. A D'ARGENTAL, janvier 1775. Cette affaire, mon cher ange, est aprs tout ma grande passion, c'est en me dvouant pour venger l'innocence que je veux finir ma carrire. Daignez m'aider dans le dernier de mes travaux. Revenons quelques annes en arrire, et retrouvons Voltaire l'poque o avait commenc l'affaire de la Barre. A D'ARGENTAL,avril 1767. Je suis toujours prt aller chercher ailleurs, non pas le repos, mais la scurit. Si la nature ne m'avait donn deux antidotes

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excellents, l'amour du travail et la gaiet, il ya longtemps que je serais mort de dsespoir. A DAMILAVILLE, juillet 1767. Tout cela est fort triste: les philosophes ont besoin de constance. Adieu, mon cher ami, aimez-moi toujours, et fortifiez-moi contre les mchants. A M. BORDES, Lyon, 1768. On ne veut pas que je meure en repos. J'espre cependant expirer tranquille, soit au pied des Alpes, soit au pied du Caucase (dans les Etats de Catherine). Fortem ac tenacempropositi virum. Au MARQUIS DE VILLEVIEILLE, dcembre 1768. Je mourrai consol en voyant la vritable religion, c'est-dire celle du cur, s'tablir sur les ruines des simagres. Je n'ai jamais prch quo l'adoration d'un seul Dieu, la bienfaisance et l'indulgence. Avec ces sentiments, je brave le diable qui n'existe point et les vrais diables fanatiques qui n'existent que trop. A M. MOREAU, ppiniriste du roi, janvier 1768. Ni ma vieillesse, ni mes maladies, ni la rigueur du climat ne me dcouragent. Quand je n'aurais dfrich qu'un champ, quand je n'aurais fait russir que vingt arbres, c'est toujours un bien qui ne sera pas perdu. Le ministre nous a fait un beau grand chemin, j'en ai plant les bords d'arbres fruitiers, mangera les fruits qui voudra. Le bois de ces arbres est toujours d'un grand service. A L'ABBROUDAUD, conomiste, juillet 1768. On a donn des dits pour extirper l'infme profession de mendiant, profession si relle et qui se soutient malgr les lois, au point que l'on compte deux cent mille mendiants vagabonds dans le royaume. Ils chappent tous aux chtiments dcerns par les lois, et il faut pourtant les nourrir parce qu'ils sont hommes. Peut-tre, si en donnait aux seigReurs et aux communes le droit de les arrter et de les faire travailler, on viendrait bout de rendre utiles des malheureux, la qui surchargent terre.

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J'oserais vous supplier, monsieur, vous et vos associs, de consacrer quelques-uns de vos ouvrages ces objets trs importants. Le ministre et surtout les officiers des cours suprieures ne peuvent gure s'instruire fond sur l'conomie de la campagne, que par ceux qui en ont fait une tude particulire. Presque tous vos magistrats sont ns dans la capitale, que nos travaux nourrissent et o ces travaux sont ignors. A M. GUILLAUMOT, aot 1768. Je m'inarchitecte, tresse toujours Paris, comme on aimeses anciens amis avec leurs dfauts. Je suis toujours fch de voir le faubourg Saint-Germain sans aucune place publique, des rues si mal alignes, des maisons sans eau et mme des fontaines qui en manquent et encore quelles fontaines de village! Mais, en rcompense, les cordeles capucins, ont de trs grands emplacements. liers, que dans cinq ou six cents ans, tout cela sera j'espre corrig! A D'ARGENTAL, septembre 1768. Je viens des affaires plus graves, c'est le succs de l'avis que vous donntes Sirven; vous aviez seul raison. Tout le Parlement de Toulouse est pour Sirven, si j'en crois les nouvelles que je reois aujourd'hui. Adieu, mon divin ange, rien n'est plus doux que de faire un peu de bien. A Mme DU DEFFAND,septembre 1768. Ce n'est pas assez de har le mauvais got, il faut dtester les hypocrites et les perscuteurs, il faut les rendre odieux et en purger la terre. Vous ne dtestez pas assez ces monstres-l. Je vois que vous ne hassez que ceux qui vous ennuient. Mais pourquoi ne pas har ceux qui ont voulu vous tromper et vous gouverner? Ne sont-ils pas d'ailleurs cent fois plus ennuyeux que tous les discours acadmiques? A THIRIOT, 1768. Vous savez, mon cher ami, que mes grands noms sont ceux de Newton et de Locke, de Corneille, de Racine. Je ne connais de grands hommes que ceux qui ont rendu de grands services au genre humain.

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A D'ALEMBERT, dcembre 1768. Nos lettres s'taient croises, mon trs-cher philosophe. Je regretterai Damilaville toute la vie. J'aimais l'intrpidit de son me, j'esprais qu' la fin, il viendrait partager maretraite. Au MME,janvier 1769. Sans doute, j'ai regrett de saint Paul et Damilaville, il avait l'enthousiasme Damilavillne, n'en avait i l'extravagance, ni la fourberie, c'tait un homme ncessaire. A MmeDU DEFFAND, mars 1769. J'ai de l'horreur pour la vie de Paris, mais je voudrais au moins passer un hiver avec vous. Ce qu'il y a de triste, c'est que la chose n'est pas facile, attendu que j'ai l'me un peu fire. Le passage suivant est extrait d'une lettre l'abb Andra, dont le nom doit tre conserv, car il travailla l'affaire des Sirven et pour ce fait fut perscut et abreuv de dgots jusqu' en mourir. Voltaire revient souvent sur son souvenir, attendu qu'il n'oubliait rien et gardait surtout mmoire des bonnes actions et des hommes vertueux. Je suis toujours bien malade. La justification entire des Sirven et ce coup essentiel port au fanatisme me feront plus de bien que tous les remdes du monde. On m'a mis au lait de chvre, mais j'aime mieux craser l'hydre. Vous n'ignorez pas qu'ayant obtenu de M. le duc de Choiseul une gratification pour les capucins de mon pays, frre Amatus Dalambala, notre gnral rsidant Rome, m'a fait l'honneur de m'agrger l'ordre, mais je n'en suis pas plus savant. Donnez-moi votre bndiction et recevez celle de frre Franois, capucin indigne. Ce maudit SysVoltaire vient d'crire Grimm : tme de la nature a fait un tort irrparable; et Mmedu Deffand: Le Systme de la nature est comme le systme de Law, il fait tort au monde.) Dans le mme temps, octobre 1770, s'adressant d'Alembert

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et Condorcet, qui venaient de passer quelques jours Ferney, il nous donne une nouvelle preuve de sa force d'me et de sa confiance dans l'avenir : c( Le vieux malade de Ferney embrasse de ses deux maigres bras les deux voyageurs philosophes, qui ont adouci ses maux pendant quinze jours. Un grand cour1 tisan (sans doute Richelieu) m'a envoy une singulire rfutation du Systme de la nature, dans laquelle il dit que la nouvelle philosophie amnera une rvolution horrible, si on ne la prvient pas. Tous ces cris s'vanouiront et la philosophie restera. Au bout du compte elle est la consolation de la vie et son contraire en est le poison. Laissez faire, il est impossible d'empcher de penser, et plus on pensera moins les hommes seront malheureux. Vous verrez de beaux jours, vous les ferez, cette ide gaie la fin des miens. A RICHELIEU, dcembre 1771. J'ai commenc tablir entre Ptersbourg et ma colonie un assez gros commerce, et je n'attends qu'une rponse pour en tablir un avec Pkin; cela parat un rve, mais cela n'est pas moins vrai. Je suis sr que si j'tais plus jeune, je verrais le temps o l'on pourrait crire de Paris Pkin par la poste et recevoir rponse au bout. de sept huit mois. Le monde s'agrandit et se dniaise. A M. PERROT, AVOCATA DIJON, dcembre 1771. J'ai lu ce qui regarde l'esclavage de la mainmorte, avec d'autant plus d'attention et d'intrt, que j'ai travaill quelque temps en faveur de ceux qu'on appelle francs et qui sont esclaves et mme esclaves de ; moines. On rit du pch originel, on a tort. Tout le monde a son pch originel. Le pch de ces pauvres serfs, au nombre de plus de cent mille dans le royaume, est que leurs pres, laboureurs gaulois, ne turent pas le petit nombre de barbares Visigoths, ou Bourguignons, ou Francs, qui vinrent les tuer et les voler. S'ils s'taient dfendus comme les Romains contre les Cimbres, il n'y aurait pas aujourd'hui de procs pour la

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mainmorte. Ceux qui jouissent de ce beau droit assurent qu'il est de droit divin; je le crois comme eux, car assurment il n'est pas humain. A CHRISTIN, 30 mars 1772: Douze mille hommes devenus esclaves de vingt moines ! cela augmente la fivre qui me tourmente ce printemps. Je n'aurai pas de sant cette anne. Je crains bien de mourir en 1772, c'est l'anne centenaire de la Saint-Barthlemy. A MmeDE BEAUHARNAIS, 1772. On dit, madame, que les divinits apparaissaient autrefois aux solitaires dans le dsert; mais elles n'crivaient point de jolies lettres et j'aime mieux la lettre dont vous m'avez honor que toutes les apparitions des nymphes de l'antiquit. Il y a encore une chose qui me fait un trs-grand plaisir, c'est que vous ne m'auriez point crit, si vous tiez dvote ou superstitieuse : il y a des confesseurs qui dfendent leurs pnitentes de se jouer moi. Je crois, madame, que, si quelqu'un est assez heureux ce ne peut tre qu'un homme pour vous diriger, du monde, un homme aimable qui n'a point de sots scrupules. Vous ne pouvez avoir qu'un directeur raisonnable et fait pour plaire. Le comble de ma bonne fortune, c'est que vous criviez naturellement et que votre esprit n'a pas besoin d'art. On dit que votre figure est comme votre esprit. Que de raisons pour tre enchant de vos bonts ! Agrez, madame la reconnaissance et le respect du vieux solitaire V. A Mme LA COMTESSEDE SAINT-HREM, 27 juillet 1772. Madame, vous avez crit un vieillard octognaire, qui est trs-honor de votre lettre; il est vrai que madame votre mre daigna autrefois me tmoigner beaucoup d'amiti et quelque estime. Ce serait une grande consolation pour moi, si je pouvais mriter de sa fille un peu de ses sentiments. Vous avez assurment trs-grande raison de regarder l'adoration de l'Etre des tres comme le premier des devoirs, et vous savez sans doute que ce n'est pas le seul. Nos autres devoirs lui sont subordonns, mais les occupations d'un bon citoyen ne sont pas 15.

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aussi mprisables et aussi hassables qu'on a pu vous le dire. Celui qui a contribu rendre Henri IV encore plus cher la nation, celui qui a crit le Sicle de Louis XIV, qui a veng les Calas, qui a crit le Trait de la tolrance, ne croit pas avoir clbr des choses mprisables et hassables. Je suis persuad que vous ne hassez, que vous ne mprisez que le vice et l'injustice, que vous voyez dans le matre de la nature le pre de tous les hommes, que vous n'tes d'aucun parti, que plus vous tes claire plus vous tes indulgente. Telle tait madame votre mre que je regrette toujours. Tous les hommes sont galement faibles, galement petits devant Dieu, mais galement chers celui qui les a forms. Il ne nous appartient pas de soumettre les autres nos opinions. Je respecte la vtre, je fais mille vux pour votre flicit et j'ai l'honneur, etc. Quel admirable ton de bont paternelle envers une petite dame de cour, sincre sans doute mais enferme dans ses ides troites avec une certaine raideur, ce point qu'elle ne craignait pas de moraliser l'illustre vieillard. Avec quelle habilet et quelle large mesure Voltaire donnait une leon d'humanit et de raison cette faible crature, qui croyait pouvoir le catchiser! A Mme LA COMTESSE DUBARRI, 20 juin 1773. Madame, M. de Laborde m'a dit que vous lui aviez ordonner de m'embrasser des deux cts de votre part. deux baisers sur la fin de ma vie! Quel passeport vous daignez m'envoyer! Quoi Deux! ! c'est trop d'un, adorable Egrie; Je serais mort de plaisir au premier. Il m'a montr votre portrait; ne vous fchez pas, madame, si j'ai pris la libert de lui rendre les deux baisers. ne pouvez empcher cet hommage, Vous Faible tribut de quiconque a des yeux. C'est aux mortels d'adorer votre image, L'original tait fait pour les dieux.

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J'ai entendu plusieurs morceaux de la Pandore de M. de Laborde, ils m'ont paru bien dignes de votre protection. La faveur donne aux vritables beauxarts est la seule chose qui puisse augmenter l'clat dont vous brillez. Daignez agrer, madame, le profond respect d'un vieux solitaire, dont le cur n'a presque plus d'autre sentiment que celui de la reconnaissance. Outre l'esprit et la grce, cette lettre ne manque N'oublions pas qu'elle pas d'une certaine dignit. tombe d'une main gnreuse, qui pardonnait tous, amis et ennemis, et qui nous a enseign l'indulgence encore que nous, qui et l'humanit. Souvenons-nous avons appris amnistier les assassins de la SaintBarthlemy et les bourreaux de septembre, nous devons tendre notre mansutude sur la beaut profane, tombe dans la boue t dans le sang, sur MmeDubarri comme sur Throigne de Mricourt. L'humanit doit nous devenir sacre comme elle le fut Voltaire. Tel est aussi le sentiment de l'un des plus illustres crivains de notre temps, d'ailleurs remarquable entre tous par ses hautes aspirations. Mme Sand met dans la bouche de Consuelo les paroles suivantes, qu'il est bon de relire et de mditer. L'me humaine conserve toujours dans ses garements quelque chose de bon et de grand, o l'on retrouve avec joie une empreinte sacre qui est comme le sceau de la main divine. L o il ya beaucoup plaindre, il y a beaucoup pardonner, et l o l'on trouve pardonner, sois certain, bon Joseph, qu'il y a quelque chose - aimer. A M. LE CHEVALIERDELISLE, capitaine de dragons, 12 juillet 1773. Si vous voyagez, monsieur, pour les belles divinits de la France, vous faites bien d'aller o est Mmela comtesse de Brionne ( Lausanne). Si vous voulez, chemin faisant, voir des ombres, comme

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faisait le capitaine de dragons Ulysse dans ses voyages, vous ne pouvez vous adresser mieux que chez moi.Je suis la plus chtive ombre de tout le pays, ombre de quatre-vingts ans environ, ombre trs-lgre et trs-souffrante. Je n'apparais plus qu'aux gens qui sont en vie (qui pensent). Mon triste tat m'interdit tout commerce avec les humains ; mais quoique vous n'ayez point traduit les Gorgiques, hasardes, de venir Ferney quand il vous plaira. MmeDenis, qui est le contraire d'une ombre, vous fera les honneurs de la chaumire. Nous avons aussi un neveu, capitaine de dragons comme vous, qui demeure dans une autre chaumire voisine, et moi, si je ne suis pas mort absolument, je vous ferai ma cour comme je pourrai, dans les intervalles de mes anantissements. Si je meurs pendant que vous serez en route, cela ne fait rien, venez toujours, mes mnes en seront trs-fljatts; ils aiment passionnment la bonne compagnie. .'ai l'honneur d'tre, avec respect, monsieur, votre trs-humble et trs-obissante servante, L'OMBRE DE VOLTAIRE. Dans la dernire partie de la correspondance avec d'Alembert, on voit reparatre souvent une allusion et Raton. Deux phrases d'une la fable de Bertrand rponse du gomtre philosophe en feront mieux saisir le sens au lecteur : Raton est un saint homme de chat et le premier chat du monde pour tirer les marrons du feu sans se brler les pattes. Ces marrons ont t reus, et Bertrand les a distribus tous les Bertrands ses confrres dignes de les manger. Raton Voltaire, hardi, habile, plus couvert par" son loignement de Paris, par ses relations tendues et par la notorit de son gnie, travaillait intrpidement la sainte cause, que servaient Paris Bertrand d'Alembert et Ce. En mars 1773, Voltaire mandait d'Alembert :

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Mon trs-aimable Bertrand, votre lettre a bien attendri mon vieux cur, qui pour tre vieux n'en est si je pas plus dur. Je ne sais pas bien positivement suis encore en vie, mais en cas que j'existe c'est pour vous aimer. Adieu, mon philosophe trs-cher et trsncessaire, adieu, vivez longtemps. A Mille DU DEFFAND, juillet 1773, Procs de Lally : Voil, madame, ce qui m'a occup nuit et jour et quoique j'aie prs de quatre-vingts ans; c'est le travail qui m'a le plus fatigu de ma vie. A LA MME,novembre 1773. M. Delisle se moque de moi de dire qu'il m'a trouv de la sant. Je n'en ai, jamais eue, je ne sais ce que c'est que par ou-dire. Je n'ai pas pass un seul jour de ma vie sans souffrir beaucoup. A D'ALEMBERTET A CONDORCET, septembre 1774. Oh! Bertrands! Bertrands! Raton a t prs de mourir de douleur et de viillesse, dans sa gouttire cent lieues de vous. On m'imputait Compigne la Lettre d'un thologien. Sans M. le chancelier (Maupeou) qui a toujours eu pour moi une extrme bienveillance, j'tais perdu, grce un prtre de cour. A D'ARGENTAL,octobre 1774. Mon cher ange, vos lettres attendrissent mon cur et le dchirent en deux. J'avais fait faire au commencement de l't une petite voiture, que j'appelais ma commode et non pas ma dormeuse. Je cours toujours en ide, de mon beau plateau entre le noir mont Jura et les effroyables Alpes, pour venir me mettre l'ombre de vos ailes, dans votre superbe cabinet qui donne sur les Tuileries. La nature et la destine enchanent mon petit corps, quand mon me vole vous. Me voil l'ge de quatre-vingts ans, un peu perclus, un peu sourd, un peu aveugle, assez embarrass dans mes affaires, n'ayant du gouvernement qu'un carr de parchemin, ne demandant rien pour moi, ne .dsirant rien que de vous voir, vous souhaitant vous et Mmed'Argental sant et amusement, et mettant toujours ma frle existence l'ombre de

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LA VIE DE VOLTAIRE mes forces, vous

vos ailes, vous respectant de toutes aimant de tout mon cur.

A M. BOURGELAT (le crateur des coles vtrinaires), mars 1775. J'tais tonn qu'avant vous les btes cornes ne fussent que du ressort des bouchers et que les chevaux n'eussent pour leurs Hippocrates que des marchaux-ferrants. Les vrais secours manquent dans les pays les plus polics. Vous avez seul mis fin cet opprobre pernicieux. Le grand malheur des paysans est d'tre imbciles et un autre malheur est d'tre trop ngligs: on ne songe eux que quand la peste les dvore, eux et leurs troupeaux; mais pourvu qu'il y ait de jolies filles d'Opra Paris, tout est bien. A. Mme SUARD, juin 1775. Madame, j'ai crit monsieur votre mari que j'tais amoureux de vous. Ma passion a bien augment la lecture de votre lettre. Vous m'oublierez au milieu de Paris; et moi, dans mon dsert, o l'on va jouer Orphe, je vous regretterai, comme il regrettait Eurydice; avec cette diffrence que c'est moi le premier qui descendrai dans les enfers et que vous ne viendrez point m'y chercher. Parlez de moi avec vos amis, conservez-moi vos bonts, ce cur est trop touch pour vous dire qu'il est votre trs-humble serviteur. A LALANDE, fvrier 1775. Je reus hier le plus beau prsent qu'on m'ait jamais fait. J'ai pass tout jour et presque toute une nuit lire le premier voun lume, et j'ai entam le second. C'est la premire fois, je crois, qu'on a lu tout de suite un volume d'astronomie. A L'ABB DUVERNET,fvrier 1776. Ceux qui vous ont dit, monsieur l'abb, qu'en 1744 et 45, je fus courtisan, ont avanc une triste vrit. Je le fus, je ne me corrigeai qu'en 1746 et je m'en repentis en 1747. De tout le temps que j'ai perdu en ma vie, c'est celui-l sans doute que je regrette le plus. Ce ne fut pas le temps de ma gloire, si j'en eus jamais. A D'ALEMBERT, mai 1777. Ma petite apoplexie

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l'ge de 83 ans vaut bien votre colique. Je meurs accabl par la nature qui m'attaque par en haut, quand elle vous lutine par en bas. Je meurs perscut par la fortune qui s'est moque de moi dans la fondation de ma colonie. Je meurs poursuivi par les mauvais livres qui pieuvent, je meurs aboy par les dogues qui dchirent ce Delisle. Je sais qu'tant de cure, ils veulent me dvorer aussi, mais ils feront mauvaise chre. Je suis un vieux cerf plus que dix cors et je leur donnerai de bons coups d'andouillers avant d'expirer sous leurs dents. Le cerveau me tinte si profondment, l'heure o je vous cris, que l'Amanuensis,(son secrtaire) et moi nous ne nous entendons plus. Mon cur est encore sain, il sera vous jusqu'au dernier moment. Adieu, cher Bertrand, souvenez-vous de Raton. le grand rieur, Souvenez-vous de Raton ! Voltaire cet homme d'une raison imperturbable et d'un si ferme caractre, Voltaire va si vite, il fait tant de choses, son uvre est si vaste, si complexe, qu'on ne compte pas ses larmes. Il en versa cependant sur les genoux de Mmedu Chtelet, qui ne pouvait le consoler de l'infamie de Desfontaines et de la lchet de Thiriot; il en versa la mort de ses amis ; il en versa sur le jeune Calas et sa famille; il en versa sur les mains de Turgot disgraci; il en versa pendant que tout un peuple en dlire lui rendait enfin justice et l'acclamait dans les derniers jours de son ardente et glorieuse existence. Souvenez-vous de Raton! Pour nous, ce simple cri, parti d'un cur sain, nous arrache aussi des larmes. On en pensera ce qu'on voudra, c'est que Voltaire, nullement mlancolique, possde toujours cette admirable simplicit des mes fortes et grandes. Quelques mois aprs avoir crit cette lettre, il racontera M. de Florian, avec une gale simplicit: Le trait avec les Amricains est public. J'ai vu M. Franklin chez moi, tant trs-malade; il a voulu que je donnasse ma bndiction son petit fils. Je la lui ai donne en disant: Dieu et la libert,

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en prsence de vingt personnes qui taient dans ma chambre. L'-propos n'a manqu ni au malade ni au vieillard, qui conserva toujours une simplicit digne de Sparte. Au sujet de Sparte, supposons Jean-Jeacques racontant une pareille scne, s'il avait trouv le mot sublime de la situation. Quelle belle et loquente dclamation nous aurions eue, pour faire pendant la prosopope de Fabriius; qu'aurait dit votre grande me 1 Souvenons-nous de Raton! J'ai dit que Voltaire n'tait nullement mlancolique et qu'on ne trouve gure de traces dans sa correspondance de cette disposition d'esprit, parce qu'il vivait dans les autres, la diffrence des Ren, des SaintPreux. Cependant, voici un passage d'une lettre adresse M. d'Argence de Dirac, auquel je n'avais pas d'abord pris garde et que je trouve trs touchant, dans le retour que l'auteur fait sur lui-mme, et par-dessus trs digne et trs religieux, 30 octobre 1777: Ce cur est tout ce qui me reste. J'ai perdu l'imagination et la pense, comme j'ai perdu les che veux et les dents. Il faut que tout dloge pice pice, jusqu' ce qu'on retombe dans l'tat o l'on tait avant de natre. Les arbres qu'on a plants de meurent et nous nous; en allons. Tout ce que je de manderais la nature, ce serait de partir sans dou leur; mais il n'y a pas d'apparence qu'elle me fasse cette grce, aprs m'avoir fait souffrir pendant prs de quatre-vingt-quatre ans. Encore faut-il que je la remercie de m'avoir donn l'existence. Cette lettre, dicte comme presque toutes les autres, emporte comme elles au courant de cette vie ardente, n'est rien moins dans sa simplicit que l'quivalent de cette magnifique prire d'Epictte. Voltaire l'abrge ainsi dans son Dictionnaire philosophique : 0 mon matre, mon pre ! tu as voulu que je souf-

DE VOLTAIRE 269 MINIATURE frisse et' j'ai souffert avec rsignation ; tu as voulu tu que je fusse pauvre, j'ai embrass la pauvret; m'as mis dans la bassesse; je n'ai point voulu la tu veux que je meure, je t'adore en mou grandeur; rant. Je sors de ce magnifique spectacle en te rendant grce de m'y avoir admis, pour me faire contempler l'ordre admirable avec lequel tu rgis l'univers. A D'AHGENTAL,aot 1777. Figurez-vous qu'au milieu des embarras et de la ruine de ma colonie, entour de cranciers 'pressants et de dbiteurs insolvables, j'ai entrepris deux ouvrages d'un genre diffrent de la et tragdie, et peut-tre beaucoup plus intressants plus utiles. (Le prix de la justice et de l'humanit, Histoire de Vtablissement du christianisme). Tant de fardeaux mon ge ne sont pas aiss supporter, avec ls maladies qui me dsolent et qui me privent de la consolation de venir vous embrasser. Il faut combattre jusqu'au dernier moment la nature etla fortune, et ne jamais dsesprer de rien jusqu' ce que l'on soit mort. a Quel cri hroque de vieux lutteur, et combien il nous meut plus qu'une brillante prosopope ! Au MME, 14 janvier 1778. Soyez sr que je n'ai travaill cet ouvrage (Irne) et que je n'y travaille encore, que pour avoir une occasion de venir Paris jouir, aprs trente ans d'absence, de la bont que vous avez de m'aimer toujours: c'est l le vritable dnoment de la pice. Il est triste d'tre press et de n'avoir pas longtemps vivre. Au MME,3 fvrier 1778. Un homme de mon ge, qui vient de btir quatre-vingt-quatorze maisons, qui est ruin, qui a dix procs et dix actes de tragdie sur le corps, n'a pas de quoi rire. AM. le MARQUIS DEFLORIAN, Ferney, 15 mars 1778. Tout ce que j'ai prouv de bonts de la cour et de la ville a t bien au-del de mes esprances et mme de mes souhaits. Mais je ne crois pas qu'on puisse demander des grces pcuniaires en faveur de ma colonie.

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Le roi est trop endett. Il ya ici un luxe rvoltant et une misre affreuse. Paris est le rendez-vous de toutes les folies, de toutes les sottises et de toutes les horreurs. Quand pourrai-je revoir Ferney et embrasser tendrement le seigneur et la dame de Bijou?

LETTRES RELATIVES A TURGOT J'ai runi part les fragments relatifs Turgot, qui passa quelques jours Ferney en 1760. Ce fut l'homme de Voltaire. Nul plus que l'auteur de l'Essai sur les de Turgot, murs ne fut heureux de l'avnement d'abord au ministre de la marine, puis au contrle gnral. Nul n'en ressentit plus vivement la chute, due en partie une basse manuvre de M. de Maurepas. Lors du dernier voyage de Voltaire Paris, Turgot ne put l'empcher de se jeter sur ses mains et de les embrasser, en s'criant tout en larmes: Laissez-moi embrasser cette main qui a sign le salut du peuple. C'est Condorcet, tmoin du fait, qui l'a racont. Le pote adressa des vers au ministre tomb. Ils sont intituls : A UN HOMME et, quelques nombreux que; soient les vers de Voltaire, on n'en trouve pas d'autres qui portent une pareille suscription. Philosophe indulgent, ministre citoyen, ne cherchas le vrai que pour faire le bien, lger et trop ingrat peut-tre, Qui d'un le bonheur et celui de son matre. Qui Prparais peuple Ce qu'on nomme disgrce a pay tes bienfaits. Hlas ! au bord de l'Inde, autrefois Alexandre : Disait, sur les dbris de cent villes en cendre Ah ! qu'il m'en a cot, quand j'tais si jaloux, ! Railleurs Athniens, d'tre lou par vous Ton esprit, je le sais, ta profonde sagesse, Ta mle probit n'on point cette faiblesse. A d'ternels travaux, tu t'tais dvou Pour servir ton pays, non pour tre lou. Caton, dans tous les temps gardant son caractre, Mourut pour les Romains, sans prtendre leur plaire, La sublime vertu n'a point de vanit.

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A D'ALEMBERT, 17 novembre 1760. Mon cher matre, mon digne philosophe, je suis encore tout plein de M. Turgot, je ne savais par qu'il et fait l'article iExistence (dans l'Encyclopdie); il vaut encore mieux que son article. Je n'ai gure vu d'homme plus aimable 9t plus instruit ; et ce qui est assez rare chez nos mtaphysiciens, il a le got le plus fin et le plus sr. A Mme DU DEFFAND, aot 1774. Je ne crois pas M. de Turgot plus marin que moi, mais il m'a paru un excellent homme sur terre, plein d'une raison trs claire, aimant la justice comme les autres aiment leurs intrts, et aimant la vrit presque autant que la justice. A D'ALEMBERT,septembre 1774. Je viens de lire le chef-d'uvre de M. Turgot du 13 septembre, il me !semble que voil de nouveaux cieux et une nouvelle terre. Vivez, instruisez, faites du bien. Ceci est pour vous et M. de Condorcet. A D'ARGENTAL,septembre 1774. M. Turgot ne m'a point crit, mais il a crit une autre personne qu' ma considration il venait de faire du bien un frre de bamilaville. Il m'a fait dire aussi qu'il avait entre les mains la requte de ma colonie, et je vois qu'il daigne y songer, puisqu'elle n'est pas encore dvore 'par les fermiers ou directeurs. A M. DEVAINES, PREMIER COMMISDES FINANCES, mars 1775. Vous me faites, monsieur, un prsent qui m'est bien cher. J'avais dj le portrait de M. Turgot. Mais j'ai fait encadrer celui que je tiens de vos bonts et je l'ai mis au chevet de mon lit. A MmeDU DEFFAND, 17 avril 1775. Il y a longtemps que j'ai eu le bonheur de passer quinze jours avec M. Turgot. Je ne sais trop ce qu'on lui permettra de -faire; mais je sais que je fais plus de cas de son esprit que de celui de Jean-Baptiste Colbert et de Maximifien de Rosni. Je ne crains pour lui que deux choses: les financiers et la goutte, ce sont deux terribles sortes d'ennemis, il n'y a que les moines qui soient plus dangereux.

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Grce Turgot et ses collaborateurs Trudaine et Deyaines, Boncerf et Dupont, Voltaire obtint de faire un arrangement avec la ferme gnrale. La petite province de Gex paya au roi une somme annuelle de 30,000 francs, ce qui tait un avantage pour le Trsor et surtout pour la province. En janvier 1776, le philosophe pote, parodiant un vers de Milhridate, put dire : Et mes derniers regards ont vu fuir les commis. Ces commis taient au nombre de soixante-dixhuit!. On peut juger du mal que causaient ces ,et ces sauterelles du fisc, au grand prjusangsues dice de l'tat. Les fermiers gnraux et tous ceux qui vivaient des abus, le parlement de Paris, les dvots, les ambitieux politiques, tels que M. de Choiseul et Necker, se runirent pour renverser le ministre sauveur. Le vieux Maurepas lui porta le coup dcisif, en imaginant de rendre Turgot coupable aux yeux du jeune roi d'une correspondance secrte. Il n'y eut point d'explication entre le timide monarque et l'intgre ministre, si bien' que la fraude ne fut point dcouverte et que Turgot, le rformateur, tomba, pour laisser la place la Rvolution. A M. DEVAINES, janvier 1776. Il faut absolument que je vous dise, au nom de dix ou douze mille hommes, combien nous avons d'obligation M. Turgot, quel point son nom nous est cher et dans quelle ivresse de joie nage notre petite province. Je ne doute pas que ce petit essai de libert et d'impt territorial ne prpare de loin les plus grands vnements. La plus petite province du royaume ne sera pas sans doute la\ seule heureuse. Je sais bien qu'il y a de fameux dprdateurs qui redoutent la vertu claire; je sais que des fripons ; contre le bonheur public, qu'ils se font; mumurent couter par leurs parasites. Ils croient que tout est!

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Derdu si jamais le peuple est soulag et le roi plus "iche ; mais j'espre tout de la fermet du roi, qui souviendra son ministre contre une cabale odieuse. A TURGOT,13 janvier 1776. Pardonnez un vieillard ses indiscrtions et ses importunits. Vous faites natre un beau sicle, dont je ne verrai que la premire aurore. J'entrevois de grands changements et la France Le petit pays de Gex 3n avait besoin en tout genre. 3st peine un point sur la carte, mais vous ne sauriez roire les heureux effets de vos dernires oprations dans ce coin de terre. Les acclamations sont portes qu'en Toscane jusqu'aux bords du Rhin. J'apprends on vient d'essayer de vos principes et qu'un plein succs en a justifi la bont. A. M. DUPONT,fvrier 1776. Mon vieux sang bouillonne dans mes vieilles veines, quand j'entends dire que les escarpins de Versailles et de Paris s'opposent 1 extirpation de cette barbare servitude (les corves), destructive des campagnes. mars 1776. J'attends avec. bien A D'ARGENTAL, 6 l'vnement de la querelle entre de l'impatience M. Turgot et le Parlement. Je vous avoue que je suis entirement pour M. Turgot, parce que ses vues sont Il est rellement pre du humaines et patriotiques. peuple, et le Parlement veut le paratre. A M. DUPONT, 23 mars 1776. Oui, monsieur, ce qu'on a crit de mieux sur les corves, c'est l'dit des corves. Je trouve que l'amour du bien public est la Voici l'ge d'or plus loquente de toutes les passions. qui succde l'ge de fer, cela donne trop envie de Je me trompe vivre et cette envie ne me sied point. fort ou le pre de la nation (Turgot) ne souffrira pas longtemps que des moines aient des sujets du roi pour esclaves. A M. DEVAINES, 26 avril 1776. Il est triste que M. de Malesherbes songe se retirer, lorsqu'il faire du bien. Il me semble qu'en se joignant M. peut Turgot pour refondre cette France, qui a tant besoin

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d'tre refondue, ils auraient fait tous deux des miracles. , A. M. CHRISTIN, 5 mars 1776. Voici bien d'autres nouvelles, mon cher ami, la cour du parlement, "garnie de pairs, vient de faire brler par son bourreau cet excellent ouvrage, Inconvnients des droits fodaux (par M. de Boncerf, secrtaire de Turgot). Je suis ptrifi d'tonnement et de douleur. Il faut absolument que nous mangions l'agneau pascal ensemble. Il faut: que vous veniez le plus tt possible et que la dernire action de ma vie soit de m unir vous pour secourir des opprims. AM. DEVAINES, avril 1776. Je frmis quand jet songe au prodigieux fardeau dont ce ministre (Turgot)' est charg, mais je frmis bien davantage quand je vois l'obstination de ceux qui veulent avoir l'honneur. d'tre ses ennemis. ! mon Dieu, monsieur,. Au MME,17 mai 1776. Ah (la retraite de' quelle funeste nouvelle j'apprends ! Turgot). La France aurait t trop heureuse. Que deviendrons-nous ? Restez-vous en place? Je suis atterret dsespr. A M. D'ARGENTAL, 27 mai 1776. Mon cher ange,. je suis pntr de la bont que vous avez eue de m'crire dans les tristes circonstances o je me trouve: (aprs la chute de Turgot). Je ne serai jamais biem consol, mais votre amiti me rend ma douleur plusDeux beaux colosses (Choiseul, Turgot) supportable. l'ombre desquels je me croyais en sret, tombent et, m'crasent par leur chute. Tous mes chagrins sont: augments par l'impossibilit o je suis de vous ouvrir. mon cur de si loin. Je puis seulement vous dire que je ne suis pas tout fait plaindre, puisque vous mai.. mez toujours. Mon gros neveu et sa sur ne savent qu'une trspetite partie de mes tribulations, et ils gotent en paix/ la douceur d'tre dans votre souvenir. A LA HARPE,juin 1776. Je ne vois plus que la mort;! devant moi depuis que M. Turgot est hors de place.

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Je ne conois pas comment on a pu le renvoyer. Ce coup de foudre m'est tomb sur le cerveau et sur le cur. A TURGOT,17 mars 1777. Un vieillard de 83 ans, tomb deux fois dans une espce d'apoplexie, n'a pas trop la force d'crire Caton. Cependant, ayant entendu dire que Caton a daign indiquer un rapporteur digne de lui, pour plaider la cause de douze mille esclaves de six pieds de haut contre vingt petits chanoines ivrognes, jadis moines de Saint-Benoit, et pour tcher d'obtenir, s'il est possible, que ces douze mille citoyens soient sujets du roi au lieu d'tre esclaves des moines, le dit apoplectique se jette aux pieds de monseigneur Turgot pour le remercier trs-humblement. Un jour il arrivera peut-tre qu'on sera assez sage, assez heureux pour remettre les tables d'Augias entre les mains d'Hercule; alors il fera ce qu'on a fait ailleurs, Saint-Bernard et Saint-Benot n'auront plus de serfs de mainmorte. Le vieux mourant va bientt partir dans cette douce esprance, et sera attach bien respectueusement au vertueux Caton jusqu'au dernier moment de sa vie. Que le lecteur veuille bien se rappeler ce que Voltaire a dit de Caton, dans le peu que j'en ai cit; qu'il s'assure ensuite que Voltaire, si prodigue d'pithtes et de rapprochements flatteurs, n'a jamais donn ce titre personne qu' Turgot; alors il comprendra la valeur de l'loge et de quelle, puret tait l'idal de Voltaire, en fait d'hommes d'Etat et de politiques. Pour tre exact, je dois mentionner que Voltaire ne s'est servi qu'une autre fois de ce suprme qualificatif, et c'est avec d'Alembert. LES TROIS DERNIRES LETTRES DE VOLTAIRE A Mlle DIONIS, qui lui avait adress par l'entremise de La Harpe un livre intitul: Origine des grces;

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avril 1778. Mademoiselle, vous avez eu la bont de m'envoyer un livre qui contient, ce que je prsume, l'origine de votre maison. M. de La Harpe, qui se connat en grce et en style, vient de me dire qu'il tait assez heureux pour vous connatre, et qu'il se chargerait de mettre vos pieds la reconnaissance de votre trs-humble, etc. A L'ABBDE LATTAIGNANT, qui lui avait envoy des vers de la mesure de ceux qui suivent, 16 mai 1778 : Lattaignant chanta les belles, Il trouva peu de cruelles, Car il sut plaire comme elles. plus gnreux, Aujourd'hui, Il fait des chansons nouvelles Pour un vieillard malheureux. Je supporte avec constance Ma longue et triste souffrance, Sans l'erreur de l'esprance. Mais vos vers m'ont consol, C'est la seule jouissance, De mon esprit accabl. Je ne puis aller plus loin, monsieur. M. Tronchin, tmoin du triste tat o je suis, trouverait trange que je rpondisse en mauvais vers vos charmants couplets. L'esprit d'ailleurs se ressent trop des tourments du corps, mais le cur du vieux Voltaire est plein de vos bonts. A MmeDE SAINT-JULIEN. Je sais bien ce que je dsire, mais je ne sais pas ce que je ferai. Je suis malade, je .souffre de la tte aux pieds. Il n'y a que mon cur de sain et cela n'est bon rien. A M. DE LALLY, qui lui avait fait annoncer la cassation de l'arrt inique rendu contre son pre, 26 mai: Le mourant ressuscite en apprenant cette grande nouvelle; il embrasse bien tendrement M. de Lally; il voit que le roi est le dfenseur de la justice: il mourra content. Nous n'ajouterons pas de phrases avons extraites de la correspondance le mettre face face avec le lecteur. celles que nous de Voltaire pour

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Si on n'a rien prouv, si l'on n'a pas senti vibrer une de ses fibres secrtes, si maintenant l'on n'aime pas Voltaire comme l'un des hommes qui fait le plus et le mieux aimer l'humanit, parce qu'il l'a aime luimme du cur le plus enthousiaste et le plus constant, j'ai bien perdu mes peines et mon temps. J'en serais aux regrets; mais je pourrais m'en consoler, en gardant au plus profond de mon me le souvenir de Raton. Aprs sa mort, Voltaire est encore consolateur et bienfaisant, comme il le fut pendant sa vie.

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PREMIER

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Le 30 mai 1878, cent ans se seront couls depuis la mort de Voltaire. Si la France est plus claire et plus libre qu'elle ne l'tait en 1845, elle se souviendra de lui et fera, pour sa mmoire, plus qu'elle n'osa entreprendre cette poque pour honorer Molire. La monarchie de 1830 ne s'associa qu'avec une remarquable timidit l'rection de la fontaine monumentale de la rue Richelieu. La grande ombre de l'auteur du Tartufe et du Misanthrope effarouchait cette politique cauteleuse Molire mritait davantage. Sa grandeur se montre non-seulement dans le pote, mais dans l'homme. Il est de ceux qui honorent le plus une nation, car, par le cur autant que par le gnie, ils appartiennent l'humanit. Tel est aussi Voltaire, et, si les titres du pote peuvent tre moindres, ceux de l'homme sont plus considrables. Que Voltaire ait une statue au ThtreFranais, rien de plus juste; il en fut une des gloires et contribua ses dveloppements. Mais ce n'est pas assez : le nom et la mmoire de Voltaire veulent d'autres honneurs. Ce qu'il y a de plus grand en Voltaire, c'est l'homme. Tous ses autres aspects se confondent en cet aspect souverain. Les socits modernes datent de 89. Plus peuples, plus riches, plus pacifiques et plus claires qu'elles ne le furent jamais, elles doivent cette vie nouvelle la Rvolution franaise, qui, comme le soleil, a lui pour le monde entier. Or, si un homme,

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plus qu'aucun autre, a port dans son cur la Rvolution, l'a couve longtemps avec amour et lui a consacr fidlement toutes les ardeurs de son gnie, cet homme c'est Voltaire. Nous avons plaid, dans ce livre, la cause de ce noble client, qui lui-mme en gagna tant d'autres et des plus dsespres. Puisse ce rapprochement tre de bon augure! Nous avons fait connatre quels sont les droits de Voltaire au titre de prcurseur et de promoteur de 89, celui d'homme, dans la belle et large acception de Trence. Nous allons maintenant dire quelque chose des honneurs qui lui ont t rendus de son vivant et aprs sa mort. Le souvenir de ce qui s'est fait nous encouragera peut-tre prparer dignement son premier centenaire. Esprons que ce suprme car ; hommage ne fera point dfaut au grand homme c'est surtout ceux qui s.e runissent sous l'empire d'aussi nobles sentiments, que ces augustes crmonies sont profitables. Le 30 mars 1778, juste deux mois avant sa mort, Voltaire fit sa visite l'Acadmie franaise et assista le soir de ce mme jour la reprsentation d'Irne, au Thtre-Franais. La nouvelle de ces visites s'tant rpandue par la ville, ds le matin les quais et les rues se trouvrent remplis d'une foule compacte de citoyens, appartenant toutes les conditions. A peine la voiture de Voltaire parut-elle, qu'un immense cri sortit de toutes les poitrines : le voil! c'est lui ! Tout le monde voulant le voir et le saluer, la voiture n'avanait qu'avec peine et lentement. On se prcipite aux portires, on baise ses mains, ses vtements et jusqu' ses chevaux. C'est un dlire gnral, une motion profonde et dlicieuse fait tressaillir toutes les mes. Une pauvre femme fend la presse et parvient jusqu' lui en criant : Je veux voir le sauveur des Calas. Cette acclamation : le sauveur des Calas, retentit aussitt pousse par

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LA VIE DE VOLTAIRE

des milliers de voix. L'Acadmie en corps vient audevant de son plus illustre membre, de l'homme du sicle. Cent cris divers se confondent dans l'air : vive l'auteur de Zare ! vive Mrope! vive l'Essai sur les murs! vive la Pucelle! sur lesquels domine toujours le cri de la foule: Vive le sauveur des Calas ! On conduit Voltaire au sige du directeur de l'Acadmie. Son portrait, orn de fleurs, brille au-dessus de son fauteuil. Franklin assistait cette sance. Par une heureuse inspiration, on fut le prier de venir prendre place prs de Voltaire. Quand les deux vieillards se salurent, une immense acclamation dborda de toutes les poitrines oppresses de bonheur. Voltaire et Franklin, augustes reprsentants de la vertu et de en la libert dans les deux mondes, s'embrassrent prsence de cette assemble, noye dans l'ivresse des plus nobles sentiments. Ces grandes scnes, o toute une foule vibre d'ensous l'influence d'une secousse morale thousiasme, aussi haute, sont aussi belles qu'elles sont rares. Qui en a joui n'en peut perdre la mmoire. Si splendide que ft cette ovation, celle que reut Voltaire au Thtre-Franais fut encore plus touchante et plus complte. Le thtre, richement illumin au dedans et au dehors, orn d'inscriptions tires des uvres de Voltaire, tait trop petit pour contenir la multitude accourue pour le voir et le fter. La loge des gentilshommes ordinaires du roi avait t prpare pour recevoir le grand vieillard. Il y parut entre Mmade Villette et Mme Denis : toute la salle, dans les convulsions de la joie, se leva en sa prsence et fut longtemps avant de pouvoir contenir ses vivats, ses trpignements et ses acclamations. Par intervalles, le vieillard, levant ses bras pour essuyer ses larmes, on crut qu'il allait parler, et alors il se faisait de profonds silences. Ce fut dans un de ces moments que mille voix s'crirent :

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Ce mot de couronne Qu'on lui porte une couronne ! surnageait toujours, au milieu de la tempte et de l'motion gnrale. Brizard s'avance pour couronner le pote, qui refuse longtemps un honneur sans exemple, mais de toutes parts on le lui impose en criant : C'est le public qui l'envoie. Pendant quatre heures ce furent des transports d'allgresse et des acclamations, et se dgageaient de la qui partaient spontanment foule comme les tincelles d'une atmosphre charge de fluide lectrique. Honneur l'homme unique! l'homme qui apprend penser ! Gloire l'homme universelGloire au sauveur des Calas! au dfenseur des Sirven, des Monbailli! Dans l'excs de la joie dont les curs taient pleins, dit un tmoin, les uns versaient des larmes d'atten drissement, les autres levaient les mains vers lui, comme un tre qu'on rvre et qu'on invoque. Pas une physionomie qui ne portt l'empreinte d'une me ivre de joie. On vint prendre de Voltaire l'ordre de commencer le spectacle, comme on le fait pour un roi. La pice termine, le rideau se releva une dernire fois et l'on aperut tous les acteurs, les mains pleines de palmes et de fleurs, entourant le buste de Voltaire. Un chur et une symphonie se font entendre et clbrent l'apothose du philosophe. La charmante Mme Vestris, embellie encore par son motion, adresse Voltaire ces vers, improviss pendant la reprsentation : Aux yeux de Paris enchant, Reois en ce jour un hommage Que confirmera d'ge en ge La svre postrit ! Non, tu n'as pas besoin d'atteindre au noir rivage Pour jouir des honneurs de l'immortalit. Voltaire, reois la couronne Que l'on vient de te prsenter : Il est beau de la mriter Quand c'est la France qui la donne 1G.

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Ce sont des vers de circonstance, mais la circonstance tait si belle que les vers se sont trouvs bons. Les acteurs dposent leurs palmes aux pieds de la est hors de toute statue; cependant l'enthousiasme limite, si bien qu'une actrice va jusqu' donner un baiser ce marbre insensible, et tous ses camarades suivent son exemple. On rapporte que la plupart des spectateurs taient en larmes. Voltaire, accabl d'mo: On veut me tions, ne pouvait que balbutier ces mots faire mourir de plaisir. Quand il fallut se sparer du vieillard, l'attendrissement fut au comble. Faible, se soutenant peine, Voltaire se retirait au milieu d'une foule qui, dans sa respectueuse tendresse, s'ouvrait son approche, chacun se disputant la gloire de lui avoir prt un moment son appui. Chaque marche de l'escalier lui offrait un secours nouveau et l'on ne souffrait pas, dit Condorcet, que personne s'arroget le droit de le soutenir trop longtemps. Les spectateurs suivirent la voiture de Voltaire jusqu' l'htel Villette, au bruit de mille vivats. Dans la cour on se prcipitait ses pieds, on embrassait ses Il vtements. Condorcet ajoute : Jamais homme n'a reu des de la tenmarques plus touchantes de l'admiration, dresse publiques; jamais le gnie n'a t honor d'un hommage plus flatteur. C'tait au bien qu'il avait fait que s'adressait cet hommage. Un grand pote n'aurait eu que des applaudissements ; les armes coulaient sur le philosophe, qui avait bris les fers de la raison et veng la cause de l'humanit. Le 30 mai 1791, moins d'un mois aprs la mort de Mirabeau et le jour du treizime anniversaire de la mort de Voltaire, l'Assemble nationale, qui gardait un juste souvenir de son grand prcurseur, dcrta que ses restes, aprs avoir reu les honneurs publics dus aux au Panthon. transfrs grands hommes, seraient

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N'oublions pas de mentionner qu'un an auparavant, la grande assemble, qui se connaissait en hommes, avait, sur une magnifique motion de Mirabeau, dcrt qu'elle porterait pendant trois jours le deuil de Franklin. Une fte nationale fut organise pour le 11 juillet. Ds la veille, les autorits municipales se rendirent solennellement Charenton pour recevoir le corps de Voltaire, qui fut plac sur un char de forme antique tran par douze chevaux blancs. Le cercueil passa la nuit sur les ruines de la Bastille. La place avait t transforme et figurait les Champs-Elyses. Des allgories nombreuses la peuplaient de souvenirs, et des jeunes filles en blanc, reprsentant les Muses, entouraient le corps du pote. Sur l'emplacement de la tour o Voltaire avait t enferm, une plate-forme richement dcore servit de lieu de repos aux restes du hros. Au-dessus du sarcophage, on lisait cette inscription : REOIS EN CE LIEU OU T'ENCHAINALE DESPOTISME, VOLTAIRE, LES HONNEURSQUE TE REND LA PATRIE. La garde nationale et la foule passrent la nuit sur la place. Le lendemain lundi, 11 juillet, la crmonie commena dans la matine. Dputs, coles, acadmie, thtres, clubs, tribunaux, churs de musiciens et de jeunes filles couronnes de roses et tenant la main des guirlandes de fleurs, puis des dputations de tout genre, troupes d'infanterie et de cavalerie, composaient le cortge. Des ouvriers, employs la dmolition de la Bastille, portaient en trophe des chaines, des boulets, des cuirasses, trouvs lors de la prise de la forteresse du despotisme. Des citoyens exaltaient les figures de Voltaire, de Rousseau et de Mirabeau ; d'autres entouraient un

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coffre magnifiquement dor renfermant les uvres de Voltaire donnes par Beaumarchais. La statue d'or de Voltaire tait soutenue par des hommes habills l'antique. Le cortge tait termin par un char fait sur les dessins de David et surmont d'un lit funbre sur lequel figurait le philosophe tendu. Une Renomme lui posait une couronne sur la tte, et les inscriptions suivantes ornaient ce sarcophage : IL VENGEACALAS,SIRVEN, LA BARRE, MONTBAILLI POTE, PHILOSOPHE, HISTORIEN IL A FAIT PRENDREUN GRAND ESSORA L'ESPRIT HUMAIN ET NOUS A PRPARS A DEVENIR LIBRES. Une multitude de bannires et de flammes, sur lesquelles on lisait des inscriptions tires des uvres de Voltaire, flottaient au vent et soulevaient sur leur passage mille applaudissements. Qui sert bien son pays n'a pas besoin d'aeux. ! Quoi ! les matres du monde en sont l'ignominie Les tats sont gaux et les hommes sont frres. Que chacun dans sa loi cherche en paix la lumire. Contemple la brillante aurore Qui t'annonce enfin les beaux jours, Un nouveau monde est prs d'clore. Durant le trajet, le cortge s'arrta devant l'Oprao les acteurs chanComique (Porte Saint-Martin), trent un hymne la gloire du hros et couronnrent son buste; puis devant le Thtre-Franais (Odon), o mclatrent de nouveaux hommages. Trente-deux daillons rappelaient le titre de ses ouvrages dramatiques, entre ces deux inscriptions : Il fit dipe 17 ans, il fit Irne 83 ans. La station du cortge devant l'htel Villette, quai Voltaire, fut le plus bel pisode de cette grande fte.

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Quatre peupliers runis par des guirlandes de feuilles de chne, formaient une vote de verdure, du haut de laquelle une couronne de roses devait descendre sur le cercueil. Un amphithtre, dress devant la maison, tait couvert de jeunes filles tenant la main des couronnes civiques. Une ode, compose par Chnier et mise en musique chante et accompagne par un orpar Gossec,fut chestre, dont les instruments affectaient les formes antiques. En ce moment, la dernire pupille do Voltaire. Belle et bonne, vint poser une couronne sur la statue en grand d'or de son pre adoptif. Puis s'avancrent, deuil, Mme Calas, ses fils et ses filles, pour se joindre au cortge triomphal. Alors des pleurs mouillrent tous les yeux et tous les curs battirent l'unisson, soulevs par un mme sentiment. L'motion de l'immense foule fut au comble. On avait rendu hommage au gnie, au grand homme, il restait un devoir plus saint, une tche plus auguste accomplir, il fallait sanctifier l'homme de cur et consacrer le hros de l'humanit. C'est ce que fit tout un peuple, ayant des larmes aux yeux et dans la voix, frmissant sous l'empire des meilleurs sentiments dpartis l'me humaine. En ce grand jour, Voltaire fut compris et honor comme il devait l'tre. On sait qu'aprs la Restauration, en 1816, les restes de Volaire ont t clandestinement viols et jets dans un lieu inconnu. Rcemment, le groupe des hritiers Villette, embarrasss du cur de Voltaire, dont sa dernire pupille belle et bonne avait conserv le dpt, ont offert cette relique l'Acadmie franaise. Celle-ci, non-moins embarrasse que les hritiers Villette, n'a pas gard longtemps ce dernier vestige du grand homme,aujourd'hui dpos dans les limbes de la bibliothque de la rue Richelieu. Les hritiers de Voltaire ne furent pas la hauteur

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de leur rle. Il est vrai qu'un tel homme ne peut avoir pour hritier lgitime qu'une grande nation. Si cet anniversaire passait inaperu, il faudrait plaindre la France et l'Europe. Ce signe serait fatal et porterait un triste tmoignage de notre ingratitude, de notre ignorance, disons tout, de notre peu de libert. Car, plus les peuples seront clairs plus ils seront libres. Cet axiome est lumineux comme le gnie de Voltaire. Ces pages ont t crites il y a plus de dix ans. Elles taient suivies de quelques autres o j'esquissais le projet d'une fte pour le Centenaire de Voltaire. Aujourd'hui, il est inutile d'en entretenir le public. Par suite de l'tat des esprits, et surtout par un dfaut d'entente trs-regrettable entre les amis de la libre pense, le premier Centenaire de Voltaire n'aura pas l'clat dont il tait digne, et dont il tait si important que sa mmoire ft honore. C'est un malheur public, dont chacun doit prendre sa part de responsabilit. Quant la peine, elle sera plus ou moins grande, selon qu'on aura compris l'uvre u A nos grand neveux prcrseui de fo^^di'u^ue nous ide

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MATIRES 1fATIRES

Pages INTRODUCTION 7 VIE DEVOLTAIRE. 55 L'ADOPTION DEMADEMOISELLE CORNEILLE. 99 LESAMISDEVOLTAIRE 115 DEVOLTAIRE ACTION SUR LESPRINCIPAUX PERSONNAGES DESON 149 TEMPS , LESENNEMIS DEVOLTAIRE. 186 DE LA CANONISATION DE SAINT CUCUFIN ET DE CELLE DEVOLTAIRE. 208 DEVOLTAIRE 231 MINIATURE DEVOLTAiRE. > 278 PREMIERCENTENAIRE

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TABLE DES MATIRES Pages INTRODUCTION VIE DE VOLTAIRE L'ADOPTION DE MADEMOISELLE CORNEILLE LES AMIS DE VOLTAIRE ACTION DE VOLTAIRE SUR LES PRINCIPAUX PERSONNAGES DE SON TEMPS LES ENNEMIS DE VOLTAIRE DE LA CANONISATION DE SAINT CUCUFIN ET DE CELLE DE VOLTAIRE MINIATURE DE VOLTAIRE PREMIER CENTENAIRE DE VOLTAIRE