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Alfred Foucher

Discours de M. Alfred Foucher


In: cole pratique des hautes tudes, Section des sciences religieuses. Clbration du cinquantenaire de la section. 1936. pp. 23-29.

Citer ce document / Cite this document : Foucher Alfred. Discours de M. Alfred Foucher. In: cole pratique des hautes tudes, Section des sciences religieuses. Clbration du cinquantenaire de la section. 1936. pp. 23-29. doi : 10.3406/ephe.1936.17790 http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/ephe_0000-0002_1936_num_50_46_17790

DISCOURS DE M. ALFRED FOUCHER Vous avez voulu les discours que nous venons d'entendre en font foi que le Cinquantenaire de notre Section ft aussi celui de l'enseignement de Sylvain Lvi, tout comme s'il tait encore parmi nous, la place d'honneur que nous lui rservions et qui tait la sienne. Mon premier devoir est de vous en remercier, si du moins quarante-cinq ans d'amiti m'en donnent droit, au nom de sa digne compagne et de ses deux fils, ici prsents, et aussi au nom de tous les membres de l'Institut de Civilisation indienne, professeurs et tudiants : car il n'est pas d'indianiste franais vivant, mme parmi ceux dont il tait peine l'an, qui ne soit son lve. Il est bien, il est juste qu'en cette publique occasion un hommage soit rendu sa mmoire : il n'est qu'un point sur lequel je vous demande la permission de diffrer d'avis avec nous. Vous avez dsir charger de ce soin son vieux compa gnon de travail, j'allais dire de labour, qui, rest seul de l'attelage, l'me dsempare, ne songe qu' se coucher son tour sur le sillon interrompu. Mieux et valu vous adresser ceux de la gnration suivante, l'un de ces jeunes matres qu'il s'est plu former et qui sauront continuer son exemple la belle tradition de l'indi anisme franais. Ou encore, j'aurais aim que l'une de ses dernires recrues vnt ici rendre tmoignage et dire quel veilleur de voca tions, quel charmeur d'mes, quelle source d'inspiration et de vie tait pour ses tudiants celui qu' la mode de l'Inde, ils appe laient leur cher gourou. Mais, sans doute (et je suis le premier le comprendre), ils se seraient tous rcuss l'un aprs l'autre : car comment se flatter de dpeindre en quelques mots, et rien qu'avec des mots, un mtore intellectuel si resplendissant que, mme prsent qu'il est descendu sous l'horizon, il nous laisse les yeux tout blouis de sa lumire ?

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II y a bien fallu pourtant, au lendemain du coup subit qui a fait comme orphelin l'Institut de Civilisation indienne, sa cration, tenter pieusement, entre nous, cette impossible entre prise. Pendant les deux mois qui ont suivi la mort de Sylvain Lvi, nous nous sommes tous retrouvs, ses collgues comme ses disciples, le jeudi de chaque semaine, l'heure de cette ru nion gnrale qu'il avait institue sous le nom de cours com mun , afin de resserrer les liens de notre famille indianiste et de nous tenir au courant des publications intressant notre spcial it ; et l, tour tour, chacun de nous, faisant taire son propre chagrin pour mieux raviver la douleur commune, s'est efforc de dfinir quelque portion de son uvre considrable ou quelque face de sa multiforme activit. Si quelque chose peut excuser l'audace que j'ai de prendre devant vous la parole, ce n'est pas seulement que je ne pouvais dcemment me drober ce dernier devoir ; c'est aussi que je vais tre auprs de vous l'cho fidle de ces voix amies. Non pas que nous croyions avoir russi, mme en nous y mettant tous, faire le tour complet d'une personnalit dont l'ardeur exubrante dborde de tous les cadres o on pr tendrait l'enfermer : mais, autant qu'il est possible de rsumer votre usage tous ces discours, il nous est apparu que les trois qualits les plus saillantes de notre matre taient la pntration de son intelligence, l'tendue de son rudition et la sensibilit de son cur : du moins sont-ce l les mots qui sont le plus souvent revenus sur toutes les lvres. A cette sensibilit toujours en veil, ce don de sympathie qui manait de sa personne et sduisait tous ceux qui l'appro chaient, il aura d sans doute les plus douces motions de sa vie. C'est grce l'attrayant rayonnement de son affabilit qu'il s'tait attach tant d'amis, non seulement en France, mais au cours de ses voyages, sur toutes les routes de l'univers. Le besoin sentimental qu'il avait de vibrer l'unisson des mes ambiantes faisait qu'il s'adaptait admirablement tous les milieux. Les photographies que nous avons de lui en costume indien ou japo nais attestent cette surprenante facilit d'assimilation, et l'on s'tonne moins en le regardant que pandits brahmaniques ou

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moiies bouddhistes aient fini par le considrer comme un des leurs. Partout il tait aim parce qu'il aimait lui-mme... Mais notre poque n'est malheureusement pas encore de celles o, la justice rgnant, l'amour de ses semblables n'apportera plus l'homme de bonne volont que des satisfactions sans mlange. C'est un don dangereux du ciel qu'un cur trop sensible et qui n'a que trop d'occasions de se retourner contre son possesseur. De mme que Sylvain Lvi jouissait plus que personne de tout ce qui peut rapprocher entre eux les hommes, commencer par les collaborations et les ententes scientifiques internationales, plus que personne, il a soufert des msintelligences, des pers cutions, des proscriptions dont nous continuons tre tmoins. Nous qui l'avons vu se dvouer inlassablement pour venir en aide aux rfugis, d'o qu'ils vinssent, et aux opprims, quels qu'ils fussent, nous qui savons quel point il partageait leurs indignations et ressentait leur misre, nous n'avons pas de doute qu' ce dur mtier de confident et d'aumnier il n'ait us ses forces et abrg sa vie. Assurment, il conserva jusqu' la dernire seconde les apparences d'une sant quasi juvnile : mais l'vn ement a prouv qu'intrieurement la lame avait us le fourreau. Comment, tout en payant ainsi de sa personne et en prodiguant sans compter son prcieux temps, il russissait quand mme poursuivre sa production scientifique, ce fut toujours un sujet d'tonnement pour ses intimes : mais son uvre est l, qui tmoigne d'un labeur immense. Plus nous l'avons examine dans son ensemble et plus il nous a sembl que l'un des signes parti culiers qui distinguent notre matre parmi les autres savants du monde, c'est la facult qu'il a garde dans toute sa vie de renou veler et d'tendre sans cesse sa comptence. Constamment son intelligence jamais lasse et sa curiosit jamais mousse l'entra naient apprendre ou entreprendre quelque chose de nouveau. Lui, l'lve favori d'Abel Bergaigne, il s'est aussitt dtourn du Vda aprs avoir donn sa pntrante tude sur La Dodrine du Sacrifice dans les Brhmanas. Lui, le fin lettr, et qui avait reu une formation toute littraire, il se croit quitte envers la litt rature sanskrite une fois qu'il a dpos sur l'autel de Srasvat

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la magnifique offrande de son Thtre indien. Ds 1890, il s'oriente tout entier du ct de l'histoire, et ds lors le bouddhisme devient tout naturellement son grand cheval de bataille. C'est ce coursier volant qui, par bonds successifs, l'a conduit d'abord au Npal auquel il a consacr peut-tre son plus bel ouvrage, puis dans les au-del de l'Inde, au Tibet, en Chine, au Japon, en Indochine, en Insulinde, Ceylan et, pour finir, jusqu'en Asie centrale. A mesure que son rudition s'tend ainsi en largeur la poursuite de l'expansion indienne, l'Inde qui, pour lui, reste toujours le Pays du Milieu , grandit peu peu ses yeux, sinon jusqu' embrasser, du moins, jusqu' colorer presque toute la carte d'Asie. Et de ce double largissement sortent les deux genres si opposs entre lesquels se partagent ses dernires pro ductions : d'une part, ces vastes et tincelantes synthses qu'il a runies l'usage de tous les lettrs sous le titre significatif de l'Inde el le Monde ; et, l'autre ple de la science (car, comme le veut Pascal, il tenait les deux extrmes), ces articles d'rudi tion pure o, propos d'un titre historique ou d'un nom gogra phique, de tous les points de l'horizon, renseignements latins, grecs, hbreux, arabes, iraniens, sanskrits, prkrits, plis, chinois, tibtains, tokhariens accourent spontanment pour se recouper et s'clairer mutuellement, et tout aussitt le relancer sur quelque piste nouvelle. Car on nous dit qu'il n'tait pas linguiste : du moins a-t-il su faire, comme personne, de la linguistique histo rique, je veux dire de celle qui ressuscite de l'histoire sous le linceul des mots. Le point de convergence et le couronnement de toutes les recherches ainsi tendues de l'Atlantique au Pacifique, devait tre, nous le tenons de lui, le grand ouvrage qu'il prparait avec amour sur les relations maritimes entre l'Inde, ce pays cru si longtemps ferm, et le reste de l'Ancien Monde. C'est pour mener bien cette tche que, non content d'tre devenu, selon l'occasion, pigraphiste, palographe, archologue et gographe, il mettait profit ses longues traverses pour faire son ducation de navigateur... Hlas, de ce livre qui devait nous rvler, et l'Inde elle-mme, toute une page presque insouponne de l'his toire de la civilisation, nous n'avons rien retrouv dans ses papiers

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qui ft dj rdig de sa fine criture claire et presque sansratures... L n'est pas le pire de notre perte : ce travail d'rudition, quelqu'un de ses disciples finira bien par le reprendre un jour; mais qui nous rendra cette magnifique intelligence, servie par une tonnante mmoire et une exprience sans rivale des hommes et des choses ? Qui nous rendra ce sens divinatoire des textes, et le pouvoir merveilleux de dcouvrir entre les faits les plus di sparates ces rapports la fois secrets et constants dont la mise en formule constitue proprement notre science ? S'il est un point sur lequel tous les orientalistes soient d'accord, c'est pour convenir que l'esprit de Sylvain Lvi tait de taille aborder tous les pro blmes. Il l'a bien montr en s'improvisant philosophe pour nous donner de svres ditions et traductions des textes les plus abstraits du Mahyna. Au mme degr que la passion de la justice et du savoir, il avait celle de la comprhension ; et c'est ce qui lui a permis de pntrer, travers leur immense littrature, jusque dans le trfonds des mes bouddhiques. Du mme coup, il devenait matre de comparer et de peser en connaissance de cause les valeurs intellectuelles et morales des diffrentes civil isations, tant asiatiques qu'europennes ; et par l, il s'est trouv finalement port au plus haut fate o puisse accder un profes seur,celui o le philologue se mue en humaniste. Aussi n'tait-il pas tonnant qu' la fois rudit, pote et penseur, ouvert toutes les manifestations de l'art et de la vie, toujours aussi sensible la beaut qu'il tait pris de vrit, il nous rappelt par tant de cts les grands lettrs de la Renaissance. Et par le fait, si vous voulez bien y rflchir un instant, les besoins de leur temps et du ntre ne sont pas tellement diffrents : tout au plus pourrait-on dire que de nos jours ils se dveloppent sur une chelle plus vaste et rclament une plus prompte solu tion. Il a suffi aux hellnistes du xve sicle de rapporter dans l'Europe occidentale la science, l'esthtique, la pense grecques pour inaugurer une re nouvelle. Dans le creuset o les orien talistes d'aujourd'hui jettent pleines mains l'hritage accumul des sagesses gyptiennes, iranienne, indienne ou chinoise, s'la-

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bore galement une nouvelle civilisation : et celle-ci ne sera pas seulement mditerranenne, ni europenne, ni amricaine : elle sera mondiale ou elle ne sera pas. Par ce biais inattendu, le rle de Sylvain Lvi, d'un Louis Finot, d'un Edouard Ghavannes pour ne nommer que des morts et les plus rcents parmi nos morts s'apparente, tout livresque qu'il soit, celui des autres unificateurs de la plante, perceurs d'isthmes ou constructeurs de ponts, sans oublier les ponts mouvants que sont les navires et les ponts volants que deviennent les avions. L'vocation seule de ces moyens de transport incessamment perfectionns vous fait aussitt sentir quelle ncessit vitale et pressante rpond l'obscure besogne de ces gens qui font mtier d'interprter l'Asie l'Europe et rciproquement. Les mille rapports d'ordre matriel que crent dj par leurs incessantes alles et venues ces navettes diligentes, aroplanes et paquebots, ne sont un gage d'heureux avenir que si, par derrire, d'autres liens invisibles se tissent, grce une comprhension mutuelle, entre les esprits et les curs : sinon on frmit de penser quels heurts catastrophiques la dimi nution croissante des distances pourrait un jour conduire les races de diverses couleurs. La tche des philologues, destructeurs des prjugs, n'apparat pas en cette affaire moins urgente que celle des ingnieurs, abolisseurs d'obstacles : c'est mme une question de salut commun que leur double besogne marche de front ; et c'est pourquoi il ne faut pas craindre de dire qu'en se faisant le bon artisan du rapprochement intellectuel entre l'Orient et l'Occident car c'est l en dfinitive la tche laquelle il a dvou sa vie Sylvain Lvi a bien mrit de l'humanit. Mais, quoi bon insister ? Nous aurons beau accumuler les phrases, elles n'apprendront rien de plus ceux qui, comme beaucoup d'entre vous, l'ont connu ; et, pour les autres, elles resteront impuissantes leur faire comprendre l'espce de fasc ination qu'exerait sur nous son attachante personnalit. De mme qu'aucune de ses photographies n'a l'heur de nous satis faire, tout portrait en paroles nous apparatra forcment imparf ait et inachev. Oui, Sylvain Lvi a t nous le savons et

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nous pouvons le dmontrer, car nous en tenons en mains les preuves clatantes dans la valeur de son uvre, dans la gnrosit de sa vie, dans le rle qu'il a fini par jouer dans les conseils de l'tat un grand savant, et un homme de bien, et un noble caractre : mais d'autres l'ont t comme lui qui pourtant, n'taient pas lui ; et nous sentons plus ou moins confusment que par del ces dfinitions toute une part de son tre, et non la moindre, continue se drober dans la rgion de l'inexpri mable... Le mot de l'nigme nous a t donn, je crois, par un de nos amis de Sude quand il nous crivait ingnument, comme il le pensait, que Sylvain Lvi n'tait pas un mortel ordinaire . En effet : il n'aurait pas t le centre d'attraction et l'incompa rable animateur que nous avons connu ; il n'aurait pas brl jusqu'au bout d'une flamme d'enthousiasme aussi ardente ; il n'aurait pas laiss dans tous les pays o il a pass une impression si durable ; sa mort, enfin, n'aurait pas creus parmi nous ce vide effrayant et qui refuse si obstinment de se combler, si, en outre des qualits du cur et de l'esprit que chacun s'accorde lui reconnatre, il n'avait possd ce je ne sais quoi qui ne se laisse ni dcrire, ni analyser, ni remplacer : l'tincelle du gnie.