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1.

Concepto y breve historia de la biotecnologa


La biotecnologa, en un sentido amplio se puede definir como la aplicacin de organismos, componentes o sistemas biolgicos para la obtencin de bienes y servicios. Esto significa que desde hace miles de aos, la humanidad ha venido realizando biotecnologa, si bien hasta la poca moderna, de un modo emprico, sin base cientfica: La domesticacin de plantas y animales ya comenz en el perodo Neoltico. Las civilizaciones Sumeria y Babilnica (6000 aos a.C.) ya conocan cmo elaborar cerveza. Los egipcios ya saban fabricar pan a partir del trigo hacia el 4000 a.C. Antes de la escritura del libro del Gnesis, se disfrutaba del vino en el Cercano Oriente: recurdese que, segn la Biblia, No "sufri" (o disfrut) accidentalmente los efectos de la fermentacin espontnea del mosto de la uva (primera borrachera con vino). Otros procesos biotecnolgicos conocidos de modo emprico desde la antigedad: fabricacin de queso cultivo de championes alimentos y bebidas fermentadas: salsa de soja, yogur, etc. tratamiento de aguas residuales Por supuesto, hasta la llegada de la moderna biologa, y en muchos casos hasta el siglo XIX, la base de muchos de estos procesos era desconocida. De hecho, solamente en el siglo XVIII cobra cuerpo la idea de que la materia viva puede ser estudiada como la materia inanimada, es decir, usando el mtodo experimental, con lo que se inicia el lento declive de las ideas vitalistas (creencias errneas de que "la vida depende de un principio vital irreducible a otras ramas de la ciencia"), que an daran sus ltimos estertores casi al final del siglo XIX. Algunos hitos cientficos que sentaran la base de la biotecnologa contempornea: Los primeros microscopistas, como van Leeuwenhoek y Hooke (siglo XVII) describen los "animlculos" que estn fuera del alcance del ojo, si bien se tarda an un par de siglos en captar la importancia de estas minsculas criaturas. El descubrimiento de que las fermentaciones se deban a microorganismos se debe a la gigantesca figura de Louis Pasteur, en sus estudios realizados entre 1857 y 1876. En la ltima parte del siglo XIX existan ya instalaciones industriales para obtener etanol, cido actico, butanol y acetona, aprovechando fermentaciones al aire libre en condiciones no estriles A finales del siglo XIX, la "edad de oro de la bacteriologa" permite: mejoras importantes en las tcnicas microscpicas el desarrollo de tcnicas aspticas, la esterilizacin y la pasteurizacin la posibilidad de cultivar cada cepa microbiana sin mezclas con otras:

cultivos puros en medios de cultivo de laboratorio. A comienzos del siglo XX la bioqumica y la microbiologa convergen, estableciendo las bases enzimticas y metablicas de muchos procesos de fermentacin. Se desarrollan procedimientos industriales para producir enzimas (invertasa, proteasas, amilasas, etc.). Desde la dcada de 1940, las tcnicas de ingeniera qumica, aliadas a la microbiologa y a la bioqumica, permiten la produccin de antibiticos, cidos orgnicos, esteroides, polisacridos y vacunas. La penicilina comenz a fabricarse en plena II Guerra Mundial, como resultado de avances importantes en tcnicas de esterilizacin a gran escala, mejora de las instalaciones de fermentacin (incluyendo la cuestin de la aireacin), cultivo del hongo, etc. A partir de entonces se disearon estrategias para mejorar genticamente las cepas microbianas industriales. Las dcadas siguientes fueron de eclosin de produccin de antibiticos as como de transformaciones de esteroides y de cultivo de clulas animales para la produccin de vacunas antivirales. Las dcadas de los 60 y 70 vieron la mejora de procesos de obtencin de pequeos metabolitos como nuclesidos, aminocidos y vitaminas. Los procesos de fermentacin experimentaron mejoras con las tcnicas de inmovilizacin de clulas y enzimas en soportes, y con la fermentacin continua para obtener protena de clulas sencillas (biomasa microbiana). Polmeros microbianos como xantanos y dextranos se obtuvieron industrialmente, con apliaciones en el campo de la alimentacin (como aditivos). Pero incluso bien avanzado el siglo XX, cuando la Gentica haba resuelto el misterio de la naturaleza del material de la herencia, las posibilidades que haba para actuar sobre dicho material eran limitadas: cruces entre plantas y animales de la misma especie (o de especies similares), seleccin de los individuos con rasgos deseados, retrocruzamientos (un proceso largo y lento), mutaciones con agentes fsicos (rayos UV, rayos X) o qumicos, con ulterior bsqueda (seleccin o rastreo -screening) de alguna variante de inters (algo tedioso y frecuentemente infructuoso), etc. Debemos esperar a la dcada de los 70 para que surja un conjunto de tcnicas de laboratorio revolucionarias que por primera vez permiten "tocar" de modo racional el sancta sanctorum de la vida. Son tcnicas y herramientas con las que se puede modificar el ADN de acuerdo a diseos previos y objetivos concretos (de ah el nombre popular de Ingeniera Gentica). La Ingeniera Gentica (I.G.), mejor llamada tecnologa del ADN recombinante in vitro, se caracteriza por su capacidad de cortar y empalmar genes o fragmentos de ADN de organismos distintos, creando nuevas combinaciones no existentes en la Naturaleza, combinaciones que ponemos a trabajar en el interior de una variedad de organismos hospederos, para nuestro provecho.

1.1. La biotecnologa es intrnsecamente interdisciplinar

La actual biotecnologa es una empresa intensamente interdisciplinar, caracterizada por la reunin de conceptos y metodologas procedentes de numerosas ciencias para aplicarlas tanto a la investigacin bsica como a la resolucin de problemas prcticos y la obtencin de bienes y servicios. Algunas de las ramas de conocimiento implicadas en la biotecnologa: Microbiologa Bioqumica Gentica Biologa celular Qumica Ingeniera (bio)qumica Ingeniera mecnica Ciencia y Tecnologa de alimentos Electrnica Informtica El avance de la biotecnologa depender cada vez ms de esta colaboracin entre disciplinas, y en el uso de lenguajes y paradigmas comunes, as como en que cada tipo de especialista comprenda los logros y limitaciones de las otras ramas biotecnolgicas.

1.2. La biotecnologa presenta muchos campos de aplicacin


Dejando aparte el hecho ya reseado de que las tcnicas biotecnolgicas (principalmente las genticas) encuentran su primera utilidad en el avance de las propias Ciencias de la Vida, desde el punto de vista de su aplicacin comercial e industrial, podemos decir que el campo de utilidad es inmenso: Aplicaciones teraputicas productos farmacuticos: antibiticos vacunas hormonas terapias gnicas Diagnsticos diagnsticos para salud humana diagnsticos para agricultura y ganadera ensayos para calidad de alimentos ensayos para calidad ambiental Alimentacin mejora de procesos tradicionales de obtencin de alimentos y bebidas nuevos alimentos y bebidas nutracuticos: alimentos con perfiles determinados de nutrientes, y para la mejora de la salud aditivos alimentarios Medio ambiente tratamiento de residuos urbanos, agrcolas e industriales biorremedio y biorreparacin

produccin de energa a partir de biomasa No podemos olvidar que muchas de las biotecnologas de las que nos beneficiamos son muy antiguas, y que en ellas se est logrando una fase de madurez auspiciada por los nuevos adelantos tcnicos (p. ej., la tecnologa de las fermentaciones). De hecho, muchas de las innovaciones que se estn produciendo no son tanto de nuevos productos cuanto de mejoras en los procesos. De cualquier manera, ya estamos viendo la entrada de nuevos productos, en forma de nuevos frmacos y de plantas transgnicas con caractersticas novedosas. Dejando aparte las tecnologas de fabricacin de vacunas, la mayor parte de las otras reas biotecnolgicas requieren producir grandes cantidades de sustancias, del orden de kilogramos a toneladas, por lo que uno de los principales aspectos es el del "escalado" a esas grandes cantidades. Esto supone un gran reto a los ingenieros, ya que deben disear fermentadores de gran tamao, donde hay que controlar diversos parmetros, como pH, temperatura, oxgeno y otros gases, etc. La tecnologa de fermentacin cobr mpetu a partir de los aos 40 del siglo XX, cuando se comenzaron a fabricar antibiticos y otras molculas (cidos orgnicos, hormonas, enzimas, polisacridos, etc) por medio de microorganismos. Por lo tanto, aunque la atencin pblica se ha centrado en la moderna biotecnologa que usa tcnicas de ADN recombinante, no podemos olvidar que ya antes exista otra biotecnologa, que hoy sigue pujante, y que se puede beneficiar de los nuevos enfoques. Las biotecnologas, al usar catalizadores biolgicos que funcionan a bajas temperaturas y materias primas renovables, pueden contribuir a una economa ms "verde" (ecolgicamente sustentable). Se espera que puedan sustituir a procesos qumicos contaminantes. En los paises con condiciones climticas apropiadas (p.ej., en los trpicos), la produccin y uso de biomasa puede presentar muchas ventajas. La obtencin de energa de biomasa (p ej. residuos celulsicos) es una gran promesa para evitar la dependencia de combustibles fsiles en ciertas partes del mundo. Los altos costes (econmicos y ecolgicos) de las energas tradicionales pueden suponer un incentivo para buscar en la biotecnologa procesos de produccin ms rentables. Si adems, se incluyen en los procesos industriales los costes ecolgicos (hasta ahora tenidos como "externalidades" por la teora econmica tradicional), las alternativas de base biolgica pueden ser ms favorables que muchas contaminantes que se estn empleando. Los incentivos son an mayores en el caso de la produccin de sustancias de alto valor aadido, como diagnsticos y productos teraputicos, para las que las biotecnologas permiten abrir nuevos mercados muy atractivos, con productos destinados a mejorar la salud y calidad de vida de la poblacin.

1.3 Los tres ncleos de la biotecnologa

Segn John Smith (1996), muchos procesos biotecnolgicos, especialmente los que se realizan en entornos cerrados industriales, tienen un triple ncleo: obtener el mejor catalizador biolgico para una funcin o proceso especfico obtener el mejor ambiente para la funcin de ese catalizador biolgico, mediante una serie de diseos tcnicos en los que es fundamental la ingeniera qumica procesamiento del material, consistente en separar y eventualmente purificar el material biolgico producido Veamos cada uno de estos tres componentes: 1. En la mayora de los casos, el catalizador biolgico son clulas vivas, sobre todo microorganismos. Por ello, uno de los pilares de la biotecnologa es precisamente la microbiologa (entendiendo esta en sentido amplio de biologa microbiana). Parte de lo que hemos aprendido sobre el manejo de microorganismos se puede aplicar, con modificaciones, al manejo de clulas de animales y plantas, que cada vez son ms importantes en la biotecnologa. Varias son las caractersticas que hacen atractivos a los microorganismos: la biodiversidad microbiana es gigantesca; de hecho, solo hemos investigado una pequea parte de ella. Conforme los bilogos bsicos aprendan a recuperar ms biodiversidad y a conocerla, habr ms cepas disponibles con propiedades potencialmente tiles para los humanos las capacidades metablicas de los microorganismos, como conjunto, son las ms amplias de todos los seres vivos. Los genomas microbianos esconden tesoros an ocultos, pero que se van revelando poco a poco, y ahora de modo ms rpido, una vez que se van complentando sus mapas y secuencias (actualmente existen varias decenas de genomas secuenciados). Las actividades biosintticas y degradativas de estos microorganismos presentan oportunidades extraordinarias para numerosas aplicaciones. los microorganismos crecen rpidamente, y en muchos casos son fciles de manipular desde el punto de vista gentico. Esto hace que sea relativamente fcil usarlos como factoras microscpicas para obtener productos tiles en tiempos relativamente cortos. Una parte esencial del aprovechamiento de los microorganismos reposa en nuestra capacidad para conservarlos viables durantes largos periodos de tiempo, y para que sus caractersticas tiles sean estables en muchos casos, en lugar del microorganismo, se puede recurrir a aislar alguna o algunas de sus enzimas, y se las pueden poner a trabajar en condiciones ventajosas y rentables. 2. El segundo componente o ncleo de las biotecnologas estriba en el entorno industrial en que ponemos a funcionar las clulas o las enzimas. Esto nos lleva al concepto de biorreactor, un entorno cerrado y controlado para que nuestros catalizadores biolgicos hagan lo que queremos con la mxima eficiencia. En esta parte de la biotecnologa se requiere la colaboracin estrecha entre los bilogos y los ingenieros de bioprocesos, incluyendo los ingenieros qumicos. Se trata de disear biorreactores o fermentadores, especies de cubas cerradas diseadas

para controlar diversos parmetros que condicionan la buena produccin: temperatura, aireacin, pH, etc. 3. Finalmente, queda el rea quiz ms desconocida y compleja, el procesamiento de la biomasa o de la sustancia producidas: separacin de las clulas respecto del medio acuoso en que han funcionado, recuperacin eficiente del producto buscado, purificacin, etc. A todo esto tenemos que aadir que un factor importantsimo en el desarrollo de la biotecnologa es la evaluacin de la seguridad del producto, sometida a controles rigurosos segn normativas nacionales e internacionales. De hecho este factor es tan importante que se puede convertir en limitante, de modo que las regulaciones estrictas desincentivan ciertos desarrollos biotecnolgicos. Por todo ello, es importante que tales regulaciones sean realistas, y no exijan ms de lo que la evidencia cientfica sugiere, manteniendo en todo momento la preservacin de la salud y el medio ambiente. A su vez, las regulaciones reflejan la percepcin pblica de los riesgos y promesas de la biotecnologa. Por ejemplo, hoy en Europa la percepcin pblica ha logrado prcticamente una parada en las plantas transgnicas, a pesar de los informes cientficos que dicen que en la mayor parte de los casos, sus riesgos son similares a las plantas convencionales. Habr que llegar a un dilogo racional entre los diversos actores (cientficos, empresas, consumidores, ecologistas, etc), para asegurar el correcto empleo de estas tecnologas, que por un lado no impida aplicaciones benficas sin riesgos, y por otro regule adecuadamente aquellos mbitos donde las dudas razonables hagan recomendables ms restricciones. El ideal sera permitir todo aquello que aporte beneficios sin aumentar riesgos, pero no caer en el error de prohibir usos positivos solo bajo vagas ideas de riesgos no sustanciados, en buena parte imaginaciones y tergiversasiones de grupos de presin que pueden esconder agendas polticas ocultas.

2. Algunos aspectos clave en las biotecnologas


2.1 Materias primas
Las materias primas para alimentar los procesos biotecnolgicos industriales pueden ser muy variadas, pero el hecho de que en su mayora se trate de materias naturales biodegradables las hace muy atractivas. Lo ideal sera emplear subproductos de otras empresas, con lo que el proceso se abarata y se eliminan problemas ambientales: se usan mucho desechos ricos en carbohidratos de ciertas industrias: melazas procedentes del procesamiento de caa de azcar y remolacha azucarera. En Brasil usan la caa de azucar para fabricar bioalcohol (Gasohol) como biocombustible desechos ricos en almidn: de granos como el maz, de tubrculos como la tapioca o la patata. El problema aqu es que el almidn debe primero ser degradado a monosacridos u oligosacridos antes de la fermentacin industrial, pero ciertos procesos biotecnolgicos son ya competitivos, como la produccin de jarabes ricos en glucosa o fructosa, usados como

endulzantes en alimentos y bebidas. En Suecia eliminan los desechos contaminantes del procesamiento de la patata con un mtodo a base de levaduras, que produce biomasa potencialmente valiosa. Existe un gran inters en usar como materia prima desechos agrcolas e industriales ricos en celulosa. Desgraciadamente, la celulosa es compleja, y su asociacin con la lignina hace que an no existan procesos industriales operativos. Pero si en un futuro logramos superar las barreras tcnicas, tendremos una materia prima abundante, y podremos aprovecharla al tiempo que evitamos problemas ambientales. De hecho, la lignocelulosa es la materia renovable ms abundante de la biosfera, y la esperanza es poder aprovecharla en un prximo futuro. De la misma manera, sera estupendo poder aprovechar otros desechos de las actividades humanas como materias primas para los microorganismos industriales, elimando as problemas de polucin ambiental. La idea sera acoplar una industria que crea efluentes contaminantes con una bioindustria que pueda aprovechar los residuos de la primera, creando productos tiles y riqueza adicional, y sin que los costes totales sean elevados (aunque ya el hecho de eliminar una fuente de contaminacin de puede considerar como algo positivo) ya se usan desechos procedentes de las industrias papeleras igualmente se aprovechan los lactosueros (residuos ricos en lactosa) procedentes de las queseras El empleo de metanol puede ser til en ciertos procesos, ya que el metanol es "limpio" y se puede obtener fcilmente a partir del abundante metano. En un futuro podra ser rentable para fabricar alimentos para animales.

2.2 Mejora gentica: Ingeniera gentica


(Para una ampliacin sobre ingeniera gentica, especialmente por lo que respecta a la creacin y rastreo de genotecas, vase artculo acompaante). Tradicionalmente, la manera de mejorar genticamente los organismos industriales reposaba en la induccin de mutaciones (con mutgenos), seguida de seleccin o rastreo de los mejores mutantes. La bsqueda de mejoras en la produccin de protenas (incluyendo enzimas) es ms fcil que la de la produccin de otras molculas (polisacridos, antibiticos, aminocidos, etc), porque cada protena depende normalmente de un solo gen, mientras que los metabolitos se sintetizan por rutas complejas donde intervienen varias enzimas, cada una sintetizada por un gen diferente, y con regulaciones a menudo complicadas. en los protocolos de seleccin, se suele aplicar una presin selectiva que favorece el crecimiento del tipo de mutantes buscados, en detrimento del resto de microorganismos en los protocolos de rastreo (screening, en ingls) crecen todos los microorganismos, pero se pueden identificar las variantes deseadas sobre la base de que presentan ciertas caractersticas que las diferencian de las dems la mezcla de genomas mediante fenmenos de sexualidad, o parasexualidad

(las bacterias no tienen sexo, pero algunas tienen fenmenos parasexuales como la conjugacin, que se pueden aprovechar para transferir material gentico de unas cepas a otras). Algunos inconvenientes de estas tcnicas tradicionales de mejora: los programas de mejora suelen ser muy largos y tediosos, y a menudo no dan los resultados deseados el efecto principal de la mutagnesis es originar mutaciones aleatorias en el organismo, la mayor parte de las cuales son negativas para su supervivencia, o empeoran algunas de sus caractersticas originales. Raramente se dan mutaciones que conducen a la aparicin de propiedades nuevas positivas, y en todo caso, el proceso de su bsqueda es a menudo muy complicado. Adems, incluso cuando se selecciona un tipo estimado adecuado, a menudo presenta otras mutaciones que son negativas (p. ej., haciendo que crezca ms lentamente, o que sea ms sensible a factores ambientales) lo anterior obliga a trasladar la mutacin "positiva" a un fondo gentico distinto (normalmente una cepa silvestre o que ya haba sido seleccionada como buena en un programa anterior). Esto complica y alarga la mejora gentica, e incluso en algunos organismos no se logra la adecuada introgresin de ese rasgo en la cepa deseada. frecuentemente los organismos seleccionados para la produccin acumulan mutaciones desconocidas que no se caracterizan muchos microorganismos industriales carecen de ciclos sexuales, lo que dificulta e incluso impide transferir rasgos tiles de modo sencillo, dejando como nica alternativa la mutagnesis y seleccin en las especies dotadas de sexualidad, la mejora por recombinacin gentica est limitada al cruce entre razas de la misma especie, o de especies compatibles Pero la llegada de la Ingeniera gentica ha supuesto la superacin de muchos problemas que tena la mejora clsica, sobre todo en aquellos microorganismos que carecen de sexualidad. Adems, permite mejoras menos aleatorias y ms precisas, transfiriendo genes de cualquier origen al organismo donde queremos expresarlos. 2.2.1 Antecedentes y surgimiento de la Ingeniera Gentica Aunque la Gentica es la base de toda la Biologa, su desarrollo como ciencia es de los ms tardos. Veamos esquemticamente algunos eventos esenciales para entender el surgimiento de la tecnologa del ADN recombinante: A partir de 1865, Mendel establece las bases de la gentica. En sus famosos experimentos con el guisante, descubri el modo de transmisin de ciertos caracteres desde una generacin a las siguientes, y su "mezcla" en el aporte materno y paterno. Los hallazgos de Mendel permanecieron en el olvido hasta 1900, cuando sus leyes son redescubiertas por Correns, De Vries y Tschermarck. En 1909 se acua el trmino "gen" (o gene) para referirse a la entidad

hipottica responsable de los rasgos observables. En 1913 se obtiene el primer mapa gentico, con 6 genes. En 1920 Morgan y Muller establecen su Teora cromosmica de la herencia: los genes, localizados en los cromosomas, son las autnticas unidades de la herencia, tanto unidades de variacin como unidades de transmisin. Es decir, la herencia presenta un doble aspecto: el de la transmisin de los caracteres (estudiado por las leyes de Mendel) y el de la expresin, es decir, el genotipo (conjunto de genes) determina el fenotipo (rasgos observables). Pero la naturaleza del material gentico fue objeto de polmicas durante mucho tiempo, hasta que entre los aos 40 y primeros 50 una serie de autores (Avery y colaboradores, Hershey y Chase, etc.) establecen firmemente que el material de la herencia reside en el cido desoxirribonucleico (ADN; DNA). Por esos mismos aos, Beadle y Tatum proponen la teora conocida como "un gen-una enzima", que correlaciona cada unidad gentica con el producto de su expresin, es decir cada gen se expresa como una determinada protena. Desde entonces, se produce la definitiva unin de la gentica con la bioqumica. En 1945, Schrdinger escribe su influyente libro Qu es la vida?, una visionaria fusin de la Teora de la Informacin con la Biologa, que iba a contribuir poderosamente a la naciente biologa molecular, inspirando a profesionales procedentes del campo de las ciencias qumico-fsicas. En los 40 y 50 se produce, en efecto, un "desembarco" de fsicos y cristalgrafos en el abordaje de cuestiones biolgicas. Es la poca del florecimiento de tcnicas como la difraccin de rayos X, la ultracentrifugacin y la cromatografa. En 1951 un joven bilogo estadounidense, James Watson, llega al laboratorio Cavendish de la Universidad de Cambridge, para pasar una estada postdoctoral. All se une al ingls Francis Crick, y 18 meses ms tarde (primavera de 1953) publican en Nature su modelo tridimensional de la doble hlice del ADN. El modelo explicaba simultneamente la herencia y la expresin del material gentico. ste consiste en un lenguaje basado en cuatro "letras", las cuatro bases nitrogenadas adenina (A), guanina (G), citosina (C) y timina (T). Se abra en principio una nueva manera de estudiar la base gentica de los seres vivos: de dentro (genotipo) a fuera (fenotipo), al revs de lo que se vena haciendo desde Mendel (la observacin de la transmisin del genotipo permita inferencias sobre el genotipo). A continuacin se abre un decenio llamado a menudo la "Edad de Oro de la Biologa Molecular", que pone las bases de la comprensin de los procesos bsicos de la herencia y de la expresin gentica: replicacin del ADN: papeles de la ADN-polimerasa, los cebadores (primers), el molde. Transcripcin: una de las cadenas de ADN es copiada por la ARNpolimerasa hasta un ARN mensajero El ARN mensajero es ledo (traducido) por los ribosomas para dar una protena. De este modo, el mensaje lineal del ADN se convierte en el mensaje tridimensional de la configuracin de la protena

El "Dogma Central" de la Biologa Molecular: la informacin fluye unidireccionalmente en sentido ADN -> ARN -> protena. El desciframiento del cdigo gentico: el lenguaje del ADN consta de "palabras" de tres letras (nucletidos), llamadas codones. Cada codn tiene un equivalente en el lenguaje de la protena, significando uno de los 20 aminocidos. El cdigo gentico est "degenerado", es decir, tiene cierto grado de redundancia: algunos de los aminocidos pueden venir determinados por ms de un codn. Existen 64 codones, de los cuales tres carecen de sentido: no tienen equivalente aminocido, y en vez, sirven como seales de parada de la traduccin del mensajero. Jacob y Monod estudian en profundidad un sistema de expresin y regulacin gentica en la bacteria Escherichia coli: desarrollan su concepto del opern, como unidad de expresin y regulacin a nivel de transcripcin. Tras la "Edad de Oro", empiezan a surgir algunas sorpresas que desafiaban ideas fuertemente establecidas: Los genes eucariticos son "discontinuos": estn compuestos por una alternancia de segmentos que entrarn a formar parte del ARNm maduro (exones) y segmentos que se eliminan (intrones). Este proceso de maduracin del ARN se denomina corte-y-empalme (splicing). Algunos virus (retrovirus) poseen material gentico de ARN, que es convertido a ADN por una enzima llamada reversotranscriptasa. Se confirman los tempranos (y semiolvidados) estudios de Barbara McClinctock: hay segmentos del material gentico capaces de moverse de un lado a otro de los genomas (elementos genticos transponibles). El material gentico es ms dinmico y cambiante de lo que se haba sospechado. Pero aparte de estos avances bsicos, a finales de los aos 60, segua pendiente de plasmacin una de las expectativas abiertas por el descubrimiento de la estructura del ADN: cmo llegar a "tocar" el ADN?, cmo estudiar cada gen por separado, aislndolo fsicamente de los dems?, cmo determinar su secuencia de bases? Durante mucho tiempo, lo nico que se poda secuenciar era ARN: desde 1964 se secuencian algunos ARN transferentes, que constan de 75 a 85 bases. Los mtodos se fueron perfeccionando, de modo que en 1975 se pudo conocer la secuencia de un minsculo genoma: el ARN del virus bacteriano Fi-X-174 (unos 4000 nucletidos). Sin embargo, para estudiar genes haba que ser capaces de aislarlos uno a uno a partir del cromosoma, que es demasiado grande para su manipulacin inmediata. Pero no se haban descubierto nucleasas especficas capaces de cortar en puntos determinados del ADN para generar fragmentos discretos y homogneos. Ante este estado de cosas, algunos lderes de la Edad de Oro, consideraron que los problemas bsicos de la biologa molecular estaban

resueltos, y decidieron migrar a otras reas de conocimiento (biologa del desarrollo, neurobiologa, etc). Como tantas veces ocurre en la ciencia, fue una humilde lnea de investigacin bsica la que abri definitivamente el camino a la manipulacin del ADN: En 1953 se descubri el fenmeno llamado de restriccin: ciertos fagos (virus bacterianos) que parasitan a E. coli podan desarrollarse en ciertas cepas de esta bacteria, pero no podan hacerlo en otras (se dice que estn "restringidos" en determinadas cepas). A finales de los 60, Werner Arber, en Basilea, descubre las enzimas de restriccin responsables de ese fenmeno: la cepa de bacteria restrictiva produce unas endonucleasas ("enzimas de restriccin, o restrictasas") que escinden el ADN del fago crecido en otra cepa diferente. Esas primeras enzimas de restriccin eran inespecficas en cuanto al sitio del ADN donde cortaban, pero en 1970 Hamilton Smith, en Baltimore, descubre un nuevo tipo de enzima de restriccin totalmente especfica: capaz de reconocer una determinada secuencia de ADN, de unos pocos pares de bases, y de cortar en ambas cadenas en lugares concretos. Algunas restrictasas reconocen como secuencia diana un trecho de 4 pares de bases (pb). Otras restrictasas reconocen secuencias de 6 pares de bases. Se han descubierto restrictasas que cortan tras reconocer secuencias ms largas. Las dianas de la mayora de las restrictasas de este tipo son secuencias palindrmicas, es decir, "capicas" (nota: la seala el punto de corte). Ej: 5'-GGAACC-3' 3'-GGTTGG-5' Muchas de estas restrictasas cortan en cada cadena en lugares separados del centro geomtrico de la diana (como en el ejemplo anterior), de modo que generan extremos protuberantes. Los extremos protuberantes de distintos fragmentos de ADN generados con la misma restrictasa (incluso de fragmentos de especies distintas), tienen tendencia, al mezclarlos, a emparejarse entre s por puentes de hidrgeno (siguiendo las reglas de emparejamiento A-T y G-C). Si ahora aadimos la enzima ADN-ligasa a la mezcla de fragmentos de ADN de orgenes diferentes, se repararn los enlaces fosfodisteres. Esto es lo que realizaron por primera vez Mertz y Davis en 1972, y enseguida se dan cuenta de que ello poda constituir la base para la produccin de molculas recombinantes in vitro, con material gentico de diferentes especies. Pero este ADN recombinante, generado en el tubo de ensayo, es inerte, no es ms que una macromolcula hbrida que por s sola no hace nada. Si queremos que el ADN recombinante haga algo, hay que introducirlo en clulas vivas que sean capaces de expresar su informacin gentica.

Esto nos lleva ya a la idea de lo que es la Ingeniera Gentica: la formacin in vitro de nuevas combinaciones de material gentico, por medio de la insercin de un ADN de inters en un vehculo gentico (vector), de modo que tras su introduccin en un organismo hospedero el ADN hbrido (recombinante) se pueda multiplicar, propagar, y eventualmente expresarse.

2.2.2 La receta bsica de un experimento de Ingeniera Gentica Vamos a ilustrar el concepto de la ingeniera gentica con el caso bastante fcil de lograr bacterias que hospeden nuevas combinaciones de ADN: Partimos de ADN que queremos aislar y estudiar: vamos a llamarlo ADN pasajero Por otro lado, necesitamos un vehculo gentico para transportar y replicar ese ADN: lo llamamos vector. Los vectores son igualmente molculas de ADN con capacidad de replicarse por s mismos o de insertarse una vez que se introducen en el organismo adecuado. He aqu una lista de lo que debe poseer idealmente un vector gentico: capacidad de replicacin autnoma (es decir, se trata de un replicn), o de integracin en el genoma del hospedero. Marcadores seleccionables: se trata de genes que confieren algn rasgo que se puede rastrear o seleccionar fcilmente en laboratorio. Unos de los ms usados son los genes que confieren resistencia a algn antibitico. Dianas nicas para al menos una enzima de restriccin. En los modernos vectores se ha introducido un trecho de ADN, denominado polilinker, provisto de varias dianas nicas para diferentes enzimas de restriccin, de modo que en cada experimento se pueda elegir la que ms convenga. Finalmente, contamos con el organismo anfitrin o husped. En los primeros tiempos de la I.G. se manipulaban casi exclusivamente bacterias, pero hoy es posible modificar animales y plantas. As, pues, el "retrato robot" de un experimento de I.G. podra ser como sigue: 1. Se corta por separado el ADN del organismo a estudiar y el ADN del vector con la misma restrictasa, de modo que se generan extremos compatibles entre s (mutuamente cohesivos). 2. Se juntan ambos ADNs y se les aade ADN-ligasa: de esta forma, las uniones entre ADN pasajero y ADN del vector se sellan covalentemente, generndose molculas hbridas (quimricas o recombinantes). 3. Ahora hay que introducir las molculas generadas en el organismos husped. En el caso de bacterias se recurre a una tcnica sencilla denominada transformacin, que permite la entrada del ADN a travs de las envueltas del microorganismo. 4. Finalmente, hay que localizar las bacterias que han captado y han establecido establemente las molculas hbridas. A menudo este es el paso ms laborioso, pero el hecho de que el vector posea uno o varios genes de resistencia favorece al menos la eliminacin de las bacterias que no han recibido ADN del vector: basta aadir al medio de cultivo el

antibitico para el que el vector confiere resistencia. Para localizar los transformantes recombinantes, muchos vectores incorporar un gen marcador que produce alguna sustancia coloreada. Si insertamos el gen a aislar dentro de ese marcador, lo rompemos, por lo que las colonias bacterianas no producirn la sustancia coloreada, sino que permanecen incoloras o blancas. 5. El resultado del experimento es la obtencin de al menos una colonia (clon) de bacterias que portan la combinacin buscada de vector con el inserto de ADN pasajero. Se dice entonces que hemos clonado (=aislado) dicho ADN. El primer experimento de este tipo lo realizaron en 1973 Stanley Cohen y Herbert Boyer en la Universidad de California. Se vio que era factible hacer toda clase de experimentos en los que se recombina ADN de organismos totalmente diferentes (bacterias, plantas, animales).

2.2.3 Caracterizacin del ADN clonado Una vez que se ha clonado un gen o trozo de ADN, hay que caracterizarlo lo ms detalladamente posible: Lo primero que se suele hacer es realizar un "mapa fsico". Para ello, muestras independientes del ADN clonado son sometidas a distintas enzimas o combinaciones de enzimas de restriccin, y los fragmentos resultantes se separan por tamaos usando la electroforesis en gel de agarosa con la sustancia fluorescente bromuro de etidio, revelndose en forma de bandas visibles bajo luz UV. A partir de los tamaos de las bandas generadas por las distintas enzimas y combinaciones de enzimas, es posible ensamblar el rompecabezas del fragmento, determinando un mapa donde se van colocando las localizaciones relativas de las distintas dianas de las restrictasas. A partir de la subclonacin de fragmentos del trozo original, es posible, en algunos casos, ir adjudicando funciones a cada subfragmento, lo cual va generando en paralelo un "mapa gentico". El ltimo nivel (el ms detallado) de caracterizacin fsica es la misma secuenciacin del ADN. En los primeros tiempos se usaba sobre todo el "mtodo qumico" de Maxam y Gilbert Pero el ms usado actualmente es el mtodo de terminacin de cadena mediante didesoxinucletidos (mtodo enzimtico de Sanger). Una modificacin del mtodo de Sanger permite la secuenciacin automtica mediante lectura fluorimtica computerizada. 2.2.4 Otros mtodos bsicos
2.2.4.1 Sntesis qumica de ADN

Actualmente existen mquinas programables para sintetizar rpidamente secuencias determinadas de ms de 100 nucletidos. Se usan a menudo para generar sondas moleculares en la bsqueda y caracterizacin de determinados segmentos de ADN, y sobre todo para producir los cebadores usados en la reaccin en cadena de la polimerasa.
2.2.4.2 Reaccin en cadena de la polimerasa (PCR)

No cabe ninguna duda de que la tcnica ms revolucionaria de los ltimos 15 aos ha sido la reaccin en cadena de la polimerasa (PCR), que ha dado nuevas alas a la propia Ingeniera gentica y a toda la biologa molecular. Fue inventada por Kary Mullis a mediados de los aos 80. Como ya sabemos, muchas de las tcnicas clsicas de la Ingeniera gentica estaban encaminadas a resolver el complejo problema de cmo clonar o localizar un gen o un segmento de ADN concreto "perdido" en la inmensidad del genoma. Sin embargo, esas tcnicas son a menudo largas y tediosas, y no es raro que no den resultados. La PCR ha venido a cambiar el panorama, ya que permite en principio producir in vitro grandes cantidades de una secuencia de ADN concreta sin recurrir a la clonacin en un organismo husped. Esencialmente la tcnica permite la amplificacin selectiva de cualquier trecho de ADN, supuesto que se conocen las secuencias que lo flanquean. Como alguien ha dicho, "es una tcnica que consigue encontrar la aguja en el pajar, al tiempo que produce un pajar de agujas por amplificacin selectiva". El principio que sustenta la PCR El ADN de cadena doble que se quiere amplificar se calienta casi hasta ebullicin, de modo que se separan las dos cadenas, las cuales van a servir de moldes ms adelante. Se aaden dos cebadores (normalmente fabricados por sntesis qumica; ver apartado 2.2.4.1). Cada cebador es un corto oligonucletido, correspondiente a una de las secuencias que flanquean el trozo a amplificar. Al bajar la temperatura, cada cebador se empareja por puentes de hidrgeno con la secuencia complementaria de una de las cadenas del molde, y obligar a la ADN-polimerasa a comenzar la copia de esa cadena molde complementaria (por supuesto, en sentido 5'->3') Al aadir la ADN-polimerasa y los 4 tipos de desoxinuclesido-trifosfato (dNTPs), se produce la sntesis de las respectivas cadenas complementarias de cada molde, a partir de los respectivos cebadores. Al final de esta fase, tenemos el doble de cadenas de ADN de doble cadena respecto a las de partida. Luego la mezcla se vuelve a calentar hasta casi ebullicin, con lo que se vuelven a separar la cadenas, que en su forma de cadenas sencillas sirven para iniciar otro ciclo idntico al anterior, al final del cual tendremos el cudruple de ADN. Si repetimos el protocolo n ciclos, el resultado ser 2n copias a partir de las originales.

La tcnica bsica de la PCR El ADN a usar no precisa ser purificado. La cantidad de partida puede ser minscula (<1 microgramo de ADN genmico). De hecho se puede amplificar a partir de una sola molcula de molde. El empleo de ADN-polimerasas termorresistentes, como la Taq (procedente de la bacteria Thermus aquaticus descubierta junto a los giseres de Yellowstone), evita tener que aadir polimerasa nueva en cada ciclo de amplificacin. En resumidas cuentas, el experimento suele realizarse segn este orden: 1. En un tubito se mezcla el ADN molde, los dos cebadores (oligonucletidos), los cuatro dNTPs y la ADN-polimerasa termorresistente. 2. Se calienta a 94C durante 5 min, con lo que se separan las cadenas del ADN molde a amplificar, generndose las correspondientes cadenas sencillas. 3. Se baja la temperatura en torno a los 60C, de modo que cada cebador se empareja con el extremo correspondiente de una de las cadenas del molde. Se dice que ahora tenemos los moldes cebados. 4. Se sube la temperatura hasta 72C (la ptima de funcionamiento de la Taq), y se deja durante 5 min, tiempo durante el que se est produciendo la sntesis in vitro de las cadenas complementarias de cada hebra molde. 5. Se sube la temperatura a 94C durante 20 segundos, suficientes para separar la cadena recin sintetizada respecto del molde original. 6. Las cadenas sencillas generadas entran ahora en un nuevo ciclo (pasos 1 al 5), y as sucesivamente, de modo que tras 30-60 ciclos obtenemos una amplificacin del ADN original de millones o miles de millones de veces. Todo este proceso se realiza en unos aparatos automticos llamados termocicladores, en los que se pueden fijar los parmetros de tiempos y temperaturas de cada paso del ciclo. El mtodo de PCR fue patentado en 1987, y en principio fue comercializado por la empresa Cetus, si bien desde 1991 los derechos fueron adquiridos por Hoffman-La Roche y Perkin Elmer. Las ganancias de este mtodo tan universalmente empleado son astronmicas. Las aplicaciones de la PCR y de sus numerosas variantes son prcticamente ilimitadas: simplifica sobremanera muchos experimentos de I.G. permite muchos estudios de expresin gentica secuenciacin directa de secuencias amplificadas deteccin de mutaciones seguimiento de la efectividad de tratamiento de enfermedades diagnsticos de enfermedades genticas e infecciosas en ciencia forense: identificacin de restos biolgicos, determinacin de

paternidad, pruebas periciales en criminalstica en arqueologa y paleontologa

3. Lecturas recomendadas
La bibliografa sobre biotecnologa e I.G. es inmensa. Para un acercamiento a su alcance y principales tcnicas, recomiendo: CRUEGER, W, CRUEGER, A. (1993): Biotecnologa. Manual de Microbiologa Industrial, Ed. Acribia, Zaragoza. GLICK, B.R y J.J. PASTERNAK (1998): Molecular Biotechnology. Principles and Applications of Recombinant DNA (2 edicin), ASM Press (ISBN: 155581-136-1). IZQUIERDO ROJO, M. (1999): Ingeniera gentica y transferencia gnica. Madrid: Ediciones Pirmide (ISBN: 84-368-1312-X). SMITH, J.E. (1996): Biotechnology (3 edicin). Cambridge: Cambridge University Press (ISBN: 0-521-44911-1).

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ltima actualizacin: Enrique Iez. Prohibida la reproduccin comercial y el uso fraudulento. El autor agradecer remitan notificacin del empleo educativo o divulgativo de este material. Portada de "Biotecnologa y Sociedad"

GM tomatoes may be key to bird flu fight


Genetically-modified tomatoes may become a key weapon in the global fight against bird flu.

Australian plant scientist Amanda Walmsley, of Melbourne's Monash University, is working on growing a vaccine against the deadly H5N1 virus in tomatoes. Dr Walmsley, who has recently returned to Australia from the United States, was part of a team that developed the world's first plant-made vaccine to prevent a different disease that affects poultry. That vaccine, for Newcastle Disease, was produced in tobacco plants. She hopes to use similar techniques to develop an oral vaccine against bird flu in poultry. It will involve introducing a gene from the H5N1 virus into the cells of tomato plants. The gene would then tell the plant cells to produce a specific protein, found in bird flu, effectively making the tomatoes a factory for the vaccine. Once birds were vaccinated, the protein would protect them if they came into contact with H5N1. Dr Walmsley said the scientists planned to make a vaccine in injectable form first, and then trial oral and inhalable forms so that it could be delivered to poultry en masse. She hopes to have a vaccine ready for preliminary testing in mice by the end of the year. Bird flu has been sweeping the world's wild bird and poultry populations at an alarming speed. The virus has spread to 37 nations on three continents, infecting 175 people, including 96 who have died. Most of those were exposed to the virus through infected poultry. But scientists are concerned about a possible pandemic if the virus mutates so it can easily be transmitted between humans. A successful vaccine against the virus in poultry would reduce that risk. Dr Walmsley said that eventually, the science may be used to test plant-made vaccines in humans. "We would like to move towards that but, as you can imagine, it's a lot harder to get a vaccine approved for humans than it is for chickens," she said in an interview. "We've reached the crawling stage in that we've got a plant-made vaccine out on the market, but we want to walk before we run. "We're walking with the veterinary vaccines and then we'll try and get up and running with human vaccines.

"But there's a lot of regulatory and safety work we've yet to do to get to that stage." Human vaccines are usually produced in eggs or yeast, making them unsuitable for people with egg allergies. The bird flu project is being funded by the Australian Research Council and also involves scientists from Melbourne's Burnet Institute, the University of Melbourne, and Dow AgroSciences in the United States.
asuntos crticos de la biodiversidad

Las Bacterias: Ms que Patgenos


Por Trudy M. Wassenaar
Un artculo original de ActionBioscience.org (07/2002)

puntos principales del artculo En la Tierra existen ms bacterias que humanos. Las bacterias: Habitan cada ambiente del planeta, en donde juegan un papel ecolgico clave Pueden ser buenas para nuestra salud, por ejemplo, ayudndonos a digerir los alimentos Pueden causar enfermedades, aunque el cuerpo humano no es el husped natural de muchas bacterias. entrevista Las bacterias malentendidas Las bacterias sufren de un caso de relaciones pblicas negativas. Usted probablemente asocia a las bacterias con las palabras suciedad, enfermedad y muerte. Y de hecho, por siglos, las infecciones bacterianas fueron la mayor causa de la mortalidad infantil en el mundo. La mortalidad infantil comenz a disminuir cuando la gente aprendi a tener una mejor higiene. La disminucin continu con la introduccin de los antibiticos para el mejor tratamiento y con la vacunacin para la prevencin de las enfermedades mortales ms comunes. Las bacterias, de hecho, s estn involucradas con la suciedad, la enfermedad y la muerte, a las cuales deberamos aadir la descomposicin. La descomposicin de las sobras de la comida, de los desechos del jardn, de los cuerpos muertos y las aguas malolientes de una vasija olvidada son todos el resultado de la actividad de las bacterias. Tambin lo son el olor corporal, las caries, la inflamacin de la garganta y la peste bubnica, para solo nombrar algunas de las enfermedades a ambos extremos del espectro. Con razn las bacterias reciben tanta prensa negativa. Los comerciales de la televisin quieren que nosotros pensemos que la nica bacteria buena es una bacteria muerta. Hoy en da se aaden agentes antibacteriales a la pasta de dientes, al jabn, a los detergentes y a los plsticos. No existe una Sociedad para la Proteccin de las Bacterias, aunque existe una iniciativa satrica para el Tratamiento tico de las Bacterias.1 Algunas bacterias pueden estar muy cerca de la extincin y no es coincidencia que estas bacterias son patognicas (que causan enfermedades), tales como la Salmonella typhi (la causa de la fiebre tifoidea) o Yernisia pestis (la causa de la plaga). Afortunadamente para las pequeas criaturas, algunas poblaciones de ellas sobreviven en reas remotas, donde no han sido eficientemente cazadas y perseguidas con vacunas o con agentes antimicrobianos. En estos lugares, la gente an corre el riesgo de contraer las enfermedades que ellas causan. El reino bacteriano

Es tiempo de darle un vistazo ms cercano al Reino de las Bacterias, as, en maysculas. Porque de verdad que es un Reino, hablando biolgicamente, y tanto el linaje antiguo, como la diversidad y el poder evolucionario de los habitantes de este reino merecen recibir un tratamiento real, en vez de desprecio. Antes de despertar la fascinacin por el mundo de las bacterias, debemos aclarar un concepto equivocado: las bacterias no son virus. Mientras la mayora de las bacterias viven como clulas independientes con una membrana que las separa del mundo exterior, los virus solo pueden multiplicarse dentro, y en detrimento, de las clulas que ellos infectan. Interesantemente, algunos virus llamados bacterifagos, se ha especializado en infectar a bacterias. 2,3 Los virus estn compuestos de material gentico (ADN o ARN) rodeado de una cscara de protena. Ellos no pueden metabolizar y, una vez dentro de una clula husped, su material gentico secuestra a la maquinaria de la clula para producir rplicas de s mismo. Las bacterias son mucho ms similares a usted y a mi. Ellas exhiben las caractersticas bsicas de todos los seres vivientes: ellas respiran, metabolizan, producen desechos y mantienen un potencial de membrana. Sin embargo. Ellas no poseen un ncleo en el cual el ADN se encuentra separado del resto de la clula, como se ve en las plantas y en los animales. Esta es la distincin mayor entre los procariotes (el tipo de clula que compone a la mayora de los microorganismos, incluyendo a las bacterias) y los eucariotes (un tipo diferente de clula que forma a la mayora de los microorganismos nucleados, como la levadura, o a las clulas de los organismos, por ejemplo, de los humanos). Tanto los virus como las bacterias pueden causar enfermedades. Sin embargo, no todos los tipos de virus causan enfermedades en los humanos y no todas las bacterias causan enfermedades. Otro error de concepto que tenemos es que las bacterias son malas para la gente. Es cierto que uno no quiere encontrarse con algunas bacterias, pero la mayora de ellas son completamente inofensivas y algunas hasta son altamente beneficiosas para la gente. Algunas bacterias pueden ser beneficiales para algunos animales y patognicas para otros, lo cual crea confusin. Sin embargo, lo ms comn es que las bacterias patognicas causen problemas a un nmero limitado de huspedes (o a un solo husped) mientras que pueden sobrevivir alegremente en otros huspedes sin causarles problemas. Si el sufriente husped resulta ser humano, la bacteria culpable es llamada un patgeno humano. Sin embargo, desde el punto de vista de las bacterias, los humanos son exactamente el tipo de husped a evitar. Por eso, Cmo podemos echarles la culpa de causar enfermedades? La mayora de las bacterias son completamente inofensivas A pesar de que un rbol al caer puede matar a una persona, generalmente no consideramos a los rboles como dainos. Lo mismo es cierto para la mayora de las bacterias. A pesar de que ellas pueden causar problemas bajo ciertas condiciones especficas, generalmente ellas viven sus vidas sin interferir con las nuestras. Un ejemplo es la Pseudomonas aeruginosa, la cual vive comnmente en el suelo sin causar dao a nadie. Sin embargo, si esta bacteria es inhalada por una persona que tiene Fibrosis Cstica, ella puede colonizar sus pulmones y causar infecciones letales.4 Para muchas bacterias, el cuerpo humano no es el lugar adecuado para vivir. Ellas no pueden soportar la falta de oxgeno (la concentracin de oxgeno dentro de nuestras clulas es menor que la concentracin en el ambiente) o la presencia de oxgeno (el cual es txico para las bacterias que viven en ambientes que no poseen o que tienen muy poco oxgeno). Ellas no pueden aguantar nuestros mecanismos de defensa, tales como la sal que est

presente en nuestra piel y en nuestras lgrimas, la falta de hierro (un mecanismo muy ingenioso en nuestro cuerpo mantiene el hierro, un elemento vital para todos los organismos vivos, inaccesible a la mayora de los microorganismos en nuestro cuerpo), o los radicales txicos que las clulas liberan cuando se ven atacadas por las bacterias. Puede ser demasiado clido para ellas o demasiado fro, ya que ciertas bacterias poseen requerimientos especficos de temperatura para crecer. pueden ser privadas de alimento, ya que los miembros del Reino Bacteriano en general se han especializado en vivir de prcticamente cualquier cosa, pero cada especie posee necesidades especficas de nutrientes. En conclusin, no tenemos nada que temer de la mayora de las bacterias que encontramos.

No es una gran sorpresa que somos relativamente inertes a las bacterias. Despus de todo, los mamferos evolucionaron en presencia de las bacterias y han desarrollado estrategias especializadas para mantener a las bacterias bajo control. A pesar de lo que su madre puede haberle enseado cuando pequeo, el jabn no es esencial para sobrevivir. Nuestro cuerpo puede resistir muy eficientemente el bombardeo de bacterias que recibe todos los das. Menos mal que no podemos ver esto, pues la idea no es placentera, pero con cada bocanada de aire y con cada mordisco que tomamos, estas pequeas criaturas entran constantemente a nuestro cuerpo. Pero esto no debe preocuparle en lo absoluto, siempre y cuando usted pueda mantener a los alborotadores (los verdaderos patgenos) fuera. Sin las bacterias no podramos vivir Los humanos llevamos millones de bacterias en nuestra nariz, en la boca y en nuestro intestino: Ms de 500 especies han sido encontradas en la flora oral;5 Fcilmente una boca puede tener 25 especies diferentes; Un mililitro de saliva puede contener hasta 40 millones (4 X 107) clulas bacterianas; 6 Es normal tener 108 clulas bacterianas por mililitro en el ciego (la parte inicial del colon) y muchas de estas especies son diferentes a las que se encuentran en la boca. 7

En forma estricta, el interior de nuestra boca, de nuestro estmago y de los intestinos es parte de la superficie externa de nuestro cuerpo. A pesar de que estn dentro del cuerpo, sus superficies estn en contacto directo con el mundo exterior. A medida que las partculas de comida pasan y tienen contacto con la capa mucosa que recubre a los intestinos, las bacterias que invariablemente acompaan a la comida pueden quedarse all y multiplicarse. Nosotros nacemos estriles (es decir, libres de bacterias) pero en unas pocas horas somos colonizados por nuestras pequeas amigas, las cuales no nos dejarn jams. Sin las bacterias no podramos sobrevivir. Ellas nos ayudan a digerir nuestros alimentos, a producir vitaminas y ocupan nichos que estaran disponibles a patgenos en competencia si ellas no existieran. Este efecto competitivo se pone en evidencia cuando eliminamos una gran proporcin de nuestra flora intestinal, cuando, por ejemplo, usamos un antibitico prescrito para el tratamiento de una infeccin bacteriana. El resultado indeseado es, frecuentemente, la diarrea, dado que bacterias forneas aprovechan la oportunidad para ocupar los nichos vaciados por nuestras bacterias. Las bacterias saludables eventualmente recobran su puesto, por lo que en la mayora de los casos los efectos secundarios de los antibiticos desaparecen en poco tiempo. Las poblaciones de bacterias crecen hasta alcanzar un estado de equilibrio hasta que un factor externo lo perturba de nuevo. Algunas bacterias son buenas para usted Por siglos, la gente ha comido ciertos alimentos deliberadamente por las bacterias que ellos

contienen y han usado a las bacterias en la preparacin de alimentos. El ejemplo mejor conocido es elconsumo de yogurt y de otros productos lcteos fermentados, los cuales tienen el efecto combinado de reducir el deterioro y mejorar la tolerancia para los individuos que son parcialmente intolerantes a la lactosa. Se ha desarrollado una gran industria asociada a las preparaciones bacteriales en forma de polvos, bebidas y productos lcteos, los cuales son comercializados como suplementos alimenticios saludables y beneficiosos (y a veces hasta deliciosos). A pesar de que algunas de sus promesas son poco realistas (algunos productos ni siquiera poseen bacterias viables) se acepta en general que ciertas bacterias son beneficiosas, especialmente cuando la flora intestinal se encuentra desbalanceada (como en la diarrea asociada a los antibiticos). Las especies de bacteria ms comunes utilizadas son las llamadas probiticas, como el lactobacilli y el bifidobacterium.8 Existe un nmero de especies de bacteria que son necesarias en la preparacin de alimentos y que pueden o no llegar vivas a nuestro plato. 9 Notablemente, muchas variedades de queso dependen en sus caractersticas de la presencia de un cultivo inicial de bacterias especficas. La produccin de salchichas y de chucrut (sauerkraut) requiere la presencia de bacterias. Ellas hasta ayudan a las semillas de cacao y de caf a obtener el sabor deseado.10

La Tierra: el planeta de las bacterias Un gramo de suelo posee aproximadamente 108 bacterias11 y se estima que stas pertenecen a ms de 10,000 especies diferentes. Interesantemente, existen ms de 1030 bacterias en la tierra, comparadas a menos de 1010 humanos.12 Las bacterias fueron los primeros seres vivos que se encontraron en la Tierra. Ellas viven en los desiertos, en los hielos de los polos, en los ocanos y en los manantiales termales. El nmero de especies de bacterias en el mundo se estima en ms de mil millones. 11 Sus tamaos individuales pueden ser insignificantes, pero en nmero y en diversidad son inimaginablemente grandes. Las bacterias contribuyen substancialmente a la biomasa total de los ambientes marinos13 y, dado que los ocanos cubren el 70% de la superficie del planeta, las bacterias representan una parte significativa de la biomasa total de la Tierra.

Estos datos son verdaderamente impresionantes si uno considera que estos organismos son tan pequeos que son invisibles al ojo humano. En verdad es en nuestro beneficio el ver a las bacterias como algo ms que patgenos.
2002, American Institute of Biological Sciences. Los educadores tienen permiso de reimprimir artculos para su uso en las clases; otros usuarios por favor comunicarse con el editor para solicitar permisos de reimpresin. Por favor ver polticas de reimpresin.

Sobre la autora: La Dra. Trudy Wassenaar es una biloga molecular especializada en microbiologa. Ella ha llevado a cabo investigaciones por ms de 15 aos en la Universidad de msterdam y en la Universidad de Utrecht (en los Pases Bajos) as como tambin en la Universidad de Mainz (en Alemania). En el ao 2000, fund una compaa consultora para asistir a grupos de investigacin en academia y a agencies gubernamentales en el desarrollo de estrategias de investigacin y diseminacin de resultados. Ella es Curadora del Museo Virtual de las Bacterias (apoyado por la Fundacin de Bacteriologa). http://www.bacteriamuseum.org/homepageTW.shtml

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Estas referencias estn en ingls. Las referencias no han sido traducidas al espaol dado que la mayora de los artculos citan fuentes en el idioma ingls. 1) "Resolution of the National Organization for the Ethical Treatment of Bacteria," a satirical campaign, accessed online 7-02 but no longer available (was http://www.island-of-freedom.com/satire/bacteria.htm) 2) "Bacteria can be ill." Cells Alive! http://www.cellsalive.com/ 3) "Oh goodness, my E. coli has a virus!" Cells Alive! http://www.cellsalive.com/phage.htm 4) Brennan AL, Geddes DM. 2002. "Cystic fibrosis." Curr Opin Infect Dis; 15:175-182. 5) Paster BJ, Boches SK, Galvin JL, Ericson RE, Lau CN, Levanos VA, Sahasrabudhe A Dewhirst FE. 2001 "Bacterial diversity in human subgingival plaque." J Bacteriol; 183:3770-3783. 6) Aps JK, Van den Maagdenberg K, Delanghe JR, Martens LC. 2002. "Flow cytometry as a new method to quantify the cellular content of human saliva and its relation to gingivitis." Clin Chim Acta; 321:35-41 7) Marteau P, Pochart P, Dore J, Bera-Maillet C, Bernalier A, Corthier G. 2001. "Comparative study of bacterial groups within the human cecal and fecal microbiota." Appl Environ Microbiol; 67:4939-4942. 8) Saarela M, Mogensen G, Fonden R, Matto J, Mattila-Sandholm T. 2000. "Probiotic bacteria: safety, functional and technological properties." J Biotechnol; 84:197-215. 9) "Good bacteria in food." The Virtual Museum of Bacteria. http://www.bacteriamuseum.org/niches/foodsafety/goodfood.shtml 10) "What role, if any do yeasts play in the cocoa production process?" International Cocoa Organization. http://www.icco.org/questions/yeast.htm 11) Bach HJ, Tomanova J, Schloter M, Munch JC. 2002. "Enumeration of total bacteria and bacteria with genes for proteolytic activity in pure cultures and in environmental samples by quantitative PCR mediated amplification." J Microbiol Methods; 49:235-245. 12) William B. Whitman, David C. Coleman, and William J. Wiebe. 1998. "Prokaryotes: the unseen majority." PNAS 95: 6578-6583. Actionbioscience.org Editor's Note (11/02): The biomass of the world's humans plus their domestic livestock is only exceeded by the estimated combined biomass of the world's bacteria, according to the World Atlas of Biodiversity: Earth's Living Resources for the 21st Century, United Nations Environment Programme World Conservation Monitoring Centre (University of California Press, 2002). 13) Fukuda R, Ogawa H, Nagata T, Koike I I. 1998. "Direct determination of carbon and nitrogen contents of natural bacterial assemblages in marine environments." Appl Environ Microbiol; 64:3352-3358.

Protocolo de Cartagena sobre Seguridad de la Biotecnologa del Convenio sobre la Diversidad Biolgica
Introduccin Se complet el texto del Convenio sobre la Diversidad Biolgica en Nairobi, en mayo de 1992, y ste qued abierto a la firma el 5 de junio de 1992, en Ro de Janeiro, en la Conferencia de las Naciones Unidas sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo (UNCED). El Convenio entr en vigor el 29 de diciembre de 1993. Hoy en da, el Convenio es sin duda el principal instrumento internacional para todos los asuntos relacionados con la diversidad biolgica. Proporciona un enfoque completo y holstico para la conservacin de la diversidad biolgica, la utilizacin sostenible de los recursos naturales y la participacin justa y equitativa en los beneficios provenientes del uso de los recursos genticos. Uno de los asuntos de los que trata el Convenio es el de la seguridad de la biotecnologa. Este concepto atae a la necesidad de proteger la salud humana y el medio ambiente frente a posibles efectos adversos de los productos de la moderna

biotecnologa. Al mismo tiempo, se reconoce que la biotecnologa moderna tiene un gran potencial para promover el bienestar de la humanidad, particularmente en cuanto a satisfacer necesidades crticas de alimentacin, agricultura y cuidados sanitarios. En el Convenio se reconocen francamente ambos aspectos gemelos de la biotecnologa moderna. Por otro lado, se prev el acceso a las tecnologas, incluida la biotecnologa, y a su transferencia que sean pertinentes a la conservacin y a la utilizacin sostenible de la diversidad bioigica (por ejemplo, en el Artculo 16, prrafo 3, tratan de garantizar el desarrollo de procedimientos adecuados para mejorar la seguridad de la biotecnologa en el contexto del objetivo general del Convenio de reducir todas las posibles amenazas a la diversidad biolgica, tomndose tambin en consideracin los riesgos para la salud humana. El Artculo 8 (g) trata de las medidas que las Partes deberan tomar en el mbito nacional, mientras que el Artculo 19, prrafo 3, establece el escenario para la elaboracin de un instrumento internacional jurdicamente vinculante que atienda al asunto de la seguridad de la biotecnologa. En su segunda reunin, celebrada en noviembre de 1995, la Conferencia de las Partes en el Convenio estableci el Grupo de trabajo especial de composicin abierta sobre seguridad de la biotecnologa, encargndole la elaboracin de un proyecto de protocolo sobre seguridad de la biotecnologia, que se concentrara especficarnente en los movimientos transfronterizos de cualesquiera organismos vivos modificados que fueran el resultado de la biotecnologa moderna y que pudieran tener efectos adversos en la conservacin y utilizacin sostenible de la diversidad biolgica. La adopcin definitiva del Protocolo sobre la Seguridad de la Biotecnologa ha sido elogiada como un importante paso decisivo al proporcionar un marco normativo internacional para reconciliar las necesidades respectivas de proteccin del comercio y del medio ambiente en una industria mundial en rpido crecimiento, la industria de la biotecnologa. El Protocolo ha creado as un entorno habilitante para la aplicacin de la biotecnologa en una forma que sea favorable para el medio ambiente, haciendo posible que se obtengan los mximos beneficios del vasto potencial latente en la biotecnologa, y que se reduzcan a la vez a un mnimo los riesgos para el medio ambiente y para la salud humana. Protocolo de Cartagena sobre Seguridad de la Biotecnologa del Convenio sobre la Diversidad Biolgica. Textos y anexos Las Partes en el presente Protocolo, Siendo Partes en el Convenio sobre la Diversidad Biolgica, en lo sucesivo "el Convenio", Recordando los prrafos 3 y 4 del artculo 19 y el inciso g) del artculo 8 y el articulo 17 del Convenio, Recordando tambin la decisin 11/5 de la Conferencia de las Partes en el Convenio, de 17 de noviembre de 1995, relativa a la elaboracin de un protocolo sobre seguridad de la biotecnologa, centrado especficamente en el movimiento transfronterizo de cualesquiera organismos vivos modificados resultantes de la biotecnologa moderna que puedan tener efectos adversos para la conservacin y la utilizacin sostenible de la diversidad biolgica, que establezca en particular, para su examen, procedimientos adecuados para un acuerdo fundamentado previo,

Reafirmando el enfoque de precaucin que figura en el Principio 15 de la Declaracin de Ro sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo, Conscientes de la rpida expansin de la biotecnologa moderna y de la creciente preocupacin pblica sobre sus posibles efectos adversos para la diversidad biolgica, teniendo tambin en cuenta los riesgos para la salud humana, Reconociendo que la biotecnologa moderna tiene grandes posibilidades de contribuir al bienestar humano si se desarrolla y utiliza con medidas de seguridad adecuadas para el medio ambiente y la salud humana, Reconociendo tambin la crucial importancia que tienen para la humanidad los centros de origen y los centros de diversidad gentica, Teniendo en cuenta la reducida capacidad de muchos pases, en especial los pases en desarrollo, para controlar la naturaleza y la magnitud de los riesgos conocidos y potenciales derivados de los organismos vivos modificados, Reconociendo que los acuerdos relativos al comercio y al medio ambiente deben apoyarse mutuamente con miras a lograr el desarrollo sostenible, Destacando que el presente Protocolo no podr interpretarse en el sentido,de que modifica los derechos y las obligaciones de una Parte con arreglo a otros acuerdos internacionales ya en vigor, En el entendimiento de que los prrafos anteriores no tienen por objeto subordinar el presente Protocolo a otros acuerdos internacionales, Han convenido lo siguiente: Artculo Objetivo 1

De conformidad con el enfoque de precaucin que figura en el Principio 15 de la Declaracin de Ro sobre el Medio Ambiente y el Desarrollo, el objetivo del presente Protocolo es contribuir a garantizar un nivel adecuado de proteccin en la esfera de la transferencia, manipulacin y utilizacin seguras de los organismos vivos modificados resultantes de la biotecnologa moderna que puedan tener efectos adversos para la conservacin y la utilizacin sostenible de la diversidad biolgica, teniendo tambin en cuenta los riesgos para la salud humana, y centrndose concretamente en los movimientos transfronterizos. Artculo Disposiciones generales 2

1 .Cada Parte tomar las medidas legislativas, administrativas y de otro tipo necesarias y convenientes para cumplir sus obligaciones dimanantes del presente Protocolo. 2. Las Partes velarn por que el desarrollo, la manipulacin, el transporte, la utilizacin, la transferencia y la liberacin de cualesquiera organismos vivos modificados se realicen de forma que se eviten o se reduzcan los riesgos para la diversidad biolgica, teniendo tambin en cuenta los riesgos para la salud humana.

3. El presente Protocolo no afectar en modo alguno a la soberana de los Estados sobre su mar territorial establecida de acuerdo con el derecho internacional, ni a los derechos soberanos ni la jurisdiccin de los Estados sobre sus zonas econmicas exclusivas y sus plataformas continentales de conformidad con el derecho internacional, ni al ejercicio por los buques y las aeronaves de todos los Estados de los derechos y las libertades de navegacin establecidos en el derecho internacional y recogidos en los instrumentos internacionales pertinentes. 4. Ninguna disposicin del presente Protocolo se interpretar en un sentido que restrinja el derecho de una Parte a adoptar medidas ms estrictas para proteger la conservacin y la utilizacin sostenible de la diversidad biolgica que las establecidas en el Protocolo, siempre que esas medidas sean compatibles con el objetivo y las disposiciones del presente Protocolo y conformes con las dems obligaciones de esa Parte dimanantes delderecho internacional. 5. Se alienta a las Partes a tener en cuenta, segn proceda, los conocimientos especializados, los instrumentos disponibles, y la labor emprendida en los foros internacionales competentes en la esfera de los riesgos para la salud humana. Artculo Trrninos utilizados 3

A los fines del presente Protocolo: a) Por "Conferencia de las Partes" se entiende la Conferencia de las Partes en el Convenio. b) Por "uso confinado" se entiende cualquier operacin, llevada a cabo dentro de un local, instalacin u otra estructura fsica, que entrae la manipulacin de organismos vivos modificados controlados por medidas especficas que limiten de forma efectiva su contacto con el medio exterior o sus efectos sobre dicho medio. c) Por "exportacin " se entiende el movimiento transfronterizo intencional desde una Parte a otra Parte. d) Por "exportador" se entiende cualquier persona fsica o jurdica sujeta a la jurisdiccin de la Parte de exportacin que organice la exportacin de un organismo vivo modificado. e) Por "importacin" se entiende el movimiento transfronterizo intencional a una Parte desde otra Parte. f) Por "importador" se entiende cualquier persona fsica o jurdica sujeta a la jurisdiccin de la Parte de importacin que organice la importacin de un organismo vivo modificado. g) Por "organismo vivo modificado" se entiende cualquier organismo vivo que posea una combinacin nueva de material gentico que se haya obtenido mediante la aplicacin de la biotecnologa moderna. h) Por "organismo vivo" se entiende cualquier entidad biolgica capaz de transferir o replicar material gentico, incluidos los organismos estriles, los virus y los viroides. i) Por "biotecnologa moderna" se entiende la aplicacin de: a. Tcnicas in vitro de cido nucieico, incluidos el cido desoxirribonucleico (ADN)

recombinante y la inyeccin directa de cido nucieico en clulas u orgnulos; o b. La fusin de clulas ms all de la familia taxonmica, que superan las barreras fisiolgicas naturales de la reproduccin o de la recombinacin y que no son tcnicas utilizadas en la reproduccin y seleccin tradicional. j) Por "organizacin regional de integracin econmica" se entiende una organizacin constituida por Estados soberanos de una regin determinada, a la cual los Estados miembros han transferido la competencia en relacin con los asuntos regidos por el presente Protocolo y que est debidamente autorizada, de conformidad con sus procedimientos internos, a firmarlo, ratificarlo, aceptarlo, aprobarlo o adherirse a l. k) Por "movimiento transfronterizo" se entiende el movimiento de un organismo vivo modificado de una Parte a otra Parte, con la excepcin de que a los fines de los artculos 17 y 24 el movimiento transfronterizo incluye tambin el movimiento entre Partes y los Estados que no son Partes. Artculo mbito 4

El presente Protocolo se aplicar al movimiento transfronterizo, el trnsito, la manipulacin y la utilizacin de todos los organismos vivos modificados que puedan tener efectos adversos para la conservacin y la utilizacin sostenible de la diversidad biolgica, teniendo tambin en cuenta los riesgos para la salud humana. Artculo Productos farmacuticos 5

Sin perjuicio de lo dispuesto en el artculo 4 y sin menoscabar cualesquiera derechos de una Parte de someter todos los organismos vivos modificados a una evaluacin del riesgoantes de adoptar una decisin sobre su importacin, el presente Protocolo no se aplicar al movimiento transfronterizo de organismos vivos modificados que son productos farmacuticos destinados a los seres humanos que ya estn contemplados en otros acuerdos u organizaciones internacionales pertinentes. Artculo Productos farmacuticos 5

Sin perjuicio de lo dispuesto en el artculo 4 y sin menoscabar cualesquiera derechos de una Parte de someter todos los organismos vivos modificados a una evaluacin del riesgoantes de adoptar una decisin sobre su importacin, el presente Protocolo no se aplicar al movimiento transfronterizo de organismos vivos modificados que son productos farmacuticos destinados a los seres humanos que ya estn contemplados en otros acuerdos u organizaciones internacionales pertinentes.

Es fruto de un convenio entre el Conicet y una empresa local

Crean un nuevo tipo de alimentos

Se present el primer "simbitico"; combina dos elementos bioactivos para potenciar su accin

Forma parte de los llamados "alimentos funcionales" Tiene una accin benfica sobre la salud

Tratar la diarrea crnica, disminuir el riesgo de infecciones, reforzar la respuesta inmune o reducir la prdida de calcio en la mujer adulta son slo algunas de las virtudes de un nuevo tipo de alimentos funcionales: los "simbiticos", que por primera vez tendrn un exponente local gracias a un renovado acuerdo entre una empresa argentina e investigadores del Centro de Referencia en Lactobacilos (Cerela), del Conicet. En la presentacin estuvieron los directivos de la empresa y los doctores Eduardo Charreau, Mario Lattuada y Carlos Martnez, del directorio del Conicet. "Los alimentos funcionales son los que tienen la potencialidad de actuar positivamente sobre la salud -explic ayer la doctora en ciencias qumicas Margarita Olivera Carrin, presidenta de la Asociacin de Tecnlogos Alimentarios, durante una presentacin a la prensa-. Es decir que no slo tienen nutrientes, sino tambin otros componentes que mejoran el bienestar general y pueden reducir el riesgo de enfermedades. Los simbiticos contienen microorganismos vivos que cuando se ingieren en suficiente cantidad promueven beneficios para la salud (lactobacilos) y fructanos naturales (un sustrato que promueve el desarrollo de bacterias benficas)." El de los alimentos funcionales es un concepto que comenz a gestarse en Japn, en los aos ochenta, momento en que se verific una drstica prolongacin de la expectativa de vida de la poblacin de ese pas. "El gobierno, entonces, puso en marcha un programa para determinar cules podan ser los componentes bioactivos ms eficaces -precis Olivera Carrin-. Naci as la denominacin Foshu, alimentos funcionales o para usos especficos, de los que en la actualidad existen ya 341, la mayora de los cuales (un 64%) est orientada al buen funcionamiento del sistema digestivo."

Cuando el bebe nace, su intestino es estril. Si es amamantado, primero se coloniza con microorganismos benficos, que al comienzo predominan, pero a lo largo de la vida el equilibrio entre microorganismos "buenos" y "malos" se altera. Los alimentos "probiticos" se desarrollaron precisamente para reforzar las defensas naturales del organismo. Se caracterizan por incluir microorganismos benficos que colonizan transitoriamente el colon (alrededor de 72 horas), desarrollan metabolitos, estimulan un aumento de la respuesta inmune y, por efecto competitivo, disminuyen la adhesin de patgenos a las vellosidades intestinales. Claro que no es sencillo desarrollar un probitico: los microorganismos tienen que ser habitantes normales del tracto gastrointestinal humano, mantenerse viables en el alimento portador, ser tolerantes a la acidez estomacal y poseer capacidad de adherencia. "No son tantas las cepas que pueden reunir estas caractersticas", subray la doctora Olivera Carrin. Es aqu donde entra en escena el Cerela, poseedor de una coleccin de cultivos que incluye 1200 bacterias lcticas. Sus investigadores trabajan en la identificacin y anlisis de estas cepas desde hace casi 30 aos. "Casi al mismo tiempo en que en Japn comenzaban a desarrollarse los alimentos funcionales, nosotros en Tucumn -sin saberlo- estbamos iniciando la investigacin vinculada con probiticos", record la doctora Silvia Gonzlez, docente de la ctedra de Salud Pblica de la Universidad Nacional de Tucumn e investigadora del Laboratorio de Ecofisiologa Tecnolgica del Cerela. Gonzlez, que se inici en la ciencia precisamente con una tesis sobre lactobacilos, particip en la identificacin del L. casei CRL 431 y del L. acidophilus CRL 730, dos cepas cuya accin benfica fue probada en ms de cien trabajos cientficos y que fueron depositadas en colecciones internacionales de Estados Unidos y Europa para resguardar los derechos comerciales del Cerela. Gracias a un acuerdo renovado en 2005, la empresa SanCor emplea en este nuevo producto el conocimiento del Cerela -en este caso el Lactobacillus casei- en su formulacin del SanCor Bio.

"Las caractersticas de un probitico no dependen ni del gnero ni de la especie, sino de la cepa -subray la investigadora-. En ese sentido, el Lactobacillus casei es absolutamente seguro." Pero para que el nuevo alimento pertenezca a la generacin de los simbiticos, adems de estos microorganismos incluye otro ingrediente bioactivo: fructanos, carbohidratos formados por unidades de fructosa (un tipo de glucosa presente en las frutas y la miel) que se encuentran en la raz de achicoria, la cebolla, el ajo, los esprragos, las bananas y los alcauciles, entre otros. Estudios in vitro mostraron que los fructanos naturales son metabolizados por las bifidobacterias (microorganismos "buenos" del tracto digestivo). Esto produce mayor acidez en el medio intestinal que inhibe la multiplicacin de Escherichia coli, Clostridium y otras bacterias patgenas. Las bifidobacterias mejoran adems la absorcin del calcio. Los fructanos son "prebiticos", es decir, no digeribles por el organismo, pero estimulan el crecimiento o la actividad de una o ms bacterias en el colon y de esa manera modulan la composicin de la flora intestinal. Los beneficios del nuevo alimento simbitico, segn Gonzlez, muestran a las claras cmo se puede llegar a un desarrollo tecnolgico si se cuenta con el slido respaldo de la investigacin bsica.
Link corto: http://www.lanacion.com.ar/790763
Av. Arce 2780 * Casilla 425 - La Paz, email: irclapaz@pd.state.gov Tel. (591-2) 243-5078 Fax. (591-2) 243-3006 http://bolivia.usembassy.gov

Cultivos biotecnolgicos no daan ambiente, dice estudio (Grupo investigador urge ms desarrollo de la biotecnologa)
27 de junio de 2002 Un importante estudio de investigaciones privado de Estados Unidos dice que la soya, el maz y el algodn obtenidos mediante cultivos biotecnolgicos rinden beneficios ambientales y no plantean ms preocupaciones ambientales que los cultivos desarrollados segn mtodos convencionales.

El Consejo para la Ciencia y la Tecnologa Agrcola (CAST), coautor de un nuevo informe que compara los efectos ambientales de los cultivos derivados de la biotecnologa con los cultivos tradicionales, recomienda tambin que se contine con el desarrollo de la biotecnologa agrcola. El informe es resultado de un examen abarcador efectuado por un grupo de investigadores de una amplia gama de literatura cientfica sobre la agricultura y el ambiente, dijo el 25 de junio Teresa Gruber, vicepresidenta ejecutiva de CAST, en una sesin informativa dedicada a la prensa. Seala el informe que los investigadores concluyeron que la calidad del suelo, el aire y el agua se beneficia del "uso responsable" de la biotecnologa. Allan Felsot, especialista en qumica ambiental en la Universidad del Estado de Washington y uno de los investigadores que prepararon el informe, dijo en la sesin informativa que uno de los beneficios ambientales del maz derivado de la biotecnologa es que requiere menos aplicaciones de herbicidas y plaguicidas que pueden contaminar las fuentes de agua. El maz derivado de la biotecnologa tampoco requiere escardado, lo que resulta en menos erosin del suelo, agreg. Prohibida su divulgacin hasta las 11 a.m. EST, del mircoles 12 de enero del 2005 Para obtener ms informacin contactar: John Dutcher, (515) 334-3464, dutcherj@fleishman.com Los cultivos biotecnolgicos a punto de experimentar un rcord de crecimiento Espaa aumenta la siembra de maz biotecnolgico en un 80 por ciento MANILA, Filipinas (12 enero 2005) Los cultivos biotecnolgicos experimentan en el 2004 el segundo mayor crecimiento en superficie sembrada de los que se tienen datos alcanzando los 81millones de hectreas (200 millones de acres). Segn un informe emitido hoy por Clive James, presidente y fundador del Servicio Internacional para la Adquisicin de Aplicaciones Agrobiotecnolgicas (ISAAA), la

superficie mundial de cultivos biotecnolgicos creci un 20 por ciento en 2004, es decir, un aumento de 13,3 millones de hectreas (32,9 millones de acres). El estudio seala que unos 8,25 millones de agricultores de 17 pases sembraron cultivos biotecnolgicos en el 2004, lo que representa 1,25 millones ms de agricultores de los que sembraron cultivos biotecnolgicos en 18 pases en el 2003. Sealar que el 90 por ciento de estos agricultores se encontraban en pases en desarrollo. De hecho, es la primera vez que el crecimiento absoluto de la superficie sembrada con cultivos biotecnolgicos fue superior en los pases en desarrollo (7,2 millones de hectreas) que en los industrializados (6,1 millones de hectreas). La rpida y continua adopcin, especialmente entre los pequeos agricultores de pocos recursos, es el testimonio de cmo los agricultores y la sociedad de los pases en desarrollo e industrializados se han dado cuenta de los beneficios econmicos, medioambientales, sanitarios y sociales que reportan, dijo Clive James. Adems, en el 2004, seguimos viendo que el apoyo a los cultivos biotecnolgicos sigue extendindose ya que muchos de los pases que participan en la produccin de cultivos biotecnolgicos aumentaron considerablemente su superficie sembrada.

Los Beneficios de los Cultivos Biotecnologicos para la Salud y el Medio Ambiente


Kimball Nill y Joseph R. Zak
Vicerrector Director Regional de Marketing Internacional Europa Occidental Asociacin Americana de la Soja
Recuerdo que en la finca de los Estados Unidos en la que me cri, el centeno a menudo era atacado por el cornezuelo (una enfermedad fngica), la avena por el carbn y el trigo por la roya. Cuando mi padre trataba los cultivos con herbicidas, a menudo se deterioraban y se producan en ellos daos de carcter temporal claramente visibles. Slo los soadores ms valientes se atrevan a imaginar que algn da seramos capaces de prevenir los problemas que ocasionaban estas enfermedades, insertando en las plantas cultivadas un gen de otra planta para conferirles resistencia a los herbicidas o insertando un gen de una bacteria del suelo eliminado daos y problemas de deterioro. No esperbamos que estas mejoras iban a encontrarse con la desconfianza que existe en la actualidad en Europa Occidental, en donde se les acusa sin fundamento de ser una alternativa ms peligrosa que el resto de las

existentes para alimentar al mundo. Cules son en la actualidad estas otras alternativas? Cuando estuve en Austria, un funcionario del gobierno local me dijo que casi el 70% de los pozos de agua potable de las zonas rurales de Austria estaba contaminada con el herbicida ATRAZINA, un producto que provoca cncer a los animales que lo ingieren. Tambin se han encontrado casos de contaminacin del agua potable con ATRAZINA en las zonas productoras de maz de los Estados Unidos. Recientemente se ha comercializado en los Estados Unidos un maz obtenido mediante biotecnologa que es tolerante a un herbicida, y que podra acabar con el problema de contaminacin ambiental que ocasionan estos productos. Este herbicida, en caso de que se utilizara se adherira fuertemente a las partculas del suelo y se disgregara en sustancias benignas antes de que percolara a los acuferos. Este mecanismo de degradacin ha sido corroborado por organizaciones medioambientales estadounidenses, que regularmente miden y publican la cantidad de herbicidas que encuentra en las pruebas que realizan en las fuentes de agua potable de las zonas rurales. Este nuevo maz tolerante a herbicidas es slo uno de los muchos cultivos biotecnolgicos nuevos que forman parte de la llamada primera categora de cosechas biotecnolgicas (caracteres internos). Los grupos de activistas de la Europa Occidental se han opuesto a ellos basndose en un vago miedo a que de alguna forma pudieran ser ms peligrosos que los llamados cultivos mejorados mediante tcnicas tradicionales. Si en 16 de los estados de los Estados Unidos se sembrase el 80% de su produccin con maz Bt, las aplicaciones con insecticidas podran reducirse de 64.000 a 13.170 TM/ao. Segn la Organizacin de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentacin (FAO), el 25% de las cosechas mundiales de alimentos producidas cada ao se ve afectada por micotoxinas, cifra similar a la encontrada por Mannon y Johnson en 1985. La micotoxina ms importante es la aflatoxina B 1, el agente cancergeno ms potente para las personas que se conoce. Un informe del Banco Mundial de 1993 indica que en los pases en vas de desarrollo, durante aquellos aos en los que el organismo inicia su deterioro, hasta un 40% de la problemtica se debe a enfermedades ligadas a las micotoxinas. Los cultivos Bt pueden "reducir e incluso eliminar las micotoxinas en la cadena alimentaria, ya que son capaces de controlar los insectos que producen estas toxinas. Incluso los agricultores biolgicos que usan sprays orgnicos Bt no pueden controlar ni por asomo el 100% del taladro del maz. Las compaas de biotecnologa antes de introducir una nueva protena en una planta determinada la someten a exhaustivas prueban para ver si tienen potencial para producir efectos txicos o alergnicos. Las variedades desarrolladas mediante los "mtodos tradicionales de mejora" no se testaban de forma rutinaria a este particular. As, hace varias dcadas se obtuvo de forma tradicional una variedad de patata (Lenape) que inadvertidamente contena niveles potencialmente letales de solanina, un producto txico natural. Asimismo, en Estados Unidos se comercializ una variedad de apio obtenida mediante mtodos tradicionales, hasta que se descubri que contena una toxina fotorreactiva, dolencia que afectaba a las manos de los trabajadores agrcolas, provocndoles fuertes dolores. La mejora vegetal tradicional siempre aporta ms de un gen al germoplasma domesticado (es decir, a partir del tipo silvestre), mientras que la esencia de las variedades biotecnolgicas es aportar un gen simple y muy probado a un germoplasma conocido. Sin embargo, las personas que se oponen a los cultivos biotecnolgicos por "precaucin", han declarado pblicamente tener una fe ciega en que la "mejora vegetal tradicional" carece de riesgos. La segunda categora de cosechas biotecnolgicas (caracteres externos de produccin) incluye una gran cantidad de variedades de soja, maz y otras especies de cereales, que se obtienen mediante ambos mtodos: mejora tradicional o biotecnologa. En el caso de la soja, cada una de las futuras variedades permitir a los productores satisfacer necesidades concretas de cada cliente en particular que a su vez se enfrenta a nuevas demandas por parte del consumidor. Estas variedades de soja de ALTO VALOR AADIDO deben distinguirse de las tradicionales, por lo que tendrn que cultivarse, cosecharse y elaborarse manteniendo y preservando su identidad (IP). Debido a este VALOR AADIDO, deben mantenerse separadas sin mezcla alguna con otras variedades de soja. No cabe duda que el alto coste que supone preservar su identidad va a impedir que muchas de estas variedades sean econmicamente viables.

SOJA Y MAIZ CON BAJO CONTENIDO EN FITATOS


En la actualidad, los productores de pollos y cerdos aaden al pienso fosfatos de origen mineral. El fsforo que se encuentra de forma natural en las variedades de maz y soja tradicionales no es digerible en su mayor parte, por lo que se excreta al medio ocasionando problemas de contaminacin ambiental. Por esta razn en E.E.U.U. se comercializa maz con bajo contenido en fitatos. Tambin existe en la actualidad y a nivel experimental soja con bajo contenido en fitatos, pero todava no ha sido comercializada. La inclusin de harina de soja y maz con bajo contenido en fitatos en el pienso, permitir reducir en un 50% las emisiones de fosfato en las deyecciones de cerdos y pollos.

SOJA Y MAIZ CON ALTO CONTENIDO EN FITASAS


En aquellos pases y regiones en los que el fosfato de las deyecciones origina graves problemas de contaminacin ambiental (como es el caso de los Pases Bajos), se suele aadir al pienso de los animales una enzima de origen microbiano para reducir las excreciones de fsforo. La adicin de fitasas al pienso de monogstricos puede reducir hasta en un 50% la cantidad de fosfato contenido en el estircol. Por desgracia, la fitasa de origen microbiano es cara y se degrada rpidamente durante la elaboracin y procesado del pienso. El Departamento de Agricultura de E.E.U.U. y algunas compaas de semillas han identificado nuevas formas de la enzima fitasa resistentes al calor. En el futuro se insertarn los genes de estas fitasas resistentes al calor en variedades de maz y soja reducindose as, la deficiencia en el pienso.

SOJA CON BAJO CONTENIDO EN ESTAQUIOSA (tambin llamada soja con ALTO CONTENIDO EN SACAROSA)
El grano maduro de las variedades tradicionales de soja contiene un 1.4% de rafinosa y un 4.1% de estaquiosa, oligosacridos no digestibles en monogstricos. En vez de digerirlo, estos oligosacridos pasan directamente al intestino grueso donde son fermentados, desprendiendo gases que hacen que el animal se sienta incmodo, con lo que no consigue expresar todo su potencial gentico. La soja baja en estaquiosa, presenta reducidas cantidades de estos oligosacridos que son reemplazados por sacarosa. Este azcar es fcilmente digerido por el lechn con lo que se mejora su capacidad de crecimiento.

SOJA CON ALTO CONTENIDO EN OLEICO


La soja con alto contenido en oleico, contiene ms del 80% del aceite como cido oleico. Este dato contrasta con el 23% que habitualmente contiene la soja tradicional. Dado que el cido oleico presenta una gran resistencia al calor y a la oxidacin en comparacin con otros cidos grasos, la soja con alto contenido en oleico es por naturaleza ms resistente a la degradacin por calor y a la oxidacin. Por lo tanto requiere menos o incluso ninguna hidrogenacin, dependiendo del uso que vaya a darse al aceite. Estudios del Departamento de Agricultura de E.E.U.U. han demostrado que los frutos secos que se fren con aceite con alto contenido en oleico, tardan mucho ms tiempo en estropearse, gracias a que el cido oleico resiste la oxidacin. Otro estudio ha demostrado que la alimentacin de vacas y pollos con haba de soja con alto contenido en oleico redujo los niveles de grasas saturadas presentes en la leche y en la carne de los pollos, en relacin con el haba de soja tradicional.

SOJA CON BAJO CONTENIDO EN LINOLENICO


El linolnico es el cido graso ms insaturado y por lo tanto el menos estable de todos los que se encuentran en el aceite de soja. Por ello, una reduccin de su contenido aumenta la resistencia a la oxidacin y elimina los sabores indeseables.

MAIZ Y SOJA CON MAYOR CONTENIDO EN AMINOCIDOS ESENCIALES (LISINA, METIONINA, TREONINA, ETC).
Se estn creando nuevas variedades de maz y soja con mayores contenidos en los aminocidos lisina, metionina, treonina y cistina. Hoy en da al pienso de pollos y cerdos precisa de la adicin de lisina y metionina obtenidas artificialmente, ya que las variedades de soja y maz tradicionales son deficitarias de estos aminocidos. Las nuevas variedades reducirn los costes del pienso.

SOJA CON OLIGOFRUCTANOS (FRUCTOOLIGOSACRIDOS) Y CIDO LINOLEICO CONJUGADO (CLA)


Las nuevas variedades de soja tambin podrn mejorar la salud de los animales. Es de preveer que se produzcan nuevas variedades que contengan determinados oligofructanos que aumenten de forma selectiva las poblaciones de bacterias beneficiosas del intestino y que "excluyan" las especies nocivas. De este modo, la soja podra desplazar algunos de los antibiticos que tradicionalmente se han aadido a los piensos de animales. Recientemente la Unin Europea ha determinado que una de las posibles causas de aparicin de bacterias resistentes a antibiticos es su uso en piensos como productos teraputicos. Cuando el hombre consume soja que contiene oligofructanos, se origina un mayor crecimiento de ciertas bacterias capaces de liberar sustancias qumicas que a su vez reducen la cantidad de triglicridos (grasa) en la sangre, disminuyendo el riesgo de padecer enfermedades coronarias. Tambin se estn desarrollando sojas que contienen bien cido linoleico conjugado o elevadas cantidades de isoflavonas. Estos compuestos pueden ayudar a prevenir ciertos tipos de cnceres, y reducir el nivel de colesterol en la sangre. El CLA cuando se incluye en la alimentacin de los cerdos, mejora la calidad de la canal hacindola ms magra. La mayor parte de las nuevas variedades de cultivos con la identidad preservada (IP), a desarrollar en los E.E.U.U. se realizarn mediante los mtodos de mejora clsicos o por ingeniera gentica. Quiero insistir en que las nuevas variedades de soja mejoradas mediante biotecnologa, antes de poder ser cultivadas por los agricultores estadounidenses y destinarse al consumo humano o animal, tienen que someterse a rigurosas y cuantiosas pruebas del Departamento de Agricultura (USDA), la Administracin de Alimentos y Medicamentos (FDA) y la Agencia del Medio Ambiente (EPA) de E.E.U.U.. Antes de aprobar el uso de cualquier nuevo producto, estos organismos federales deben examinar detenidamente el posible impacto para los agricultores, los consumidores y el medio ambiente. Las sojas mejoradas mediante biotecnologa, que ya han recibido la aprobacin del gobierno estadounidense y que se encuentran actualmente en el mercado de Estados Unidos, parecen ser muy beneficiosas para los agricultores. Como se ha explicado, tambin ayuda al medio ambiente y a nuestros clientes. Nos encontramos frente a cambios importantes que permitir a los agricultores de Estados Unidos satisfacer las necesidades especficas de los clientes en un futuro prximo.

Agricultura - Biotecnologa
2006-01-18

Los transgnicos suman ms de 80 millones de hectreas en el mundo


Argentina hizo el segundo aporte al total con 14 millones de hectreas de cultivos...

En Crdoba, la casi totalidad de los granos son transgnicos, segn datos de la FAA. La rpida adopcin responde a cuestiones econmicas, agronmicas, sociales y ambientales. El fenmeno de los cultivos transgnicos ha tomado un envin que parece no tener freno y nuestro pas no es la excepcin. Las investigaciones en este tema exploran aspectos inimaginables. Para los especialistas, a pesar de los logros obtenidos, recin se estn dando los primeros pasos y la frontera de esta especialidad es ms lejana de lo imaginable. En la campaa 2004/05 la cantidad de hectreas sembradas con cultivos transgnicos en la Argentina pas las 16 millones, un 17 por ciento ms que en la anterior; esta cantidad de hectreas sum para que el 20 por ciento del rea global sembrada sea con semillas modificadas genticamente. Estos datos se desprenden de un informe dado a conocer por el Servicio Internacional para las Adquisiciones de las Aplicaciones Agro-biotecnolgicas (ISAAA). El informe destaca que la temprana adopcin de la tecnologa y sus enormes recursos agrcolas ayudaron a la Argentina a mantenerse en el segundo lugar de los grandes productores, despus de Estados Unidos. La superficie de maz y algodn transgnicos continu creciendo, mientras que el rea de soja RR se mantuvo prcticamente en el ciento por ciento del rea total para ese cultivo, seala el trabajo elaborado por esa institucin. A menor desarrollo, mayor adopcin. El rea sembrada con cultivos transgnicos alcanz el ao pasado en todo el mundo un total de 81 millones de hectreas, experimentando un crecimiento rcord. Segn la Fundacin Producir Conservando, el rea global de cultivos con semillas genticamente modificadas creci en la campaa pasada ms de 13 millones de hectreas, casi un 20 por ciento con respecto al ao anterior. El estudio destaca que de los ms de ocho millones de agricultores en 17 pases que sembraron cultivos transgnicos en 2004. -1,25 millones ms que los que lo hicieron en 18 pases en 2003- el 90 por ciento correspondi a pases en desarrollo. Por primera vez, el crecimiento absoluto del rea sembrada con transgnicos fue mayor en pases en desarrollo, la cifra lleg a los 7,2 millones de hectreas; 1,1 milln ms que en los pases industrializados que totalizaron 6,1 millones de hectreas. Desde Producir Conservando sealaron que siete millones de agricultores de 18 pases; es decir, ms del 85 por ciento de los recursos de los agricultores ms desfavorecidos estn sembrando cultivos biotecnolgicos, frente a los seis millones de 16 pases que lo hicieron en el 2002. Casi un tercio de la superficie mundial de cultivos biotecnolgicos se encuentra en pases en desarrollo, mientras que el ao pasado esa superficie fue de un cuarto. Para ISAAA, los agricultores que se han decidido adoptan con mucha rapidez los cultivos biotecnolgicos por sus importantes ventajas agronmicas, econmicas, medioambientales y sociales. De todos modos, la utilizacin de esta tecnologa no se extiende de manera masiva en todo el mundo ni en todos los pases en vas de desarrollo. Hoy por hoy, a diferencia del ao 2002, cuando eran cuatro, ya son seis los pases en los que se siembra el 99 por ciento de la superficie que produce cultivos biotecnolgicos en todo el mundo. Brasil y Sudfrica se acoplaron al pelotn que lidera la produccin de cultivos biotecnolgicos que est encabezada

por los Estados Unidos, Argentina, Canad y China en ese orden. El resto de los principales 10 pases que sembraron ms de 50.000 hectreas son Australia, India, Rumania y Uruguay y hubo otros ocho pases que sembraron en su territorio hasta 50.000 hectreas con cultivos genticamente modificados. Del total de lo sembrado en la provincia de Crdoba en todos los granos, el 97 por ciento corresponde a transgnicos, segn datos proporcionados desde la Federacin Agraria Argentina (FAA). Transgnicos pas por pas. Mezclado entre los pases en vas de desarrollo en la adopcin cultivos modificados genticamente, especialmente por su condicin de lder en lo que a la tecnologa se refiere, est Estados Unidos. El pas del Norte sembr cerca de 43 millones de hectreas, un 10 por ciento ms que en el 2002; esta cifra representa el 63 por ciento de los cultivos biotecnolgicos de todo el mundo. De manera particular el maz y la soja, que expandieron la superficie sembrada, fueron los que aportaron al liderazgo del pas americano. La Argentina hizo el segundo aporte al total mundial con 14 millones de hectreas de cultivos biotecnolgicos, un 21 por ciento de los transgnicos de todo el mundo. El maz BT sigui aumentando la superficie y prcticamente el ciento por ciento del rea sojera se sembr con oleaginosa biotecnolgica. Al podio lo completa Canad que cultiv 4,4 millones de hectreas de granos genticamente modificados, el seis por ciento del total mundial. Como en todos los casos, maz y soja fueron los responsables del crecimiento. Una experiencia muy reciente en lo que a siembra de transgnicos se refiere es la de Brasil, que a pesar de haber adoptado este tipo de granos hace muy poco tiempo, contribuy, con ms de tres millones de hectreas, ms del cuatro por ciento de la superficie mundial total. La participacin de China en el mercado global de transgnicos es del cuatro por ciento gracias a los casi tres millones de hectreas sembradas con algodn. En la divisin de la torta le sigue Sudfrica, que sembr unas 400.000 hectreas con cultivos biotecnolgicos de maz blanco y amarillo, algodn y soja. En tanto, en su segundo ao de produccin de biotecnologa, India dobl la superficie de algodn BT. Uruguay y Rumania mostraron por primera vez un aumento de la superficie sembrada con cultivos biotecnolgicos, superando ambos pases las 50.000 hectreas. Rumania aument la superficie sembrada con soja, llegando hasta las 70.000 hectreas. Uruguay triplic su superficie de soja biotecnolgica hasta 60.000 hectreas y sembr por primera vez comercialmente maz BT. Espaa continu siendo el nico pas de la Unin Europea (UE) que sembr una superficie importante con cultivos biotecnolgicos, 32.000 hectreas de maz BT, mientras que en resto de Europa son pocas las hectreas sembradas por los productores que son ms reacios a adoptar este avance tecnolgico. En el resto de Latinoamrica, si bien se ha producido un aumento en el rea sembrada con cultivos resistentes a herbicidas, la cantidad sigue siendo muy inferior con respecto a los que llevan la delantera en la utilizacin de esta tcnica. Colombia aument la zona de BT hasta unas 5.000 hectreas durante su segundo ao de produccin biotecnolgica. Honduras increment significativamente su siembra de maz BT, habiendo partido de una superficie de lanzamiento comercial de 500 hectreas en 2002. Otro vecino, Paraguay, tambin hace su aporte al negocio de los transgnicos: un dos por ciento de la superficie global sembrada con granos genticamente modificados se ha sembrado en el pas guaran. Defensa. Desde que este fenmeno de los cultivos transgnicos apareci, no slo en el pas sino en el mundo entero surgieron las voces crticas especialmente de los ambientalistas. Desde ese momento las distintas entidades se vieron impulsadas a defender los beneficios que segn los cientficos, las instituciones y las empresas comprometidas con el tema estn relacionados con lo ambiental, econmico, social

y con la salud. Para el ISAAA, la adopcin rpida y continua, especialmente entre productores pequeos y de escasos recursos, es una clara evidencia de los beneficios ambientales, econmicos, sociales y para la salud, percibidos tanto por los agricultores como por la sociedad de pases industrializados y en desarrollo. Por noveno ao consecutivo, los agricultores de todo el mundo siguen aumentando la siembra de cultivos biotecnolgicos en ms de un 25 por ciento, habiendo aumentado un 30 por ciento en el 2005 hasta alcanzar los 81 millones de hectreas, segn se desprende de un informe emitido por la misma institucin. A pesar del debate en curso en la UE, existen razones que inducen a ser moderadamente optimistas y a creer que la superficie sembrada con cultivos biotecnolgicos y el nmero de agricultores que los producen seguir aumentando en el 2006 y mucho ms all. El ISAAA prev que en los prximos cinco aos 10 millones de agricultores de 25 ms pases sembrarn 100 millones de hectreas de cultivos biotecnolgicos. Segn este informe, se espera que el valor del mercado mundial de cultivos biotecnolgicos pase de los aproximadamente 5.000 millones de dlares del ao pasado a 6.000 millones de dlares o ms en el 2006.