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MARIA MONTESSORI UNE VIE AU SERVICE DE LENFANCE : Maria Montessori est la figure de proue du mouvement de l ducation nouvelle.

Il est peu dexemples dune telle entreprise visant instaurer un ens emble de prceptes ducatifs de porte universelle, et trs rares sont ceux qui ont exerc une influence aussi puissante et aussi vaste en ce domaine. Cette universalit est dautant plus surprenante quau stade initial de ses recherches elle avait concentr ses efforts sur les tout jeunes enfants et que cest seulement plus tard quelle devait largir le champ de ses recherches pour y inclure les enfants plus gs et la famille. La petite enfance tait, ses yeux, la phase critique dans lvolution de lindividu, la priode au cours de laquelle sont jetes les bases de tout dveloppement ultrieur. Cest pourquoi elle attribuait une porte universelle aux observations que lon peut faire sur cette priode de la vie. Maria Montessori fut aussi exemplaire en ce quelle seffora toujours de conjuguer thorie et pratique : ses maisons des enfants et ses matriels didactiques tmoignent de cette exigence. Aucun autre reprsentant du mouvement de lducation nouvelle nappliqua ses thories sur une aussi vaste chelle. Le programme vari quel le lana au niveau est rest sans gal. Le plus remarquable, cest que le dbat autour de ses id es est tout aussi passionn et suscite autant de controverses aujourdhui qu lpoque o elle fit paratre ses premiers ouvrages (en 1909, linstigation de deux amies trs proches, Anna Maccheroni et Alice Franchetti). Ds les annes qui suivirent, on commena traduire ses livres dans les langues principales du monde. La srie de confrences, claires et stimulantes, quelle donna dans le monde entier facilita la diffusion de ses ides. LEXPERIENCE FONDAMENTALE : Maria Montessori est ne en 1870 Chiaravalle, prs dAncne , en Italie ; elle est morte en1952 Nordwijk, en Hollande. En 1896, elle est la premire femme en Italie faire des tudes de mdecine compltes quelle termine par un travail sur la neurologie. Elle travaille ensuite pendant deux ans comme assistante la clinique psychiatrique de lUniversit de Rome, o elle est notamment charge dtudier le comportement dun groupe de jeunes retards mentaux. Le temps pass avec ces enfants lui permet de constater que leur besoin et leur dsir de jouer sont intacts, ce qui lamne envisager les moyens de les duquer. Cest cette poque quelle dcouvre les uvres des mdecins franais Bourneville, Itard, Sguin et celle de Pereira, Espagnol qui a vcu Paris et connu Rousseau et Diderot. Elle prend un intrt tout particulier aux tudes dItard qui a tent de civiliser lenfant

sauvage trouv dans les forts de lAveyron en stimulant et en dveloppant ses sens et ddouard Sguin, lve dItard. Dans lensemble, elle est reste discrte sur les sources de son inspiration, mais dans ses crits elle dcrit de faon approfondie ses efforts pour concilier ses thses avec celles de Sguin, notamment celles qui sont exposes dans son livre Idiocy and its treatment by the physiological method [Lidiotie et son traitement par la mthode physiologique] 3, publi aprs quil eut migr aux tats-Unis et dans lequel il dcrit sa mthode pour la seconde fois. MONTESSORI ET LEDUCATION NOUVELLE : Laction entreprise par Maria Montessori San Lorenzo se rvla extrmement fructueuse. Talamo, le directeur de lentreprise de construction, layant charge de fonder un centre de jeunes pour sauver de la rue les enfants dont les parents travaillaient, elle accomplit le miracle de lenfant nouveau , dont l enfance exalte, influait son tour favorablement sur les parents. L enfant vritable tait la preuve vivante du processus permanent de cration, de renaissance et de renouveau : quiconque avait le dsir et le pouvoir de rflchir srieusement la question dcouvrait sa dimension profondment religieuse. Maria Montessori fut une des figures authentiques de lducation nouvelle en tant que mouvement international. En effet, la rforme quelle prconisait ne se limitait pas un simple remplacement mcanique des mthodes anciennes par de nouvelles, prsumes meilleures. Aucun terme ne rend mieux compte du processus qui lintressait fondamentalement que reformation, dans son sens originel de rorganisation et renouvellement de la vie. Il nest pas facile de dfinir la position de Montessori vis--vis des autres tenants de lducation nouvelle. Contrairement la plupart, elle tait t rs influence par Rousseau. De nombreux passages de ses livres ressemblent des variations sur des thmes de Rousseau, et sa critique du monde des adultes, qui, ses yeux, ne tient absolument pas compte des enfants, rappelle galement lattitude de Rousseau. Cest encore influence par Rousseau quelle slevait contre les nourrices, contre les sangles, les armatures, les bourrelets protecteurs et les paniers roulettes utiliss pour apprendre aux enfants marcher trs tt, parvenant la conclusion suivante : Il importe de "laisser faire" la nature le plus librement possible, et plus lenfant sera libre dans son dveloppement, plus rapidement et plus parfaitement il atteindra ses formes et ses fonctions suprieures. Le concept fondamental qui sous-tend luvre pdagogique de Montessori est quil faut aux enfants un environnement appropri o ils puissent vivre et

apprendre. La caractristique fondamentale de son programme pdagogique est quil donne une gale importance au dveloppement interne et au dveloppement externe, organiss de faon se complter. Cependant, le fait quune certaine attention soit accorde lducation externe, que les philosophes et les pdagogues de lcole idaliste considrait comme une simple consquence du succs de lducation interne, tmoigne de lorientation scientifique de son programme. Sur ce point, linfluence de Sguin a srement t dcisive, de mme que celle de Pereira, qui avait dmontr le rle des sens dans le dveloppement de la personnalit. Lide quil est possible dduquer et de transformer les tres humains uniquement en manipulant les donnes sensorielles qui leur sont transmises, ides que Diderot a examine da sa Lettre sur les aveugles et sa Lettre sur les sourds et les muets, et qui inspira le programme de Rousseau en matire dducation sensorielle, joua galement un rle important dans les thories de Montessori. LES MAISONS DES ENFANTS : Les maisons des enfants taient des cadres de vie spcialement amnags pour rpondre aux besoins des enfants et quils pouvaient transformer et amliorer en exerant leur sens des responsabilits. Dans ces maisons, tout tait adapt aux enfants, leurs attitudes et perspectives propres : non seulement les placards, les table et les chaises, mais aussi les couleurs, les sons et larchitecture. On attendait deux quils vivent et se meuvent dans cet environnement en tres responsables et quils participent au travail crateur comme aux tches de fonctionnement, de faon gravir une chelle symbolique conduisant laccomplissement. Libert et discipline squilibraient, et le principe fondamental tait que lune ne pouvait tre conquise sans lautre. Considre sous cet angle, la discipline ntait pas impose de lextrieur, elle tait plutt un dfi relever pour devenir digne de la libert. Montessori crivait ce propos : Nous appelons disciplin un individu qui est matre de lui, qui peut, par consquent, disposer de lui-mme ou suivre une rgle de vie. Lide centrale de lautodtermination selon laquelle la libert nest pas possible que si lon se soumet des lois que lon a dcouvertes et adoptes ce que Rousseau appelait la volont gnrale nest pas expressment formule dans ses uvres. Vers la fin du sicle dernier et le dbut de ce sicle, la philosophie italienne tait assurment domine par la pense positiviste, mais les tendances idalistes et no-kantiennes taient galement reprsentes, notamment par Alessandro Chiappelli, Bernardino Varisco et Benedetto Croce. Il est peu probable que Montessori ait tudi srieusement ces philosophes ; nanmoins, elle fit participer ses enfants activement llaboration de leur cadre de vie, des rgles et

des principes qui en gouvernaient le fonctionnement ; de cette manire, justice tait rendue lide dautonomie morale. Mais Montessori alla plus loin encore : elle assuma systmatiquement les consquences logiques de ses ides, cest--dire quelle veilla leur application et leur mise en pratique dans les situations de la vie quotidienne, aspect souvent nglig par les ducateurs. Le programme quelle avait mis au point dans ce dessein comprenait des exercices dans le cadre de la vie quotidienne , ou exercices de vie pratique, comme elle les appela dans la premire des confrences quelle donna en France. Il y avait notamment des exercices de patience, dexactitude et de rptition, tous destins renforcer le pouvoir de concentration. Il importait que ces exercices soient faits chaque jour dans le contexte dune tche vritable, et non de simples jeux ou de passe-temps. Ils taient complts par une pratique de limmobilit et de la mditation, qui marquait le passage de lducation externe lducation interne. Dans ses crits, Montessori ne se lasse pas de souligner limportance de la dmarche qui consiste dvelopper des attitudes plutt que de simples comptences ; selon elle, lactivit pratique doit crer une attitude, et cela, grce la contemplation : Lattitude devient celle de la conduite discipline. Ctait, ses yeux, la tche essentielle laquelle devaient se consacrer les maisons des enfants : Le pivot dune telle construction de l a personnalit a t le travail libre, correspondant aux besoins naturels de la vie intrieure ; par consquent, le travail intellectuel libre prouve quil est la base de la discipline intrieure. La plus grande conqute des maisons des enfants est dobtenir des enfants disciplins12. Elle taye cette affirmation par une comparaison avec lducation religieuse : Cela fait penser aux conseils que la religion catholique donne pour conserver les forces de la vie spirituelle, cest--dire la priode de concentration intrieure, de laquelle dpend la possibilit de disposer ensuite de "force morale". Cest par la mditation mthodique que la personnalit morale acquiert les potentiels de solidification sans lesquels lhomme intrieur, distrait et dsquilibr, ne peut se possder lui-mme ni semployer de nobles fins. LE MATERIEL DIDACTIQUE : Un des principes fondamentaux sur lesquels reposait lemploi d e matriel didactique tait que les activits devaient tre mthodiquement coordonnes, de faon que les enfants puissent valuer aisment, en sy livrant, leur degr de russite. Il tait par exemple demand aux enfants de marcher le long de grands cercles tracs sur le sol et formant toue une srie de dessins intressants, en tenant un bol rempli dencre bleue ou rouge jusquau bord ; si le bord dbordait, ils pouvaient se rendre compte que leurs mouvements ntaient pas suffisa mment

coordonns et harmonieux. De la mme manire, toutes les fonctions corporelles taient consciemment dveloppes. Pour chacun des sens, il y avait un exercice dont leffica cit pouvait encore tre accrue par llimination des autres fonctions sensorielles. Il existait, par exemple, un exercice didentification par le toucher de diffrents types de bois, quil tait possible de rendre encore plus efficace en bandant les yeux des enfants. Ces exercices taient pratiqus en groupe et suivis dun e discussion, ce qui renforait leur porte du point de vue des aspects sociaux de lducation d es enfants. Cest ainsi que les diffrentes activits taient destines conjuguer leurs effets ; comme Montessori la crit, pour [que lenfant] progresse rapidement, il faut que la vie pratique et la vie sociale soient intimement mles sa culture. Si cette position tait celle dHelen Parkhurst, elle tai t aussi, bien videmment, celle de Maria Montessori, dont elle tait llve : elle seffora de d velopper les aspects sociaux de lducation, bien que la proccupation essentielle qui guid ait son action ne ft pas celle quanimaient certaines conceptions ducatives dorigine sociologique ayant trait une catgorie diffrente de problmes. Cela, pour rpondre ceux qui ont rejet de faon partiale les ides pdagogiques dHelen Parkhurst et de Maria Montessori en les accusant dtre irrmdiablement individualistes. Le matriel didactique devait oprer comme une chelle , pour reprendre lexpression quaffectionnait Montessori : il devait permettre aux enfants de prendre linitiative et de progresser sur la voie de laccomplissement. Dautre part, il tait imprgn dun esprit et dune attitude intellectuelle spcifiques qui devaient se communiquer aux enfants et les faonner en consquence. LE FONDEMENT SCIENTIFIQUE DE SON ACTION : Montessori fut lune des premires tenter de fonder une vrita ble science de lducation. Son approche consista instaurer la science de lobservation 19. Elle exigeait des ducateurs et de tous les participants au processus ducatif quils reoivent une formation ces mthodes, et que le processus ducatif lui-mme se droule dans un cadre permettant contrle et vrification scientifique. La possibilit dobserver comme des phnomnes naturels et comme des ractions exprimentales le dveloppement de la vie psychique chez lenfant transforme lcole elle-mme en action, en une espce de cabinet scientifique pour ltude psychogntique de lhomme. Lart fondamental de lobservation prcise, que Rousseau considrait dj comme la comptence la plus importante requise pour enseigner, fait appel la prcision

de la perception et de lobservation. Montessori imagina un nouveau type dducateur : Au lieu de la parole il doit] apprendre le silence ; au lieu denseigner, il doit observer ; au lieu de se revtir dune dignit orgueilleuse qui veut paratre infaillible, se revtir dhumilit. Ce type dobservation attentive distance nest pas une aptitude naturelle : il faut lapp rendre et savoir observer est la vraie marche vers la science. Parce que, si lon ne voit pas le s phnomnes, cest comme sils nexistaient pas. Au contraire, lme du savant est faite dintr t passionn pour ce quil voit. Celui qui est initi voir commence sintresser, et cet intrt est la force motrice qui cre lesprit du savant. Montessori conut une mthode quon qualifierait aujourdhui dhermneuticoempirique. Cependant, elle ne parvint pas elle -mme mettre une seule de ces ides intgralement en pratique dans son propre travail. Ses expriences manquaient dun cadre thorique solide et elles ntaient ni menes ni values de manire permettre une confirmation objective. Ses descriptions ntaient pas exemptes de subjectivit et es conclusions taient souvent partiales ou mmes exprimes de faon dogmatique. Malgr cela, elle excellait crer des situations ducatives, mme si souvent celles-ci taient manifestement davantage lexpression de sa personnalit rayonnante que le fruit dune rflexion et dune prparation rigoureuse. Ses observations taient menes avec soin, selon des mthodes scientifiques qui en garantissaient lobjectivit, mais lessentiel de son travail tenait un talent trs personnel, unique, pour manier et interprter les processus ducatifs. Montessori traite de la mme manire toute sorte de phnomnes, dveils et d explosions . Si lon adopte ses propres critres encore que ceux-ci soient formuls de manire vague et gnrale pour juger du travail scientifique et thorique quelle a accompli dans le domaine de lducation, il nest nullement certain que ce jugement soit positif. Le succs de son action tenait dautres facteurs : son humilit, sa patience et (souvent voqu) son pouvoir dmerveillement devant la vie. Cette facult dimagination, qui transcende lobservation prcise, est en fait un mode de vie philosophique. En dpit de toues les critiques quelle f ormula contra la philosophie et lenseignement de la philosophie, elle adopta elle -mme cette attitude. Dans un passage o elle se penche sur la ncessit de donner aux enseignants une exprience pratique de la pdagogie, elle crit, propos des tudiants en biologie et en mdecine, et du rle du microscope : Ils ont senti, en observant au microscope, natre cette motion faite dtonnement qui veille la conscience et lenthousiasme passionn pour les mystres de la vie.

PERCEPTION : Non seulement Maria Montessori mit au point une mthode systmatique de dveloppement des facults perceptrice mais elle labora aussi une thorie de la perception qui a de nombreux oints communs avec lapproche de Pestalozzi. Ainsi, en ce qui concerne le matriel didactique, elle fait remarquer quil ne faut pas que lattention des enfants soit retenue par des objets lorsque commence le phnomne dlicat de labstraction . Elle voulait que son matriel didactique soit conu de faon permettre de transcender la situation concrte immdiate et favoriser labstraction. Si ces matriels nencouragent pas la gnra lisation, ils risquent, avec leurs traquenards", de river lenfant par de vritables liens la terre. Si cela se produit, lenfant reste enferm dans le cercle vicieux de la vanit. Maria Montessori crit : Dans son ensemble, le monde rpte plus ou moins les mmes lments. Si lon tudie, par exemple, la vie des plantes ou des insectes dans la nature, on a une ide approximative de la vie des plantes ou des insectes dans le monde entier. Personne ne connat toutes les plantes. Mais il suffit de voir un pin pour parvenir imaginer comment vivent tous les pins. Dans le mme ordre dide, elle crit ailleurs : Qua nd on rencontre un fleuve ou un lac, est-il ncessaire de voir tous les fleuves et tous les lacs du monde pour savoir ce que cest ? En mettant cette ide et en la formulant comme elle le fait, elle se montre tonnamment proche de Pestalozzi. Tout comme lui, elle conseille de ne pas ngliger les formes de perception directe. Aucune description, aucune image daucun livre ne peuvent remplacer la vue relle des arbres dans un bois avec toute la vie qui se droule autour deux. LEPANOUISSEMENT PAR LACTIVITE INDEPENDANTE : Un des concepts de base du systme ducatif de Maria Montessori est l activit indpendante . Un individu est ce quil est, non point cause des matres quil a eus, mais du fait de ce quil a accompli lui-mme. Dans un autre contexte, elle alla mme jusqu introduire lide d autocration , quelle appliquait non seulement la perception sensorielle et lintellect, mais aussi la coordination de tous les aspects humains du dveloppement de la personnalit. Ce processus ne peut russir que sil se droule dans la libert, laquelle sentend comme allant de pair avec la discipline et la responsabilit. Les enfants sont dous dune comprhension intuitive des formes dpanouissement par lactivit indpendante. Les enfants semblent avoir la sensation de leur croissance intrieure, la conscience des acquisitions quils font en se dveloppant euxmmes. Ils manifestent extrieurement, par une expression de joie, le fait suprieur qui sest produit en eux. Dans la plupart des exemples quelle fournit

pour illustrer cette ide, Montessori parle de la grande satisfaction manifeste par les enfants du fait de lpanouissement auquel ils parviennent de manire indpendante. Elle conclut que cette prise de conscience toujours croissante favorise la maturit. Si lon donne un enfant le sentiment de sa propre valeur, il se sent libre et son travail ne lui pse plus. Considre sous cet angle, la libert est ce quoi il faut dabord renoncer puis quil faut reconqurir progressivement par laccomplissement de soi. Tous les individus tant solidaires, ils ne peuvent donc arriver laccomplissement de soi que dans linterdpendance. Ce processus est entirement conscient, requiert la mobilisation de toutes les facults de lindividu tout en les renforant. Cet accomplissement de soi aboutit en fin de compte lauto ducation, qui est la vritable finalit. La rflexion, la concentration mditative, mais aussi un effort intense sont indispensables pour tenter de rsoudre les problmes poss parle matriel didactique.