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Apropos de Para/es donnes (P/on)

Claude Lvi-Strauss,
tes-vous surraliste?

En 1984, il publie les rsums de ses cours au Collge de France, o il enseigna de 1959 1982. Des textes
o l'on dcouvre les cheminements d'une pense au travail
Le Nouvel Observateur. - U1us dites dans la pr face de Paroles donnes que lOUSVOS livres et articles ont d'abord t bauchs dans des cours. Pourquoi ce point de passage oblig? Claude Lvi-Strauss. - Je n'aime ni parler ni crire. On n'est jamais oblig d'crire, mais lorsqu'on est professeur, on est bien oblig de parler. Le cours est l'occasion de dbroussailler un dossier. Et une fois ce travail accompli, le chemin est moiti fait pour l'crit.Le cours est en quelque sorte le moyen d'tre oblig d'crire. N. O. - En mme temps que parat Paroles don nes on rdite en dition de poche Tristes Tropiques ,). Si vous criviez ce livre aujourd'hui, serait-il diffrent ? C. Lvi-Strauss. - (, Tristes Tropiques est un livre qui a t crit en quatre mois, la va-comme-je te-pousse, n'importe comment, et dont je me clisais en relisant les preuves pour cene rdition que si j'tais un esprit exigeant je le rcrirais de bout en bout. Mais il perdrait alors de cette spontanit qui, dans une certaine mesure, fait excuser ses dfauts. Et puis surtout je n'ai plus le mme ge et il y a dans (, Tristes Tropiques une ardeur qui me manquerait aujourd'hui. N. O. - Trente ans aprs ce livre, certains commenta teurs proclament en ce moment la fin des sciences humaines . Que pensez-vous d'un tel constat? C. Lvi-Strauss. - C'est absurde. C'est tout aussi absurde que la vogue des sciences humaines qui a eu lieu il y a vingt ans. Ce sont des modes parisiennes et il ne faut pas s'en soucier. N. O. - Quand vous disiez dans la prface du Regard loign que le structuralisme avait pass de mode, c'tait sans amertume? C. Lvi-Strauss. - Sans la moindre amertume. C'est au contraire la priode de la mode qui tait
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"Tristes Tropiques" est un livre qui a t crit en quatre mois, la va-comme je.te-pousse, n'importe comment.})

irritante, parce que fonde sur des malentendus. Je prfre qu'on ne parle pas du structuralisme plutt que de le mettre toutes les sauces. Il y a eu une priode o le grand public cultiv, trs ignorant des sciences sociales, les a dcouvertes. Aujourd'hui, il a envie de se dlecter d'auu'e chose. Mais a ne nous empche pas de continuer notre tra vail comme nous le faisions avant et comme nous le ferons aprs. N. O. - D'ailleurs l'inteifcondation entre histoire et ethnologie, que vous avez souligne l'anne dernire dans la Confrence Marc Bloch ,), prononce la Sorbonne, est un signe de la vitalit des sciences humaines. C. Lvi-Strauss. - J'avais publi en 1948 un arti cle sur (1 Histoire et ethnologie , que je terminais en disant que ces disciplines ne pouvaient rien faire l'une sans l'autre. Quand on m'a accus par la suite de ngliger l'histoire, c'tait donc un faux procs. Ce n'est pas seulement l'ethnologue qui peut apporter une aide l'historien mais aussi l'historien qui peut aider considrablement l'ethnologue. Ce que j'ai voulu montrer dans cene confrence de la Sorbonne, c'est que les ethnologues s'intressent l'histoire telle que la font les historiens de l'cole des Annales, l'histoire de la longue dure, l'histoire des mentalits... mais aussi l'histoire qui traite des aspects les plus quotidiens, la (1 petite histoire , puisque nos tudes sur la parent nous ont conduits porter une anention maniaque aux questions de filiations, d'alliances marrimoniales, de dynasties dans la haute noblesse dont les historiens ne voulaient plus s'occuper. Nous y trouvons bien des points qui peu vent clairer de nombreux aspects de l'organisation sociale et du fonctionnement des socits que nous analysons.

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Claude LviStrauss pose au Labdratoire d'Anthropologie sociale

N. O. - votre premier cours au Collge de France, en 1959, pOrlail sur (i l'Avenir de l'ethnologie . Si vous deviez le faire aujourd'hui que diriez-vous? C. Lvi-Strauss. - Je crois que je dirais peu prs les mmes choses. L'ethnologie est confronte un double problme et une double tche. Tout d'abord) le matriau sur lequel travaillent les ethnologues dis parat un rythme extrmement rapide et qui s'est en core acclr ces dernires annes. Ufaut multiplier les efforts pour recueillir ce qu'on peut avant que a n'ait totalement disparu. Mais ce qui disparat dans la pers pective de l'ethnologie ne disparat pas dans l'absolu. Au fur et mesure que les peuples tuctis par les ethnologues accdent l'indpendance politique, ils acquirent la matrise de leur destin. Ce que faisaient les ethnologues passe alors dans les mains des savants du cru, et ce qui a disparu comme ethnologie renat sous une autre forme: l'histoire des ides, l'archolo gie, l'histoire religieuse, pratiques de l'intrieur par ces peuples eux-mmes. L'autre point que j'abordais me semble galement de plus en plus vrai. L'ethnologie s'est trouve au dbut de son histoire devant un ventail de cultures diffrentes de celles de l'observateur mais disponibles du fait de la domination coloniale. Il me semble que ce cas de figure tend se gnraliser l'ensemble des socits dans la mesure o plus la civilisation s'oriente vers une sorte de modle uniforme, celui impos par

l'Occident, plus les diffrences se reconstituent au sein de cet immense magma. Et partout o l'homme se sent tranger lui-mme ou sa propre culture l'ethnologue a du travail accomplir... N. O. - vous venez de mentionner le colonialisme. C'est une des rares questions politiques donc vous ayez parl dans vos crits. C. Lvi-Strauss. - Il est difficile pour un ethno logue de parler du colonialisme, parce que s'il n'y avait pas eu le colonialisme il n'y aurait peut-tre pas eu d'ethnologie. C'est vrai pour la France mais aussi pour l'ethnologie en gnral, ne comme une science anglo saxonne au XlX sicle. Dans les pas du colonisateur, les ethnologues ont dcouvert des valeurs ngligeables pour celui-ci mais essentielles pour eux, et ce en deux sens diffrents, parce que ce sont des lments objec tifs du patrimoine humain et parce que chaque socit a une beaut qui lui est propre. Nous nous trouvons alors dans cette situation presque invraisemblable: nous devons d'exister ce qui a t le destructeur de tout ce quoi nous attachons du prix. En tant qu 'eth nologue, il m'est difficile de parler du colonialisme de manire unilatrale. N. O. - Et en tant que citoyen? C. Lvi-Strauss. - En tant que citoyen j'aurais voulu que le colonialisme n'existt point, ou bien j'au rais aim vivre une poque o il n'existait pas encore ou, en tant plus cynique, une poque o il exis- (~
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L'ethnologie s'est trouve au dbut de son histoire devant un ventail de cultures diffrentes de celles de l'observateur, mais disponibles du fait de la domination coloniaJe.

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Max Ernst dans son atelier en 1952

Les surralistes ont t attentifs


tout ce qui apparat comme irrationnel et ils ont cherch l'exploiter au point
de vue esthtique. )}

tait dj assez pour qu'on puisse se dplacer rapidement d'un point de la Terre un autre mais pas sufftsamment pour avoir opr toutes les destructions dont il est responsable. N. O. - Pour parler de la politique de manire plus gnrale, pourquoi avez-vous toujours manifest cette mfiance envers l'engagement ou la rflexion politique? C. Lvi-Strauss. - Pas toujours 1 Puisque dans ma jeunesse j'ai t trs actif politiquement. Disons qu'il y a deux aspects. D'abord, plus on se voue l'ethnologie, et plus on prend sur l'histoire de sa propre socit un regard assez distanci et on se rend compte que des choses essentielles et drama tiques dans le prsent ne compteront pas beaucoup dans la perspective de plusieurs sicles. D'autre part, j'ai t pacifiste dans les annes qui ont prcd la guerre. Puis j'ai vcu la drle de guerre et la db cle, et j'ai perdu toute confiance dans mes jugements politiques. Je ne dis pas que je n'ai pas de ractions politiques. J'en ai tous les jours mais elles sont visc rales ou pidermiques, et par consquent elles ne valent pas grand-chose. Si on veut avoir des jugements politiques, il faut faire ce qui est la condition de tout jugement clair: se consacrer la connaissance de la chose politique. Comme l'a fait par exemple Aron la ma jeure partie de sa vie. C'est un but tout fait lgi time. lvlais c'est un travail plein temps. Si je l'avais fait, c'et t ncessairement au prjudice de ce que j'ai choisi. N. O. - N'est-ce pas aussi parce que vous avez tou jours voulu rcuser le rlede l'intellectuel prophtique ? C. Lvi-Strauss. - Je parlais l'instant de l'his toire. Une des raisons pour lesquelles je m'interdis toute prdiction, c'est que je suis profondement convaincu de la contingence des vnements et de

l'impossibilit o nous sommes de faire une prvi sion de ce qui se passera immdiatement aprs. Le futur immdiat ou loign relve mes yeux de la contingence et je me sens incapable d'en parler. N. O. - Il me semble mme que votre philosophie personnelle est profondment passiste. Dans les textes rassembls dans ( le Regard loign il, vous condamnez l'art moderne, la peinture moderne, la pdagogie moderne... C. Lvi-Strauss. - Permettez-moi de vous raconter une anecdote. Je suis all comme tout le monde voir l'exposition Manet au Grand Palais. En visitant cette exposition considrable j'ai t frapp par ce qui m'est apparu connu un mlange de gnie et d'impuissance et par le sentiment que si Manet avait suivi le ct gnial, au fond, il serait retourn vers le pass. Au contraire, une des msaventures de la peinture moderne est finalement d'avoir retenu l'autre aspect. TI y avait au Grand Palais au mme moment une exposition, dserte celle-ci, sur la peinture napoli taine au xvn e sicle. J'ai dcouvert l un peintre gnial dont j'ignorais mme le nom: Artermisia Gentileschi ; et, je ne sais plus de qui, d'immenses natures mortes qui, comme chez Proust, donnent une dimension lyrique et mme cosmologique aux plus humbles objets. Comment voulez-vous qu'on ne soit pas passiste! N. O. - Il faut prendre cette anecdote comme une parabole? C. Lvi-Strauss. - Oui, bien sr. J'ajouterai ce pendant pour ne pas vous paratre trop ngatif que si les huit mille personnes qui se pressaient chaque jour l'exposition Manet avaient commenc par voir l'autre, j'aurais trouv trs bien qu'elles soient alles voir Manet. Mais le contraste entre la bousculade d'un ct et le vide de l'autre montrait trop bien que le got ne procde pas par emichissement de ce qui l'a prcd mais par suppression et oubli. N. O. - Dans un article rcent du (( Times Literary Supplement il, Rodney Needham rapproche votre uvre des surralistes. Que pensez-vous d'un tel jugement ? C. Lvi-Strauss. - Je l'accepte volontiers. Comme vous le savez, j'ai t trs li avec les sur ralistes lorsque j'tais en exil NewYork pendant la guerre, et a m'a beaucoup marqu. Je voyais trs souvent Breton, Max Ernst... Mais, plus profond ment, il est vrai que les surralistes et moi avons les mmes sources, les mmes origines et que nous nous rattachons au XIX' sicle. Ce n'est pas un hasard si Breton avait une passion pour Gustave Moreau, pour toute cette priode du symbolisme et du nosymbolisme. Les surralistes ont t attentifs tout ce qui apparat comme irrationnel et ils ont cherch l'exploiter au point de vue esthtique. C'est le mme matriau dont je me sers, mais, au lieu de l'exploiter des fms esthtiques, je cherche rduire cet irra tionnel la raison.
PROPOS RECUEILLIS PAR DIDIER ERIBON

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