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Kernos

6 (1993)
Varia
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Pierre Bonnechere
Orthia et la flagellation des phbes
spartiates
Un souvenir chimrique de sacrifice humain
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Pierre Bonnechere, Orthia et la flagellation des phbes spartiates, Kernos [En ligne], 6|1993, mis en ligne le
07 avril 2011, consult le 11 octobre 2012. URL: http://kernos.revues.org/533; DOI: 10.4000/kernos.533
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Kernos, 6 (1993), p. 11-22.
ORTIllAETLAFLAGELLATIONDES PHBES SPARTIATES.
UN SOUVENIR CHIMRIQUE DE SACRIFICE HUMAIN
Sur les aspects insolites que le culte spartiate d'Orthia1 drainait
dans son sillage
2
plane une nigmatique rumeur de sacrifices
humains propos de la flagellation des jeunes Spartiates sur le ~ w l J . 6 s de
la cruelle divinit.
Le texte de Pausanias (III, 16, 9-10), indniablement cisel avec une
prcision dmoniaque, affiche, semble-t-il, une grande cohrence
interne, qui a le mrite de s'adapter une des principales thories sur la
nature des crmonies religieuses qui prenaient place dans le
sanctuaire de la desse, savoir le passage des adolescents dans la
socit des adultes
3
.
2
3
Le nom de la divinit est Orthia, et son assimilation avec Artmis n'advient que
sous les Flaviens: voir AM. WOODWARD, Inscriptions, in The Sanctuary of
Artemis Orthia at Sparta, Excavated and Described by Members of the British
School at Athens, 1906-1910, d. R.M. DAWKINS, Londres, 1929 (JHS, suppl. 5),
p. 293 [ci-aprs cit AO]; H.J. ROSE, The Cult of Artemis Orthia, in AO (cit n.
1), p. 401, n. 11. Orthia semble s'identifier pleinement la II6TvLa lhjpwv, au
mme titre qu'Artmis: Ibidem, p. 401-403; K T.M. CRRIMES, Ancient Sparta. A
Re-Examination of the Evidence, Manchester, 1952
2
, p. 248-259; A BRELleR,
Paides e Parthenoi, Rome, 1969 (Incunabula Graeca, 36), p. 130-131.
Voir essentiellement A BRELICR (cit n. 1), p. 126-140; C. CALAME, Les churs
de jeunes filles en Grce archaque, t. 1, Rome, 1977, p. 276-297. F. FRONTISI-
DUCROUX, La bomolochia : autour de l'embuscade l'autel, in RCGO, 2,
Naples, 1984 (Cahiers du Centre Jean Brard, 9), p. 29-49; J.-P. VERNANT, Une
divinit des marges: Artmis Orthia, in RCGO, 2, Naples, 1984, p. 13-27.
Sur ces notions dsormais acquises de passage au sein de la civilisation
grecque, voir essentiellement H. JEANMAIRE, Couroi et Courtes. Essai sur
l'ducation spartiate et les rites d'adolescence dans l'antiquit hellnique, Lille,
1939; A BRELleR, Paides et parthenoi (cit n. 1); C. CALAME, Les churs de
jeunes filles (cit n. 2); B. SERGENT, L'homosexualit dans la mythologie
grecque, Paris, 1984 (Bibliothque Historique); Les rites d'initiation. Actes du
colloque de Lige et de Louvain-La-Neuve, 20-21 novembre 1984, ds J. RIES et
H. LIMET, Louvain-la-Neuve, 1986 (Homo Religiosus, 13); B. SERGENT,
L'homosexualit initiatique dans l'Europe ancienne, Paris, 1986 (Bibliothque
Historique); P. BRUL, La fille d'Athnes. La religion des filles Athnes
l'poque classique. Mythes, cultes, socits, Paris, 1987 (Annales littraires de
12 P.BONNECHERE
TOTO B ol AlfJ.VaTaL Kat KuvoO'oupds Kal <ol> K MO'6as TE
Kat IIlTaVTjs BVOVTS Tfj 'ApTl-uBl s Blaq,op<lv, arro B at'nils Kat s q,6vous
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Ol1TOVs. Ka( O'q,lO'lV rrt TOVT41 y(vnl 6yLOV aYj.1aTL avBpwrrlV TOV
alj.1aO'O'lV' Buoj.1vou B IIVTlva 0 KlPOS AUKOPYOS
s Ts rrt To1s j.1aO'TLyas, j.1rr(rraTa( T olhls avBpwrrlV aYj.1aTL 6

En second lieu, les Spartiates de Limnatis et de Cynosouries, et ceux de Msoa
et de Pitan, alors qu'ils sacrifiaient Artmis, connurent un dsaccord la
suite duquel ils en vinrent faire couler le sang; aprs que beaucoup eurent
succomb l'autel, un flau s'abattit sur les autres. Et ce propos un oracle leur
fut rendu qui leur enjoignait d'arroser l'autel de sang humain : aussi
dornavant celui que le sort avait dsign tait sacrifi, mais Lycurgue
transforma la coutume en la flagellation des phbes, de sorte que l'autel soit de
mme couvert de sang humain.
C'est l, selon le Prigte, l'origine de cette obligation incombant
tout Spartiate, dans sa jeunesse, de se soumettre avec une srnit
endurante aux coups des fouets dans le cadre de ce festival religieux
hors du commun. Les plus nobles et les plus beaux se faisaient un
honneur de briller particulirement lors de l'preuve annuelle, et tous
foraient l'admiration tant des familles que des curieux attirs par le
spectacl. Le vainqueur de ce rituel-concours gagnait le titre de
jouissait d'une estime grandie et parfois bnficiait d'une
statue
6
: son exploit, il est vrai, comportait d'importants risques, car la
perte de sang pouvait atteindre des proportions critiques et le dcs d'un
des concurrents, battus nus sans rpit, advenait de temps autre encore
que jamais il n'ait t souhait 7.
4
5
6
7
l'Universit de Besanon, 363); K. DOWDEN, Death and the Maiden. Girl's
Initiation Rites in Greek Mythology, Londres-New York, 1989.
CICRON, Tusculanes, XIV, 34; LUcIEN,Anacharsis, 38; PAUSANIAS, 111,16, 7-11;
PHILOSTRATE, Vie d'Apollonius de Tyane, VI, 20; PLUTARQUE, Anciennes
coutumes des Spartiates, 40 (Mor., 239d); SEXTUS EMPIRICUS, Grandes lignes
du Pyrrhonisme, III, 208.
IG, V, 1, 554; 652; 653 A-B (= AM. WOODWARD [cit n.1 ]), nO 142-143); 654; AM.
WOODWARD (cit n. 1), nO 144. Le rituel en lui-mme s'intitulait KapTp(as aywv
(lG, V, 1,290 et 653 A [= AM. WOODWARD, (cit n. 1), nO 37 et 142]); voir encore
PLATON, Lois, l, 633b' KapTpfjO'lS, et PLUTARQUE, Anciennes coutumes des
Spartiates, 40 (Mor., 239d) : KapTpTJO'lC Les hsitations de K.T.M. CHRIMES
(cite n. 1), p. 135-136, sont peu convaincantes.
Les nO 142-144 de AM. WOODWARD (cit n. 1) sont des bases de statues. Selon
LUCIEN (Anacharsis, 38), ces statues auraient t leves aux frais de l'tat.
Voir CICRON, Tusculanes, XIV, 34; PLUTARQUE, Anciennes coutumes des
Spartiates, 40 (Mor., 239d); ID., Lycurgue, XVIII, 1-2. LUCIEN (Anacharsis, 38)
ORTHIA ET LA FLAGELLATION DES PHBES SPARTIATES 13
Ethnologiquement, - conclut Claude Calame
8
, - le rite de la
flagellation au sanctuaire d'Artmis Orthia se dfinit donc comme un
rite d'initiation, et plus prcisment un rite d'initiation tribale. En tant
que tel, il comporte la structure trois phases caractristique de tous les
rites de passage. Entre la sparation de l'ordre ancien (enfance) et la
rintgration l'ordre nouveau (ge adulte), il reprsente, ct
d'autres connotations, le stade de la mort, de la sgrgation, de
l"'immersion dans le chaos", pour reprendre les termes d'Eliade.
Et les raisons ne manquent pas pour accrditer cette sduisante
hypothse : la mort initiatique et donc symbolique par fustigation et
effusion consquente de sang est explicitement exprime dans l'aition
de Pausanias, puisque la flagellation y quivaut au sacrifice humain
des origines, auquel chappent dsormais les phbes des temps
historiques. Les participants sont nus, et l'on sait quel point la nudit
est importante en ces circonstances, tandis que l'chappatoire qui
permet l'abolition des immolations pourrait tre compar l'dmiTT) dont
doivent faire preuve les novices avant d'accder au monde des adultes
o la ruse doit s'effacer devant la force et l'esprit hoplitiques. On citerait
mme volontiers un parallle attique, celui de la retraite artmisiaque
des petites athniennes qui, au noviciat de la vie civique, font les ourses
pour la desse : le mythe tiologique de la crmonie expliquait qu'une
fille de citoyen devait expier de sa vie le meurtre sacr de l'ourse de la
divinit; son pre cependant, nomm d'ailleurs Embaros, avait alors eu
recours une ruse par laquelle il immolait la place de sa fille une
chvre pareillement vtue
9
.
Le passage du Prigte a t rcemment invoqu par Jane B. Carter
dans une perspective tout autre, celle de dmontrer la fondation du culte
d'Orthia Sparte par des Phniciens, adorateurs d'Asherah-Tanit,
desse qui offrirait de srieuses ressemblances avec la divinit
8
9
parle de trs nombreux morts, mais le sarcasme dont tout le dialogue est
empreint laisse transparatre une nette exagration. PHILOSTRATE (Vie
d'Apollonius de Tyane, VI, 20) prcise que le but de la crmonie tait
justement d'pargner aux phbes la mort sacrificielle qui jadis leur tait
promise.
C. CALAME (cit n. 2), p. 279; voir aussi p. 291.
Sur les cultes artmisiaques de l'Attique, et leurs relations avec les crmonies
initiatiques prsidant l'intgration des filles et garons d'Athnes dans la
socit adulte, voir en dernier lieu P. BRUL (cit n. 3), passim et K. DOWDEN
(cit n. 3), p. 19-48.
14 P.BONNECHERE
spartiate
10
. Eu gard mes connaissances trop peu approfondies de la
religion punique, il ne m'appartient pas de juger cette hypothse, en
dpit de son caractre apparemment trs hasardeux
ll
. Cependant, pour
asseoir sa dmonstration, Mme Carter en vient comparer les sacri-
fices humains offerts par les Carthaginois lors du rituel du Molk,
Tanit et Baal, au souvenir d'immolations humaines dans le culte
d'Orthia : celles-ci, l'origine, auraient t accomplies par les adora-
teurs phniciens de ce culte nouvellement fond et encore proche de ses
origines: The whipping of ephebes on Ortheia's altar could be a substi-
tution for the original rite of child sacrifice introduced by the
Phoenicians,,12.
*
* *
Ces deux utilisations du texte du Prigte se fondent nanmoins sur
une analyse trop rapide du corpus de documents que l'on peut runir sur
cette particularit du culte spartiate, et une rvision de celui-l, pourtant
connu depuis de longues annes, ne sera ds lors pas inutile
13
.
10 J.B. CARTER, The Masks of Ortheia, in AJA, 91 (1987), p. 355-383, et en
particulier p. 378-383.
lIOn aurait pu s'attendre au moins ce que l'auteur souligne certains lments
semblables dans les deux types allgus de sacrifice humain. Or, sa
comparaison semble reposer sur la seule existence d'immolations humaines
dans les cultes d'Orthia et de Tanit et Baal. Une tradition de sacrifice humain,
cependant, n'est pas l'autre, et l'on regrettera tout autant que Mme Carter ne se
soit pas arrte aux possibilits d'explication des sacrifices spartiates par
comparaison avec le trs riche rpertoire des traditions de sacrifices humains
en Grce propre. La tentation d'tablir une filiation entre les sacrifices humains
grecs et les sacrifices humains carthaginois (d'ailleurs loin d'tre aussi certains
qu'on ne le dit habituellement) n'est pas nouvelle: on verra V. BRARD, De
l'origine des cultes arcadiens, Paris, 1894, passim; L.R. FARNELL, The Cults of
the Greek States, t. 1, Oxford, 1896, p. 201-204; J. HERBILLON, Les cultes de
Patras, Baltimore, 1929, p. 46-49; R. REBUFFAT, Le sacrifice du fils de Cron
dans les "Phniciennes" d'Euripide, in REA, 74 (1972), p. 14-31, etc.
12 J.B. CARTER (cite n. 10), p. 381 et n. 165.
13 Pour exemple, voir R. FLACELIRE, Sur quelques passages des Vies de
Plutarque. II. Lycurgue-Numa, in REG, 61 (1948), p. 398-400; H. JEANMAIRE,
(cit n. 3), p. 518; H.I. MARRou, Histoire de l'ducation dans l'Antiquit. 1. Le
ORTHIA ET LA FLAGELLATION DES PHBES SPARTIATES 15
D'abord, la fustigation expose par Pausanias n'est ainsi dcrite
pour la premire fois que par Cicron et, telle quelle, appartient la
priode romaine. Toutes les inscriptions dsignant des vainqueurs de
l'preuve sont d'poque impriale, au mme titre que l'aition du
Prigte
14
. De plus, ce genre de crmonie, o la rsistance physique
est reine, s'intgre bien ce vaste mouvement de retour aux sources
que vcut la Sparte des premiers sicles de notre re
15
, et qui incita la
cit difier pour cette seule fte, vers 250 aprs J.-C., un spacieux
thtre destin accueillir la foule toujours grandissante des amateurs
de sensations fortes
16
.
Or Xnophon, tmoin privilgi des institutions classiques
laconiennes, avait galement connaissance de la fustigation des
phbes, mais il la prsente sous l'aspect d'une joute rituelle entre deux
groupes d'adolescents, le premier s'essayant drober avec prcision et
vivacit des fromages disposs sur l'autel d'Orthia, le second s'y
opposer au moyen de fouets
17
.
Kat tIls rrMLcJ'Tous Bl't ciprrdaal TUPOS rrap' 'Op6Las KaMv 6Ls, lLaanyoOv
TOI'JToUS dXOlS ErrfTaeE, BllMlaal Kat EV TOUT'Il /)n laTlv
6Lyov xp6vov dY1laaVTa rrouv Xp6vov dJBoKq.lOVTa dJcf>paLvC16al.
monde grec, Paris, 1965
6
, p. 53-54 et 353, n. 31. P. ROUSSEL, Sparte, Paris,
1947
2
, p. 152-153.
14 Aucune inscription ayant trait la flagellation pure et simple, telle qu'elle
existait sous la domination de Rome, ne remonte au-del de ca 100 ap. J.-C., en
dpit des paragraphes allusifs d'A BRELICH (cit n. 1, p. 133-134; 174-175; 192)
et de C. CALAME (cit n. 2, p. 296), qui laissent sous-entendre que des
inscriptions agonistiques remonteraient au IVe sicle av. J.-C. (sans toutefois
les prciser). Au total, sur une dizaine d'inscriptions remontant au-del de ca 50
av. J.-C., une seule date du IVe, et si celles-ci parlent bien d'y61vEs, il s'y agit de
joutes de chant, de chasse ou de vol. La premire mention du KapTEpLas dy61v
(AM. WOODWARD [cit n. 1], nO 37) date de ca 100 ap. J.-C., et la seconde (AM.
WOODWARD [cit n. 1], n 142) de ca 200. Le titre de I3wlLoV(E)lK11s se rencontre
tout au long du Ille sicle ap. J.-C.. Enfin, le terme prcurseur peut-
tre de KapTEplas dywv, remonte l'poque de Cicron (AM. WOODWARD (cit
n. 1), nO 16; 18; 83).
15 Voir l'avis unanime des modernes: H. JEANMAIRE (cit n. 3), p. 516; H.I.
MARROU (cit n. 13), p. 53; H.J. ROSE (cit n. 1), p. 405; P. ROUSSEL (cit n. 13),
p.153.
16 RM. DAWKINS, The History orthe Sanctuary, inAO (cit n. 1), p. 37-47.
17 Constitution de Sparte, II, 9. Signalons que mme la dcouverte d'une
inscription mentionnant un datant de l'poque classique ne serait
pas capitale, car le titre pourrait dsigner, l'origine, non celui ayant endur le
plus de coups, mais le meilleur voleur de fromages.
16 P. BNNECHERE
TI (Lycurgue) institua donc comme un bien de voler un maximum de fromages
de l'autel d'Orthia, et prescrivit d'autres de fouetter les voleurs, dsireux de
montrer en cela qu'en souffrant pour un court laps de temps, on pouvait tre
charm longtemps d'une excellente renomme.
. L'allusion peut sembler vanescente et beaucoup d'diteurs de la
Constitution de Sparte placent le passage entre crochets, comme s'il
s'agissait d'une interpolation, en tmoignant de leur embarras
rattacher cet pisode la description dtaille de Pausanias. La dissem-
blance avec le tmoignage du Prigte et des autres auteurs d'poque
romaine ne doit pas suffire cependant pas jeter l'anathme sur
l'extrait de Xnophon: ainsi de part et d'autre il est question du culte
d'Orthia et de flagellation d'phbes, et il semble inacceptable de suppo-
ser deux rituels distincts de flagellation dans l'orbite du mme sanc-
tuaire d'Artmis. Et ce d'autant moins qu'un texte de Plutarque permet
de runir les donnes divergentes de l'exil athnien et des auteurs post-
classiques: le biographe dcrit ainsi la conduite du roi de Sparte
Plates, alors que l'engagement du combat contre les Perses de
Mardonios est imminent
18
:
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KaTfuxoflVlY TWV Au8wv TLvas dcj>vw 1TpO<J'1Tf<J'OVTas dp1Td(fLV Kat
8wpp(1TTfLV T 1Tfpt n'tv 6u<J'tav, TOV 8- IIau<J'avtav Kat TOUS 1Tfpt aUTOV OUK
i'xoVTas 1Ta Kat Ild<J'TLL 1Ta(fLV' 8LO Kat VV EKECVTjS TlS
Em8pollls IltllTJlla Ts 1Tfpt TOV v 1TTJys TWV Kat n'tv
IlfT TaTa Au8Glv 1TOIlm')v <J'UVTfEt<J'6aL.
Selon quelques auteurs, au moment o Pausanias sacrifiait et priait un peu en
dehors de la ligne, une bande de Lydiens, tombant soudain sur lui, arracha et
dispersa tout ce qui servait au sacrifice; Pausanias et ceux qui l'entouraient,
n'ayant pas d'armes, les frapprent avec des btons et des fouets. C'est pour
cela qu'aujourd'hui encore, en imitation de cette attaque, on frappe Sparte les
phbes autour de l'autel et qu'on fait ensuite la procession des Lydiens
19
.
L'anecdote, de toute vidence, est cense fournir l'explication de la
flagellation d'endurance, la seule que Plutarque connaisse et cite :
c'est pour cela qu'aujourd'hui encore... ; mais celle-ci se rapporte
davantage la crmonie de la fin du Ve sicle avant J.-C., par ses
18 Aristide, XVII, 10. Ni le consciencieux A. BRELICH (cit n. 1, p. 135-136; In.,
Symbol of a Symbol, in Myths and Symbols. Studies in Honour of Mircea
Eliade, Chicago, 1969, p. 201), ni l'excellent C. CALAME (cit n. 2, p. 296-297), ni
J.B. CARrER (cite n. 10, p. 381) ne se sont proccups des aitia de Plutarque et
Philostrate, tout en mettant en exergue l'aition du Prigte, particulirement
intressant pour leurs propos.
19 dition et traduction de R. Flacelire et E. Chambry (CUF).
ORTHIA ET LA FLAGELLATION DES PHBES SPARTIATES 17
allusions la lutte entre deux bandes, dont l'une tente d'empcher, et
coups de fouets, la seconde d'approcher de l'autel. Plutarque, du reste,
avait eu vent de l'algarade aux fromages, car dans la Vie de Lycurgue,
il avait logiquement plac l'pisode de l'autel d'Orthia juste aprs avoir
abord la question des vols que la loi spartiate exigeait des enfants
20
.
Cette constatation sans appel permet donc d'affirmer que Xnophon
et les auteurs plus tardifs parlent de la mme crmonie, et du mme
coup que la clbration d'poque romaine n'tait qu'un avatar de
l'empoignade aux fouets dcrite dans la Constitution de Sparte. C'est
donc que le rituel avait subi une nette volution la priode
hellnistique: que l'appartenance de la sanglante preuve de pure
endurance au noyau initial du festival ne peut donc plus tre
valablement dfendue
21
.
De surcrot, l'aition de Pausanias, capital pour l'interprtation
initiatique du rite ainsi que pour la comparaison avec le domaine
smitique, n'est pas unique : non seulement il est concurrenc par celui
de Plutarque, mais aussi par un second, uvre de Philostrate, tous deux
lgrement plus anciens et frquemment passs sous silence.
Philostrate s'entend avec le Prigte pour identifier la statue
d'Orthia l'image taurique d'Artmis ramene de Scythie par Oreste :
l'anciennet de la divinit spartiate est donc rattache un mythe de
facture relativement jeune, datant selon toute probabilit du Ve sicle
avant J._C.22; et l'on sait que plusieurs cultes ont revendiqu tardive-
ment la possession du fameux ~ 6 a v o v parce qu'une partie de leur rituel
apparaissait - l'origine du moins - trop cruelle ou trangre pour
n'avoir pas t importe de ces contres sauvages dont la Tauride tait
emblmatique
23
. Si Pausanias relate ensuite les sacrifices humains en
20 Lycurgue, XVII-XVIII, 1-2.
21 Malgr la faiblesse d'un tel argument, on s'expliquerait mal galement, si
Sparte avait depuis toujours connu pareille flagellation, le silence des
Athniens, tout moment prts ridiculiser leurs ennemis hrditaires,
auxquels Lucien (Anacharsis, 38), avec l'humour qu'on lui connat, conseille en
l'occurrence quelques graines d'ellbore.
22 PHlLOsTRATE, Vie d'Apollonius de Tyane, VI, 20 (Vaticani Mytlwgraphi, l, 173).
Voir C. ROBERT, Griechische Mythologie, l, Berlin, 1920, p. 312-315, suivi par
H. GRGOIRE (d.), Iphignie en Tauride, Paris, 1925, p. 110 (CUF).
23 Voir l'excellent article de F. GRAF, Das Gotterbild aus dem Taurerland, in AW,
10 (1979), p. 33-41, et W. BURKERT, Greek Religion. Archaic and Classical,
Oxford, 1985, p. 152.
18 P. BONNECHERE
relation avec une banale affaire de flau, Philostrate fait simplement
rfrence ceux dont la divinit tait honore en Tauride mme, tandis
que tous deux rapportent aux Spartiates l'initiative de leur avoir substi-
tu un fouettement sang.
Peu importent d'ailleurs les divergences entre ces deux aitia :
focaliss uniquement sur la flagellation, ils ne pourraient expliquer
que la manifestation d'poque romaine; ils sont inaptes l'un autant que
l'autre rendre compte de la crmonie relate par l'exil athnien,
puisqu'on n'y trouve trace ni de lutte ni de vol, pour cette simple raison
sans doute qu'au moment de leur laboration, ces deux composantes
avaient dj disparu du rituel. Aucune prsomption d'anciennet ne
peut donc leur tre accorde. Il en va autrement de l'aition prsent par
Plutarque, limit toutefois au terminus post quem tout thorique de 479
avant J.-C.
Au total, sans nullement rcuser les troites relations entre le culte
d'Orthia et les rites de passage, d'ailleurs intimement fondus dans tout
le systme ducatif spartiate, il est inadmissible d'accorder la fustiga-
tion tardive, sur base d'un aition non moins tardif, une haute antiquit,
ou encore de la prsenter comme reprsentatrice du plus pur rite
d'initiation tribale.
La manifestation classique n'en apparat pas moins comme un rite
d'initiation, prcd d'une retraite la campagne et suivi d'une proces-
sion, dite des Lydiens, elle aussi rattache l'aition de Plutarque
24
, en
laquelle on a coutume de reconnatre la prsentation, devant la
communaut adulte, des phbes parvenus au terme de leur parcours
prparatoire
25
. Cependant le caractre de mort rituelle assign la
24 Retraite la campagne: voir HSYCHIOS, S.v. 4>ouaetp. IIollTlT) AuBwv :
PLUTARQUE, Aristide, XVII, 10 (l'association des adolescent(e)s et des Lydiens
existe ailleurs: ARISTOPHANE, Nues, 599-600; AUTOCRATS, fr. 1 Kassel-Austin;
ION DE C HIOS, fr. 22 Snell; voir C. CALAME [cit n. 2], p. 182-183). Cette
procession, dont nous ignorons tout, avait incit H. JEANMAIRE (cit n. 3, p. 518-
519) corriger le terme de Plutarque, en mendant AuBwv en AUKWV, et en en
faisant la procession des loups, animaux dont il s'est ingni montrer
l'importance capitale dans le systme ducatif spartiate. Malgr son caractre
judicieux, cette correction doit cder le pas une lectio difficilior, d'autant plus
que cette dernire est parfaitement explicable dans le contexte rituel spartiate.
25 Voir W. BURKERT, Demaratos, Astrabakos und Herakles. Kanigsmythos und
Politik zur Zeit der Perserkriege (Herodot, 6, 67-69), in MH, 22 (1965), p. 166-
177; C. CALAME (cit n. 2), p. 280, n. 211; F. GRAF (cit n. 23), p. 41;
H. JEANMAIRE (cit n. 3), p. 518-519 (quelque peu rticent). La collection unique
de masques trouve dans les couches archologiques du sanctuaire (et dite
ORTHIA ET LA FLAGELLATION DES PHBES SPARTIATES 19
flagellation doit composer avec ce thme central qu'est le vol de
fromages, tout en tant dforc par l'aition de Plutarque sans plus
pouvoir s'appuyer sur celui du Prigte : ce caractre de mort rituelle
ne saurait donc plus tre qualifi de certitude inbranlable comme il l'a
t par le pass
26
; il apparat au contraire peu crdible. Les modalits de
l'initiation spartiate sont complexes et mal connues, et la mort
symbolique ( supposer qu'on puisse la reprer) pourrait tre cherche
dans d'autres manifestations; pour ne fournir qu'un exemple, au
Platanistas, deux groupes d'phbes s'affrontent jusqu' ce qu'une des
bandes soit rejete dans l'eau, et l'immersion, elle aussi, est souvent
considre comme simulacre du trpas rituel : la prudence reste donc de
rigueur.
par G. DICKINS, The Masks, inAO [cit n. 1], p. 163-186) semble faire partie
intgrante de rituels de travestissement propres aux crmonies de passage:
voir maintenant J.B. CARTER, Masks and Poetry in Early Sparta, in Early
Greek Cult Practice. Proceedings of the Fifth International Symposium at the
Swedish Institute at Athens, 26-29 June 1986, Stockholm, 1988 (ActaAth, 38),
p. 89-98 et EAD. (cite n. 10), p. 355-374, pour une intressante comparaison
entre les masques spartiates et certains masques puniques. Les festivits dans
le culte d'Orthia requraient galement d'importants churs de jeunes filles
(C. CALAME, cit n. 2, p. 281-289). On verra encore Le masque de thtre dans
l'Antiquit classique, Arles, 1986, p. 3-4; H. JEANMAIRE (cit n. 3), p. 513-523; J.-
P. VERNANT (cit n. 2), p. 13-27.
26 A BRELICH (cit n. 1), p. 136; 154, suivi par C. CALAME (cit n. 2, p. 279; 291),
par D. HUGHES (Human Sacrifice in Ancient Greece, Londres-New York, 1991
p. 80-81), par M. MAZZENZIO (La festa di Artemis Triklaria e Dionysos
Aisymnetes a Patrai, in SMSR, 39 [1968], p. 100-132) et avec rserves par F. DE
POLIGNAC (La naissance de la cit grecque,' cultes, espace et socit,' VIlle-VIle
sicles avant J.-C., Paris, 1984 [Textes l'appui. Histoire classique], p. 68). L.R.
FARNELL (cit n. 11), II, Oxford, 1896, p. 439, tout en reconnaissant le caractre
initiatique du rituel, estimait que l'effusion de sang sur l'autel renforait le lien
entre l'initi et la communaut adulte, regroupe sous l'gide de la desse (et
sa suite H. MICHELL, Sparte et les Spartiates, trad. A. Coeuroy, Paris, 1953, p.
139-140), mais cette hypothse suppose que le sang ruisselant fut ds l'origine
l'lment prdominant de la crmonie. Peu dfendable seule, la fustigation
par la Lebensrute a t propose par A. THoMsEN (Orthia, in ARW, 9 [1906], p.
397-416) et accepte en gnral par M.P. NILSSON (Griechische Feste von
religiosen Bedeutung, Leipzig, 1906, p. 190-196) et par S. REINACH (La
flagellation rituelle, in Cultes, Mythes et Religions, 1, Paris, 1922
3
, p. 173-183).
En aucune faon les fustigs ne peuvent tre assimils aux boucs missaires
athniens (comme le voulait K.T.M. CHRIMES (cite n. 1), p. 260-265, ni la
flagellation un simple fertility charm (L.B. LAWLER, The Dance in Ancient
Greece, Londres, 1964, p. 26).
20 P. BONNECHERE
De mme, l'ide de la substitution d'une fustigation des sacrifices
humains ne saurait tre tenue pour ancienne: elle ne peut en aucun cas
dater du temps de Xnophon et de la premire phase connue de l'histoire
du rituel, car elle aurait constitu un aition qui n'aurait en rien
expliqu le pourquoi de la totalit des lments constitutifs de la
crmonie. En d'autres termes, elle n'a pu prendre forme que lorsque
l'autel ensanglant d'Orthia fut devenu l'unique intrt d'un rituel
bout de souffle
27
. La signification de la manifestation s'tant peu peu
transforme jusqu' devenir une probation de rsistance la douleur, il
fallut en justifier l'existence face des explications devenues dsutes,
en comparaison peut-tre avec d'autres cultes aux pratiques similaires
en cruaut apparente.
Puisque l'homme, par nature, rpugne faire et voir couler le
sang, l'horreur que devait susciter la mort de certains participants en
tant que partie intgrante du contexte religieux, associe au spectacle
impressionnant de tout ce sang rpandu, dut faire apparatre la clbra-
tion comme trop terrifiante pour ne pas tre un amenuisement d'une
coutume plus sauvage : si l'on acceptait alors le trpas occasionnel de
jeunes gens, il fallait que celui-ci reprsentt une nette amlioration
vis--vis de la situation passe. Et avec la quantit norme de lgendes
de sacrifices humains, jadis adoucis en une prestation de remplace-
ment, qui avaient cours dans toutes les contres de l'Hellade, l'usage le
plus barbare aux yeux des Grecs, le sacrifice humain, au demeurant
pourvoyeur similaire de sang sur l'autel, a pu se prsenter comme tant
l'tat antrieur le plus plausible de la fustigation.
Du reste, bien des lgendes de sacrifices humains adoucis ressortis-
saient Artmis, et il ne serait pas surprenant que le culte attique
d'Halae, le premier avoir t rapproch du mythe du retour d'Oreste,
ait servi de modle et de rfrence aux Spartiates: la fin du Ve sicle,
on y corchait toujours un homme au cou pour satisfaire l'honneur
d'Artmis, et l'poque de Thophraste, l'usage d'asperger les autels de
sang humain y demeurait tenace
28
. L'aspersion de sang sur le ~ w f l 6 s
d'Orthia, dont on pensait galement la statue originaire de Tauride,
27 C'est aussi la conclusion de D. HUGUES, Human Sacrifice (cit n. 26), p. 80.
28 EUR., Iphignie en Tauride, 1446-1461; THOPHRASTE apud PORPHYRE, De
l'Abstinence, II,27,3. La ressemblance des cultes d'Orthia et de la Tauropole est
grande: fondation par Oreste, statue taurique de la desse, substitution aux
sacrifices humains d'un rituel de rachat, importance terminale du sang giclant
sur l'autel... L'influence de la rputation du second sur le premier n'est donc pas
impossible.
ORTHIA ET LA FLAGELLATION DES PHBES SPARTIATES 21
aurait, par comparaison, t galement rattache d'antiques immola-
tions humaines, qui n'taient d'ailleurs, pour Philostrate, que les hri-
tires des sinistres usages taures : pourquoi simplement cette version
n'aurait-elle pas suscit la naissance d'une lgende de sacrifices
humains caractres plus locaux ?
La relecture du passage de Pausanias ne semble-t-elle pas confir-
mer cette origine locale? Le voyageur nous signale une rixe qui nat
entre les Spartiates des quatre obai, alors qu'ils sont en train de sacri-
fier, c'est--dire dans la proximit immdiate du ~ W I l 6 s . Le texte
cependant distingue clairement deux groupes de Lacdmoniens, celui
des gens de Limnatis et de Cynosouries, et celui des habitants de Msoa
et de Pitan : en bref, deux groupes qui se bagarrent proximit de
l'autel, et souillent ce dernier de sang. Ce n'est pas laisser aller son
imagination que de rapprocher ces faits du texte de Xnophon, qui parle
exactement des mmes ralits, avec quelques prcisions supplmen-
taires, savoir le vol de fromages et les fouets.
Pourquoi ds lors ne pas tenter une tentative de reconstitution de
l'volution de la crmonie: au Ve sicle, l'autel d'Orthia est le thtre
d'un rite pratiqu par deux groupes d'adolescents, voleurs pour les uns,
fouettards pour les autres. Comme la rputation de meilleur voleur
confre un renom important, les phbes tentent de drober un
maximum de fromages, mais par l offrent leur chair aux fouets des
dfenseurs et leur sang, de temps autre, goutte sur l'autel. Pour une
raison et une poque qui nous chappent, mais avant le 1er sicle avant
J.-C. et peut-tre sous l'influence de cultes pratiques similaires, dont
celui d'Halae en Attique, l'pisode du vol disparut de la crmonie
tandis que la fustigation, exagre au point de faire gicler le sang,
gagnait en importance et que sa signification allait se modifiant: jadis
complmentaire de l'attaque du premier groupe d'phbes, elle devient
une preuve d'endurance la douleur, - comme les Gymnopdies
deviennent une preuve de rsistance la chaleur
29
, - et provoque
parfois mort d'homme. Son caractre cruel et barbare suscite l'ide
d'une origine trangre, taurique, immanquablement lie l'image
des sacrifices humains perptrs par Iphignie en Tauride, tradition
rpercute par Pausanias et Philostrate. Cependant, le souvenir de la
lutte sanglante l'autel reste prsent, chez Plutarque par exemple, et de
cette lutte est n, comme l'indique le texte du Prigte, l'aition d'une
rixe entranant effusion de sang humain sur le ~ W I l 6 s , dans le sens cette
29 Voir H.I. MARROU (cit n. 13), p. 53 et 353, n. 31.
22 P.BONNECHERE
fois d'une impit notoire que la divinit punit en envoyant, comme
dans nombre de mythes de cet ordre, un flau qui terrasse les survivants
et en suscitant un oracle qui enjoint aux Spartiates de sacrifier des
phbes.
En conclusion, les sacrifices humains relatifs au culte d'Orthia
apparaissent plutt comme le rsultat d'interprtations et d'influences
tardives sur un culte en perte de vitesse et en qute de sens. Ils ne sont
donc pas originellement lis la sphre des rites de passage, et
puisqu'ils ne sont apparus, dans la littrature et les esprits, qu' une
date tardive, on ne pourra en aucun cas les tenir pour une survivance
d'antiques sacrifices humains perptrs par les Phniciens
30
.
Rien n'y fait: l'tablissement systmatique des faits doit toujours
prcder l'utilisation de ceux-ci au sein de raisonnements plus vastes,
car il constitue notre seul rempart face aux envoles trompeuses de
l'esprit.
Pierre BNNECHERE
Universit Catholique de Louvain
Collge rasme
Place Blaise Pascal, 1
B 1348 Louvain-la-Neuve
30 En aucun cas cette fte aux fouets ne peut donc traduire non plus le souvenir
rel d'immolations humaines dans le culte d'Orthia (voir encore F. ROBERT, La
religion grecque, Paris, 1981 [Que sais-je? 1969], p. 30), ainsi que J.G. FRAZER
(Pausanias 's Description of Greece, III, Londres, 1898, p. 342), pourtant peu
suspect de vouloir effacer du pass grec toute trace de sacrifice humain, l'avait
dj fait remarquer, grce certaines comparaisons avec les initiations
africaines.