Vous êtes sur la page 1sur 12

MEDICINA NE!

SECOLI ARTE E SCIENZA, 15/2 (2003) 205-226


Journal of History of Medicine
ArticolilArticles
LE CONCEPT DE SEMENCE DE PIERRE GASSENDI
ENTRE LES THEORIES DE LA MATIERE
ET LES SCIENCES DE LA VIE AU XVIIE SIECLE
HIRO RIRAI
Research Fellow
Wellcome Trust Centre for the History of Medicine
University College London, UK
SUMMARY
GASSENDI'S CONCEPT OF SEEDS BEnVEEN MATTER
THEORIES AND LIFE SCIENCES IN THE ]7T1f CENTURY
Gassendi's theory of molecules as seeds is not a simple adaptation of the
Lucretian idea of semina rerum. ft is also strongly iniluenced by the Re-
naissance concept of seeds, stemming fr0111 Marsilio Ficino's Neoplatonic
metaphysical cosrnology and developed in Paracelsiaii naturel philosophy.
Examining its historical context and its chemical and biological dimen-
sions, the present study reveals the very source of his idea.
l.Introduction
Dans son History of Embryology, l'historien anglais Joseph
Needham a crit une note significative:
The devious connections between Greek atomisrn and seventeenth-ceniu-
ry biological preormationism. are now fairly clear... But otherwise excel-
lent histories of atomism... often [ump direct from Epicurus to Gassendi,
entirely neglecting the Stoic-Kabbalistic 'seeds",
Needham a signifi par ce curieux terme 'semences stoco-
kabbalistiques' un concept dont il a devin l'importance dans
l'volution de l'atomisme mais qui avait t jusqu'alors compl-
tement nglig par les historiens. En fait, nous pouvons souvent
Key words: Semina rerum ., Atomism - Matter theories - Life sciences
205
Riro Rirai
observer, dans les thories de la matire et dans les sciences de
la vie aux seizime et dix-septime sicles, des ides drives de
semence comme 'semences' (semina), 'semences des raisons' (se-
mina rationurn., 'raisons sminales' (rationes seminales), 'smi-
naire' (seminarium), 'principe sminal' (principium seminale).
Pour la facilit de la discussion, nous appelerons l'ensemble de
ces notions le 'concept de semence'.
Comme nous l'avons dj montr, le concept de semence, en
tant troitement reli la tradition de la philosophie chymique
de la Renaissance, a jou un rle particulier dans la formation
des sciences modernes". Son dveloppement culmine, au milieu
du dix-septime sicle, en deux voies totalement diffrentes
nos yeux mais qui ne s'excluaient pas. Il s'agit des interprta-
tions chymique et corpusculaire. La premire est reprsente
par le chymiste flamand Jean-Baptiste Van Helmont (1579-
1644) et la deuxime par l'atomiste franais Pierre Gassendi
(1592-1655). Le concept gassendiste est particulirement int-
ressant puisqu'il visait remdier les dfauts du mcanisme pur
et simple dans les phnomnes chymiques et biologiques. C'est
une cl importante pour claircir les enjeux de l'interaction des
ides sur la matire et la vie de cette poque.
Dans son chef-d'uvre Syntagrna philosophicum, Gassendi
interprte les lments des Scolastiques et les principes des chy-
mistes comme les composs des particules ayant un rle privil-
gi. Ce sont des agrgats d'atomes qui servent d'intermdiaire
entre les atomes et les choses concrtes et sensibles (l'es concre-
tae). En inventant le terme mme de 'molcule' (molecula), il
identifie ses molcules aux 'semences des choses' (semina re-
mm). Les choses naturelles sont donc construites de ces mol-
cules sminales qui garantissent la stabilit des proprits des
espces naturelles. Par la dcomposition, arrivant au niveau
d'atomes, les qualits concrtes (couleurs, saveurs, odeurs etc.)
se rduisent aux qualits mcaniques des atomes (grandeurs, fi-
gures et mobilit inne).
On pourrait croire que Gassendi a adopt simplement l'ide
de 'semences des choses' (semina rerum) du pote latin Lucrce.
Or, une tout autre hypothse a t avancepar l'un des meilleurs
spcialistes de Gassendi, Olivier R. Bloch. Selon lui, Gassendi
206
Gassendi's Concept of Seeds
avait accept cette ide principalement partir de l'uvre mi-
nralogique du chymiste franais Etienne de Clave (fl. 1624-
1641). Cette hypothse nous semble populaire encore aujour-
d'hui puisque de nombreux historiens se contentent de rpter
ses arguments. Mais nous pouvons observer cette poque-l
une vive prsence du concept de semence, troitement reli la
tradition de la philosophie chyrnique. Dans le prsent article,
nous allons d'abord expliquer brivement le dveloppement cie
ce concept la Renaissance et puis analyser celui de Gassendi
dans le contexte historique.
2. Le concept de semence de Ficin Gassendi
2.1. Marsile Ficin
Pour bien comprendre l'histoire du dveloppement de ce
concept, il nous f a ~ l t remonter au moins jusqu' Marsile F
(1433-1499)4. Cet minent interprte de Platon et Plotin (
l'un des meilleurs mtaphysiciens de l'poque. Dans ses u
philosophiques, il a utilis divers termes afin de dsigner les
frents principes sminaux qui lui semblaient rsider dar
monde sensible. Il dit:
Ds lors, la raison pour laquelle les Thologiens ont plac la bont dans if!
centre et la beaut dans le cercle nous apparat clairement, Il est vident,
d'une part, que la bont qui est en toutes choses est Dieu lui-mme, par
qui tout est bon, et que la beaut est un rayonde Dieu qui se rpand dans
ces quatre cercles qui tournent en quelque sorte autour de lui. Un tel rayon
reproduit en eux toutes les espces des choses que nous avons coutume
d'appeler "ides" quand elles sont dans l'Intelligence, "raisons" quand elles
sont dans l'me, "semences" quand elles sont dans la nature et formes"
quand elles sont dans la matire. Voil pourquoi quatre expressions de la
beaut se manifestent dans ces quatre cercles: celle des ides, dans le pre-
mier; celle des raisons. dans le second: celle des semences. dans le troisi-
me, et celle des formes, dans le dernier".
Dans sa mtaphysique cosmogonique, Ficin dveloppe, sui-
vant troitement Plotin, la thorie de l'manation des hypo-
stases. A partir du Bien, existence SUl-minente du Dieu trans-
cendental, mane l'intelligence divine qui est suivie par l'me du
monde, puis par la nature et enfin par la matire. La nature est
207
HiroHirai
une tape intermdiaire entre l'me et la matire. Ficin attribue
les semences (semina) la nature, et les ides (ideae) l'intelli-
gence, les raisons (rationes) l'me, et les formes (formae) la
matire. Les ides, les raisons, les semences et les formes sont
des 'espces divines'. Les ides gravitent autour de Dieu et re-
lient Dieu et l'intelligence. Les raisons tournent autour de l'in-
telligence et lui communiquent l'me du monde. Les semences
tournent autour de l'me et relient la nature l'me. Enfin, les
formes relient la nature et la matire. Les formes sont les ul-
times vestiges de ces espces divines. Les semences partagent
donc la mme source unique avec les espces suprieures (ides
et raisons) et les espces infrieures (formes). La beaut conue
comme le rayon qui mane du Bien orne l'intelligence d'ides,
remplit l'me du monde de raisons, fconde la nature de se-
mences et orne la matire de formes. Et la nature est identifie
la 'puissance d'engendrer' (potentia generandi). Elle est aussi
qualifie comme un 'sminaire' (seminarium), ppinire vivi-
fiante et diffuse dans le monde entier. En comparant l'mana-
tion des hypostases avec celle du Soleil, Ficin conoit la nature
comme la chaleur qui est responsable de la gnration des
corps. La gnration est relie la notion biologique, voire em-
bryologique, c'est--dire celle de la fcondit. C'est travers le
rayon invisible de l'me du monde, qui transporte les semences,
que cette fcondit s'infuse dans la nature. Ficin incorpore ain-
si le concept de semence comme la partie intgrante de sa m-
taphysique. Les semences spirituelles sont les bauches de
formes, infuses dans la matire informe, pour engendrer di-
verses choses dans le monde sensible
6
.
2.2. Fernel et Paracelse
Celui qui a le premier introduit ces enseignements de Ficin
dans le fondement mme de la mdecine acadmique est Jean
Femel (l497-155Sf. Dans le trait De abditis rerurn. causis (Pa-
ris, 154S), dialogue philosophique entre trois savants, trs lu du-
rant la deuxime moiti du seizime sicle, il utilise le noplato-
nisme ficinien en le conciliant avec la nouvelle mdecine gal-
nique des humanistes. En s'appuyant sur la croyance la prisca
theologia, il tablit le fondement mtaphysique de sa philosophie
20S
Gassendi's Concept of Seeds
mdicale par l'harmonisation des ides des Anciens
8
. C'est par ce
processus qu'il adopte le concept ficinien de semence. Pour lui,
les semences des formes ont t diffuses par Dieu le Crateur
au commencement du monde. Elles tombent du Ciel en tant v-
hicules par le spiritus mundi qui se diffuse dans le monde en-
tier en tant qu'intermdiaire entre l'me du monde et son corps.
Fernel relie explicitement ce spiritus ficinien au "vent de Dieu"
de la Gense, 1, 2.
Paralllement, Paracelse (v. 1493-1541) contribue aussi au d-
veloppement du concept", Mme s'il a t initialement inspir
par l'ide de Ficin, il a radicalement christianis le contenu du
concept. C'est Dieu le Crateur qui a sem au dbut du monde le
Verbe archtype de "Piat" en tant que semence primordiale de
l'Univers. Elle enfermait les semences des quatre lments. Et
les quatre lments (feu ou plutt firmament, air, eau et terre) ne
sont pas conus comme les causes matrielles mais comme les
matrices cosmologiques. Celles-ci enferment les choses natu-
relles sous forme de semences particulires qu'elles rchauffent
jusqu' leur maturation en tant que 'fruits'. Ainsi, toutes les cra-
tures naissent de leurs propres semences spirituelles et invi-
sibles. Chaque tre vit et crot selon la prdestination tpraedesti-
natio) impose par Dieu jusqu' sa maturit pour tre rcolt par
les hommes. La Nature universelle est conue comme le grand
sac du semeur qui contient ensemble ple-mle toutes les se-
mences des choses naturelles. Chacune de ces semences enfer-
me les trois principes, Soufre, Sel et Mercure. Il ne s'agit pas des
substances naturelles qui portent les mmes noms. Il ne faut pas
les comprendre comme les causes matrielles des Scolastiques.
Ces trois lments dterminent le dveloppement de chaque in-
dividu par l'intervention des 'ouvriers' administrateurs spiri-
tuels, alchimistes internes. Ces ouvriers sont appels 'vulcains'
s'ils sont dans la Nature et 'arches' s'ils sont dans le corps hu-
main.
2.3. Pierre Sverin
Sous l'influence de Ficin, Fernel et Paracelse, le Paracelsien
danois Pierre Sverin (Peder Sorensen) (1540/42-1602) dvelop-
pe son concept de semence qui prendra la place centrale dans sa
209
Rira Rirai
philosophie naturelle et mdicale'". Son uvre principale Idea
medicinae philosophicae (Ble, 1571) est la pierre angulaire de
l'histoire du concept la Renaissance!!. Sverin effectue l une
synthse qui se base sur l'harmonisation des ides des Anciens
et des Modernes afin de dfendre Paracelse. Parmi les Mo-
dernes, il doit aussi beaucoup Fernel, qu'il critique cependant,
et dont il remplace le nom par celui du mdecin suisse.
La notion d'lment de Sverin dpend largement de celle de
Paracelse. Les lments ne sont pas les causes matrielles mais
les rp.rentlr:les incortiorels de toutes les cratures. Dieu a im-
plant de futurs fruits sous forme de semences invisibles et spi-
rituelles dans ces matrices12. Les matrices rchauffent dans leur
abme ces semences, produisent leurs fruits et les nourrissent.
Ce droulement est programm selon un dlai prfix chez
chaque individu.':'. Les semences assurent la prsence des ves-
tiges de la vie partout dans l'Univers et garantissent la continui-
t des espces naturelles. Elles sont les sources de toutes les ac-
tions puisqu'elles construisent les proprits des choses sen-
sibles. Selon l'expression favorite de Sverin, tout est ralis par
l'change des flux et des reflux de semences':'. Celles-ci contien-
nent les 'principes des corps' (principia corporum) qui sont le
Soufre, le Sel et le Mercure de Paracelsel". Ces principes sont
soumis aux 'raisons' (rationes), 'sciences' (scientiae) et 'dons' (do-
na) qui existent dans les semences. Les raisons sont doues des
prdestinations de la providence divine. Les sciences divines,
puissantes et ingnieuses sont soumises aux raisons et rglent
les flux et les reflux des semences spirituelles. Les dons et les
sciences sont incorporels et immortels comme la vie et conf-
rent les formes propres aux corps'", Les semences ont aussi be-
soin des agents instrumentaux sous forme de 'corps spirituels'
pour concrtiser les choses corporelles. Ce sont les spiritus me-
chanici, ouvriers spirituels, conus selon le modle des arches
de Paracelse. En rsidant dans les semences, ils construisent de
nouveaux individus avec l'aide des contenus immatriels (dons,
raisons et sciences) des semences. Les spiritus privs de science
sont les vapeurs striles tandis que les spiritus rnechanici sont
orns de science. S'ils ont la science du cur, ils construisent le
cur. S'ils ont celle du cerveau, ils tablissent le cerveau17.
210
Gassendi's Concept of Seeds
Tels sont les points essentiels du systme du Paracelsien da-
nois. Son ouvrage est vnr par de nombreux philosophes na-
turels de la fin seizime sicle. Parmi les fervents Sveriniens, on
connat des chyrnistes influents tels que Joseph Du Chesne alias
Quercetanus (1546-1609), Oswald Croll (v. 1560-1608), Jean
Hartmann (1568-1630 et Jean-Baptiste Van Helmont. D'autres
savants tels que Daniel Sennert (1572-1637) et Francis Bacon
(1561-1626) sont aussi familiariss aux ides de Sverin. Quant
au chyrniste cossais William Davisson (v. 1593-1669), il a publi
un commentaire sur l'Idea medicinae au milieu du dix-septime
sicle. Sous l'influence de Du Chesne, le mdecin de l'empereur
Rodolphe II, Anselme Boce de Boodt (1550-1632), a introduit
l'ide des semences et de leurs spiritus dans la thorie de la for-
mation minrale. Grce au succs de son ouvrage minralogique
Cemmarum et lapidum. historia (Hanau, 1609), le, concept de se-
mence devient dsormais la thorie ' la l'node' de la formation
minrale, tout en s'amalgamant avec la vieille croyance la se-
mence mtallique des alchimistes mdivaux. De Clave a
conseill ses lecteurs de complter l'ouvrage de de Boodt par
l'Idea medicinae de Sverin!8. c'est dans ce contexte historique
que nous devons aborder le concept de semence de G ~ s s e n d i .
Nous allons l'analyser d'abord dans ses aspects chyrniques et
puis biologiques.
3. Le concept de semence chez Gassendi
3.1. Les semences dans les thories de la matire
Gassendi est l'un des plus fervents apologistes de l'atomisme
christianis; il est aussi intress tablir des liaisons entre la
thorie de la matire et les recherches dans le domaine de la chy-
mie. Nous employons le terme 'chyrnie' avec un y grec car la dis-
tinction nette, qui s'impose aujourd'hui, entre la chimie comme
la science exacte et l'alchimie comme la pseudo-science, n'exis-
tait pas. Dans sa polmique avec le philosophe chymique anglais
Robert Fludd (1574-1637), il dfend la transmutation des m-
taux et la qute du mdicament universel (1630)19. En les in-
cluant dans les catgories de la "vraie alchimie", il condamne la
"fausse alchimie" de Fludd, c'est--dire, la thosophie chymique:
dangereuse du point de vue de la religion chrtienne. Gassendi
211
Hiro Hirai
est bien inform sur la philosophie chymique de son poque.
Non seulement il connat les ides du chymiste franais de Cla-
ve mais il cite galement Paracelse, Sverin, Du Chesne et Da-
visson. Mme s'il a pris connaissance du systme des cinq prin-
cipes chymiques (trois actifs: mercure, soufre et sel et deux pas-
sifs: eau et terre), thorie en vogue en France cette poque, il
faut rappeler que ce systme est l'invention de Du Chesne, plus
connu et considrablement rput en France
2o
. Jean Beguin
(v. 1550-1620) tait l'un des premiers partisans du systme quer-
ctanien. Parmi les atomistes contemporains de Gassendi, nous
trouvons la rception manifeste de cette thorie chez Sbastien
Basson (fi. 1550-1600) pour qui Du Chesne tait la premire au-
torit chymique ct d'Andr Libavius (1540/60-1616)21. L'ami
de Gassendi et le premier intendant du Jardin du Roy Paris,
Guy de La Brosse (v. 1586-1641) s'est inspir de Sverin et de Du
Chesne dans son exposition du systme des cinq principes dans
son ouvrage sur les plantes et leurs facults rndicinales'". Lors
de sa rencontre avec Van Helmont aux Pays-Bas (mai 1629),
Gassendi a discut avec lui sur des sujets mdico-chymiques':'.
Or, Gassendi partageait l'intrt pour la cristallisation des sels
et leurs figures avec son ami Nicolas-Claude Fabri de Peiresc
(1580-1637), qui il a communiqu ses propres expriences.
Peiresc a laiss deux mmoires sur ses recherches gologiques
dont Gassendi incorporera les ides principales dans son Syn-
tagma philosophicum. En fait, on trouve dans la bibliothque de
Peiresc la Gemmarum et lapidum historia de de Boodt. Etant
donn qu'il accepte le concept de semence pour la thorie de la
formation minrale, n'est-il pas naturel de croire que Peiresc et
Gassendi ont. lu cette uvre?
Dans sa minralogie, Gassendi avance ds le dbut l'ide des
semences minrales. Pour lui, les minraux rsultent des se-
mences qui ont t cres et disperses dans la terre par Dieu au
commencement du monde. Il rfute la thorie aristotlicienne
de l'eau et de la terre comme lments et le chaud comme agent
pour la gnration minrale, car il considre que la chaleur est
supplmentaire et externe et qu'elle est seulement capable d'ac-
clrer la coagulation. C'est comme la gnration qui est favori-
se par la chaleur du Soleil chez les plantes et par celle des pa-
212
Gassendi's Concept of Seeds
rents chez les oiseaux. Gassendi rclame un troisime agent qui
esquisse les plantes et les oiseaux de la matire disponible. Pour
la formation des minraux, il faut aussi une certaine force lapi-
difique et intrinsque qui peut tre qualifie de 'force sminale'
(vis seminalisi
4
. En comparant les rochers avec les grains de
froment, il pense que les cristaux, toujours bien ordonns dans
leurs figures spcifiques, sont forms par cette force sminale.
Pour lui, c'est elle qui garahtit la rgularit de la figure des mi-
nraux du mme genre et leur distribution gographique. La
cause de la rgularit dans le rgne des vivants et dans le rgne
minral est ainsi tout fait analogue pour l'atomiste franais.
Gassendi introduit comme vhicule de cette force l'ide du
spiritus elaborator. Il dit:
il ne semble pas vraiment que de telles pie/Tes puissent tre faites d'une
masse confuse sans qu'elle soit pntre par un certain spiritus elabora-
tOI' par lequel s'effectuerait la distribution si rgulire de parties et de par-
ticules et cet assemblage -des parties plus petites dans la [ormation des plus
grandes. Assurment, la (oree sminale est dans une certaine substance
agissante et qui n'ignore pas de son action; seul le spiritus peut tre une
substance de cette sorte'".
En fait, Gassendi imite ici la thorie du spiritus lapidificus de
de Boodt, thorie qui a aussi t adopte par Sennert et de Cla-
ve
26
. Tout comme la gnration spontane des vivants doit tre
explique par les semences occultes contenues sous forme de
spiritus dans leur matire natale, souvent putrfie, dans les mi-
nraux rside, vhicule par le spiritus, une certaine force smi-
nale d'un type plus occulte que celle qui est chez les vivants. Gas-
sendi souligne clairement que la semence n'est qu'un genre sp-
cial de spiritus. Mme s'il n'admet pas la vie chez le rgne min-
ral, nous devons faire attention au partage de ce mme spiritus
sminal entre les vivants et les non vivants. Ensuite, il interpr-
te la thorie des sucs minraux d'Agricola (1494-1555) en consi-
drant que les sucs sont les eaux charges de spiritus lapidiiicus,
C'est encore le mme raisonnement que chez de Boodr".
Nous allons voir maintenant sa discussion de la transmuta-
tion des mtaux, cur de l'art chymique. Selon Gassendi, la for-
ce sminale du grain vgtal est analogue la force sminale des
213
Hiro Hirai
philosophes chymiques, car elle attribue la matire convena-
blement prpare la forme mtallique". Dans ce contexte, il dit
clairement que les semences sont les vapeurs:
C'est pourquoi il semble qu'cm ne puisse rien dire de plus probable que le
(ait qu'il existe quelque chose, comme un germe ou si on prfre une se-
mence mtallique, qui, diffits sous forme de vapeur dans la matire d-
ment prpare, tout comme la prsure est diffuse dans une substance du
lait, [aonnerait la forme du mtal et la [ournirait. On ne peut pas injus-
tement douter en outre si tel germe ou telle vapeur est contenu dans la ma-
tire immdiate elle-mme prcite ou s'il se prsente plutt d'un autre lieu
comme il erre diversement travers les entrailles de la terre avec les autres
semences des choses'".
Pour Gassendi, les trois principes des chymistes ne sont que
des drivs des vapeurs sminales et chaque mtal a sa propre se-
mence distincte. Il y intgre ensuite une interprtation atomiste.
Car cette semence est faite des atomes qui fabriquent la structure
et la configuration de la semence par un certain rapport spatial.",
En ce qui concerne la transmutation, Gassendi explique que
le but principal des chymistes est de trouver un agent qui leur
permet de rduire les mtaux imparfaits en matire premire
qu'ils laborent par la suite jusqu'aux mtaux parfaits. Puisqu'ils
considrent ce principe comme une semence, le sujet de la
transmutation devient la question du concept de semence. Il dit:
L'or est une chose, disent-ils" tout (ait parfaite et les choses qui sont par-
[aites possdent en elles la cause dfinie de leur origine. En ralit, le fait
que l'or soit produit par l'art ne supprime pas pour cela la cause dfinie
ou dtermine, prochaine et interne de son origine, puisqu'il n ya pas d'ar-
tiste qui pourrait engendrer l'or comme telle cause, c'est bien le germe lui-
mme qui labore la chose. L'artiste lui-mme ne prpare et ne [avorise
rien d'autre que ce germe. Il dispose en mme temps la matire dans la-
quelle sa force est produite. C'est--dire qu'il n'excute rien d'autre que
l'opration en appliquant les choses actives aux passives comme [les chy-
mis tes] l'aiiirment. Ainsi, le germe de l'or lie (ait dans les mains de l'artis-
te rien d'autre que ce qui aurait t (ait dans les viscres de la terre",
De cette manire, bien qu'il estime la transmutation trs diffi-
cile, Gassendi n'exclut pas sa possibilit. Comme un grain vgtal
214
Gassendi's Concept of Seeds
sem en dehors de la terre germe parfois, la transmutation peut
se faire en dehors de la terre en tant que processus naturel. Ainsi,
il accepte volontairement des rcits lgendaires de la transmuta-
tion rapports par des adeptes tels que Raymond Lulle, Arnaud
de Villeneuve, Bernard le Trvisan, Paracelse ou de Boodt
32
.
3.2. Les semences dans les sciences de la vie
Quant aux domaines biologiques, le vritable mcanisme de la
gnration spontane est le point crucial du concept de semence
chez Gassendi. Par la distribution gographique prcise des es-
pces vgtales, mme pour celles qui semblent natre spontan-
ment, il doit y avoir une certaine rgle. C'est encore l'ide de la
'force sminale' qu'il utilise. Cette force dtermine la prsence
d'une plante plutt que d'une autre. La chaleur solaire, trop g-
nrale et externe pour tre la cause spcifique, rompt seulement
les entraves qui tiennent la force sminale endormie. Il dit:
Tu demanderas peut-tre quand ces semences ont t cres dans la terre?
D'abord, Epicure dit que beaucoup de choses qui se sont [ormes des
atomes par diverses rencontres et qui subsistent unies, peuvent se prser-
ver sans interruption depuis le premier commencement des choses. Mais,
il nous [aut dire qu'elles peuvent persister depuis le premier tablissement
des choses: car elles ont t faonnes par Dieu et dissmines diversement
dans la terre, leur meilleure convenance, quand il a ordonn la terre de
germer et de produire toutes les espces des herbes et des arbres; car aussi
la force sminale qu'il avait implante dans la terre ce moment, n'a pas
t vide ni puise mais mme aujourd'hui en vigueur constante et non
consume. Puis, rien n'empche de dire que hors des atomes ou corpus-
cules crs par Dieu au commencement et dous de masse, figure et mou-
vement fixes, pendant qu'ils se meuvent diversement, ils sont rencontrs,
embarrasss, mlangs, enrouls, composs et attachs ensemble pour
produire les molcules ou petites textures qui leur sont similaires. C'est de
celles-ci que sont construites et formes les semences l'intrieur des
plantes...33.
Gassendi considre que ces semences corpusculaires, qui fa-
briquent les semences ordinaires des plantes, contiennent "des
corpuscules des sels". L'origine de ces semences est relie la-na-
ture des sels. Pour lui, le sel contribue la fcondit du terrain
pour les plantes ainsi qu' la coagulation des minraux en tant
215
HiroHirai
que principe. La cause de la force sminale est fortement relie
aux sels. Il nous faut rappeler que, dans la tradition de la philo-
sophie chymique de la Renaissance, la 'quintessence' (quinta es-
sentia), cristallise sous forme de sel, est souvent conue comme
le porteur du secret de la gnration, voire de l'origine mme de
la vie, tout comme on l'observe chez Bernard Palissy (v. 1510-
1590), chez Michel Sendivogius (1566-1636) ou chez Du Chesne.
N'est-ce donc pas une rminiscence de la pense des chymistes
de la Renaissance? Mais continuons notre enqute.
Selon Gassendi, les plantes et leurs semences visibles sont
doues d'une me. Ce n'est rien d'autre qu'une "substance COlpO-
l'elle" qui est "diffuse dans le COlpS entier" de la plante. Elle est "si-
milaire au spiritus ou la petite flamme" et est "particulirement
fine, pure, active et active". En raison de leur perfectionnement,
les semences ordinaires qui tombent des plantes peuvent conser-
ver cette 'substance subtile' pendant longtemps et germer plus
tard
34
. De l, Gassendi dvoile la nature de la force sminale:
Certainement, tu ne considrerais pas que legrain de froment, quand il est
conserv dans le grenier, soit dpourvu de cette substance ou de l'me et
de la vie (on l'appelle plutt "force sminale" mais c'est la mme chose).
Car, en fait, elle l'este seulement endormie aussi longtemps qu'il n'y pas
d'humidit et de chaleur l'extrieur:., 35.
La 'force sminale' est conue presque comme le synonyme
de la vie, l'me ou la substance corporelle l'instar du spiritus
ou de la 'petite flamme' (flammula). L'me d'une plante est une
substance active et pleine de spiritus. Elle communique toutes
ses parties. L'me d'une nouvelle plante est dj prsente dans la
semence visible. C'est une partie de l'me totale de la plante pa-
rente. Elle lui est similaire en tant que 'petite me' (animula). El-
le connat ce qu'une me totale fait dans la plante. Et si une se-
mence visible est reue dans un lieu favorable, Yanimula enfer-
me commence sparer les particules de la semence visible en
dirigeant chacune d'elles. Gassendi affirme que la mme chose
se produit chez les tres inanims comme chez les minraux. Il
est possible d'imaginer que les corpuscules qui sont d'habitudes
assembles dans une semence visible, peuvent se rassembler
l'extrieur de la plante. Et c'est exactement cet endroit que
216
Gassendi's Concept of Seeds
Gassendi explique le rcit de la palingnsie de
bu Du Chesne ou Drwi<:<:nn
3
. Ne nous faudrait-il pas consi-
drer ces notions de force sminale ou de spiritus comme les
liens qui relient ce philosophe souvent dit 'mcaniste' au monde
des chymistes de la Renaissance? .
Quant l'me des btes, Gassendi la conoit comme une sub-
stance corporelle l'instar de la :i[amme composee des corpus-
cules trs fins, mobiles et actifs". De mme, la semence des ani-
maux est anime par Yanimula qu'elle contient en elle comme
un flambeau allum". Les gnrations qui semblent spontanes
se ralisent, en fait, de la semence ou de son animula, galement
appele 'petite flamme'. Gassendi cite en faveur de l'existence de
la flamme dans la semence un passage du De la gnration des
animaux d'Aristote, selon lequel il existe dans l'eau un 'souffle'
(pneuma) totalement pntr de la 'chaleur psychique' de sorte
que tout est plein d'me", A cela, il ajoute, pour la connexion
entre la semence et [a chaleur cleste, le passage dcisif du De la
gnration des animaux o Aristote atteste, dans la semence des
animaux, l'existence de la chaleur et du pneuma ayant une na-
ture analogue l'lment cleste, c'est--dire au cinquime l-
ment, aether'", Le philosophe de Digne relie ce dveloppement
une interprtation atomiste en se basant sur la thorie de l'me,
particule enflamme, de Dmocrite. Ces particules contiennent
la chaleur, se rencontrent et l et enfin engendrent des mol-
cules, semences des choses. Gassendi affirme que ces semences
ont t construites par Dieu dans la premire Cration du mon-
de, a implant la fcondit universelle dans la (Ge-
nse, 1)4 . Il nous faut rappeller que, chez de Boodt, le recit du
troisime jour de la Cration, sur l'introduction de la fcondit
dans la terre (Gense,!, 11-12), tait le motif principal de sa doc-
trine du spiritus
41
Gassendi, qui connat bien son uvre, utilise
le mme mode d'explication en faveur de ses semences corpus-
culaires.
Les semences invisibles s'unissent et forment les semences vi-
sibles pour la production des animaux. Chez les animaux par-
faits, il faut un rceptacle ferm pour que sa "substance riche en
spiritus et enflamme" ne soit pas dtruite. Pour conclure l'expo-
s, Gassendi dvoile ce qu'il y a dans ces semences invisibles:
217
HiroHirai
il faut pourtant avouer que rien n'a t fait qui produit de la vritable
connaissance de cette conomie interne et occulte et qui expose au regard
mental cet artisan ou, pour ainsi dire, ouvrier qui sait se servir des petits
instruments si raffins pour laborer la matire en uvre si proportion-
ne... C'est pourquoi il nous reste chanter, admirant les uvres inimi-
tables qui dpassent toute la capacit humaine, l'hymne ce divin et in-
comparable Architecte. qui a cr et tabli dans les semences des choses,
pour ainsi dire, ces ouvriers pourvus de tant de prvoyance, d'industrie et
de [acult'",
QUe veut dire Gassendi par ce terme d' 'ouvrier' (faber)? Qui
sont ces "ouvriers instruits de tant de prvoyance, d'industrie et de
facult" ou ces "artisans capables de servir de petits instruments
pour laborer la matire en uvre si parfaite"? Les spiritus me-
chanici de Sverin n'taient-ils pas les 'ouvriers' (mechanici) qui
rsident dans les semences? Il y a sans doute au fond de cette
conception gassendiste l'ide aristotlicienne de l'organisateur
de la semence, conu comme un 'charpentier'P, Pourtant, le d-
veloppement de Gassendi est plus proche de la tradition sveri-
nienne au niveau des ornements de ce charpentier. Et c'est ce
que nous devons davantage chercher.
3.3. La 'science' des semences et l'influence de Sverin
Nous avons rcolt quelques indices pour la connexion de
Gassendi avec la tradition chymique autour de son concept de
semence. Ces semences ont une structure corpusculaire conue
au sein d'un systme atomiste assez mcaniste. Mais elles pos-
sdent aussi de remarquables proprits qui garantissent la r-
gularit et la stabilit des espces. Ces proprits dpasseraient
les normes du mcanisme pur et simple. Et nous sommes par-
venus confronter la question des contenus de ces semences.
Ce sont des agents divins, la fois ouvrier et sa science. Gas-
sendi dit:
comme il ne peut y avoir rien de plus admirable que ce genre de science et
industrie, innes aux semences ou principes, pour l'laboration soigneuse
et constante des corps auxquels elles sont destines. Nous rendons toute la
chose en science et industrie, disposes et imprimes par le Crateur le
plus sage beaucoup plus heureusement que les philosophes paens, sur-
tout Epicure, qui l'attribuent la Nature elle-mme";
218
Gassendi's Concept of Seeds
Il conoit ses semences molculaires comme groupements
spcifiques d'atomes, directement cres de la
ce merveilleuse par Dieu. Quelle est donc cette SCIence qUI a ete
implante la semence spirituelle? Ne nous faudrait-il pas pen-
ser au systme de Sverin par cette ide de la science implante
dans la semence invisible?
Nous cherchons maintenant la prsence de Sverin dans le
Syntagma philosophicum. de Gassendi. Lexposition. la plus te.n-
due des ides du Paracelsien danois se trouve en fart dans la dIS-
l l
.. hvmi 45
cussion sur le temperamentum se on es princrpes c ymiques .
Sa vritable intention est de montrer que la rgularit extraordi-
naire des choses naturelles ne rsulte pas de la combinaison
simple des quatre lments ni des cinq principes. Il insiste sur
l'existence de la force sminale en regardant les lments ou les
principes comme matires disposes par cette force sminale. Il
y a assurment un autre agent privilgi, bien qu'il soit 'corpo-
rel', qui organise les parties et tablit les choses naturelles mer-
veilleusement construites. Nous arrivons au vritable cur de la
problmatique. Gassendi confirme clairement que c:est ce que
Sverin a judicieusement remarqu. Ecoutons attentivement ce
qu'il dclare:
Seul, le clbre Sverin a clairement peru la vrit, et les autres comme
Ouercetanus qui l'ont suivi, quand il a pos, outre les quatre lments et
les trois principes, d'innombrables semences invisibles qui peuvent aussi
tre appeles 'principes' et 'lments' et dont les lments grossiers ne sont
que, pour ainsi dire, les vtements, matrices et rceptacles de s011e que
chaque chose porte par elles non seulement la vigueur et l'action mais aus-
si l'art et la science par lesquelles les spiritus mechanici contenus en elles
ont la puissance de former les corps des minraux, des vgtaux et des ani-
maux et leurs parties, considrons-les comme ces [artisans] laborants...
Et Sverin dirait, c'est ce qu'ilsoutiendra, que ces principes sont les spiri-
tus mechanici dous de science et de vigueur d'agir. Lorsqu'il l'aura dit, il
aura dit en une fois tout ce qu'il ne dira plus jamais. Car il ne montrera
plus jamais en gnral comment cette ide et cette science laborante de
l'uvre peuvent s'installer dans un certain spiritus, chose extrmement fi-
ne, invisible et impalpable; la considration de la fin laquelle cela doit-se
prparer; la connaissance de la matire et des conditions ncessaires en
raison desquelles une matire est rendue convenable; la distinction de la
219
Hira Rirai
raison ou du mode par lequel il faut la pousser, tourner, retourner, mlan-
ge!; sparer, faonner et perfectionner; comment peuvent s'installer la vi-
gueur et l'nergie tant6t de se servir des instruments convenables tantt
d'excuter tout ce qu'a prescrit une telle science":
Ainsi, nous avons identifi la source de Gassendi pour sa no-
tion de la science prescrite par Dieu dans les semences spiri-
tuelles. Cette science merveilleuse est la cause de leur force s-
minale. Il s'agit bel et bien du Paracelsien danois dans son Idea
medicinae. Gassendi ne se contente pourtant pas de l'explication
de Sverin et propose par la suite une interprtation atomiste de
la doctrine sverinienne. En tous cas, nous retrouvons dans le
vritable fondement del'atomisme gassendiste l'influence mani-
feste de la pense ficinienne, dveloppe par le Paracelsien da-
nois, Pierre Sverin.
4. Le concept gassendiste chez Francesco Redi (J668)
Avant de clturer la prsente tude sur Gassendi, nous allons
nous attarder un instant sur la [ortuna de son concept de se-
mence travers le cas du biologiste italien Francesco Redi
(1626-1697)47. Dans ses Esperienze intorno alla generarione de-
gl'insetti (Florence, 1668), il a dmontr le mcanisme de la g-
nration des insectes dans la matire organique en dcomposi-
tion. Il s'agit de la gnration que l'on a longtemps cru se faire
spontanment. Dans ce trait, sa principale cible de critiques est
Athanasius Kircher (1602-1680), qui a expos la thorie de la g-
nration spontane en se basant sur l'ide de 'force plastique for-
matrice' (vis plastica et [ormatrix) diffuse dans le monde entier
en tant que semence invisible.
Tout au dbut de son ouvrage, Redi numre des causes avan-
ces par les philosophes pour la gnration spontane telles que
l'me du monde, les intelligences informatrices ou l'influence du
ciel. Puis, il reprend une opinion qui ne nous est plus inconnue:
D'autres philosophes d'hier et d'aujourd'hui ont tenu pour vrai que cette
gnration tait due des agrgats d'atomes, semences de toutes choses,
qui empliraient la terre. Dieu les aurait .cres au dbut du monde et les
aurait dissmines dans la matire pour donner aux lments une fcon-
dit non pas momentane et incomplte mais aussi durable qu'eux-
220
Gassendi's Concept of Seeds
mmes; c'est ainsi qu'il faudrait comprendre ce qui se lit dans les Livres
sacrs, savoir que Dieu a cr toutes choses ensemble
48
.
C
' t / id mment le point cardinal du concept de Gassendi
es evt e . . l' .d ' d
que Redi rsume sans le nommer. Il explique ainsi 1 e
l'existence des semences invisibles dans la Nature. Et Il la
connecte avec la thorie de William Harvey (1578-1657) selon
quelle la gnration de tous les tres se fait d'une 'semence'
conue comme un 'uf' enfermant le principe moteur "qui pro-
cre par lui-mme et travers lui-rnme'T", Redi affirme que ces
semences invisibles sont conues par Harvey comme "des
atomes volant dans l'air, portes de-ci de-l par les vents". Il relie
intimement le concept gassendiste la clbre thorie de "0111-
nia ex ovo". Luf de Harvey est interprt en terme d'atomes.
Redi refuse cette panspermie atomiste qu'il a improvise lui-m-
me. Et au cours de ses discussions, il rfute plusieurs reprises
Gassendi. Il dit:
Mais selon le trs savant Pierre Gassendi, il se pourrait que les mouches et
d'autres insectes ariens eussent rpandu leurs semences sur des herbes et
des feuilles d'arbres que les vaches... ont manges par la suite, introdui-
sant, dans le lait et le fromage, des semences aptes produn:e des vers avec
le temps. L'opinion de Gassendi a rencontr U11 grand sucees et Je ne veux
pas nier qu'elle puisse correspondre la vrit; z:avec tout le respect
que je dois et que je porte ce trs grand philosop le, Javoue que Je
pas comment ces semences crases par les dents des a111maux, pressees
de nouveau dans leur estomac et digres... ont pu conserver entier leur
. 50
pouvoir:',
Lintention de Redi est de monter qu'il est le premier a rfu-
ter catgoriquement la gnration spontane en s'appuyant su.r
les observations qu'il a menes comme 1,1
l'estime lui-mme, l'opinion de Gassendi semble en vogue a
cette poque, moment o la thorie de, la
gennes a commenc se dvelopper dans 1embryologie. En fait,
le vritable rle jou par le concept ga.ssen?iste en ce. dor?,ame
est encore trop peu exploit par les hIsto.nens,
m
ent o les sciences de la matire et les sciences de la VIe se me-
1
51 .
lent troitement les unes avec es autres .
221
Hiro Hirai
BIBLIOGRAPHIE ET NOTES
1. NEEDHAM J., A History of Embryology. 2' d., New York, Schuman, 1959, p. 67 n.
5 (cet ouvrage a d'abord t publi comme la partie introductive de la Chemical Em-
bryology, 3 vols. Cambridge, Cambridge Univ. Press, 1931).
2. HI RAI H., Le concept de semence dans les thories de la matire la Renaissance: de
Marsile Ficin Pierre Gassendi. Turnhout, Brepols, sous presse. Le prsent article est
bas sur le chapitre consacr Gassendi de ce livre. Je remercie messieurs Robert
Halleux, Bernard Joly, Antonio Clericuzio et Vivian Nutton d'avoir lu et comment
la version originale de cet article.
3. BLOCH O. La philosophie de Gassendi. La Haye, Nijhoff, 1971, pp. 233-278 et
445-456. Sur Gassendi, voir aussi RaCHaT B., Les travaux de Gassendi sur Epicure
et sur l'atomisme, 1619-1658. Paris, Vrin, 1944; RaCHaT B. et al., Pierre Gassendi,
1592-1655. Paris, A. Michel, 1955; JONES H., Pierre Gassendi. Nieuwkoop, de Graaf,
1981; BRUNDELL B., Pierre Gassendi. Dordrecht, Reidel, 1987; JOY 1. S., Gassendi
the Atomist. Cambridge, Cambridge Univ. Press, 1987; OSLER M. J., Divine Will and
the Mechanical Philosophy: Gassendi and Descartes on Contingency and Necessity in
the Created Wor/d. Cambridge, Cambridge Univ. Press, 1994; MURR S. (d. ), Gas,
sendi et l'Europe (1592-1792). Paris, Vrin, 1997. Nous avons utilis comme texte;
GASSENDI P., Syntagrna philosophicum. In: Opera ornnia. 6 vols. Lyon, Laurent
Anisson, 1658 (rimpr. Stuttgart-Bad Cannstatt, E Frornmann, 1964). Nous indi-
quons le premier tome comme SP 1 et le deuxime comme SP II.
4. Voir HlRAI H., Concepts of Seeds and Nature in the Work of Ma rsilio Ficino . In: AL-
LEN M. J. B. et REES V (ds.), Marsilio Ficino: His Theology, his Philosophv, his Le-
gac)'. Leyde, Brill, 2002, pp. 257-284. Sur Ficin, voir aussi MARCEL R., Marsile Fi-
cino Paris, Belles Lettres, 1958; KRISTELLER P. O., The Philosophy of Marsilio Fici-
110. New York, Columbia Univ. Press, 1943; Id., Marsilio Ficino and his Work after Fi-
ve Hundred Years. Florence, Olschki, 1987; GARFAGNINI G. C. (d.), Marsilio Ficino
e il ri/omo di Platane. Florence, Olschki, 1986.
5. FICIN M., Commentaire sur le Banquet de Platon. II, III (d. Raymond Marcel, Paris,
Belles Lettres, 1956, p. 149). Cf. ALLEN M. J. B., Marsilio Ficw on Plata, the Neo-
platonists and the Christian Doctrine of the Trinity. Renaissance Quarterly 1984;
37:555-584, ici pp. 572-573 (repris dans Id, Plato's Third Eye: Studies in Marsilio Fi-
cino's Metaphysics and its Sources. Hampshire, Variorum, 1995).
6. FICIN M., Theologie platonicienne. II, XIII (d. Raymond Marcel, Paris, Belles Lettres,
1964, t. r. p. 123).
7. Voir mon article: Humanisme, noplatonisme et prisca theologia dans le concept de
semence de Jean Fernel. Corpus 2002; 41:41-63. Sur Femel, voir Dictionary of Scien-
tiic Biography [dsormais DSB], 4 (1971), pp. 584-586; SHERRINGTON Ch., The
Endeavour OfJea11 Fernel. Cambridge, Cambridge Univ. Press, 1946.
8. Sur la croyance la prisca theologia, voir WALKER D. P., The Ancient Theology, Lon-
don, Duckworth, 1972; SCHMITT C. B., Perennial Philosophy [rom Agostino Steuco
ta Leibniz. Journal of the History of Ideas 1966; 27:505-532;
MANN W., Philosophia perennis: Historische Urnrisse abendlndischer Spiritualitt in
Aniike, Mittelaltter und [ruher Neureit . Francfort, Suhrkarnp, 1998.
9. Cf. HIRAI H., Les logoi spermatikoi et le concept de semel1Ce dans la minralogie de
Paracelse. Revue d'histoire des sciences; paraitre. Sur Paracelse, voir PAGEL W.,
Paracelsus: An Introduction ta Philosophical Medicine in the Era of the Renaissance.
2
e
d., Ble, Karger, 1982; GOLDAMMER K., Paracelsus in neuen Horizonten. Wien,
Verband der wissenschaftlichen Gesellschaften bsten'eichs, 1986; DOPSCH H. et al.
(ds. ), Paracelsus (1493-154J). Salzburg, Pustets, 1993.
222
10.
11.
12.
13.
14.
15.
16.
17.
18.
19.
20.
21.
22.
23.
Gassendi's Concept of Seeds
Sur Sverin, voir D5B, 12 (1975), pp. 334-336; BIANCHI M. 1., Occulta e ,!wni(esto
ne/la medicina dei Rinascimento: Jean Femel e Pietro Severino. Atti e memone dell'ac-
cademi a Toscana di scienze e lettere, 1982; 47:183-248, ici pp. 218-245; SHACKEL-
FORD J. R., Paracelsianisrn in Denrnark: and Norway in the 16th and 17th Centuries,
Ph. D. diss., Univ. of Wisconsin, 1989. .
Nous avons utilis comme texte: SEVERINUS P., Idea medicinae philosophicae [un-
damenta continens totius doctrinae Paracelsicae, Hlppocraticae & Galenicae. Ble,
Sixte Henricpetri, 1571.
lvi, v, pp. 41-42.
lvi, v, pp. 45-47. .
lvi, VIII, p. 89: "Ouid igitur est Generatio & Cortuptio? Sunt [luxus dl SellH-
num, quae duni [luunt augentur, minuuntur vero duni reiluunt. Nihilominus tioruin
[luxuum tennini in Natura constit utt sunt, quorum limites praetergredi non licet",
Cf. HOOYKAAS R., Chemical Trichotomv before Paracelsus? Archives internationales
d'histoire des sciences 1949; 2:1063-1074; PAGEL w., Paracelsus ... ref. 9, pp. 100-
104.
SEVERINUS P., Idea medicinae ... ref. Il, VII, p. 63.
lvi, VIII, p. 107: "Tanta est spirituurn potestas, ut si Scientiam habuerint cordis,. ex ali-
menta attracta cor conionnabunt, si cerebri cerebrunt, si liepatis ex eodein alimente
hepar. .. id'que debito ordine dejinitis'que teinporibus". .
Voir HlRAI H., Les Paradoxes d'Etienne de Clave et le concept de semence dans sa nu-
nralogie, Corpus 2001; 39:45-71.
GASSENDI P., Epistolica exercitatio. Paris, S. Cramoisy, 1630.
Sur la thorie des cinq principes, voir mon article: Paracelsisme, noplatonisttre et m-
decine hermtique dans la thorie de la matire de Joseph Du Chesne travers SOI1 Ad ve-
ritatem henneticae medicinae (1604). Archives internationales d'histoire des sciences
2001; 51:9-37, ici pp. 26-27. Cf. HIRAI H., Les Paradoxes ... ref. 18,pp. 51-52.,
Sur Basson, voir NIELSEN 1. O., A Seventeenth-Century PhYS1C1<1/1 0/1 God and
Atoms: Sebastian Bassa. In: KRETZMANN N. (d. ), Meaning and Inierence in Me-
dieval Philosophy. Dordrecht, Kluwer; 1988, pp. 297-369, ici pp. 308-309; LUTHY
Ch., Sbastien Basson, philosophe atomiste et rgent au Collge de Die. Revue dr-
moise 1996; 80:118-126; Id., Thoughts and Circuinstances of Sbastien Basson: Ana-
lvsis, Micro-History, Questions. Early Science and Medicine 1997; 2:1-73..
DE LA BROSSE G., De la Nature, vertu et utilit des plantes divis en cinq I11Nes. Pa-
lis, R. Baragnes, 1628, III, pp. 297-311. Cf. DSB, 7 (1973), pp, 536-54,1; GUERLAC
H., Gu)' de La Brosse and the French Paracelsians. In: DEBUS A. G. (ed. ), SCience,
Medici;1e and Society in the Renaissance. London, Heinemann, 1972, l, pp. 177-199;
HOWARD R., Gu)' de La Brosse: botanique et chimie au dbut de la rvolution scien-
tifique. Revue d'h'istoire des sciences 1978; 31:301-326; Id., Guy de La Brosse and the
Jardin des Plantes in Paris. In: WOOLF H. (d. ), The Analytic SP11'1ts. Ithaca, Cornell
Univ. Press, 1981, pp. 195-224; Id., La bibliothque et le laboratoire deGuy de La Bros-
se au Jardin des Plantes Paris. Genve, Droz, 1983.
Cf. HALLEUX R., Helmontiana. Academiae analecta, Klasse der Wetenschappen,
1983; 45: 33-63, ici p. 62; SASSEN E, De Reis van Pierre Gassendi in de Nederlanden
(1628-1629). Amsterdam, Noord-Hollandsche Uitgeversmaatschappij, 1960, pp. 16-18.
De lapidibus, 1 (SP II, p. 114 a). . '..
De lapidibus, 1 (SP II, p. 114 b): "... non videturprofecto passe tales lopides jieri ex mas-
sa indiscreta, & quant non pervadat spiritus quidam elabora tOI;. quo dia partiurn,
particularumque tam regularis distributio, & minorum in conlonnandis maioribus
compactio sit. Nimirul71 seminalis vis in quadam achlosa, opensque sUl. non Ignara
substantia est, cuiusmodi esse solus s1liritus 1lnted'
223
HiroHirai
26. Cf. DE BDT, Gemrnaruni et lapidum historia. 3' d. Leyde, Jean Maire, 1647, I,
XIII, p. 46. Chez de Clave, voir HIRAI H., Les Paradoxes, ref. 18, pp. 59-66. SENNERT
D., De chymicorurn cum Aristotelicis et Galenicis consensu ac dissensu liber. 3' d. Pa-
ris, Socit, 1633, IX, p. 114.
27. Cf. DE BOODT, Gemrnarurn... ref. 26, l, XII, p. 37.
28. De lapidibus, VI (S? II, p. 140 a).
29. De lapidibus, VI CSP II, p. 141 a): "Ouare nihil videtur dici probabilius, quam esse
quoddam quasi gel111en, seu mavis semen Metallicurn, quod in apparatarn debit ma-
teriam, specie di[fusw11, ut quandam pel' lactis substantiam coagulum dif-
[undztw;. Metalli f0I111am [aciat, ac praestet. An huiusmodi porro germen, talisve hali-
tus contz11f!.atur in proxima ipsa commemorataque materia, an aliunde potius incur-
rat, ut vane oberrans pel' V1Scera Terrae, cum seminibusrerum caeteris ... , haud imme-
rito dubitari potest".
30. De lapidibus, VI (SP II, p. 141 a).
31. De lapidibus, VI (S? II,. p. 142 b): "Aurum l'es est, inquiunt, admodurn. periecta, & ea,
quae perfecta sunt origuus suae certam causam habent, Verum. quod aurum arte pare-
tut, Hon ldcll:CO certa, seu determinata, proxima nempe internaque originis ejus causa
tollitur; siquidem non artzfex est, qui ut talis causa aurum generai, sed.ipsum est ger-
men, quod rem elaborat. Ipse artiiex nihil aliud, quam iPSU111 praeparat, ac fovet; ap-
paratque S111'ZUI111aterzam, 111 quam ejus vis exseratur: hoc est, nihil aliud, quam ope-
l'am praestat, applicans, ut aiunt, activa passivis; sicque germen auri nihil aliud [acit
inter manus artiticis, quant quod [acturum. [uisset in visceribus terrae" .
32. De lapidibus, VI CSP II, p. 143 a). Sur la transmutation des mtaux chez Gassendi
voir aussi CLERICUZIO A., L'atomisme de Gassendi et la philosophie corpusculaire
Boyle. In: MURR S. (d. ), Gassendi ... ref. 3, pp. 227-235, ici pp. 232-233.
33. De plantis, IV CS? II, pp. 170 b-171 a): "Ouaeres [ort quandonam fuerint ista semina
in Terra creata? sed i111primis quidem dicit Bpicurus posse multa ex primo usque re-
rUll1 exortu perseverare, quae ex convenientibus vari atomis coaluerint, comextaque
re111anserint; at nabis dicendum posse perdurare primo usque conditu rerum; fuisse
enim Deo effecta, & vari pel' Terram, ubi cuique fuit commodius, respersa, cum jus-
sit Terram ge17'ninare, herbarumque, dl arborwn species omneis producere: neque enim
vim seminalem, quam tunc temporis Terrae inclidit, fuisse exhaustam, efftamve, sed
eandem etiamnum vigere ,co11Stantem, atque inconsumptam. Deinde dici nihilvetat ex
afomis cOlpusculisve Deo initio creafis, & certa mole, ,certa figura, certoque motu
praeditis, dum vari moventw; concurrunf, irretiuntw; miscentur, evoluuntw; com-
ponuntur, coaptantU/; procreari moleculas, tenueisve texturas iis simileis, ex quibus
ipsa intra Plantas semina texuntur, atque confol111antur... ".
34. De planfis, IV (S? II, pp. 172 a-b). Cf. ROGER J., Les sciences de la vie dans la pense
fi-anaise du )CI/IlI' sicle. Paris, Colin, 1963, pp. 135-140; MURR S., L'me des btes
chez Gassendi. Corpus 1991; 16-17:37-63; MOTHU A., La pense el1 comue: consid-
ratiol:S sur le mtrialisme ef la 'chymie' en France la fin de l'ge classique. Chry-
sopJa 1990-1991; 4:307-445, ici pp. 421-422; Id., Le mythe de la distillation de l'me
au XVII" sicle C11 France. In: MARGOLIN J.-C. et MATTON S. (ds. ), Alchimie et phi-
losophie la Renaissance. Paris, Vrin, 1993, pp. 435-462, ici pp. 453-456.
35. De pla11tIS, IV CS? II, p. 172 b): "Ne pufes cert tritici granwl1, cum asservatur in hor-
reo esse orbatum tali substantia, sive anima, alque vita (vim seminalem potius vocam,
sed perinde est) ea quippe duntaxat consopita manet, donec cleest, humGl; calGl'que ex-
tp.I'lnr JI .
36. De plantis, IV (SP II, p. 173 a). Cf. QUERCETANUS [DU CHESNE] J., Ad veritatem
herrneticae medicinae. Paris, Abraham Saugrain, 1604, l, XXIII, pp. 292-294. Sur la
palingnsie, voir RIRAI H., Les Paradoxes, ref. 18, p. 68.
224
Gassendi's Concept of Seeds
37. De anima, III (S? II, pp. 252 b-253 a). Sur l'me comme le feu chez Dmocrite, voir
ARISTOTE, De l'me.!, 2, 404 a et 405 a; PLUTARQUE, Opinions des philosophes.
IV, 3, 898 D; MACROBE, Commentaire sur le songe de Scipion. l, 14. Pour Epicure,
voir DIOGENE LAERCE, Vies et opinions des philosophes. X, 54, 63 et 66.
38. ARISTOTE, De la gnration des animaux. III, Il, 762 a. Cf. FREUDENTHAL G.,
Aristotle's Theory of Material Substance. Oxford, Clarendon, 1995; PECK A. L., The
connate 'pneuma': an essential factor in Aristotle's solutions to the problems ofrepro-
duction and sensation. In: Science, medicine, and history : essa)'s 011. the evolution o[
scientific thought and medical practice written in honour of Charles Singer. London,
Oxford Universitv Press, 1953 t.L, pp. 111-121.
39. ARISTOTE, De gnration des animaux. II, 3, 736 b- 737 a.
40. De generatione animalium, 1 CSP II, p. 262 b): "Annon vero etiarn dici congru potest hl{-
[usceniodi sernina esse Mundi usque initio Suinmo reruni Creatore [acta, ac vari per
Terram, dl Aquam respersa... indidisse prorsus vide/ur [cunditatem Terree, & Aquae,
non quae in prima illa rerum. productione consumpta [uerit, sed quae perseveraie dein-
ceps potuerit; videturque aliunde [cunditas haec non tam intelligi ex priniis principiis,
ex quibus semina texerentur; quam. ex ipsis seminibus, quae Deus ipse texuerit".
41. Cf. DE BOODT, Gernrnarum. ... ref. 26, l, VIII, p. 23.
42. De generatione anirnalium, 1 (S? II, p. 267 a): "... [atendurnque est nihil esse actuin,
quod germanani notitiam creet internae illius, occultaeque conomiae, quod obiiciat
mentis obtutui artiiicem ilium, sive quasi [abrurn scite organulis adeo exquisitis uien-
tem. ad elaborandum. materiam in opificiuin adeo concinnurn. ... Ouare superest, ut 171i-
rati opera inimitabilia, captumque omnem. superantia h)'l1l11ll111 canamus divino illi,
ac incornparabili Architecte, qui infra rerurn semina creavit, constituuque nosce qua-
si [abros tanta providentia, industrie, atque [aculiate instructos".
43. Sur la mtaphore du 'charpentier' d'Aristote, De la gnration des animaux. l, 21, 729
b. Gassendi dit dans le De generafione animaliwn, III CS? II, p. 273 b): "Quanquam
ver Aristoteles comparat semen maris cllm artifice; & quemad11l0du11'1 in lecto 11ihil
est ex fabro, sed tofum ex ligno, sic velif totum esse ex menstzlO, l1ihil ex semine... ". Cf.
PREUS A., Science and ?hilosopl11' in Aristotle's Generation ofAnimais. Journal of the
History of Biology 1970; 3;1-52, ici pp. 10-15.
44. De ortu ef interitu rerum, VII (SP l, p. 493 b): "... cum nihil esse admirabilius valeat,
qllam scientia, ac industria hujusmodi seminibus, principiisve ingenita elaboral1do-
rum I1de exquisif, constanterque eorum, quibus destinata sunt corporUI1I; nos rem
totam long [licius refundamus in sciel1timn, industriamque initio institlltam, atque
impressam Sapientissimo Opifice, quam Ethnici ?hilosophi, Epicurusve imprimis,
refundant in ipsam Naturam... ".
45. De temperie ef valetudine animalium, II (SP II, p. 554 b). Il nous semble que Gassen-
di ne considrait pas de Clave comme lin 'adepte'. En tous cas, Boyle porlait de pa-
reil jugement sur les auteurs des Cours de chymie.
46. De temperie et valetudine animaliwn, II (S? II, pp. 558 b-559 a): "Unus waeclar rem
agnovuit memoratus iam Severinus, & qui illum sunt, ut Quercetanus, aliique sequu-
ti, cum praeter quatuor elementa, & tria principia, innwnera posuit invisibilia semina,
quae dici etiam principia, elementaque valeant, quorwnque haec crassiora sint solwl1
quasi vestimenta, matrices receptacula; idque ut ipsis 011l11Cm 110n 11l0d vigorem, ac-
tionemque acceptam ferat, sed etiam artem, & scientiam, qua con/emi in ipsis 111eclza-
nici spiritus polleant ad effol1nandum, ut 11lineraliu111, sic vegetaliw11, animaliu111qlle
cGlpora, ipsorwnque parteis, ut put elaboratores isti ... Et dicat Severinus, liJ volet,
esse haec principia meclzanicos spiritus scientia, & vigore agendi pollenteis; cum id
dixerit, semel dixerit quicquid dicturus unquam est. Neque enim unqua11l praeterea
univers mani[estabit, quemadmodu/11 cuiquam spiri/ui, rei tam tenui, rei tam inui-
225
Correspondence should be addressed to:
Hiro Hirai, Impasse Nihard, 5, B-4000 Liege, Belgium, e-mail: jzt07164@nifty.ne.jp
47.
48.
49.
50.
51.
HiroHirai
sae, tamque intactili insidere possit idea, ac scientia elaborandi operis; consideratio fi-
nis, ad quem comparare illud debat; perspectiD materiae, conduionumque necessaria-
rum, ob quas idonea efficitur; dignotio rationis, seu modi, quo eam subigere, versare,
reversare, concernere, deligere, [ingere, perficere, oporteat: quomodo item possit inside-
re vigor, ac energia turn usurpandi instrumenta congrua, tum exsequendi omnia, quae
talis scientta praescripserit",
Sur Redi, voir D5B, II (915), pp. 341-343; FINDLEN P., Controlling the Experimen-
tal Method of Francesco Redi, History of Science 1993; 31:35-64; BERNARD! W. et
GUERRINI L. (ds.), Francesca Redi un protagoniste della scienza moderna. Floren-
ce, Olschki, 1999.
REDI P., Esperienze intorno alla generarione degl'insetti. Florence, all'Insegna della
Stella, 1668 (nous avons utilis la trad. fr. par Andr Sempoux, REDI P., Expriences
sur la gnration des insectes et autres crits de science et de littrature. Louvain,
Presses universitaires de Louvain, 1970, p. 6). Cf. MEYER A. w., The Rise of Em-
brvolog, Stanford, Stanford Univ. Press, 1939, p. 92.
HARVEY W., Exercitationes de generatione anitnaliurn, London, O. Pulleyn, 1651,
exercitatio LVIl, cit par REDI P., Expriences ... rel. 48, pp. 6-7: "(... partir d'une se-
mence) se fait la gnratian de tous les tres anims; soit que leur semence sait prsente
par hasard, sait qu'elle provienne d'un agent univoque du mme genre. Et mme plus,
c'est dans une semence fortuite que se trouve le principe des mouvements, qui procre
uar lui-mme et travers lui-mme. La mme chose se trouve dans la semence des ani-
maux du mme genre, c'est--dire, qui peut tonner W1 animal".
Ivi, pp. 52-53. Sur les vers qui naissent dans les fruits, Redi rapporte aussi l'opinion
de Gassendi selon laquelle les insectes qui se sont poss sur les fleurs y ont laiss
leurs semences qui seront enfermes dans les fruits et qui ensuite donneront des vers
(Ivi, p. 67).
Pour le prolongement de la biologie gassendiste o le concept de semence joue ma-
nifestement un grand rle comme 'atomes vivants' ou 'molcules vivantes', voir REY
R., Gassendi et les sciences de la vie au XVIII' sicle. In: MURR S. (d. ), Gassendi...
ref. 3, pp. 189-201. Cf. ROGER J., Les sciences ... ref. 34, pp. 135-140 et passim. Mais
il reste beaucoup faire dans ce domaine.
226
MEDICINA NE! SE COLI ARTE E SCIENZA, 15t2 (2003) 227-245
Journal of History of Medicine
ArticolilArticles
LACHIMICA DELLA VITA:
FERMENT! E FERMENTAZIONE
NELLA IATROCHIMICA DEL SEICENTO
ANTONIO CLERICUZIO
Universit di Cassino
SUMMARY
CHEMISTRY OF LIFE: FERMENTS AND FERMENTATION
IN 17TH-CENTURY IATROCHEMISTRY
The concepts of ferment and fermentation played an important, thougli
heretojore neglected, raie in L'Zth-century physiology. Though. these 110-
tians can be [ound in ancient philosophy and medicine, as weil as in me-
dieval medicine, they became Integral part of the chemical medicine tliat
\vas advocated by Paracelsus and his school. Paracelsians made [ermen-
tatiori a central concept in their successiul effort to give chemical [ourula-
tion ta medicine. Jean Baptiste van Helmont and Sylvius used the con-
cepts of ferment and fermentation ta explain a variety of pliysiological
processes in human body. Corpuscular philosophers like Robert Boyle and
Thomas wuu, reinterpreted these notions in corpuscular terrns and sepa.-
rated the concept of ferment l'rom that of[ermentation. In the second half
of the seventeenth. century, physiologists tried ta explain [ermentatioti by
means of chemical reactions, as for instance acid-alkali, and ruled out the
notion of ferment as superjluous ta their investigations. At the end of the
seventeenth. cent ury fermentation attracted the interest of physicists like
Johannes Bernoulli and Isaac Newton, who tried to explain fermentative
processes in ternis of matter and motion (Bernoulli) and short-range
forces (Newton). George Ernst Stahl devoted a work: ta fermentation: the
Zymotechnia. He explained fermentation as the outcoine of the reactions
of molecules [ortned of saline, oily and earthy corpuscles witli partiales of
water. He salV fermentation as a rnechanical process, i.e. as collision of
diffrent kinds ofcorpuscles.
Key words: Fermentation - Iatrochmistry - Corpuscularianisrn
227