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VOLUTION DE LA NOTION DE LIMITE DUNE SUITE

Objectif

Dcouvrir la formation laborieuse du concept de limite de suite travers lhistoire, jusqu la dfinition en et N0. Faire sentir lanciennet du concept et de la problmatique, et la valeur de la formalisation rigoureuse finale. Dabord uniquement les limites de suites gomtriques et de suites de sommes associes. Mais on arrive progressivement la dfinition de la limite de suite en et N0.

Notions utilises

Depuis lAntiquit, la notion de limite joue un rle majeur en mathmatiques. Mais ce nest que rcemment, au XIXe sicle, que les mathmaticiens parvinrent en donner une dfinition prcise et rigoureuse. De Znon d'le Karl Weierstrass, cette squence retrace succinctement le cheminement de la notion.
Bibliographie : Une histoire des mathmatiques - A. Dahan-Dalmedico & Peiffer, Points-Sciences Seuil - Chap. La limite : de limpens au concept

A. Znon d'le
On peut faire commencer lhistoire du concept de limite avec Znon d'le, qui vcut autour de 450 avant Jsus-Christ et fut un disciple de Parmnide. Il est surtout connu pour ses paradoxes qui prtendent dmontrer limpossibilit du mouvement. Le premier de ces paradoxes est celui de la dichotomie, ou partage en deux : Un mobile partant de A pour aller en B doit d'abord arriver en M1, milieu de [AB]. Puis il doit arriver en M2, milieu de [M1B], puis en M3, milieu de [M2B], et ainsi de suite, l'infini... Devant parcourir cette infinit d'tapes, le mobile n'arrivera jamais au but. La cl de ce paradoxe est que ces dplacements, en nombre infini, seront cependant parcourus en un temps fini. Exercice A1 On suppose que le segment [AB] mesure deux mtres et que la vitesse du mobile est de 1 m/s. Pour tout entier naturel non nul n, on note tn le temps ncessaire pour aller de A Mn. Calculer t1 et t2. Exprimer tn en fonction de n. Calculer la limite de tn lorsque n tend vers + . Pouvait-on prvoir ce rsultat ? Le second paradoxe de Znon d'le est celui d'Achille et de la tortue : Le plus lent la course ne sera jamais rattrap par le plus rapide, car celui qui poursuit doit toujours commencer par atteindre le point d'o est parti le fuyard, de sorte que le plus lent a toujours quelque avance. . Cest le mme problme que celui de la dichotomie et sa solution est identique.

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Exercice A2 On suppose quAchille court la vitesse de 10 m/s, que la tortue a une vitesse de 5 cm/s et que la distance initiale les sparant est de 100 m. On note P0 la position initiale dAchille et P1 la position initiale de la tortue, P2 la position de la tortue lorsquAchille atteint P1 , P3 la position de la tortue lorsquAchille atteint P2 et ainsi de suite. 1. Calculer les distances P1P2 et P2P3. Dmontrer que la suite des distances PnPn+1, pour n entier naturel, est une suite gomtrique. 2. Exprimer en fonction de n la distance P0Pn. 3. On note tn le temps que met Achille pour parcourir la distance P0Pn. Exprimer tn en fonction de n, puis dmontrer que la suite (tn) admet une limite finie. 4. Dterminer de faon plus simple le moment o Achille rattrape la tortue (on pourra considrer la vitesse relative dAchille par rapport la tortue).

B. Euclide
Les suites gomtriques sont sous-jacentes dans les paradoxes cits de Znon. La limite de telles suites intervient aussi dans la proposition 1 du livre X dEuclide1 (Euclide vcut Alexandrie aux alentours de 300 avant Jsus-Christ) : Deux grandeurs ingales tant proposes, si l'on retranche de la plus grande une partie plus grande que sa

moiti, si l'on retranche du reste une partie plus grande que sa moiti, et si l'on fait toujours la mme chose, il restera une grandeur qui sera plus petite que la plus petite des grandeurs proposes.
Exercice B On entreprend ici la dmonstration de cette proposition. On appelle A et les grandeurs voques dans cette proposition, A tant la plus grande, de sorte que 0 < <. On pose u0 = A et, pour tout entier naturel n, on note un la grandeur restante aprs n soustractions dont parle Euclide (le terme grandeur dsigne un rel strictement positif). a. chaque tape on retranche du reste une grandeur plus grande que sa moiti . Traduire cette hypothse en une ingalit entre un et un+1, pour tout entier naturel n. Dans toutes les questions qui suivent, on suppose cette condition vrifie .
1 b. Dmontrer par rcurrence que, pour tout entier naturel n, on a un A et en dduire la 2 limite de un.
n

c. Dmontrer par rcurrence que, pour tout entier naturel n non nul, on a n 2n , et en dduire 1 que, pour tout entier naturel n , un A . n d. Valider alors laffirmation dEuclide : si l'on fait toujours la mme chose, il restera [ partir dune certaine tape N dterminer] une grandeur qui sera plus petite que la plus petite des grandeurs proposes [c'est--dire ] .
En fait, la conclusion dEuclide concide exactement avec la dfinition actuelle du fait que la limite de la suite positive (un) est gale zro.

Cit par exemple dans Dedron & Itard, mathmatiques et mathmaticiens, page 79

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C. Intuition et manque de rigueur : XVIIe et XVIIIe sicles


LAnalyse fit dnormes progrs au cours des XVIIe et poque avaient une intuition claire de la notion de limite.
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sicles. Les mathmaticiens de cette

On trouve l'ide par exemple chez Leibniz, dans le premier article qu'il publia, en fvrier 16822. Lobjet de cet article est de donner le nombre comme la somme suivante :
1 1 1 1 1 1 = 4 1 + + + etc. . Et Leibniz dcrire : 3 5 7 9 11 13

Lensemble de la srie renferme donc en bloc toutes les approximations, c'est--dire les valeurs

immdiatement suprieures et infrieures, car, mesure quon la considre de plus en plus loin, lerreur sera moindre [] que toute grandeur donne.
Exercice C On considre les suites u et v dfinies, pour tout entier naturel n, par : un = a. Calculer les six premiers termes de la suite v. mettre une conjecture sur les positions relatives de vn et de suivant lentier naturel n. Dans les questions qui suivent, on admettra que cette conjecture est vraie. b. Pour tout entier naturel n, comparer alors | vn | | vn vn1 | et vrifier que ce dernier rel est gal
4 . En dduire la limite de la suite v. 2n + 1

(1) n 4 et 2n + 1

vn = ui .
i =0

c. Leibniz crit que mesure quon considre la suite de plus en plus loin, lerreur sera moindre que toute grandeur donne . On note cette grandeur donne ( est donc un rel strictement positif). Trouver, en fonction de , un entier naturel N tel que, pour tout entier n suprieur N , on soit certain que lerreur commise, cest--dire | vn | , soit infrieure .
On retrouve de nouveau ici, avec une formulation proche de celle dEuclide, la dfinition moderne du fait que la limite de la suite (un) est gale .

d. Programmer le calcul de vn et donner les valeurs de v100 et v101. Cependant, les mathmaticiens de lpoque nessayrent pas de dfinir prcisment le concept de limite. Ils se fiaient leur intuition et menaient souvent des raisonnements peu rigoureux, qui parfois les induisaient en erreur. Mais, parmi tous les nouveaux rsultats valables et intressants dcouverts cette poque, les erreurs commises pouvaient apparatre comme des incidents sans importance.

Leibniz, Naissance du Calcul Diffrentiel , traduit et prsent par Marc Parmentier, chez Vrin.

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D. Le progrs par la recherche de la rigueur : Cauchy3, Weierstrass4


mesure toutefois que s'tendaient les recherches et les dcouvertes en Analyse au cours de sicle, la ncessit de dfinir clairement les concepts et les termes mis en uvre se fit sentir.
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Cette mise en ordre commence avec Louis-Augustin Cauchy (1789-1857), qui fait de la limite une des notions centrales de l'Analyse. Il en donne la dfinition suivante dans son Cours d 'Analyse de l'cole Polytechnique : Lorsque les valeurs successivement attribues une mme variable s'approchent indfiniment d'une valeur finie, de manire en diffrer aussi peu qu'on voudra, cette dernire est appele limite de toutes les autres. Cependant cest lallemand Karl Weierstrass (1815-1897) que lon doit le langage trs prcis, plus mathmatique, qui seul permet de raisonner correctement. Voici la dfinition moderne du fait quune suite admet une limite finie A : On dit quune suite (un) de nombres rels admet pour limite le rel A si, pour tout rel strictement positif , aussi petit que lon veut, il est possible de dterminer un entier naturel N, tel quau-del du rang N, tous les termes de la suite u sont loigns de A dune distance infrieure ou gale . Soit encore : R +* , N N / n N | un l | Exercice D En utilisant cette dfinition, dmontrer les rsultats suivants :
n +1 =1 n + n lim
n +

lim

1 n2

=0

sin n =0 n + n lim

2n =2 n + n + sin n lim

n +

lim

n2 n 2 + 7 n + 13

=1

Mathmaticien franais (1789 - 1857). Ses travaux se rapportent aux branches les plus diverses des mathmatiques, mais on lui doit surtout une rnovation de lanalyse par l emploi de mthodes rigoureuses. Mathmaticien allemand (1815 - 1897). Chef de file dune brillante cole danalystes.

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