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VIES DES HOMMES ILLUSTRES

MARCUS CRASSUS
(De lan 117 environ, lan 53 avant J.-C. )

PLUTARQUE

Traduction franaise : ALEXIS

PIERRON

Marcus Crassus naquit dun pre qui avait exerc la censure et obtenu le triomphe. Il eut deux frres, et fut lev avec eux dans une petite maison. Ses frres taient maris du vivant mme des parents ; et tous venaient sasseoir la mme table. Cest de l, sans doute, cest cause de cette ducation, que Crassus fut toujours sobre et modr dans sa manire de vivre. Un de ses frres tant mort, il en pousa la veuve ; et ce fut delle quil eut ses enfants. Sous le rapport de la continence, il ne le cdait quelque autre Romain que ce ft. Pourtant, dans un ge dj avanc, on laccusa dun commerce honteux avec Licinnia, une des vestales. Licinnia, mise en jugement par un certain Plotinus, fut reconnue innocente. Elle avait, dans le faubourg, une belle maison que Crassus dsirait acheter bas prix ; et voil pourquoi il tait toujours auprs de cette femme, et lui faisait une cour assidue ; ce qui avait veill les soupons. Et ce fut, pour ainsi parler, lavarice de Crassus qui le dgagea de laccusation de corruption : les juges le renvoyrent absous. Pour lui, il ne lcha Licinnia que quand il fut possesseur de la maison. Suivant les auteurs romains, le seul dfaut qui faisait ombre sur les nombreuses vertus de Crassus, ctait son avarice. Mais on peut dire que ce dfaut, qui tait lui seul plus fort que tous ceux quil avait en lui, avait 156 clips tous les autres. Les plus grandes preuves que lon donne de son avarice, ce sont les moyens quil employait pour acqurir, et limmensit de sa fortune. Il ne possdait dabord pas plus de trois cents talents (1) ; et, dans la suite, pendant son administration politique, il consacra Hercule la dixime partie de ses biens, donna un banquet au peuple, et distribua ses frais chaque citoyen du bl pour trois mois ; et, malgr ces prodigalits, lorsquavant de partir pour son expdition contre les Parthes il dressa un tat de sa fortune, il trouva que le total de ses fonds montait encore sept mille cent talents (2). Et la plus grande partie de ses biens, sil faut dire une vrit dshonorante pour lui, il lamassa par le feu et la guerre ; les calamits publiques lui furent une large source de revenus. Lorsque Sylla, matre de la ville, mettait en vente les biens de ses victimes, quil considrait comme les dpouilles dennemis vaincus, et dont il voulait faire partager lusurpation au plus grand nombre possible de Romains et aux plus considrables, Crassus ne refusa ni daccepter en don ni dacheter aucun de ces biens. Outre cela, considrant que les flaux les plus ordinaires de Rome taient les incendies et lcroulement des maisons caus par la pesanteur et le grand nombre des tages, il se procura des esclaves charpentiers et maons ; et il en avait plus de cinq cents. Ensuite, lorsquune maison brlait, il lachetait et en mme temps les maisons adjacentes, que les propritaires, effrays, dans lincertitude de lvnement, lui vendaient vil prix. Il devint ainsi possesseur de la plus grande partie de Rome. Quoiquil et lui tant douvriers, il ne btit lui-mme dautre maison que celle quil habitait : Ceux qui aiment 157 btir, disait-il, nont pas besoin dennemis pour les ruiner ; ils se ruinent eux-mmes. Il avait plusieurs mines dargent, et des terres dun grand rapport, avec beaucoup de laboureurs pour les faire valoir ; cependant tout cela ntait rien en comparaison du revenu que lui procuraient ses esclaves, tant ils taient nombreux et distingus par des talents divers : ctaient des lecteurs, des copistes, des banquiers, des rgisseurs, des officiers de table. Il assistait aux leons quil leur faisait donner, suivait leurs progrs, les instruisait luimme, persuad quil est rellement du devoir du matre de former ses esclaves, comme tant des instruments vivants de lconomie domestique. Et il avait raison dagir ainsi, sil pensait, comme il le disait, quon doit 1

administrer ses biens par ses esclaves, et ses esclaves par soi-mme. En effet, la science conomique, en tant quelle sapplique aux choses inanimes, nest quun trafic ; quand elle sapplique aux hommes, elle rentre dans la politique. Mais Crassus avait tort en ceci, quil pensait et disait souvent quun homme nest pas riche, quand il ne peut pas entretenir ses frais une arme. On nalimente pas la guerre avec un revenu rgl, disait Archidamus. Par consquent, les sommes quelle exige sont toujours impossibles dterminer. Crassus tait donc bien loin de partager le sentiment de Marius. Celui-ci avait distribu quatorze arpents de terre chacun de ses soldats ; on linforma quils en demandaient davantage : A Dieu ne plaise quil y ait un seul Romain, rpondit-il, qui croie trop petite une terre suffisante pour le nourrir ! Cependant Crassus, malgr son avarice, se montrait libral envers les trangers ; sa maison tait ouverte tout le monde ; et il prtait ses amis sans intrts ; mais il redemandait rigoureusement le capital, lorsque arrivait le terme fix pour le remboursement : de sorte quun prt gratuit devenait plus lourd quun prt gros int-158 rts. Pour les repas auxquels il avait des convives invits, sa table tait simple et navait rien que de populaire ; il est vrai que cette simplicit tait releve par une propret et un gracieux accueil, plus agrables que ne let t la somptuosit mme. Pour ce qui est de ltude des lettres, il sappliqua particulirement lart oratoire, et au genre qui est utile a plus de monde. Devenu un des plus habiles orateurs romains de son temps, il surpassa par ltude et le travail ceux que la nature avait dous plus heureusement que lui. Il ny avait pas, dit-on, daffaire si petite, si peu importante, quil ny vint bien prpar. Quelquefois pourtant, quand Pompe, Csar, ou Cicron refusaient de parler dans une affaire, il lui arriva de remplir le rle de dfenseur. Cela le faisait aimer comme un homme obligeant et secourable On aimait aussi la politesse et laffabilit toute populaire avec laquelle il prsentait la main et saluait ; car jamais il ne rencontrait un Romain qui le salut, a qui, si petit et de si basse condition quil ft, il ne rendit le salut en lappelant par son nom. Il tait, dit-on, trs-vers dans lhistoire, et il avait acquis quelques connaissances en philosophie par ltude des crits dAristote, et par les leons dAlexandre (3). Cet Alexandre tait un homme dune nature douce et patiente : sa manire dtre avec Crassus nous en donne la mesure. En effet, il serait difficile de dire sil tait plus pauvre quand il entra chez Crassus, ou quand il en sortit. Seul de ses amis, il laccompagnait toujours dans ses voyages ; et il recevait pour la route un costume de voyage, quau retour Crassus lui redemandait. prodige de patience ! Et pourtant Alexandre ne professait point 159 cette doctrine, que la pauvret est chose indiffrente. Mais nous parlerons de ceci dans la suite (4). Lorsque Cinna et Marius lemportrent, ils firent bientt voir quils ne revenaient point pour le bien de ltat, mais au contraire pour la ruine et la mort des meilleurs citoyens. Aussi firent-ils. gorger tous ceux qui furent arrts, et entre autres le pre et le frre de Crassus. Lui-mme, tout jeune encore, chappa dabord au danger ; mais, lorsquil se vit environn, poursuivi par les tyrans, comme une bte fauve, alors prenant avec lui trois de ses amis et dix de ses serviteurs, il se sauva en toute hte, et arriva en Espagne. Dj il avait t dans cette province, quand son pre y commandait les armes, et il sy tait fait des amis. Mais tous, effrays, redoutaient la cruaut de Marius, comme si Marius avait t prs deux. Cest dans cette disposition quil les trouva : aussi nosa-t-il se dcouvrir aucun ; et il se jeta dans une terre situe sur le bord de la mer, et qui appartenait Vibius Paciacus (5). Il sy trouvait une caverne dune belle grandeur : Crassus sy cacha, et envoya vers Vibius un de ses esclaves pour le sonder ; dj mme les vivres commenaient lui manquer. Vibius apprit avec plaisir quil tait sauv, puis il sinforma du nombre des gens quil avait avec lui, et du lieu de sa retraite. Cependant il nalla pas le voir lui-mme ; mais, faisant venir sur-le-champ lintendant de ses terres, il lui donna ordre de faire prparer tous les jours un repas, de lemporter lui-mme, de le dposer auprs du rocher, et de se retirer en silence, sans sabandonner la curiosit, sans cher- 160 cher en connatre davantage ; et il lui promit, sil tait curieux, la mort, et, sil sacquittait de ce service fidlement, la libert. La caverne nest pas loigne de la mer. Les deux masses escarpes qui la forment par leur runion ny laissent pntrer quune brise douce et lgre ; si lon entre dans lintrieur, on voit une vote qui slve une hauteur prodigieuse ; et ce qui augmente encore la largeur de la caverne, ce sont des enfoncements formant comme autant de vastes salles qui communiquent lune avec lautre. On ny manque ni deau ni de lumire : une source y forme un ruisseau trs-agrable, qui coule au pied de la roche ; les fentes naturelles du rocher reoivent la lumire extrieure par le point o les parois se rejoignent, et y font luire le jour. Lair intrieur est pur et sans humidit, grce lpaisseur de la pierre mme, qui la rend impntrable la vapeur extrieure, laquelle va se perdre dans le ruisseau voisin. Cest l que vivait Crassus. Lhomme de Vibius venait chaque jour apporter les vivres ; il ne voyait pas les gens pour qui il venait ; il ne les connaissait pas, mais eux lapercevaient : ils savaient lheure laquelle il venait, et guettaient son arrive. Les repas quil apportait ntaient point seulement suffisants, mais composs de mets 2

abondants et agrables. Car Vibius voulait traiter Crassus avec toute la libralit possible. Aussi, ayant rflchi que Crassus tait dans la fleur de la jeunesse, il voulut lui procurer quelques-uns des plaisirs de son ge. Ne satisfaire quaux besoins ncessaires, ctait, pensait-il, le fait dun homme qui nagit que par obligation et non par affection pure. Il prit donc deux esclaves fort belles femmes, et sen alla avec elles au bord de la mer. Quand ils furent sur les lieux, il leur montra par o il fallait monter, et leur recommanda dentrer avec confiance dans la caverne. Crassus, en les voyant venir, crut dabord 161 quil tait dcouvert, et que l'on connaissait le lieu de sa retraite. Que voulez-vous ? leur demanda-t-il ; qui tes-vous ? Et elles, suivant leurs instructions : Nous cherchons, rpondirent-elles, notre matre qui est ici cach. Crassus, qui comprit bien que ctait une aimable galanterie de Vibius, reut les deux esclaves ; et elles vcurent avec lui tout le temps quil resta dans cet endroit : ctaient elles qui rapportaient et faisaient connatre Vibius ce dont il avait besoin. Fnestella (6) dit avoir vu lui-mme une de ces deux femmes vieille dj, et lavoir plusieurs fois entendue rappeler et raconter le fait de grand cur. Cest ainsi que Crassus passa huit mois, se drobant toutes les recherches. Lorsquil eut appris la mort de Cinna, il se fit connatre, et un assez grand nombre de gens de guerre accoururent vers lui. Il en choisit deux mille cinq cents, et se mit parcourir les villes. Plusieurs historiens rapportent quil en pilla une, Malaca (7). Mais on dit quil le niait, et quil slevait avec force contre cette imputation. Aprs cela, ayant rassembl des navires, il passa en Libye, et se rendit auprs de Mtellus Pius, homme considr, qui y avait form un corps darme redoutable. Mais son sjour ny fut pas long ; car il se brouilla avec Mtellus, et, mettant la voile, il alla rejoindre Sylla qui le traita avec les plus grands gards. Sylla, de retour en Italie, voulait occuper tous les jeunes gens quil avait dans son parti, et il. donna chacun deux une mission particulire. Crassus, envoy chez les Marses pour y lever des troupes, demandait une escorte : ctait dans un pays ennemi quil devait aller : Je 162 te donne pour escorte, rpondit Sylla avec colre, et dun ton demportement, ton pre, ton frre, tes amis, tes proches, gorgs contre toutes les lois, contre toute justice, et dont je poursuis par tous mes actes les meurtriers. Crassus, mu et enflamm par ces paroles, partit sans hsiter, savana intrpidement travers une population ennemie, et rassembla une arme nombreuse ; et depuis lors il se montra rempli de zle dans les affaires de Sylla. Cest partir de ces vnements que commena, dit-on, sa rivalit de gloire et sa jalousie contre Pompe. Pompe, plus jeune que Crassus, et n dun pre dcri dans Rome et qui avait t lobjet de la plus violente haine des citoyens, se couvrit de tant dclat dans ces circonstances, il devint si grand, que Sylla faisait pour lui ce quil ne faisait gure pour de plus gs, ses gaux en honneur : quand Pompe venait lui, il se levait pour le recevoir, se dcouvrait la tte, et il lui donnait le titre d'imperator (8) Ctait pour Crassus un sujet de dpit qui le dvorait ; et pourtant il lui tait rellement infrieur en mrite, et dailleurs il perdait tout le mrite de ses belles actions par les deux maladies innes en lui, lamour du lucre et la sordide avarice. Ainsi, il parat que stant empar de la ville de Tudertia (9) en Ombrie, il dtourna son profit la plus grande partie du butin, et quil en fut accus auprs de Sylla. Mais, dans laffaire qui eut lieu aux portes de Rome, et qui fut la plus grande et la dernire des batailles de cette guerre, Sylla fut vaincu, le corps quil commandait ayant t mis en droute avec une perte assez consid- 163 rable ; Crassus, qui commandait laile gauche, fut vainqueur, poursuivit lennemi jusqu ce que la nuit ft arrive, et alors il dpcha vers Sylla un courrier, lui demander souper pour ses soldats, et lui annoncer son succs. Durant les proscriptions et la vente des biens confisqus, il se mit en fort mauvais renom, en achetant vil prix des biens considrables, et en sen faisant donner dautres gratuitement. On rapporte que dans le Brutium il proscrivit un homme, sans ordre de Sylla, uniquement dans le but de sapproprier sa fortune. Cest pourquoi Sylla, qui en eut connaissance, ne lemploya plus dans aucune affaire politique. Au reste, Crassus savait fort bien semparer des esprits en les flattant ; mais il tait galement ais tout le monde de le prendre lui-mme par la flatterie. Un autre trait particulier de son caractre, cest qutant extrmement avide de lucre, il hassait et blmait fortement ceux qui lui ressemblaient. Mais une chose le chagrinait, ctait de voir Pompe russir dans ses commandements, triompher avant dtre devenu snateur, et recevoir de ses concitoyens le surnom de Magnus, cest--dire Grand. Quelquun lui disait un jour : Voici venir le grand Pompe. Quelle est donc sa taille ? demanda-t-il en riant. Force lui fut pourtant de renoncera lgaler comme homme de guerre : alors il se jeta dans la politique, et, par son obsquiosit, ses plaidoyers, ses sommes prtes, en appuyant de ses loges et de ses dmarches ceux qui briguaient quelque faveur populaire, il parvint acqurir une puissance et une considration quil pt opposer celle que Pompe devait ses grands et nombreux travaux militaires. Il y avait dans leur position respective cela de singulier que la renomme et le crdit de Pompe taient plus grands quand il tait hors de Rome, grce ses exploits, mais que, quand il tait dans Rome, souvent Crassus avait la supriorit. Cela venait de la gravit 3

et de la hauteur que 164 Pompe affectait dans toute sa conduite : il vitait la foule, il se tenait loign du Forum ; vainement on demandait sa protection, il ne laccordait qu peu de personnes, et difficilement, afin de conserver entier son crdit, et de lemployer pour lui-mme avec plus davantage. Crassus, au contraire, toujours prt rendre service, ne se faisait point rare, ou dun accs difficile : on le voyait toujours en affaires, toujours occup des intrts dautrui. Lhumanit de Crassus, et sa facilit se communiquer tout le inonde, lui donnaient la supriorit sur limposante rserve de Pompe. Quant la dignit du port, la force persuasive de la parole, et la grce attrayante du visage, on dit quen cela ils taient gaux. Cependant ce vif sentiment dmulation ne dgnra jamais chez Crassus en haine ni en malveillance. Il voyait avec dplaisir Pompe et Csar plus honors que lui ; mais son ambition de les galer ne produisit jamais en lui ni aigreur ni malignit. Il est vrai que Csar, pris en Asie par des pirates qui le retinrent captif, scriait : Crassus ! quelle joie pour toi dapprendre ma captivit ! Nanmoins ils ont t bons amis dans la suite ; et un jour que Csar, sur le point de partir pour lEspagne en qualit de prteur, navait pas dargent, et que ses cranciers taient tombs sur lui et avaient saisi ses bagages, Crassus ne labandonna pas : il le dgagea de leurs mains, en se faisant sa caution pour une somme de huit cent trente talents (10). Rome tait alors divise en trois factions, celles de Pompe, de Csar, de Crassus. Caton avait plus de rputation que de crdit, et il tait plus admir que puissant. Les gens sages et modrs taient pour Pompe ; les hommes fougueux et lgers se laissaient aller aux esprances de Csar. Crassus tenait le milieu entre ces 165 deux partis, se servait de lun et de lautre, et changeait souvent dopinions en politique : il ntait ni ami constant, ni ennemi irrconciliable ; il abandonnait avec la plus grande facilit ses affections ou ses ressentiments, suivant ses intrts : ainsi plus dune fois on la vu, dans un court espace de temps, se porter dfenseur et adversaire des mmes hommes et des mmes lois. Il pouvait beaucoup par la faveur dont il jouissait, mais non moins par la crainte quon avait de lui. On demandait Sicinius, cet homme qui suscita tant dembarras aux magistrats et aux dmagogues de son temps, pourquoi il laissait Crassus seul passer tranquillement, sans lattaquer : Il a du foin la corne (11), rpondit-il. Ctait lusage Rome, lorsquun buf tait sujet frapper de la corne, de lui attacher du foin alentour, pour avertir les passants de se garder de lui. Cest vers ce temps-l queut lieu ce soulvement des gladiateurs et .ce pillage de lItalie, quon appelle gnralement la guerre de Spartacus : voici quelle en fut lorigine. Un certain Lentulus Batiatus nourrissait Capoue des gladiateurs, la plupart Gaulois ou Thraces. troitement enferms, non pour quelque mfait, mais par linjustice de celui qui les avait achets, et qui les forait de donner leurs combats en spectacle, ils formrent le projet de schapper, au nombre de deux cents. Le complot ayant t dcouvert, soixante-dix dentre eux, informs temps, prvinrent toutes les mesures, enlevrent de la maison dun rtisseur des couteaux de cuisine et des broches, et se prcipitrent hors de la ville. Sur la route ils rencontrent des chariots chargs darmes de gladiateurs, et destins pour une autre ville : ils les 166 pillrent et sen armrent. Ensuite, stant saisis dune position forte, ils lurent trois chefs, dont le premier tait Spartacus (12), Thrace de nation et de race numide. Ctait un homme dune grande force de corps et dme, dune douceur et dune intelligence suprieures sa fortune, et plus dignes dun Grec que dun Barbare. On raconte que lorsquil fut amen Rome, dans les premiers temps de sa captivit, pour y tre vendu, on vit, pendant quil dormait, un serpent entortill autour de son visage. Sa femme, qui tait de la mme nation que lui, et en outre devineresse et initie aux mystres de Bacchus, dclara que ctait le prsage dune puissance grande et terrible, laquelle il devait arriver et dont la fin serait heureuse (13). Cette femme tait encore avec lui alors, et elle laccompagna dans sa fuite. Ils repoussrent dabord quelques troupes envoyes contre eux de Capoue ; ils leur enlevrent leurs armes de guerre, et, charms de cet change, ils rejetrent, comme dshonorantes et barbares, leurs armes de gladiateurs. Ensuite le prteur Clodius (14) envoy de Rome contre eux avec trois mille hommes, les assigea dans leur fort sur la montagne (15), o conduisait un seul sentier, difficile et troit, dont Clodius gardait lentre : le reste de la montagne ntait que rochers abrupts et glissants ; de nombreuses vignes sauvages en couvraient le sommet. Les gens de Spartacus couprent les sarments qui pouvaient servir leur dessein ; et, en les entrelaant les uns avec les autres, 167 ils en firent des chelles solides, et assez longues pour aller du haut de la montagne jusqu la plaine. Par ce moyen, ils descendirent sains et saufs tous, lexception dun seul, qui tait rest cause des armes. Quand ils furent descendus, il les leur fit glisser jusquen bas ; et, aprs les avoir toutes jetes ainsi, il se sauva comme les autres. Cette manuvre se faisait linsu des Romains : ds quils se virent envelopps et brusquement chargs par les gladiateurs, ils prirent la fuite, et laissrent leur camp au pouvoir de lennemi. Alors se joignirent eux beaucoup de bouviers et de ptres des environs, tous hommes agiles, et propres pour les coups de main. Ils en armrent quelques-uns de pied en cap ; les autres, ils en firent des coureurs et des troupes lgres. 4

Un second prteur fut envoy contre eux, Publius Varinus. Ils dfirent dabord en bataille son lieutenant Furius, qui les avait attaqus avec deux mille hommes. Cossinius, conseiller de Varinus, et son collgue dans le commandement, dtach contre eux avec un corps considrable, fut sur le point dtre surpris et enlev par Spartacus, pendant quil tait aux bains de Salines (16). Cossinius chappa difficilement et grandpeine, laissant Spartacus matre de ses bagages. Spartacus sattache lui, le poursuit lpe dans les reins, lui tue beaucoup de monde, et sempare de son camp : Cossinius lui-mme est tu dans laction. Le prteur son tour fut battu en plusieurs rencontres, et finit par perdre ses licteurs et mme son cheval. Ces exploits avaient rendu Spartacus grand et redoutable. Cependant son plan tait sage et modr : nayant point lespoir de lemporter sur la puissance romaine, il conduit son arme vers les Alpes, persuad que ce quils ont de mieux faire, cest de franchir les montagnes, et de sen aller chacun dans leurs 168 foyers, les uns en Thrace, les autres dans la Gaule. Mais eux, forts de leur nombre, et enorgueillis de leurs succs, ils ne voulurent pas lcouter, et ils se mirent courir et piller lItalie. Ce ntait donc plus lindignit et la honte dun pareil soulvement qui importunait le Snat : il prouvait une vritable crainte, il voyait un vritable danger : aussi ordonna-t-il aux deux consuls de se mettre en campagne, comme pour une des plus fcheuses et des plus grandes guerres que lon et eu soutenir. Un corps de Germains stait spar des troupes de Spartacus, par orgueil et par une confiance tmraire : Gellius, un des consuls, tomba brusquement sur ce corps, et lextermina. Lentulus, lautre consul, avait environn Spartacus avec des forces considrables. Spartacus slana sur lui, combattit, vainquit ses lieutenants, et enleva tout le bagage. Puis, stant remis en marche vers les Alpes, il rencontra Cassius, qui commandait dans la Gaule circumpadane, et qui venait au-devant de lui avec dix mille hommes : une bataille sengagea ; Cassius vaincu perdit beaucoup de monde, et cest peine sil chappa lui-mme. A la nouvelle de ces revers, le Snat, irrit contre les consuls, leur dfendit dagir, et confia Crassus la conduite de cette guerre. Beaucoup des personnages des plus distingus voulurent le suivre dans cette expdition, attirs par sa renomme, et par lamiti quils lui portaient. Crassus sen alla donc camper dans le Picnum, pour y attendre Spartacus, qui se dirigeait de ce ct. Il ordonna Mummius, son lieutenant, de prendre deux lgions, dfaire un grand circuit pour suivre lennemi pas a pas, avec dfense expresse dengager de combat, ou mme descarmoucher. Mais, peine Mummius eut-il la moindre esprance, quil livra bataille ; et il fut vaincu. Beaucoup prirent, beaucoup se sauvrent sans leurs armes. Crassus fit un accueil svre Mummius ; il donna de 169 nouvelles armes aux soldats, mais en les en rendant responsables, en leur faisant prter le serment de les conserver. Ensuite, prenant les cinq cents soldats qui, se trouvant la tte des bataillons, avaient commenc la fuite, il les partagea en cinquante dizaines, et il fit mettre mort un homme de chacune, dsign par le sort. Ctait une punition anciennement usite, mais tombe depuis longtemps en dsutude, et quil faisait revivre. Lignominie attache ce chtiment qui sinflige en prsence de toute larme, et le spectacle terrible du supplice, sont bien propres jeter leffroi dans les mes. Aprs avoir ainsi corrig ses troupes, Crassus les conduisit lennemi. Spartacus se retirait par la Lucanie vers la mer. Dans le dtroit se trouvaient des pirates ciliciens : cette rencontre lui inspira lenvie de faire une tentative sur la Sicile. En jetant dans lle deux mille hommes, il y aurait ranim la guerre des esclaves : teinte depuis peu, il ne fallait quune faible tincelle pour lallumer de nouveau. Les Ciliciens lui donnrent leur parole, et reurent ses prsents ; mais ils le tromprent, et remirent la voile. Spartacus reprit sa marche, sloignant de la mer, et assit son camp dans la presqule de Rhgium. Crassus arrive, et la seule inspection des lieux lui suggre ce quil faut faire : il entreprend de fermer listhme par un retranchement ; ctait un moyen de prserver ses soldats de loisivet, et dter lennemi les moyens de se procurer des vivres. Ctait un grand et difficile ouvrage : il lacheva pourtant et lexcuta entirement, contre toute attente, en peu de temps. Une tranche fut tire dune mer lautre, au travers de listhme, sur une longueur de trois cents stades (17), une largeur et une profondeur de quinze pieds. Au-dessus de ce foss slevait un mur dune hauteur et dune force prodigieuses. Dabord 170 Spartacus ne fit gure que montrer du mpris pour cet ouvrage ; mais, quand le butin vint lui manquer, et quil voulut se porter en avant, il saperut quil tait bloqu par la muraille ; et, ne pouvant en tirer de la presqule, il profita dune nuit de neige, pendant laquelle soufflait un vent froid, pour combler avec de la terre, des branches darbres et autres matriaux, une petite portion de la tranche ; et il fit passer de lautre ct le tiers de son arme. Crassus craignit que Spartacus ne penst marcher droit sur Rome ; mais la division qui se mit entre les ennemis le rassura. Un corps nombreux se spara de Spartacus, et sen alla camper seul prs dun lac de la Lucanie, dont les eaux changent de nature de temps en temps : aprs avoir t douces, elles redeviennent saumtres au point de ntre point potables. Crassus marcha sur eux, et les chassa du lac ; mais il ne put en tuer beaucoup, ni les poursuivre, cause de lapparition soudaine de Spartacus, qui arrte les fuyards. Crassus avait crit au Snat quil faudrait rappeler de Thrace Lucullus, et dEspagne Pompe ; mais il sen repentit, et il se hta de terminer la guerre avant quils arrivassent, sentant bien que cest celui qui serait venu son secours, et 5

non point lui-mme que lon attribuerait le succs. Dtermin attaquer dabord ceux qui staient dtachs des autres et qui marchaient sparment sous les ordres de Caus Cannicius et de Castus, il envoya six mille hommes pour se saisir dune hauteur qui offrait un poste avantageux, en leur recommandant de tacher de ntre point aperus. Ceux-ci essayaient en effet dchapper la vue de lennemi, en couvrant leurs casques de branches darbres ; mais deux femmes qui faisaient des sacrifices pour lennemi en avant du camp les aperurent ; et ils se trouvrent dans un grand danger. Heureusement Crassus arriva tout coup, et il livra le plus 171 sanglant combat qui se ft encore donn dans cette guerre : il resta sur le champ de bataille douze mille trois cents ennemis ; et lon nen trouva que deux qui fussent blesss par derrire ; tous les autres taient tombs leur poste, combattant, et faisant face aux Romains. Spartacus, aprs leur dfaite, se replia sur les hauteurs de Ptilie (18). Quintus, un des lieutenants de Crassus, et le questeur Scrofa ly suivaient de prs. Tout coup il revient sur eux, les met dans une droute complte : cest peine sils parviennent se sauver en emportant le questeur bless. Ce fut ce succs mme qui perdit Spartacus. Les esclaves, remplis dune confiance excessive, ne voulurent plus battre en retraite : ils refusrent dobir leurs chefs ; et, comme ceux-ci se mettaient en marche, ils les entourrent en armes, et les forcrent de revenir sur leurs pas travers la Lucanie, et de les mener contre les Romains. Sils taient presss den finir, Crassus ne ltait pas moins : dj lon annonait que Pompe approchait ; et il ne manquait pas de gens qui rptaient dans les comices, que ctait lui qutait rserve cette victoire ; qu peine arriv il livrerait bataille, et que la guerre serait termine. Press donc den venir une affaire dcisive, Crassus sen alla camper auprs de lennemi, et se mit creuser une tranche. Les esclaves slancrent sur les travailleurs et les attaqurent. Puis, des renforts arrivant successivement des deux cts, Spartacus se vit dans la ncessit de mettre en bataille toute son arme ; ce quil fit. Lorsquon lui amena son cheval, il tira son pe et dit : Vainqueur, jaurai beaucoup et de beaux chevaux de lennemi ; vaincu, je nen ai plus besoin. Et il tua le cheval. Ensuite il poussa vers Crassus travers les armes, en sexposant tous les coups : il ne put 172 latteindre, mais il tua deux centurions qui staient attaqus lui. A la fin, ceux qui laccompagnaient senfuirent ; rest seul, il fut envelopp et frapp mort en se dfendant courageusement. Crassus avait su profiter de la fortune : il stait conduit en capitaine habile, il ne stait pas pargn dans le danger ; et cependant le succs ne put chapper encore la gloire de Pompe : ceux qui chapprent, il les rencontra et les dtruisit. Aussi crivait-il au Snat : Crassus a vaincu les esclaves fugitifs force ouverte ; jai arrach les racines de la guerre. Pompe triompha avec beaucoup dclat de Sertorius et de lEspagne ; Crassus nessaya pas de demander le grand triomphe : il obtint le petit triomphe appel ovation ; encore trouvat-on quil y avait peu de noblesse et de dignit triompher pour une guerre desclaves. On a vu dans la vie de Marcellus en quoi ce genre de triomphe diffre de lautre, et do lui vient son nom (19). Aprs cela, Pompe tait appel tout droit au consulat. Crassus avait tout lieu desprer dtre nomm consul avec lui : il ne ddaigna pas cependant de solliciter ses bons offices. Celui-ci saisit avec plaisir loccasion de lui tre utile ; car il dsirait que Crassus fut toujours son oblig de quelque faon que ce put tre. Aussi montra-t-il beaucoup dempressement et dardeur lappuyer ; et il alla mme jusqu dclarer en pleine assemble quil naurait pas moins de reconnaissance pour avoir obtenu ce collgue que pour le consulat. Toutefois, ils ne demeurrent pas dans ces sentiments de bienveillance mutuelle, lorsquils furent entrs en charge. Diviss dopinions sur presque tous les points, toujours se contrariant, toujours se querellant, ils passrent leur consulat sans rien faire dimportant ni dutile. Seulement Crassus fit 173 un grand sacrifice Hercule, donna au peuple un banquet de dix mille tables, et distribua chaque citoyen du bl pour trois mois. Vers la fin de leur charge, un jour quils tenaient lassemble du peuple, on vit paratre un homme qui ntait pas des plus distingus : ctait un chevalier romain, mais qui vivait la campagne en simple particulier ; il se nommait Onatius Aurlius (20). Cet homme monta la tribune, et raconta une vision quil avait eue pendant son sommeil : Jupiter mest apparu, dit-il, et il ma ordonn de vous dire publiquement de ne pas souffrir que vos consuls dposent leur magistrature avant dtre devenus amis. Lorsquil eut ainsi parl, le peuple invita les consuls se rconcilier ; Pompe restait debout, immobile ; alors Crassus, lui tendant la main le premier : Citoyens, dit-il, je ne crois faire rien de bas, ni dindigne de moi, en offrant le premier mon affection et mon amiti Pompe, puisque vous lui avez donn le nom de Grand, quand il navait pas encore de barbe, et que vous lui avez dcern le triomphe, quand il ntait pas encore snateur. Voil tout ce quil y eut dans le consulat de Crassus qui mrite dtre mentionn. Sa censure passa entirement inutile et inoccupe : il ny fit ni la rvision du Snat, ni la revue des chevaliers, ni le dnombrement des citoyens, quoiquil et pour collgue lhomme le plus facile quil y et Rome, Lutatius Catulus. On rapporte 6

toutefois que Crassus, ayant voulu faire passer une mesure aussi violente quinjuste, qui tendait rendre lEgypte tributaire des Romains, Catulus sy opposa avec nergie, et qu la suite dune contestation acharne, ils abdiqurent volontairement leur charge. Lors de la conjuration de Catilina, qui fut si grande 174 et qui faillit renverser Rome, Crassus fut en butte quelques soupons, et il vint un homme qui le dnona comme complice ; mais personne ne crut cette dposition. Cependant Cicron, dans un de ses discours, fait bien clairement peser cette imputation sur Crassus et Csar ; mais il na publi ce discours quaprs la mort de tous les deux. Dans celui quil a crit sur son consulat, Cicron dit que Crassus vint la nuit le trouver, lui remit une lettre o il tait question de Catilina, et lui donna les preuves de la ralit de la conjuration, sur laquelle il faisait informer. Ce quil y a de certain, cest que Crassus eut toujours depuis de la haine pour Cicron. Sil ne lui fut pas ouvertement nuisible, cest quil en fut empch par son fils. Car le jeune Publius aimait les lettres et les sciences, et il avait pour Cicron un vif attachement ; jusque l que quand celui-ci fut mis en jugement, il prit comme lui un habit de deuil, et dcida les autres jeunes gens faire la mme chose. A la fin mme il parvint rconcilier son pre avec Cicron. Csar, son retour de sa province, se prpara briguer le consulat. Il voyait Crassus et Pompe brouills encore une fois, et il ne voulait pas, en demandant la protection de lun, se faire de lautre un ennemi ; et, si ni lun ni lautre ne lappuyait, il nesprait pas russir. Il ngocia donc entre eux une rconciliation : il leur remettait sans cesse sous les yeux, il leur faisait comprendre, que se ruiner mutuellement ctait servir lagrandissement des Cicron, des Catulus, des Caton ; tandis quon ne parlerait pas de ces gens-la, si, runissant leurs intrts et se liant dune amiti solide, ils conduisaient ltat par une force unique, une pense unique. Il les persuada, les remit en bonne intelligence, et forma ce triumvirat dont la puissance irrsistible dtruisit lautorit du Snat et du peuple romain. Csar navait point accru la force de Pompe et de Crassus en les rconciliant ; mais 175 il stait rendu, par le moyen de lun et de lautre, le plus grand des trois. Appuy de leur crdit, il fut lu consul une grande majorit. Il se conduisit bien dans son consulat ; et ils lui firent donner par dcret le commandement dune arme et le gouvernement de la Gaule, ltablissant pour ainsi dire dans la citadelle qui dominait la ville. Persuads quils se partageraient tranquillement le reste entre eux, ils laffermirent dans le commandement qui lui tait chu. En cela Pompe tait guid par une ambition dmesure ; la pense de Crassus avait pour principe son amour des richesses, auquel se joignait une ardeur, une passion nouvelle, ne des exploits de Csar : lamour des trophes et des triomphes. Suprieur Csar sous tous les rapports, il ne voulut pas lui cder pour la gloire militaire ; et il ne se donna ni relche ni repos, jusqu ce quil finit par une mort sans gloire et par une calamit publique. Csar tant descendu de la Gaule dans la ville de Lucques, bien des Romains allrent ly trouver ; Pompe et Crassus y eurent avec lui des confrences particulires, dans lesquelles ils rsolurent de se rendre plus matres encore des affaires, et de runir entre leurs mains tout le gouvernement : Csar devait rester toujours en armes, Pompe et Crassus prendre dautres provinces et dautres commandements. Pour arriver ce but, il ny avait quune route, ctait la demande dun deuxime consulat : eux le demanderont ; Csar les secondera en crivant ses amis, et en donnant des congs beaucoup de ses soldats pour quils aillent donner leur suffrage dans les comices. Ensuite Crassus et Pompe retournrent Rome, et lon ne tarda pas suspecter leurs dmarches ; et le bruit courait partout que le bien navait pas t le but de leur rencontre. Dans le Snat, Marcellinus et Domitius demandrent Pompe sil briguerait le consulat ; et il 176 rpondit : Peut-tre oui, peut-tre non. Et, comme ils insistrent pour connatre sa pense : Je le briguerai, dit-il, pour les citoyens justes, non pour les mchants. Cette rponse parut pleine dorgueil et de vanit ddaigneuse. Crassus en fit une plus modre : il dit que, si cela tait utile ltat, il briguerait cette magistrature ; que, sinon, il sen abstiendrait. Cela fut cause que plusieurs comptiteurs osrent se mettre sur les rangs, entre autres Domitius. Mais, lorsque Crassus et Pompe eurent avou leur candidature, en faisant ouvertement des dmarches, tous se retirrent par crainte, lexception de Domitius. Caton, son parent et son ami, ranimait son courage, lexhortait, lexcitait ne pas perdre lespoir : Domitius, suivant lui, combattait pour la libert commune. Ce ntait pas le consulat quil fallait Pompe et Crassus, mais la tyrannie. Le but quils se proposaient, ce ntait pas dobtenir une magistrature, mais de ravir les provinces et les commandements militaires. Ainsi parlait et pensait Caton ; et il entrana Domitius presque de force au Forum, et beaucoup se runirent eux. La surprise tait grande dailleurs : Ces hommes, se disait-on, pourquoi prtendent-ils un second consulat ? pourquoi encore une fois ensemble ? pourquoi pas avec dautres ? Nous ne manquons pas de citoyens qui certes ne seraient point indignes dtre collgues de Crassus et de Pompe.

Pompe seffraya de ces propos, et il npargna, pour russir, aucune injustice ni aucune violence. La pire des voies de fait quil employa, cest lembuscade quil dressa contre Domitius. Celui-ci se rendait au Forum avant le jour, avec quelques personnes : les gens de Pompe turent lesclave qui portait la torche devant lui, et blessrent plusieurs personnes, entre autres Caton. Lorsquils les eurent mis en fuite et enferms dans la 177 maison de Domitius, Pompe et Crassus furent proclams consuls. Bientt aprs ce fut un nouvel acte de violence : ils environnrent de gens arms la salle du Snat ; et, aprs avoir chass Caton du Forum et tu plusieurs citoyens qui le soutenaient, ils firent continuer Csar son commandement pour cinq autres annes, et se firent dcerner eux-mmes pour provinces la Syrie et les deux Espagnes. Puis ils les tirrent au sort : la Syrie chut Crassus, et le gouvernement des Espagnes Pompe. Tous apprirent avec plaisir le rsultat du sort. La foule dsirait que Pompe ne ft pas loign de la ville ; et Pompe, amoureux de sa femme, tait bien aise de rester auprs delle le plus possible. Crassus fit paratre tant de joie de la dcision du sort, quil semblait regarder cette bonne fortune comme la plus grande qui lui ft jamais arrive. Avec des trangers, et en public, cest peine sil pouvait se contenir ; avec les personnes de sa socit, il se laissait aller de vains discours, et qui ne convenaient qu un jeune homme, et non son ge et son caractre ; car jamais il navait t vaniteux ou fanfaron. Mais alors il se laissa tout fait emporter et aveugler : ses succs ne devaient plus se borner la Syrie, ni aux Parthes ; mais il allait montrer que les exploits de Lucullus contre Tigrane, de Pompe contre Mithridate, ntaient que des jeux denfants ; et il slanait en esprance jusque dans la Bactriane, dans lInde, et jusqu la mer extrieure. Cependant le dcret concernant le partage ne comprenait point la guerre parthique ; mais tout le monde savait que ctait lide fixe de Crassus. Csar mme lui crivait de la Gaule, pour louer son projet et lexciter cette guerre. Mais le tribun Atius voulait sopposer son dpart ; et lui se joignaient beaucoup de personnes qui trouvaient mauvais quon sen allt faire la guerre des gens 178 qui navaient aucun tort, et avec lesquels il existait des traits. Crassus, qui craignait les suites de cette opposition, pria Pompe de lui prter son appui, et de laccompagner hors de la ville, parce que Pompe exerait une grande influence sur la foule. Beaucoup se prparaient se mettre sur le chemin de Crassus, et pousser des clameurs contre lui. Pompe savana vers eux : ses regards et son visage serein les calmrent ; ils se retirrent en silence, et ouvrirent un passage au milieu deux Pompe et Crassus. Cependant Atius se prsente au-devant de Crassus, et le somme haute voix de suspendre sa marche, protestant contre son entreprise ; puis il donne ordre un huissier de lapprhender au corps, et de larrter . Les autres tribuns ne le permirent point, et lhuissier relcha Crassus. Alors Atius se met courir ; il arrive avant lui la porte de la ville, il pose terre un brasier allum, et, y rpandant des parfums et des libations, il prononce des imprcations effrayantes, et invoque par leurs noms des divinits terribles et tranges (21). Les Romains disent que ces imprcations inusites et anciennes avaient une telle vertu, que jamais ceux qui en avaient t lobjet nen pouvaient viter leffet ; que celui-l mme sen trouve mal qui les a employes ; quaussi ne sont-elles pas prononces dans des occasions ordinaires, ni par beaucoup de personnes. On blma alors Atius davoir compris, dans cet anathme formidable, la ville mme, dont lintrt pourtant tait le motif de son indignation contre Crassus. Crassus se rendit Brundusium. La mer tait encore agite parles vents dhiver : cependant il nattendit point, mit la voile, et perdit plusieurs vaisseaux. Aprs avoir ralli ses forces, il se mit en route par terre travers la 179 Galatie. L, trouvant le roi Djotarus, qui tait dj fort vieux, occup btir une nouvelle ville, il lui dit en plaisantant : Comment donc ! roi, tu commences btir la douzime heure du jour ! Et le Galate : Mais toi, puissant gnral, lui rpondit-il en riant, ce que je vois, tu nes pas parti de bien bonne heure pour faire la guerre aux Parthes. Crassus passait soixante ans, et paraissait plus vieux encore quil ne ltait rellement. son arrive, les choses, dans le commencement, rpondirent ses esprances. Il jeta sans obstacle un pont sur lEuphrate, fit passer le fleuve en scurit son arme, et occupa plusieurs villes de la Msopotamie, qui se soumirent volontairement. Dans une autre, o rgnait en souverain un certain Apollonius, cent de ses soldats furent tus : alors il marcha contre elle avec toutes ses forces, sen rendit matre, pilla les richesses, et vendit les hommes. Les Grecs nommaient cette ville Znodotia (22). Pour lavoir prise, il se laissa proclamer par son arme imperator : cela il gagna beaucoup de honte, et il parut navoir que des sentiments peu levs et de bien faibles esprances de faire de plus grandes choses, puisquil tait si satisfait dun si petit avantage. Aprs avoir jet dans les villes qui staient rendues des garnisons qui montaient sept mille hommes dinfanterie et mille hommes de cheval, il retourna prendre ses quartiers dhiver en Syrie pour y attendre son fils qui venait de Gaule dauprs de Csar : il avait dj reu des prix de valeur, et lui amenait mille cavaliers dlite. Ce qui fut la premire faute de Crassus, aprs toutefois lentreprise de cette expdition, qui est la plus grande de toutes ses fautes, cest que, quand il aurait d marcher en avant et occuper Babylone et Sleucie, villes 180 8

toujours hostiles aux Parttes, il donna lennemi le temps de faire ses prparatifs. Et puis on lui reprochait sa conduite en Syrie, qui tait dun trafiquant bien plus que dun gnral darme. Au lieu de passer en revue les armes de ses soldats, de les exercer par des combats-gymniques, il ne faisait que calculer les revenus des villes ; il restait de longs jours manier, compter au poids et la balance les trsors de la desse dHirapolis (23). En mme temps il crivait aux peuplades et aux principauts, en leur fixant un contingent de soldats ; et il en faisait remise pour de largent. Tout cela le dshonorait et le rendait mprisable leurs yeux. Le premier prsage de ses malheurs lui vint de cette mme desse, que les uns croient tre Vnus, les autres Junon, dautres la Nature, qui a tir de lhumidit le principe et la semence de toutes choses, et qui a fait connatre aux hommes les sources de tous les biens. Comme il sortait du temple avec son fils, le jeune Crassus glissa et tomba la porte, et le pre tomba sur lui. Pendant quil tirait ses troupes de leurs quartiers dhiver et quil les rassemblait, des ambassadeurs lui arrivrent de la part de lArsacs (24), chargs de lui porter ce peu de paroles : Si cette arme a t envoye par les Romains, la guerre se fera sans trve, implacable. Si, comme on le dit, cest contre la volont de sa patrie, et pour satisfaire sa cupidit particulire, que Crassus est venu porter ses armes chez les Parthes, et quil a envahi leurs terres, lArsacs montrera de la modration, il aura piti de Crassus, et il laissera une libre sortie aux soldats romains, quil regarde comme ses prison- 181 niers bien plus que comme des troupes tablies en garnison dans ses villes. A cela Crassus rpondit dun ton de bravade quil ferait savoir ses intentions dans Sleucie. Vagiss, le plus g des ambassadeurs, se mit rire, et lui montrant la paume de sa main : Crassus, lui dit-il, il aura pouss du poil l dedans avant que tu naies vu Sleucie. Ils sen retournrent donc annoncer au roi Hyrods quil fallait faire la guerre. Cependant il arriva des villes de la Msopotamie dans lesquelles les Romains avaient des garnisons quelquesuns de leurs gens qui sen taient chapps contre toute attente : ils apportaient des nouvelles propres faire rflchir. Ils avaient vu de leurs propres yeux la multitude des ennemis, les combats quils avaient livrs lattaque des villes ; et, comme cest lordinaire, ils faisaient dans leur rcit les choses encore plus pouvantables quelles ntaient. Il est impossible, disaient-ils, quand ils poursuivent, de leur chapper ; quand ils fuient, de les atteindre. Ils ont des traits inconnus plus rapides que la vue, qui vous atteignent et vous traversent avant que vous ayez aperu qui les lance. Les armes de leurs cavaliers bards de fer, ou brisent tous les obstacles, ou ne cdent aucun choc. Quand les soldats entendirent ces nouvelles, leur confiance diminua. On avait cru que les Parthes ne diffraient nullement des Armniens et des Cappadociens, que Lucullus avait chasss, poursuivis jusqu sen lasser, et que le plus difficile de la guerre serait la longueur de la marche, la peine de courir aprs des hommes qui nen viendraient pas aux mains. Et voil quau lieu de ces esprances, on sattendait des combats, de grands dangers. Aussi plusieurs mme des principaux officiers pensaient que Crassus devait sarrter, et remettre toute la chose en dlibration. De ce nombre tait le questeur Cassius. Les devins mmes disaient tout bas que toujours les entrailles des victimes 182 avaient donn Crassus des signes contraires et funestes. Mais il ne voulait entendre ni leurs avis, ni aux avis de ceux qui lui conseillaient autre chose que de pousser en avant. Ce qui contribua surtout laffermir dans sa rsolution, ce fut larrive dArtabaze, roi des Armniens. Ce prince vint au camp avec six mille cavaliers ; et lon disait que ce ntait que la garde et lescorte du roi. Il promit dix mille autres cavaliers tout arms et trente mille fantassins, qui se nourriraient aux frais de leur pays. Mais il conseillait Crassus denvahir la Parthie par lArmnie, o il aurait en abondance toutes les provisions ncessaires son arme, que lui fournirait le roi lui-mme, et o il marcherait en sret, couvert par des montagnes et des hauteurs continues, et sur un terrain incommode pour la cavalerie, qui faisait toute la force des Parthes. Crassus se montra extrmement satisfait (25) de sa bonne volont et de ses magnifiques offres de secours. Mais il lui dit quil marcherait travers la Msopotamie, o il avait laiss beaucoup et de braves Romains. Sur cette rponse, lArmnien sen alla avec sa cavalerie. Lorsque Crassus fit passer la rivire son arme prs de Zeugma (26), il clata des tonnerres extraordinaires ; de frquents clairs frappaient les soldats au visage. Un vent form par le mlange dun nuage et dun tourbillon enflamm fondit sur les radeaux, en mit en pices une partie, et les brisa les uns contre les autres. Deux fois la foudre tomba dans le champ sur lequel il devait camper. 183 Un de ses chevaux de bataille magnifiquement enharnach emporta lcuyer qui le montait, plongea dans le courant, et disparut. On dit mme que la premire aigle, quand on lleva, se retourna delle-mme en arrire. Outre cela, il arriva que, quand le passage eut t effectu et quon distribua aux soldats leurs rations, les premires choses quon leur donna furent des lentilles et du sel, que les Romains regardent comme des signes de deuil, et quils font servir dans les funrailles. Crassus harangua ses soldats, et il lui chappa une parole qui jeta parmi eux une vive agitation : il 9

dit quil faisait dtruire le pont afin quaucun deux ne retournt. En sentant linopportunit de son expression, il aurait d la corriger et expliquer il des gens quelle effrayait ce quil avait voulu dire ; il ngligea de le faire par enttement. Enfin, comme il offrait le sacrifice expiatoire dusage, il laissa tomber les entrailles que le devin lui prsentait. Alors, voyant que les assistants en taient trs-pniblement affects, il dit en souriant : Ce que cest que la vieillesse ! du moins les armes ne mchapperont pas des mains. Aprs le sacrifice, il se mit en marche le long du fleuve, avec sept lgions, un peu moins de quatre mille cavaliers, et peu prs autant de vlites. Quelques-uns de ses avant-coureurs, qui taient alls la dcouverte, revinrent lui annoncer quil ny avait pas un homme dans la plaine, mais quils avaient rencontr des pas de chevaux nombreux dont les empreintes indiquaient quils avaient rebrouss chemin. Cela remplit Crassus de belles esprances ; et ses troupes neurent plus absolument que du mpris pour les Parthes, comptant quils nen viendraient pas aux mains. Nanmoins Cassius, dans ses conversations avec Crassus, lui conseillait encore, comme le meilleur parti, de retirer son arme dans une des villes que lon occupait, et dy attendre des renseignements certains sur lennemi ; ou sinon, de marcher sur Sleucie, 184 le long du fleuve. Ses btiments de transport lentretenaient dans labondance des vivres, en arrivant tous ensemble et en mme temps que lui aux lieux des campements ; le fleuve le couvrait, et empchait quil ne ft envelopp. Il devait donc combattre toujours avantage gal, et en ayant lennemi en face. Tandis que Crassus examinait ce plan et en dlibrait, survint un chef de tribu arabe, nomm Ariamns (27). Ctait un homme fourbe et trompeur : de tous les maux que la fortune runit pour la perte des Romains, il fut le plus grand et le plus dcisif. Quelques-uns de ceux qui avaient fait partie de lexpdition de Pompe connaissaient cet homme comme ayant t utile Pompe par son dvouement, et comme ayant paru attach aux Romains. Il venait alors vers Crassus, dintelligence avec les gnraux du roi, et lch par eux pour essayer de le guider le plus loin possible du fleuve et de ses parages, pour le jeter dans ces plaines immenses o il serait facile de lenvelopper. Car ils prfraient tout autre parti celui dattaquer de front les Romains. Ce Barbare, qui ne manquait pas dloquence, vint donc vers Crassus. Il commena par faire lloge de Pompe, comme dun bienfaiteur ; et, tout en flicitant Crassus sur sa belle arme, il le blma de ses lenteurs, de ses retards, de ses prparatifs sans fin, comme sil et d avoir besoin darmes et non pas plutt de mains et de pieds agiles pour atteindre des hommes qui, depuis longtemps dj, ne cherchaient qu enlever ce quils avaient de plus prcieux en biens et en personnes, et prendre leur lan vers la Scythie et lHyrcanie. Et encore que tu dusses combattre, lui disait-il, il aurait fallu te hter, pour ne pas laisser le temps au roi de se rassurer, aux troupes de se runir. Car maintenant il jette en avant Surna et Sillacs pour 185 attirer sur eux tes coups et ta poursuite ; mais lui, on ne le voit nulle part. Tout cela tait faux. Hyrods avait partag son arme en deux corps ; lui-mme il ravageait lArmnie pour se venger dArtavasds (28), et il avait envoy Surna contre les Romains. Et ce ntait point les mpriser, comme quelques-uns le prtendent. En effet, il ntait pas possible que le mme homme ddaignt pour adversaire Crassus, un des premiers personnages de Rome, et quil sen allt guerroyer contre un Artavasds, courir les campagnes de lArmnie et les dvaster. Non ; je crois plutt que, par crainte du danger, il voulait observer de loin et attendre lvnement. Voil pourquoi il lana devant lui Surna, pour tter lennemi et lentraner sa suite. Surna ntait pas un homme ordinaire. Par sa richesse, sa naissance, sa gloire, il tait le premier aprs le roi ; par son courage et son habilet, il lemportait sur tous les Parthes de son temps. Pour la taille et la beaut du corps, il navait point dgal. Quand il tait en marche, il menait toujours avec lui mille chameaux chargs de ses bagages, et deux cents chariots portant ses concubines. Mille chevaux de grosse cavalerie et un plus grand nombre de cavalerie lgre formaient son escorte. En tout il navait pas moins de dix mille hommes, tant cavaliers que valets et esclaves. Pour ce qui est de sa naissance, il possdait le privilge hrditaire de ceindre le premier le diadme aux rois des Parthes leur avnement. Hyrods, le roi actuel, avait t chass : cest lui qui lavait ramen chez les Parthes ; la grande ville de Sleucie, cest Surna qui lavait prise pour lui, en montant le premier sur les murailles, et en mettant en fuite de sa propre main ceux qui les dfendaient. Il navait pas alors trente ans, et il avait 186 une fort grande rputation de prudence et de sagesse dans les conseils. Cest par ces qualits surtout quil dtruisit Crassus, lequel, par sa confiance tmraire et son orgueil dabord, et ensuite par le dcouragement o le jetrent ses revers, donna tant de prise aux piges que lui tendit Surna. Donc le Barbare, layant persuad, lentrana loin du fleuve, et le conduisit, travers les plaines, par une route dabord douce et aise, mais qui devint ensuite fort fatigante. On arriva dans un sable profond, dans des plaines sans arbres, sans eau, et o lil napercevait aucune borne qui fit esprer quelque repos. Non-seulement la soif et la difficult de la marche faisaient perdre courage aux soldats, mais ils prouvaient un abattement 10

inconsolable laspect de ces lieux, o lon ne voyait nulle part, ni une plante, ni un filet deau, ni une colline, ni un germe de verdure : ce ntait partout quune mer immense de sables dserts qui environnait larme. Cela fit dj souponner une trahison. Sur ces entrefaites, arrivrent de la part dArtavasds lArmnien des courriers qui dirent Crassus que, retenu lui-mme par une grande guerre contre Hyrods, qui tait venu fondre sur lui, il ne pouvait pas lui envoyer de secours. Il engageait Crassus tourner de son ct, se joindre aux Armniens pour lutter ensemble contre Hyrods ; ou, sinon, toujours viter dans ses marches et dans ses campements les lieux propres la cavalerie, toujours suivre les pays montagneux. Crassus, par une colre stupide, ne renvoya point de lettre au prince, et rpondit de vive voix quil navait pas alors le temps de penser aux Armniens, mais quil reviendrait, et quil se vengerait de la trahison dArtavasds. Alors Cassius fut saisi dune nouvelle indignation : il avait cess de prsenter Crassus ses avis, qui lui taient importuns ; mais, prenant part le Barbare, il laccablait de reproches : 187 le plus pervers des hommes ! lui disait-il, quel mauvais gnie ta conduit vers nous ? par quels breuvages empoisonns, par quels malfices as-tu persuad Crassus de plonger son arme dans un dsert sans bornes et sans fond, et de la faire marcher sous la conduite dun chef de brigands nomades plutt que sous les ordres dun gnral des Romains ? Et lartificieux Barbare tombait ses genoux, le rassurait, et linvitait avoir patience encore quelque temps. Quant aux soldats, il se mlait eux, courait le long de leurs files, et il leur lanait en riant ces plaisanteries : H ! vous autres ! vous croyez donc voyager travers la Campanie, pour dsirer ainsi des fontaines, des bocages, de lombre, et des bains aussi, sans doute, et des htelleries ? Vous oubliez donc que vous traversez les frontires des Arabes et des Assyriens ? Cest ainsi que le Barbare tachait de calmer les Romains. Avant que sa trahison devnt manifeste, il monta cheval et partit, non pas linsu de Crassus, mais aprs lui avoir persuad quil sen allait travailler jeter le trouble chez les ennemis. On rapporte que ce jour-l Crassus sortit de sa tente, vtu non de la pourpre, comme cest la coutume des gnraux romains, mais dhabits noirs : il est vrai quil en changea aussitt quil sen aperut. Plusieurs des enseignes restaient comme fixes en terre ; et ceux qui les portaient eurent beaucoup de peine les enlever. Crassus nen fit que rire, et il pressa la marche en forant linfanterie de suivre la cavalerie. Tout coup un petit nombre des hommes quon avait envoys la dcouverte accoururent, et rapportrent que les autres avaient t tus par lennemi, quils avaient eux-mmes eu bien de la peine chapper, et que lennemi venait les attaquer, nombreux et plein de confiance. Lalarme fut gnrale ; et Crassus, frapp de cette nouvelle et hors de lui, rangea son arme la hte, sans se donner le temps de se 188 reconnatre. D'abord, suivant lavis de Cassius, il amincit les lignes de son infanterie, pour ltendre le plus possible dans la plaine afin de ntre pas envelopp, et distribua la cavalerie sur les ailes. Ensuite il changea de plan. En resserrant ses colonnes, il forma un carr profond, faisant face partout, et dont chaque ct se composait de douze cohortes. Entre chaque cohorte tait range une troupe de gens de cheval, de manire quil ny et pas un point priv de lappui de la cavalerie, et que toute la masse pt savancer, galement dfendue de tous cts. Il confia lune des deux ailes Cassius, lautre au jeune Crassus ; lui-mme se plaa au centre. On se mit en marche dans cet ordre, et lon arriva un ruisseau que lon appelle le Balissus. Ce ruisseau navait pas beaucoup deau ; mais il fit un grand plaisir en ce moment aux soldats, qui souffraient de la scheresse et de la chaleur, outre la fatigue dune marche extrmement pnible et du manque deau. Aussi la plupart des officiers furent davis quil fallait dresser les tentes et passer la nuit dans cet endroit, et, aprs avoir reconnu, autant que possible, le nombre et lordonnance des ennemis, marcher sur eux au point du jour. Mais Crassus, anim par son fils et les cavaliers de celui-ci, qui lui conseillaient de les conduire en avant et de livrer bataille, donna ordre que ceux qui auraient besoin de manger et de boire le fissent debout dans les rangs. Puis, avant que tous eussent achev, il se mit en marche, non au pas et en faisant des haltes frquentes, comme quand on savance pour combattre, mais rapidement et tout dun trait jusqu ce quon apert les ennemis. Contre lattente gnrale, ils napparurent aux Romains ni nombreux ni dans un terrible appareil. Cest que Surna avait plac ses masses derrire la premire ligne, et quil avait voil lclat de leurs armes, en donnant lordre de les couvrir dtoffes et de peaux. Lorsquils se furent approchs, et que le 189 gnral eut fait lever le signal du combat tout d'abord la plaine fut remplie d'une clameur terrible et d'un bruissement effrayant. Car les Parthes ne s'excitent pas au combat par le son du clairon et de la trompette ; mais ils font un grand bruit de tous cts, en frappant sur des vases d'airain avec des marteaux creux couverts de cuir ; et ces instruments rendent un son sourd et affreux, comme un mlange de rugissements sauvages et de roulements de tonnerre. Ils ont fort bien observ que le sens de l'oue est celui qui porte le plus aisment le trouble dans l'me, qui meut le plus vite les passions, et transporte le plus vivement l'homme hors de lui-mme.

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A ce bruit, les Romains furent saisis de stupeur. Tout coup les Parthes, jetant bas les voiles qui couvraient leurs armes, parurent comme tout en feu : leurs casques et leurs cuirasses, de fer margien (29), brillaient d'un clat vif et blouissant ; leurs chevaux taient bards de fer et d'airain. A leur tte paraissait Surna : c'tait un homme grand et beau, bien fait de sa personne ; et son air effmin semblait dmentir sa rputation de bravoure : il aimait se parer la manire des Mdes, se peindre le visage, bien sparer ses cheveux sur le front ; les autres Parthes laissaient crotre encore leurs cheveux la manire des Scythes, pour se donner un air plus terrible. Ils voulurent d'abord charger les Romains coups de piques, pour pousser et enfoncer les premiers rangs ; mais, lorsqu'ils virent la profondeur de ce corps, dont tous les boucliers se tenaient, dont les hommes ne faisaient qu'un tout inbranlable, ils se retirrent ; et l'on et dit qu'ils rompaient leurs rangs et se dispersaient. Sans que les Romains s'en aperussent, ils enveloppaient 190 leur carr dans un vaste cercle. Crassus fit sortir des rangs et lana la course ses vlites ; mais ceux-ci n'allrent pas loin. Accueillis par une grle de flches, ils se replirent au sein de la phalange. C'est ce qui commena le dsordre et la crainte : on s'effrayait la vue de ces traits, lancs avec tant de roideur et de force qu'ils brisaient toutes les armures, et traversaient aussi bien les corps durs que ceux qui cdent. Les Parthes se retirrent distance, et ils commencrent lancer des flches de loin de tous les cts la fois, sans s'occuper de viser juste ; car les Romains taient si serrs et si pais que, quand on aurait voulu manquer son coup, il aurait t impossible de ne pas atteindre un homme. Et ils portaient des coups d'une force et d'une violence extrmes : leurs arcs taient si puissants, si grands, d'une courbure si flexible, qu'ils lanaient le trait avec une irrsistible imptuosit. Les Romains se trouvaient donc ds lors dans une situation fort fcheuse. S'ils restaient fermes dans leurs rangs, ils recevaient des blessures ; s'ils essayaient d'en venir aux mains, ils ne pouvaient faire de mal l'ennemi, et ils n'en taient pas moins maltraits. Car les Parthes leur chappaient tout en leur lanant des flches : ce qu'ils font mieux qu'aucune autre nation, sauf celle des Scythes. Et cela est sagement fait, puisqu'en repoussant l'ennemi, outre qu'ils se sauvent, ils tent la fuite ce qu'elle a de honteux. Tant que les Romains esprrent qu'aprs avoir puis leurs flches les Parthes cesseraient le combat ou qu'ils en viendraient aux mains, ils soutinrent bravement l'attaque. Mais, lorsqu'on sut que prs de la se tenaient un grand nombre de chameaux chargs de flches, et que les premiers rangs qui avaient donn en allaient reprendre en faisant un circuit, alors Crassus, ne voyant plus de terme ses maux, perdit courage. Il envoya vers son fils un courrier, lui ordonnant d'observer le moment, et de for- 191 cer ceux qu'il aurait en face engager le combat de prs, avant qu'il ft compltement envelopp. Car c'tait principalement sur lui que les escadrons des Parthes tombaient et chargeaient, en cherchant le tourner. Le jeune homme prit treize cents cavaliers, parmi lesquels les mille qui lui venaient de Csar, avec cinq cents archers et huit cohortes de soldats arms de boucliers qui taient le plus prs de lui ; il leur fit faire un demi-tour, et les conduisit la charge. Les Parthes qui caracolaient autour de lui, soit qu'ils se conformassent aux ordres donns, comme quelques-uns le pensent, soit qu'ils manuvrassent pour loigner Crassus de son pre le plus possible, tournrent le dos et prirent le galop. Ils n'osent pas nous attendre ! s'crie Crassus, et il pousse son cheval ; avec lui se lancent Censorinus et Mgabacchus (30), celui-ci remarquable par son courage et sa force, l'autre par sa dignit snatoriale et son loquence : c'taient deux amis de Crassus, peu prs du mme ge que lui. L'infanterie, en voyant la cavalerie ainsi lance, ne resta pas en arrire, entrane elle-mme par l'ardeur et la joie que lui causait l'esprance de la victoire. On se croyait vainqueur ; on croyait l'ennemi en droute, et l'on s'avana fort loin. Mais alors on reconnut la ruse : ceux qui semblaient fuir firent volte-face ; et, une foule d'autres se joignant eux, tous revinrent la charge. Les Romains firent halte, pensant que l'ennemi en viendrait aux mains, en les voyant en si petit nombre. Mais non ; les Parthes leur opposrent leur grosse cavalerie ; et les autres cavaliers, voltigeant sans ordre autour d'eux, remuaient jusqu'au fond les monceaux de sable dont la plaine tait couverte, et soulevaient une poussire immense. C'est peine si les Romains pouvaient se voir 192 et se parler ; ils tournoyaient dans un espace resserre, et, retombant les uns sur les autres, ils taient cribls de flches, et mouraient non d'une mort facile et prompte, mais dans les convulsions et les tortures d'une mort atroce : ils se roulaient sur le sable avec les flches enfonces dans leur corps, et expiraient des blessures qu'ils empiraient eux-mmes en s'efforant d'arracher les pointes recourbes des flches qui avaient pntr dans leurs veines et dans leurs nerfs : ils voulaient briser dans la plaie ces pointes force de les tirer, et ils. ne faisaient que se blesser eux-mmes. Beaucoup mouraient ainsi ; ceux qui vivaient encore taient incapables d'agir. Et lorsque Publius donna l'ordre de charger sur cette cavalerie barde de fer, ils lui montrrent leurs mains cloues leurs boucliers, et leurs pieds traverss et fixs au sol, de sorte qu'il leur tait tout aussi impossible de fuir que d'attaquer. Il s'lana donc lui-mme la-tte de ses cavaliers, et, chargeant vigoureusement, il joignit l'ennemi. Mais il avait trop de dsavantage dans ses moyens d'attaque et de dfense : il frappait avec des javelines courtes et faibles sur des cuirasses de cuir cru et de fer ; et c'tait avec des pieux que les Parthes frappaient ses Gaulois, dont les corps taient lgrement arms et dcouverts. C'est en eux cependant qu'il avait le plus de 12

confiance ; et avec eux il fit des prodiges de valeur. Ils saisissaient les pieux, embrassaient par le milieu du corps et jetaient bas de leurs chevaux ces hommes dont les mouvements taient embarrasss par le poids de leur armure. Plusieurs quittaient leurs propres chevaux et se glissaient sous ceux des ennemis ; ils leur plongeaient leurs pes dans le ventre. Ces animaux, bondissant de douleur, mouraient en crasant sous leurs pieds, en mme temps ple-mle, leurs cavaliers et les ennemis. Ce qui incommodait le plus les Gaulois, c'tait la chaleur et la soif, qu'ils n'taient pas accoutums 193 supporter. Et puis la plus grande partie de leurs chevaux avaient pri en allant s'enterrer sur les pieux. Ils furent donc contraints de se replier sur leur infanterie ; et ils emmenrent Publius, qui dj se trouvait fort mal de ses blessures. Il y avait prs d'eux un monticule de sable : ils le virent et s'y retirrent, et, attachant leurs chevaux au centre de cet espace, ils formrent le cercle autour d'eux, les boucliers serrs t joints ensemble. Ils croyaient pouvoir ainsi repousser plus facilement les Barbares. Le contraire arriva. Dans une plaine unie, les premiers rangs procurent en quelque sorte un instant de relche ceux qui sont derrire ; mais l, l'ingalit du terrain les levait au-dessus les uns des autres, et, ceux de derrire tant le plus dcouverts, il tait impossible qu'ils chappassent aux coups : ils taient tous galement atteints, et ils avaient la douleur de prir d'une mort sans gloire, et sans pouvoir se venger de leurs ennemis. Publius avait avec lui deux des Grecs qui habitaient dans ce pays, Carrhes (31) ; ils se nommaient Hironyme et Nicomachus. Ces deux hommes lui conseillaient de s'enfuir avec eux, et de s'ouvrir un chemin pour se retirer Ischnes (32), ville qui avait pris le parti des Romains, et qui n'tait pas loigne. Il n'y a pas de mort si terrible, rpondit-il, qui puisse pouvanter Publius, et lui faire abandonner des hommes qui meurent pour lui. Il les engagea se sauver eux-mmes, et, leur tendant la main, il les congdia. Pour lui, ne pouvant se servir de sa main, qu'une flche avait transperce, il ordonna son cuyer de le frapper de son pe, et il lui prsenta le flanc. On rapporte que Censorinus mourut de la mme 194 manire. Mgabacchus se tua lui-mme, et les principaux officiers en firent autant. Ceux qui restaient prirent sous le fer des ennemis, en combattant avec valeur jusqu'au dernier moment. Il n'y en eut, dit-on, pas plus de cinq cents qui furent pris vivants. Les Barbares, aprs avoir coup la tte de Publius, marchrent aussitt sur Crassus. Or, voici dans quelle position il se trouvait. Depuis qu'il avait command son fils de charger les Parthes, on tait venu lui annoncer que les ennemis taient en grande droute et chaudement poursuivis ; en mme temps il voyait que ceux qu'il avait en tte ne le pressaient plus comme auparavant, car la plupart s'taient couls sur l'autre point. Alors, reprenant courage et ralliant ses troupes, il se mit en retraite vers des collines, s'attendant voir bientt son fils revenir de la poursuite. Publius lui avait envoy plusieurs courriers, pour lui apprendre le danger qu'il courait ; mais les premiers taient tombs au milieu des Barbares, qui les avaient tus ; les autres parvinrent leur chapper, et lui apprirent que Publius tait perdu, s'il ne lui envoyait un prompt et puissant secours. Crassus, en proie plusieurs passions contraires, incapable de raisonnement, et ne sachant quel parti prendre, entran d'un ct par la crainte de tout perdre, de l'autre par le dsir de secourir son fils, se dcida enfin faire avancer son arme. Dans ce moment, les ennemis arrivaient avec des cris et des chants de victoire, qui les rendaient plus terribles encore ; leurs mille tambours mugissaient encore une fois autour des Romains ; et ceux-ci s'attendaient un deuxime combat. Les Parthes, portant la tte de Publius au bout d'une lance, s'approchrent en la montrant ; et ils demandaient d'un ton insultant quels taient ses parents et sa famille, puisqu'il tait impossible qu'un jeune homme aussi noble et d'une valeur aussi brillante ft 195 fils d'un pre aussi lche et aussi dpourvu de cur que Crassus. Ce spectacle, plus que tous les autres objets effrayants, brisa l'me des Romains, et leur ta toute force morale. Leur cur ne s'alluma point du dsir de la vengeance, comme il aurait d faire ; tous n'prouvaient que frisson et tremblement. C'est alors, c'est dans ce moment douloureux que Crassus se montra le plus magnanime : Romains, s'cria-t-il en parcourant ses lignes, cette perte, cette douleur ne regardent que moi seul. La grandeur de la fortune et de la gloire romaines repose en vous, intacte, invaincue, tant que vous vivez. Si vous avez piti d'un pre priv d'un fils distingu entre tous par sa vaillance, montrez-la, cette piti, dans votre courroux contre l'ennemi. Ravissez-leur cette joie, vengez-vous de leur cruaut. Ne vous laissez point abattre par ce qui nous arrive, puisqu'il faut que ceux qui tendent de grandes choses prouvent toujours quelque malheur. Ce n'est pas sans qu'il en ait cot du sang que Lucullus a vaincu Tigrane, et Scipion Antiochus. Nos anctres ont perdu en Sicile mille vaisseaux, en Italie bien des gnraux et des prteurs ; et il n'en est pas un dont la dfaite les ait empchs de rester les matres de ceux qui avaient d'abord t vainqueurs. Car ce n'est point par la faveur de la Fortune, mais par une fermet inbranlable et par leur courage affronter les prils extrmes, que les Romains sont parvenus ce degr de puissance o ils sont aujourd'hui.

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Telles taient ses paroles et ses exhortations ; mais il voyait que bien peu l'coutaient et s'animaient en l'coutant ; puis, lorsqu'il commanda de pousser le cri de guerre, il fut convaincu de la consternation de l'arme, car ce cri fut bien faible, rare, ingal. Les Barbares, au contraire, poussrent un cri clatant, plein de force et de confiance. L'action commena : la cavalerie des Par- 196 thes, se rpandant sur les ailes, prit les Romains en flanc, et les attaqua coups de flches. En mme temps, la premire ligne, arme de ses pieux, resserra les Romains sur un petit espace. Quelques-uns seulement, pour ne pas mourir frapps de leurs flches, se jetrent sur eux avec l'audace du dsespoir ; ils ne leur faisaient gure de mal, mais ils mouraient d'une mort prompte, sous des coups pouvantables et d'un effet soudain : le large fer des pieux pouss travers l'homme pntrait jusque dans le corps du cheval ; et souvent le coup tait port avec une telle roideur que deux hommes taient percs la fois. Le combat dura ainsi jusqu' la nuit : alors les Parthes se retirrent, en disant qu'ils voulaient bien accorder Crassus cette nuit-l seulement pour pleurer son fils, moins que, aprs avoir fait de plus sages rflexions sur sa situation, il n'aimt mieux se rendre auprs de l'Arsacs que d'y tre tran. Et ils dressrent leurs tentes prs de celles des Romains. Ils taient remplis des plus grandes esprances ; quant aux Romains, la nuit fut bien triste pour eux : ils ne s'occuprent ni de donner la spulture aux morts, ni de panser les blesss, qui expiraient dans les douleurs les plus cruelles : chacun pleurait sur soi-mme. Car il paraissait impossible d'chapper, soit qu'on attendit le jour dans cette position, soit qu'on se jett pendant la nuit travers ces plaines sans bornes. Les blesss taient encore un grand embarras : les emporter, c'tait se gner dans la fuite, et la rendre plus lente ; si on les abandonnait, leurs cris apprendraient l'ennemi le dpart des autres. Pour Crassus, bien qu'on le crt la cause de tous ces maux, cependant tous dsiraient de le voir et de l'entendre. Mais lui, retir l'cart dans un coin obscur, couch terre et la tte voile, il offrait la multitude un exemple des vicissitudes de la Fortune ; aux gens senss, des suites de la folie et de l'ambition. Il ne 197 lui avait pas suffi d'tre le premier et le plus grand entre tant de milliers d'hommes ; et, parce que deux hommes lui taient prfrs, il croyait que tout lui manquait. Alors donc les lieutenants Octavius et Cassius voulurent le relever et lui rendre le courage. Lorsqu'ils virent qu'il tait compltement abattu, ils convoqurent eux-mmes les centurions et les chefs de bandes, et ils dlibrrent avec eux. Il fut dcid qu'on ne resterait point ; et on leva le camp sans trompette, et d'abord en silence. Mais, lorsque ceux qui ne pouvaient suivre s'aperurent qu'on les abandonnait, leurs gmissements et leurs clameurs remplirent le camp de dsordre et de confusion. Le trouble et l'pouvante s'emparrent de ceux qui dj avaient pris les devants : ils s'imaginrent que les ennemis accouraient aprs eux. A force de retourner sur leurs pas, de se mettre en bataille, de charger sur des btes de somme ceux des blesss qui les suivaient, et de faire descendre les moins malades, ils perdirent un temps considrable. Il n'y eut qu'Ignatius qui, avec trois cents cavaliers, arriva jusqu' Carrhes vers le milieu de la nuit. Il appela en langue romaine les hommes en sentinelles sur les murs ; et, ceux-ci lui ayant rpondu, il leur recommanda d'aller dire Coponius, leur commandant, qu'il y avait eu une grande bataille entre Crassus et les Parthes. Et, sans dire rien autre chose, ni qui il tait, il marcha vers le pont, et sauva les gens qui taient avec lui ; mais on l'a blm d'avoir abandonn son gnral. Cependant, ce mot jet en passant Coponius fut utile Crassus. Coponius, rflchissant, la prcipitation de celui qui avait parl et l'obscurit de son discours, qu'il n'avait rien de bon annoncer, commanda aussitt ses troupes de prendre les armes ; et, ds qu'il fut inform que Crassus tait en marche, il alla au-devant de lui, recueillit et fit entrer l'arme dans la ville. Les Parthes s'taient bien aperus pendant la nuit de 198 la retraite des Romains ; cependant ils ne les poursuivirent point. Mais, ds le point du jour, ils entrrent dans le camp ; et ceux qu'on y avait laisss, et qui n'taient pas moins de quatre mille, furent gorgs. Leur cavalerie prit en outre beaucoup de fuyards qui erraient par la plaine. Le lieutenant Varguntinus (33) perdit d'un seul coup avant le jour quatre cohortes, qui s'taient gares de la route. Retires sur un tertre, environnes par l'ennemi, elles furent massacres, l'exception de vingt hommes seulement, qui se prcipitrent en avant l'pe nue travers les Barbares : ceux-ci, tonns, se retirrent, leur ouvrirent un passage, et les laissrent s'en aller ensuite au pas jusque dans Carrhes. Surna reut un faux avis que Crassus s'tait chapp avec les principaux personnages de son arme, et que la foule qui s'tait coule dans Carrhes n'tait qu'un ramas d'hommes sans importance. Il crut donc avoir perdu le fruit de sa victoire ; nanmoins il doutait encore, et dsirait savoir la vrit, afin de rester l et de faire le sige de la ville, ou bien de laisser les Carrhniens et de se mettre la poursuite de Crassus. Pour cela il dpcha un homme qu'il avait auprs de lui, et qui savait les deux langues, avec ordre de s'approcher des murs et d'appeler en langue romaine Crassus lui-mme ou Cassius, et de leur dire que Surna voulait avoir avec eux une entrevue. L'interprte tant venu faire cette proposition, on la rapporta Crassus, qui l'accepta. Bientt aprs arrivrent, de l'arme des Barbares, des Arabes qui connaissaient fort bien de vue Crassus et Cassius, parce 14

qu'ils avaient t dans le camp des Romains avant la bataille. Ceux-ci, ayant vu Cassius sur les murs, lui dirent que Surna tait dispos traiter, et qu'il leur accordait de 199 se retirer sains et saufs, pourvu qu'ils devinssent amis du roi, et qu'ils abandonnassent la Msopotamie. Surna, disaient-ils, croit ce parti plus avantageux aux uns et aux autres que d'en venir aux dernires extrmits. Cassius accepta ; et, comme il demandait qu'on fixt le lieu et l'heure de l'entrevue de Surna et de Crassus, ils dirent que cela serait fait ; et, ayant tourn bride, ils s'en allrent. Donc Surna, charm de tenir ces deux personnages, et de pouvoir les assiger, amena ses Parthes le lendemain au point du jour. D'abord les Parthes accablrent les Romains d'injures, et leur dclarrent que, s'ils voulaient obtenir une capitulation, il fallait leur livrer Crassus et Cassius enchans. Indigns d'avoir t ainsi tromps, les Romains dirent Crassus de renoncer l'esprance vaine et loigne du secours des Armniens : ils ne voulaient plus que fuir. Mais il fallait que ce projet ne ft connu d'aucun des Carrhniens avant l'heure de l'excution. Cependant il fut connu d'Andromachus, le plus perfide de tous : cet homme l'apprit de Crassus ; et Crassus avait en lui tant de confiance, qu'il le choisit mme pour guide. Aussi rien n'chappa aux Parthes : Andromachus les informait de tout. Les Parthes n'ont pas coutume de combattre de nuit ; il ne leur est mme pas ais de le faire : et c'est pendant la nuit que Crassus s'en allait. Andromachus manuvra de manire ne pas laisser les Parthes trop en arrire, pour qu'ils pussent atteindre les Romains. Il guidait ceux-ci tantt par une route, tantt par une autre ; la fin, il dtourna l'arme de son chemin, et l'engagea dans des marais profonds et des lieux tout coups de fosss, travers lesquels avanaient avec peine et par mille dtours ceux qu'il tranait aprs lui. Il y en eut plusieurs qui jugrent, ces marches et contre-marches, qu'Andromachus ne pouvait avoir de bonnes intentions, et qui ne voulurent 200 plus le suivre. Cassius retourna vers la ville de Carrhes ; et ses guides, qui taient des Arabes, lui conseillant d'attendre que la lune et dpass le Scorpion : Pour moi, rpondit-il, je crains encore plus le Sagittaire (34). Et il se mit chevaucher vers l'Assyrie, avec cinq cents cavaliers. D'autres, conduits par des guides fidles ; occuprent un terrain montagneux qu'on appelle les Sinnaques (35), et ils s'y tablirent en sret avant le jour. Ils taient environ cinq mille, sous le commandement d'un brave officier, nomm Octavius. Pour Crassus, le jour le surprit engag par l'artifice d'Andromachus dans ces terrains difficiles et dans ces marais. Il avait avec lui quatre cohortes armes de boucliers, fort peu de cavaliers, et cinq licteurs. Aprs bien des fatigues, il rentrait peine dans le grand chemin avec ses gens, que dj les ennemis taient sur lui. Il tait encore douze stades (36) d'Octavius. Il se retira sur une autre crte de montagne, d'un accs moins difficile, mais aussi moins sre : elle tait domine par les Sinnaques, et s'y rattachait par une longue chane qui s'tend dans cette direction travers la plaine. C'est donc en vue de la troupe d'Octavius qu'il se trouvait dans cette position critique. Octavius accourut le premier des hauteurs son secours, avec un petit nombre de ses gens ; il fut bientt suivi de tous les autres, qui se reprochrent leur lchet. Et tous ensemble fondirent sur les ennemis, les repoussrent de la crte, et, plaant Crassus au milieu d'eux et le couvrant de leurs boucliers, ils s'crirent firement que les Parthes n'avaient pas un trait qui pt atteindre le corps de leur gnral en chef, tant qu'ils 201 ne seraient pas tous morts en combattant pour le dfendre. Surna, remarquant que l'ardeur des Parthes s'moussait, et que, si la nuit survenait et que les Romains se saisissent des montagnes, ils seraient alors tout fait hors de prise, tendit un pige Crassus. On lcha quelques-uns des prisonniers, qui, dans le camp, avaient entendu des Barbares s'entretenir ensemble : ceux-ci disaient dessein que le roi ne voulait pas faire aux Romains une guerre sans trve, mais acqurir leur amiti par la reconnaissance, en traitant Crassus avec humanit. Les Barbares cessrent le combat ; et Surna, s'tant avanc vers le coteau d'un pas tranquille, avec ses principaux officiers, dbanda son arc, et tendit la main vers Crassus, en l'invitant une entrevue. C'est malgr lui, disait-il, que le roi vous a fait prouver sa vigueur et sa puissance. Maintenant, il veut de lui-mme vous montrer sa clmence et sa bont, en vous promettant et en vous donnant la libert de vous en aller sains et saufs. Les Romains accueillirent les paroles de Surna avec une ardeur et une joie extrmes. Mais Crassus, qui n'avait jamais trouv chez les Parthes que tromperie, et qui ne voyait pas de motif raisonnable un changement si soudain, n'y crut point, et en dlibrait avec ses officiers. Les soldats se mirent crier qu'il y devait aller, puis l'injurier, le traiter de lche. Ils lui reprochent qu'il les livre la mort en les forant de combattre contre des ennemis auxquels il n'ose pas mme aller parler tandis qu'ils sont sans armes. Il essaya d'abord de les prier, puis de leur dire que, s'ils voulaient prendre patience le reste du jour dans ce terrain montagneux et escarp, ils pourraient aisment se sauver pendant la nuit. Et il leur montrait la route, et il les invitait ne point rejeter l'esprance d'un salut prochain. Mais l'irritation croissait contre lui, et ils frappaient sur leurs armes en le mena202 ant. Crassus, effray, descendit du coteau, et, se retournant vers les siens, dit seulement ces paroles : 15

Octavius, et toi, Ptronius, et vous tous, officiers romains ici prsents, vous voyez la ncessit qui m'est impose; et vous tes tmoins des traitements ignominieux et de la violence laquelle je suis en butte. Mais dites tout le monde, dites, si vous chappez ce danger, que c'est par la perfidie des ennemis, et non par la trahison de ses concitoyens, que Crassus a pri. Octavius n'eut pas le courage de rester, et il descendit avec lui. Les licteurs voulaient le suivre : Crassus les renvoya. Les premiers des Barbares qui vinrent sa rencontre furent deux Grecs mtis. Ils sautrent bas de leurs chevaux, salurent profondment Crassus, et, lui adressant la parole en grec, ils l'engagrent dpcher quelques hommes, pour reconnatre que Surna et ses gens s'avanaient sans armes et sans pes. Crassus leur rpondit : Si j'avais fait le moindre cas de la vie, je ne serais point venu me mettre en votre pouvoir. Cependant il envoya les deux frres Roscius pour demander de quoi l'on traiterait, et combien on serait dans l'entrevue. Surna les fit tout d'abord arrter et mettre sous bonne garde ; puis lui-mme il s'avana cheval avec ses principaux officiers, et soudain : H quoi ! s'cria-t-il, le gnral en chef des Romains est pied, et nous cheval ! Et il donna ordre qu'on lui ament un cheval ; et, comme Crassus disait que ni l'un ni l'autre n'avait tort, puisqu'ils se rendaient l'entrevue chacun la manire de son pays, Surna reprit que, ds ce moment, il y avait trait et paix entre le roi Hyrods et les Romains, mais qu'il fallait en aller signer les conditions au bord du fleuve : Car, ajouta-t-il, vous ne vous souvenez gure de vos conventions, vous autres Romains. Et il tendit la main Crassus. Celui-ci voulant faire venir son cheval : Tu n'en as pas besoin, reprit Surna ; en voici un que le roi te donne. En 203 mme temps ou amena un cheval dont le frein tait d'or ; les cuyers enlevrent Crassus, le placrent dessus, et, marchant ses cts, ils se mirent frapper le cheval, pour presser sa marche. Octavius, le premier, saisit la bride du cheval pour l'arrter ; ensuite Ptronius, un des tribuns de lgion, puis les autres, se mirent la traverse, tchant de retenir le cheval, et d'carter ceux qui pressaient Crassus des deux cts On commena par se pousser et s'agiter en tumulte, puis on en vint aux coups ; et Octavius, tirant son pe, tua l'cuyer d'un des Barbares ; mais lui-mme il tomba mort, frapp par derrire. Ptronius, embarrass et ne pouvant se servir de ses armes, reut un coup sur sa cuirasse, et sauta bas de son cheval sans avoir t bless. Crassus fut tu par un Parthe nomm Promaxthrs. Suivant d'autres, ce n'est pas Promaxthrs qui le tua ; mais, quand Crassus fut tendu terre, c'est lui qui lui coupa la tte et la main droite. Mais on parle de ces faits par conjectures plutt que d'aprs une connaissance certaine ; car, de tous ceux qui taient prsents, les uns prirent en combattant autour de Crassus, les autres se prcipitrent aussitt vers la montagne. Les Parthes allrent eux en leur disant que Crassus avait reu son chtiment ; et Surna engagea les autres descendre avec confiance. Les uns descendirent et se livrrent lui ; les autres se dispersrent pendant la nuit. Il s'en chappa un petit nombre ; les Arabes donnrent la chasse au reste, les prirent et les massacrrent. On rapporte qu'il y eut en tout vingt mille morts et dix mille prisonniers. Surna envoya Hyrods, en Armnie, la tte et la main de Crassus ; puis il fit rpandre par des courriers jusqu' Sleucie le bruit qu'il amenait Crassus vivant, et il prpara une pompe burlesque, qu'il appelait par drision un triomphe. Un des prisonniers, qui ressem- 204 blait Crassus (c'tait un nomm Caus Paccianus), fut revtu d'un costume barbare, dress rpondre aux noms de Crassus et de gnral, plac sur un cheval, et conduit dans cet appareil. Devant lui s'avanaient sur des chameaux des trompettes et des licteurs. Aux faisceaux taient attaches des bourses, et aux haches des ttes de Romains frachement coupes. Derrire marchaient des courtisanes de Sleucie, musiciennes qui chantaient des chansons bouffonnes et railleuses sur la mollesse et la lchet de Crassus. Cette farce tait faite pour le peuple. Mais ensuite Surna assembla le Snat de Sleucie, et il y apporta les livres obscnes d'Aristide, intituls Milsiaques (37). Et certes il n'y avait pas l supposition de sa part. On avait rellement trouv ce livre dans le bagage de Rustiusb (38) ; et Surna en avait pris occasion de se rpandre en injures et en violentes critiques contre les Romains, qui, mme en faisant la guerre, ne pouvaient s'abstenir de lire et de faire de pareilles infamies. Cependant les habitants de Sleucie reconnurent le grand sens d'sope, en voyant Surna mettre dans la poche de devant de la besace, les obscnits milsiennes, et dans celle de derrire la Sybaris parthique qu'il tranait sa suite dans ses chars de concubines. En effet, son arme ressemblait, mais dans un sens inverse, ces vipres et ces scytales (39), dont on parle tant : l'extrieur et le front en taient terribles et sauvages ; on n'y voyait que lances, arcs et chevaux ; mais la queue de la phalange ce n'tait plus que courtisanes, cymbales, chants, que nuits entires donnes au commerce des femmes. Certainement Rustius tait blmable ; mais bien impudents 205 taient les Parthes de blmer les Milsiaques, quand ils avaient eu pour rois plusieurs Arsacides ns de courtisanes milsiennes et ioniennes. Tandis que ces faits s'accomplissaient, Hyrods avait dj fait la paix avec Artavasds l'Armnien ; et ils taient convenus du mariage de la sur d'Artavasds avec Pacorus, fils d'Hyrods. Ils se donnaient rciproquement des festins et des banquets, dans lesquels on rcitait ordinairement des posies grecques. Car Hyrods n'ignorait ni 16

la langue ni la littrature des Grecs. Artavasds lui-mme faisait des tragdies, et il crivait des discours et des histoires, dont une partie a t conserve jusqu' nos jours. Lorsqu'on apporta la tte de Crassus la porte de la salle, les tables venaient d'tre enleves, et un acteur tragique, nomm Jason, de Tralles (40), chantait le rle d'Agave dans les Bacchantes d'Euripide, la grande satisfaction des spectateurs. Sillacs se prsenta l'entre de la salle ; et, aprs s'tre prostern, il jeta aux pieds d'Hyrods la tte de Crassus. Les Parthes firent retentir des applaudissements et des cris de joie ; et les officiers de service firent asseoir table (41) Sillacs par ordre du roi. Jason passa son costume de Penthe un personnage du chur, et, prenant la tte de Crassus, avec le dlire d'une bacchante et saisi d'un enthousiasme rel, il se mita chanter ces vers (42) : Nous apportons des montagnes ce cerf qui vient d'tre tu ; Nous allons au palais ; applaudissez notre chasse ; -propos qui plut fort tout le monde. Et, lorsqu'en 206 continuant le dialogue avec le chur, il arriva prononcer ces mots : Qui l'a tu (43) ? C'est moi, c'est moi qu'en revient l'honneur, Promaxthrs, qui tait au festin, s'lana d table, et lui prit des mains la tte, en s'criant : C'est moi de chanter le morceau plutt qu' lui. Le roi, charm de cet incident, lui donna la rcompense d'usage, et fit don d'un talent Jason. Tel est l'exode (44) par lequel finit, comme une tragdie, l'expdition de Crassus. Cependant Hyrods reut la juste punition de sa cruaut, et Surna de sa perfidie. Surna fut peu de temps aprs mis mort par Hyrods, jaloux de sa gloire. Hyrods perdit Pacorus vaincu dans une grande bataille par les Romains ; il tomba malade lui-mme et devint hydropique, et Phraate, son fils, conspira contre lui et lui donna du poison. La maladie reut et absorba en elle-mme le poison et ils se chassrent l'un l'autre : Hyrods se sentait soulag ; mais alors Phraate prit la route la plus courte : il l'trangla.

NOTES (1) Environ dix-huit cent mille francs de notre monnaie (2) Plus de quarante millions de notre monnaie. (3) Probablement celui qui lut surnomm Polyhistor, cause de la varit de ses connaissances, et qui vcut du temps de Sylla ; il tait, selon les uns, de Milet, selon les autres, de Cotye en Phrygie. (4) Plutarque a oubli cette promesse, et cest ce qui a fait adopter par quelques-uns une autre interprtation des mots . Ricard, entre autres, traduit : Mais cela neut lieu que longtemps aprs. Jai mieux aim prter Plutarque un oubli quune sottise. (5) Dautres lisent Pacianus. (6) Historien latin qui avait compos des Annales de lhistoire romaine en plusieurs livres. Il vcut sous Auguste, et ne mourut quau commencement du rgne de Tibre. (7) Ville de la Btique, aujourdhui Malaga, dans lAndalousie. (8) Ce titre ne se donnait ordinairement quaux gnraux qui commandaient en chef et qui avaient remport quelque grande victoire : ctaient les soldats qui le dcernaient. (9) On pense que cest la ville que les Latins nommaient Tuder. (10) Environ cinq millions de notre monnaie. 17

(11) On connat le vers o Horace applique la mme expression aux potes satiriques : Fenum habet in cornu, longe fuge, dans la quatrime satire du premier livre. (12) Les deux autres se nommaient Chrysus et OEnomaus. (13) On vit laccomplissement de cette prdiction dans la faon glorieuse dont mourut Spartacus, les armes la main, la tte de ses compagnons, et faisant des prodiges de valeur. (14) Claudius Glaber, suivant Florus, et, suivant les pitoms de Tite-Live, Claudius Pulcher. (15) Daprs les pitoms de Tite Live cette montagne tait le Vsuve, qui ntait point encore un volcan terrible avec son cratre au sommet. (16) Salines tait dans la Campanie. (17) Environ quinze lieues. (18) Ville de Lucanie, et dont on attribuait la fondation Philoctte. (19) Voyez la Vie de Marcellus dans le deuxime volume. (20) Dans la Vie de Pompe, cet homme est appel Gaus Aurlius. (21) Probablement les dieux infernaux, auxquels, dans certaines circonstances, on donnait des noms extraordinaires. (22) Ctait, suivant Etienne de Byzance, une ville de la Msopotamie, dans la province dOsrhone. (23) Cest Hirapolis de Carie. (24) C'tait le nom commun tous les rois des Parthes ; le nom propre de celui dont il est question ici tait Hyrods, suivant Plutarque, ou, suivant dautres, Orods. (25) Je lis, avec Heiske, , au lieu de sans ngation. Appien dit positivement que Crassus-tmoigna une vive reconnaissance Artabaze ; et on ne voit pas bien pourquoi il laurait remerci assez froidement, comme le dit le texte vulgaire de Plutarque. (26) Ville de Syrie, sur lEuphrate, qui avait pris son nom du pont, , quAlexandre y avait fait construire. (27) Appien le nomme Acbarus, et Dion, Augarus. (28) Cest le mme que Plutarque a nomm plus haut Artabaze. (29) Il parat que le pays des Murgiens tait voisin de l'Hyrcanie. (30) On ne sait pas ce que c'tait que ce Mgabacchus ; en tout cas, ce nom n'est pas celui d'un Romain. (31) Ville de la Msopotamie. (32) Ischnes, ou lchnes, tait aussi en Msopotamie, vers les bords de l'Euphrate. (33) Le vritable nom est plutt Varguntius, comme l'crivaient les Romains. (34) Allusion la force principale de l'arme des Parthes, qui taient les archers. (35) Prs du Tigre. (36) Un peu plus d'une demi-lieue. (37) C'tait la chronique scandaleuse de Milet, rdige sous forme de fables ou de nouvelles.

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(38) On propose de lire ici Roscius, un des deux frres dont il a t parl plus haut. (39) C'est l'espce de reptile appel musaraigne. (40) Tralles tait une ville de Carie. (41) Il n'y a point l de contradiction avec ce qui vient d'tre dit, que les tables venaient d'tre enleves : on enlevait les tables chaque service. (42) Bacchantes, vers 1168. Mais le texte de Plutarque diffre lgrement de celui d'Euripide. (43) Il y a, dans le texte d'Euripide : Quelle est celle qui l'a frapp ? (44) L'exode, dans la tragdie antique, tait une sorte d'pilogue qui servait complter le dnouement, en Source : http://remacle.org/bloodwolf/historiens/Plutarque/crassuspierron.htm

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