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INSTITUT de FRANCE Acadmie des sciences Sance solennelle Mardi 25 novembre 2003 LA MORT AU CUR DU VIVANT Nicole M.

M. LE DOUARIN Secrtaire perptuelle


Le rve de chaque cellule, a crit Franois Jacob, est de devenir deux cellules. Ce rve est certainement celui de la cellule originelle, luf, cette sphre infime de matire vivante, qui construira le corps tout entier, celui dun ver ou celui dun lphant. Cette cration de la matire vivante, lorganisation et la gense de la forme ont t au cours de lhistoire de la biologie, les matres mots pour dfinir les mcanismes qui sous-tendent le dveloppement des organismes. Parvenir dcouvrir comment se dclenche ou sarrte la duplication du patrimoine gntique a donc t la cl du secret de la gnration. En revanche, il ntait venu lesprit daucun des biologistes du XIXme et de la plus grande partie du XXme sicle, que la mort des cellules pouvait jouer un rle aussi important que leur prolifration dans la construction du vivant. Des pisodes de mort cellulaire chez lembryon avaient bien t dcrits par les histologistes. Mais, parce que le dveloppement est avant tout gense et non destruction, ils furent considrs comme un dfi au bon sens et par consquent anecdotiques et ngligeables Cependant, alors que les observations microscopiques des embryons devenaient plus prcises, les cas de destruction tissulaire localise se rvlrent plus courants quon ne croyait et acquirent le statut de processus intgraux du dveloppement. Lexemple princeps est celui de la main dont les doigts ne deviennent indpendants les uns des autres quaprs que la membrane palmaire qui les unit chez lembryon ne subisse chez le ftus une destruction totale. Le besoin de faire le point sur ce sujet se fit bientt pressant, si bien quen 1966, le biologiste amricain John Saunders pouvait crire un article intitul : la mort dans les systmes embryonnaires qui commenait ainsi : Cest avec inconfort que lon se confronte lide que la mort cellulaire fait partie du dveloppement de lembryon ; en effet, pourquoi un embryon se projetant vers un avenir chaque jour plus incertain devrait-il dilapider dans la mort les ressources dnergie et dinformation quil a laborieusement acquises partir dun tat initialement moins ordonn ? . Notre point de vue sur ce sujet sest depuis profondment modifi. Une rvolution conceptuelle sest produite au cours des 15 dernires annes et se poursuit encore. On considre aujourdhui que la mort des cellules est un procd aussi naturel, aussi courant et aussi crucial pour le dveloppement et la survie des organismes que ne lest la vie mme des cellules et leur prolifration. Quelques vnements dont limportance na pas t immdiatement perue, ont marqu lhistoire de nos ides sur ce sujet. Le premier fut la dmonstration au dbut des annes 1950 par Victor Hamburger, lUniversit de Saint-Louis aux Etats-Unis, que la quantit de motoneurones produits dans la moelle pinire est de beaucoup suprieure au nombre de ceux qui sont capables dtablir une synapse avec une fibre musculaire. Cette condition tant ncessaire leur survie, une vague de
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mort neuronale survient un stade prcis du dveloppement embryonnaire et conditionne le nombre final de motoneurones. Ainsi, la nature a-t-elle adopt la stratgie dune hyperproduction suivie de la mort des cellules inutiles. Quant au choix qui stablit entre les neurones qui survivent et ceux destins mourir, il nest en rien pr-programm mais rsulte dun phnomne de slection en ce sens quil repose essentiellement sur le hasard : seuls survivent les neurones qui les premiers parviennent tablir la priphrie une synapse efficace. Le neurone est alors sauv parce que le muscle lui fournit des facteurs qui le maintiennent en vie et lui permettent de se diffrencier. Ces substances furent appeles lpoque facteurs de croissance. Leur dcouverte revient Rita Levi-Montalcini qui, ds les annes 1950, dmontrait la dpendance des neurones sympathiques et sensoriels vis--vis dun facteur quelle russit, avec Stanley Cohen purifier en 1956. Il sagit du NGF (pour Nerve Growth Factor), le premier dune famille de protines agissant sur les neurones et dont la caractrisation et le clonage du gne ont attendu encore 20 ans. Ce mme mcanisme de production puis de destruction slective des cellules nerveuses a t retrouv dans tous les centres nerveux du cerveau et de la moelle pinire. Ainsi, la mort cellulaire apparaissait-elle comme un phnomne normal du dveloppement neural. Un autre chapitre de la physiologie dans lequel ont t accomplis des progrs spectaculaires au cours de la seconde moiti du XXme sicle, a conduit voir dans la mort cellulaire un mcanisme incontournable de la mise en place des dfenses immunitaires. Il est apparu que nos lymphocytes, quils soient T originaires du thymus, ou B produits par la moelle osseuse, sont capables de combattre les microbes et virus dans leur immense diversit par un procd de reconnaissance molculaire dou d une tonnante spcificit. Chaque lymphocyte porte sur sa membrane un type de rcepteur qui lui permet d identifier un antigne particulier parmi le nombre quasi illimit de molcules portes par les microbes et les virus prsents dans notre environnement. On sait maintenant quune multitude (plusieurs centaines de milliards) de ces rcepteurs sont produits partir dun nombre limit de gnes. Comment une telle diversit peut-elle natre dun matriau si restreint ? Les gnes de ces rcepteurs ont la particularit est dtre fragments. Ds lors, la combinaison au hasard de leurs diffrents fragments cre la diversit biochimique et structurale ncessaire cette extraordinaire capacit de reconnaissance des antignes microbiens et viraux qui caractrise limmunit adaptative. Mais, au hasard de ces combinaisons, il est invitable que certaines dentre elles gnrent des rcepteurs capables de reconnatre des formes molculaires appartenant lorganisme mme qui les a produites. Elles seront alors aptes dclencher une attaque immunitaire vis--vis du soi. Lvolution, videmment, na pu slectionner un mcanisme aussi dangereux et destructeur. En effet avant que les cellules T et B ne soient libres dans la circulation, celles qui reconnaissent les antignes du soi meurent en grand nombre dans le thymus et dans la moelle osseuse. On a pu valuer que sur les 5 millions de lymphocytes produits chaque jour dans le thymus dune souris seulement 5% survivent. Ces chiffres taient impressionnants mais on avait peine y croire. En effet, si une telle hcatombe avait lieu, on aurait d trouver dans le thymus les traces visibles de la disparition de tant de cellules. Or, il nen tait rien. La dynamique cellulaire des lymphocytes restait donc une nigme. On se basait en effet sur les descriptions prcises de la ncrose, seule modalit connue et clairement identifie de la mort des cellules. La ncrose survient dans certaines pathologies ou lorsque des traumatismes sont infligs aux cellules. Celles-ci commencent par gonfler puis elles clatent et projettent autour delles des enzymes qui altrent les cellules voisines et les amnent se ncroser leur tour. Ainsi, la ncrose se propage par vagues successives en entranant une inflammation qui saccompagne de phnomnes anarchiques de rparation et de cicatrisation. Larchitecture des tissus atteints est profondment modifie, parfois durablement dnature.
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Au contraire, dans la plupart des cas de mort cellulaire survenant au cours du dveloppement, les disparitions massives de cellules ne gnrent aucune lsion. Elles ne sont pas dues une agression dorigine extrieure comme la ncrose, mais une sorte de suicide ou dautosacrifice qui met en jeu un ensemble de gnes spcifiques dont lexistence na t rvle quau cours des annes 1980. Il existe en effet, dans chaque cellule vivante, un programme gntique de mort qui, sil est mis en uvre , entrane sa disparition dans la plus grande discrtion. Dans le processus cataclysmique quest la mort par ncrose, les cellules endommages sont facilement observables au microscope : ce sont des cadavres (dsigns en grec par necros) entours par des macrophages, ces cellules sanguines qui jouent le rle de fossoyeurs dans les tissus. Pour dsigner la mort furtive des cellules qui disparaissent selon un programme intrinsque, apparemment immuable, on a choisi le terme dapoptose du mot grec qui dsigne la chute , comme celle des feuilles des arbres en automne ou celle des ptales des fleurs fanes. Les cellules qui meurent par apoptose implosent plutt que dexploser comme dans la ncrose. Elles commencent par rompre leurs contacts avec les cellules avoisinantes puis se fragmentent au niveau du noyau. Leur cytoplasme se rpartit en petits ballonnets, ou corps apoptotiques , dont la membrane externe intacte empche la libration denzymes lextrieur comme cest le cas dans la ncrose. Les corps apoptotiques sont trs vite absorbs par les cellules avoisinantes. Point nest besoin des macrophages. En effet, il semble bien que toute cellule vivante puisse percevoir les signaux molculaires mis par les cellules en apoptose puis soit capable de les englober et de les faire disparatre en moins dune heure alors quelles sont encore vivantes. Ainsi, la mort par apoptose est rapide et nentrane en gnral ni lsion, ni inflammation, ni cicatrisation : cest pourquoi elle est passe aussi longtemps inaperue. Un nouveau pas a t franchi avec la dcouverte de la cascade des gnes mis en uvre dans lapoptose. Cette dcouverte se produisit dune manire inattendue et sur un organisme qui nest ni un mammifre ni mme un vertbr. Les gnes de mort ont t trouvs par des chercheurs qui voulaient comprendre les mcanismes du dveloppement. Leur matriel dtude tait un petit ver transparent qui avait fait son apparition sur les paillasses de quelques laboratoires grce au non conformisme et au gnie cratif dun chercheur anglais Sydney Brenner dans les annes 1960-70. Ce ver, Caenorhabditis elegans, slve facilement et se reproduit rapidement. S. Brenner, dj fameux pour ses travaux pionniers de gntique molculaire y vit un animal qui se prtait presque aussi bien que les bactries des expriences de mutagense. Cet organisme, trs simple, avait aussi lavantage de possder un embryon transparent au dveloppement tonnamment strotyp. Un groupe de gnticiens anglais et amricains en ont profit pour suivre lune aprs lautre les divisions des cellules qui conduisent de luf lembryon. Ces divisions se produisent dune manire identique chez tous les individus et gnrent 1090 cellules dont 131 meurent peu prs au mme moment et au mme endroit dans tous les embryons de lespce. La gnalogie des cellules qui survivent et constituent le ver est donc connue avec prcision en particulier grce au patientes observations de Jonathan Sulston. A partir de la fin des annes 1970, Robert Horwitz et sa petite quipe, Boston, ont expos des vers en phase de reproduction des mutagnes en cherchant perturber le destin des embryons. Ils dcouvrirent plusieurs catgories de mutants. Ceux chez lesquels aucune des 131 cellules normalement destines disparatre pour assurer le dveloppement harmonieux du ver nest frappe dapoptose. Dans un autre groupe, toutes les cellules de lembryon disparaissent y compris les 959 qui normalement survivent ce qui entrane videmment sa disparition prmature. Les gnes intervenant dans ces diffrents phnotypes ont t appels ced (pour cell deathabnormal). Ils sont au nombre de trois : ced3, ced4 et ced9. Ced3 et ced4 sont indispensables pour que survienne la mort des 131 cellules embryonnaires. Ced9 a leffet inverse, il protge les cellules de laction dltre de ced3 et de ced4. Ainsi, labsence de la protine Ced9 entrane-t-elle la mort des 1090 cellules de lembryon.
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Ltude gntique et molculaire de ces mutations a rvl que les protines produites par les gnes Ced3 et Ced4 sont responsables du dclenchement de lapoptose. Elles jouent le rle dexcuteurs. Leur effet est antagonis par ced9. Cependant, cette protine nest pas ncessaire la survie des cellules. Lorsque les trois gnes ced3, ced4, et ced9 sont inactivs, aucune cellule de lembryon nentre en apoptose au cours du dveloppement. Dans les embryons normaux, les 959 cellules qui survivent, produisent la fois les excuteurs Ced3 et Ced4 et le protecteur Ced9. Ce dernier manque, au contraire, dans les 131 qui disparaissent, elles meurent par dfaut du protecteur . Donc chaque cellule de lembryon produit les protines destines la tuer. Ne survivent que celles qui sont capables, pour un temps, de sopposer la mise en uvre du programme de mort. La rvlation essentielle des recherches ce stade, qui se situe vers le milieu des annes 1980, avait t de dmontrer lexistence, dans toutes les cellules du ver, dun appareil suicidaire en permanence actif et ncessitant donc la mise en jeu dinhibiteurs seuls aptes assurer la survie cellulaire. La mort des cellules de lembryon est donc un processus naturel quil convient de combattre en permanence. Pour reprendre la mtaphore du dbut : si le rve de chaque cellule est de devenir deux cellules, elle doit avant de raliser ce projet, chapper un destin prprogramm qui lhabite depuis son origine et qui est prt se mettre en uvre : celui de mourir. En 1986, les gnes de mort et leurs antagonistes ntaient encore que des entits virtuelles, rvles chez les mutants sur la base des effets produits par leur absence. La communaut scientifique tait peu intresse par les travaux de Bob Horwitz sur le contrle du suicide cellulaire chez ce reprsentant peu prestigieux du monde vivant. A cette poque, de nombreux laboratoires spcialiss en biologie molculaire mais travaillant sur des modles animaux plus classiques, plus proche de lhomme aussi, auraient pu trs rapidement isoler et squencer les gnes concerns. Cest finalement la petite quipe dHorwitz quil revint de mener bien ce travail qui ncessita plusieurs annes. Mais pendant ce temps, les progrs dans ce domaine ont surgi dautres sources. David Vaux, un jeune chercheur australien travaillant aux Etats-Unis sur des cancers de la ligne sanguine, sintressait un gne appel bcl2 qui avait t identifi au site de rarrangements chromosomiques trouvs dans plusieurs types de lymphomes. Ce gne avait t clon et, grce des expriences de transgense chez la souris, il tait apparu que lexpression de bcl2 dans des cellules mylodes et lymphodes empchait la mort cellulaire survenant dans des cultures lorsque celles-ci taient prives de facteurs de croissance. Par ailleurs, on observait que Bcl2 pouvait aussi empcher la mort naturelle inflige aux neurones au cours du dveloppement. En 1992, David Vaux ralisait une exprience qui, rapproche des donnes fournies par les recherches sur C-elegans, devait changer notre vision du phnomne de mort cellulaire. Il provoqua lexpression par transgense du gne bcl2 humain dans un embryon du ver dont le gne Ced9 avait t inactiv par une mutation. Toutes les cellules de cet embryon dpourvu de son protecteur naturel, sont nous le savons, voues une mort rapide. Mais, la prsence de la protine Bcl2 humaine permit un dveloppement normal de cet embryon en restituant une fonction de protection identique celle exerce par Ced9. La protine humaine a donc t capable de rprimer la mort programme des cellules de cet tre primitif et dinhiber laction des excuteurs Ced3 et Ced4 du ver. Cela signifie quau cours des centaines de millions dannes dvolution des tres vivants, le systme des gnes de mort et de survie des cellules a t conserv pratiquement intact. Malgr les innombrables mutations alatoires qui se sont produites et les changements considrables qui ont permis lvolution depuis les nmatodes jusqu lhomme, les gnes qui, dune manire coordonne, rglent la vie et la mort ont conserv leur structure et leur fonction.
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Le petit nmatode commena ds lors susciter lintrt dun public scientifique plus large et acquit le statut de modle dont ltude prsente un intrt gnral. Deux ans aprs lexprience de David Vaux, Horvitz et son groupe dvoilaient en 1994 la squence du gne Ced9. Des rgions entires de cette squence se retrouvaient dans le gne bcl2 dautres sen loignaient. On pouvait en conclure que les domaines identiques dans les deux gnes sont ceux qui jouent un rle dans linhibition du complexe form par les protines Ced3-Ced4 responsables du dclenchement de lapoptose. Cest encore une homologie de squence entre un gne de mammifre et Ced3 leffecteur de lapoptose qui a permis de comprendre que le dclenchement de la mort cellulaire tait li lactivit de protases. On sait maintenant quelles forment la famille des caspases dont plus de 15 membres ont t identifis chez les vertbrs. Ainsi, ce systme gnique qui permet la cellule de rguler sa survie et sa destruction a-t-il t maintenu au cours de lvolution comme beaucoup dautres qui interviennent dans des processus fondamentaux de la vie. Les tres dans lesquels des mutations en avaient supprim lefficacit nont pas pu survivre. Au cours de lvolution, les g nes prsents chez les formes primitives, les plus anciennes de larbre de vie, se sont souvent dupliqus, ont t recopis et modifis dans les tres plus volus. Cest ce qui sest produit dans ce systme comme dans beaucoup dautres. Il en rsulte que le nombre de combinaisons possibles des signaux qui tendent rprimer ou dclencher le suicide de la cellule est trs grand et leurs interactions dune extrme complexit. La grille de lecture relativement simple fournie par le modle princeps qua constitu C. elegans dans lhistoire de cette recherche a t particulirement prcieuse pour dcrypter les mcanismes qui conduisent la vie ou la mort des cellules. Limportance des rsultats obtenus par les mthodes gntiques sur ce modle a t reconnue par lattribution en 2002 du Prix Nobel de Physiologie et Mdecine Sydney Brenner, Robert Horvitz et Jonathan Sulston. Lhistoire mme de ce chapitre relativement nouveau de la biologie cellulaire avait dabord amen les chercheurs penser que le pouvoir de sautodtruire par ce quon avait appel la mort programme tait une proprit exclusive des cellules de lembryon o elle jouait , dans la construction du corps , un rle aussi important que la production de nouvelles cellules. Il est assez vite apparu que lapoptose se poursuit bien au del de la naissance et quelle constitue un lment essentiel dans le maintien du bon fonctionnement des organismes. Elle existe en effet chez tous les tres multicellulaires. On a pu montrer que mme chez les unicellulaires, elle intervient dans lquilibre des populations et dans leurs relations avec le milieu extrieur. Limportance du phnomne dapoptose chez ladulte est manifeste lorsquon considre lvaluation avance chez un homme adulte compos de plusieurs dizaines de milliers de milliards de cellules qui, par jour, en perdrait au moins une centaine de milliards (soit 1011), soit plusieurs millions de cellules par seconde. Des rgions entires de notre corps sont le site dun renouvellement rapide, il en est ainsi de la peau, de la paroi interne de lintestin et du sang. Les composs issus des cellules mortes sont rutiliss pour la construction de nouveaux tissus. Nous nous nourrissons donc en permanence dune part de nous-mme et, comme Phoenix, loiseau mythique, nos renaissons chaque jour, en partie, de nos cendres. Tous les tissus composant notre corps ne sont pas soumis un renouvellement aussi rapide que le sang, la peau ou la paroi interne de lintestin. La diffrenciation cellulaire confre aux cellules spcialises une dure de vie variable. Les cellules de la peau et celles qui tapissent lintestin perdent le pouvoir de se diviser. Elles ne vivent que quelques jours (3 ou 4 jours pour la paroi de lintestin). Comme celles du sang, elles sont sans cesse renouveles grce lactivit de cellules souches qui restent indiffrencies. En revanche, les neurones qui constituent le cerveau sont pour la plupart produits pendant la vie embryonnaire, une fois pour toutes.
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La dynamique de renouvellement des cellules sanguines a t particulirement tudie. Dune manire gnrale, les cellules souches gnrent plus de cellules que ncessaire, un ajustement se produit ensuite, via des facteurs produits par dautres tissus. Ainsi, les prcurseurs des globules rouges ont-ils besoin dune hormone, lrythropotine, pour inhiber leur programme intrinsque de mort. Cest la quantit drythropotine produite par le rein qui rgle la quantit de cellules souches sanguines qui survivent et par consquent la quantit de globules rouges. Lquilibre et la taille des organes sont troitement rgls, on le sait, pas seulement en ajustant la prolifration des cellules mais aussi parce quune bonne partie des cellules ainsi produites sont dune manire incessante dtruites par apoptose. La rgulation de la vie et de la mort des cellules dans les organismes est donc cruciale pour leur quilibre fonctionnel. Elle fait partie de la vie sociale des cellules qui les composent. On comprend de mieux en mieux en quoi consistent ces interactions. Les cellules agissent les unes sur les autres en produisant des facteurs ou mdiateurs trs divers. Certains assurent la survie des cellules en inhibant leur programme de mort, dautres dclenchent leur suicide en se liant ce quon appelle des rcepteurs de mort. Un des cas les mieux tudis est celui du couple Fas : rcepteur et ligand. Lorsque le ligand de Fas se lie son rcepteur, celui-ci modifie sa forme et transmet la cellule un signal qui dclenche son autodestruction. Dautres inhibent le dclenchement du programme de mort, ce sont des facteurs de survie comme le NGF pour les neurones et lrythropotine pour les prcurseurs des globules rouges. Ces connaissances ont permis de comprendre les mcanismes responsables de plusieurs maladies. On sait maintenant que les hpatites fulminantes produites par des virus ou par lalcool sont dues la mort massive des cellules du foie. Celles-ci possdent leur surface le rcepteur Fas mais, ltat normal, ne produisent pas le ligand. Par des mcanismes molculaires varis, les virus des hpatites et lalcool provoquent la production par les cellules hpatiques du ligand de Fas ce qui entrane leur destruction rapide. Ces connaissances conduisent concevoir des thrapeutiques radicalement nouvelles.
Enfin, on le sait aujourdhui, le blocage anormal du suicide cellulaire, constitue une tape dcisive dans la transformation dune cellule normale en une cellule cancreuse . Lapoptose, ses causes, ses modalits, ses altrations pathologiques sont dsormais un des domaines de recherche les plus actifs de la Biologie Cellulaire. On voit que beaucoup de chemin a t parcouru depuis que les chercheurs ont commenc se pencher sur le destin des cellules embryonnaires du petit ver C. elegans. Il sagit probablement dun des exemples les plus vidents du caractre imprvisible des dcouvertes scientifiques. Notamment de celles qui ouvrent une voie nouvelle et qui changent notre manire de penser et dapprhender la ralit. Celles qui permettent de donner une signification des faits dj observs mais rests jusque l incompris. Elles sont par essence insouponnes puisque nentrant pas dans les schmas de pense qui ont cours. La recherche vraiment innovante narrive donc ses fins que par surprise. Elle ne peut tre programme : une notion particulirement difficile comprendre et traduire dans les faits par nombre des responsables du financement institutionnel de la recherche. En fait, pour favoriser vraiment la crativit et donc linnovation, il faut laisser les chercheurs libres, accepter quils se trompent et quils semblent parfois un peu perdre du temps. Cela nest en rien incompatible avec une valuation bien comprise et au total efficace de leur activit.