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Le Printemps de Prague fut une priode de dtente et de rformes politiques du rgime communiste en Tchcoslovaquie.

Il fut brutalement interrompu par l'invasion du pays par les troupes du Pacte de Varsovie. A la mort de Staline, en 1953, et avec le courant instaur en URSS par Khrouchtchev, on observe une certaine dtente du rgime totalitaire dans les pays du bloc sovitique. Ce processus se manifeste galement en Tchcoslovaquie partir des annes 60. La position du prsident Novotn est relativement affaiblie par la situation conomique, et des personnalits convaincues que des rformes sont ncessaires accdent des postes-clefs du Parti. Le 5 janvier 1968, Alexander Dubek devient chef du comit central du Parti communiste tchcoslovaque, et, aprs la dmission de Novotn, de nombreuses rformes sont entreprises. Ces dernires mnent une certaine libralisation. La libert de presse est plus grande, et le gouvernement se prpare progressivement au multipartisme. En avril, Dubek annonce son programme politique, le socialisme visage humain . Les opposants au rgime reviennent alors sur le front, et tentent de constituer de nouveaux partis. Il est question de recrer le parti socialdmocrate. Cette situation gne au plus au point le prsident du Soviet suprme, Leonid Brejnev, qui invite en juin Dubek et ses collaborateurs des ngociations bilatrales dans la ville de ierna nad Tisou. Les discussions s'achvent sur un accord l'amiable entrin par la confrence de Bratislava et cens rduire l'influence des forces ractionnaires en Tchcoslovaquie. Les ngociations reprennent en aot, mais Dubek rsiste alors la pression sovitique et celle de certains de ses collgues du Parti, plus conservateurs. Leur conclusion est dcevante pour les Sovitiques, et Brejnev envisage pour la premire fois une intervention militaire.

Celle-ci n'aura lieu qu'aprs plusieurs erreurs stratgiques du chef rformateur du Parti communiste tchcoslovaque, qui souffre de graves problmes psychologiques. Dubek, malgr le fort soutien dont il dispose auprs du Parti communiste hongrois, dcide de ne pas se rendre l'importante confrence de Varsovie, en signe de protestation. Il soulve alors l'indignation de nombre de ses allis haut placs au sein des tats du Pacte de Varsovie. Finalement, cause, entre autres, de l'incomptence diplomatique de Dubek, les troupes du Pacte de Varsovie envahissent la tchcoslovaquie dans la nuit du 20 au 21 aot 1968. Cette invasion met fin au Printemps de Prague (c'est ainsi que la presse trangre nommera a posteriori cette priode de dtente), mais aussi la confiance des citoyens tchcoslovaques en l'Union sovitique. Il faut souligner que cette invasion tait voulue par les opposants de Dubek, qui avaient affirm avant qu'elle ait lieu qu'ils en rpondraient. Mais il n'en fut pas ainsi. Aprs cette priode de dtente commena une priode de remise au pas brutale, la normalisation . Dubek fut alors exclu du Parti, et renvoy au poste de garde forestier en Slovaquie. Pourtant, Brejnev envisagea pendant un temps de revenir la situation qui prcdait l'invasion, car il lui tait impossible de trouver dans la socit tchque des personnalits qui la dfendent. Il finit par remplacer Dubek par Husk, un conservateur loyal, qui mit immdiatement en place la politique de normalisation. Celle-ci devait durer pendant toutes les annes 70, diffrents degrs d'intensit. Dans la conscience populaire, le Printemps de Prague est devenu un symbole de lutte contre le rgime totalitaire, et une possible mobilisation de la nation tout entire. Ce n'est qu'aprs dix-neuf longues annes que le processus de dtente est relanc en URSS par Mikhal Gorbatchev, ce qui devait progressivement mener la chute du bloc de l'Est et de l'Union sovitique.