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Le bossu / par M.

Paul Fval
Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France

Fval, Paul (1816-1887). Le bossu / par M. Paul Fval. 1858.

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LE BOSSU
AVENTURES DE GAPE ET D'EPEE

PREMIRE

PARTIE

LES MAITRES EN FAIT D'ARMES

LA

VALLEE

DE

LOURON.

Il y avait autrefois une ville en ce lieu, la cit de Lorre, avec des temples paens, des amphithtres et un capitole. Maintenant c'est un val dsert o la charrue paresseuse du -cultivateur gascon semble avoir peur d'mousser son fer contre le marbre des colonnes enfouies. La montagne est tout prs. La haute chane des Pyrnes -dchire juste en face de vous ses neigeux horizons, et montre le ciel bleu du pays espagnol travers la coupure profonde qui sert de chemin aux contrebandiers de Venasque. ,; - A quelques lieues de l, Paris tousse, danse, ricane, et rve qu'il gurit son incurable bronchite aux sources de Bagnfes-de-Luchon ; un peu plus loin, de l'autre ct, un autre Paris, Paris rhumatisant,; croit laisser ses sciatiques au fond des sulfureuses piscines de Barges-lesBains. :"-. . Eternellement, la foi sauvera Paris, malgr le fer. la magnsie ou le soufre !
LE SIECLE. XXII.

C'est la valle de Luron, entre la valle d'Aure et la valle de Barousse, la moins connue peut-tre des touristes effrns qui viennent chaque anne dcouvrir ces sauvages contres ; c'est la valle de Louron avec ses oasis fleuries, ses tofrens prodigieux, ses roches fantastiques et sa rivire^ la brune Clarabide, sombre cristal qui se mot entre deux rivs escarpes, avec ses forts tranges et son vieux chteau vaniteux, fanfaron, invraisemblable comme un'pome de chevalerie. En descendant la montagne, gauche de la coupure, sur le versant du petit pic Vjan, vous apercevez d'un coup d'oeil tout le paysage. La valle de Louron forme l'extrme pointe de la Gascogne. Elle s'tend en ventail entre la fort d'Ens et ces beaux bois du Frchet qui rejoignent, travers le val de Barousse, les paradis de Maulon, de Nestes et de Gampan. La terre est pauvre, mais l'aspect est riche. Le sol se fend presque partout violemment. Ce sont des gaves qui dchirent la pelouse, qui dchaussent profondment le pied des htres gans, qui mettent nu la base du roc; ce sont des rampes verticales, fendues de haut en bas par la racine envahissante des pins. Quelque troglodyte a creus sa demeure au pied, tandis qu'un guide ou un berger suspend la sienne au sommet de la falaise. Vous diriez l'aire isole et haute del'aigle. La fort d'Ens suit le prolongement d'une colline qui s'arrte tout coup au beau milieu de la valle pour donner passage la Clarabide. L'extrmit orientale de cette colline prsente un escarpement abrupte o nul sentier ne fut jamais trac. Le sens de sa formation est l'inverse des chanes environnantes. Elle tendrait fermer la valle comme une norme barricade jete d'une montagne l'autre, si la rivire ne l'arrtait court. 27

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PAULFVAL. sieur de Soto-Mayor je ne sais combien de milliers de pistoles. . et plus gueux encore roi le L'Espagnol, plus noble que de semblables faons. que noble, ne pouvait rsister ramena au chteau de Quand monsieur le marquis ce fut une fivre Caylus sa belle madrilne long voile, de la valle de gnrale parmi les jeunes gentilshommes Louron. Il n'y avait'point alors de touristes, ces lovelaces ambulans quis'en vont incendier les coeurs de province favorise les voyages au rapartout o le train de plaisir bais ; mais la guerre permanente avec l'Espagne entretenait de nombreuses troupes de partisans la frontire, et monsieur le marquis n'avait qu' se bien tenir. Il se tint bien; il accepta bravement la. gageure. Le galant qui et voulu tenter la conqute de la belle Ins aurait d d'abord, se.muni^4e--can(:)ns de si'e- n ne s'agissait pas seulement d'un coeur : le coeur tait l'abri derrire les remparts d'une forteresse. Les tendres billets n'y pouvaient rien, les douces oeillades^ y perdaient leus" flammes et leurs langueurs, la guitare elle-mme tait impuissante. La belle Ins tait inabordable. Pas un galant, chasseur d'ours, hobereau ou capitaine, ne put " se vanter seulement d'avoir vu le coin de sa prunelle.. trois Gir,quatre ans, la .C'tait se bien tenir; Au, bout. de_ pauvre Ins repassa enfin le seuil de ce terrible manoir. Cefut pour aller au cimetire. Elle tait morte de solitude et d'ennui. Elle laissait une fille. La rancune des galans vaincus donna au marquis ce surnom de Verrou. De Tarbes Pampelune, d'Argels Saint-Gaudens, vour n'eussiez trouv ni un 'homme, ni une femme, ni un enfant, qui appelt monsieur le marquis autrement . , que Caylus-Verrou. Aprs la mort de sa seconde femme, il essaya encore de se remarier, car il avait cette bonne nature de BarbeBleue qui ne se dcourage point; mais le gouverneur de Pampelune n'avait plus de filles, et sa rputation de gelier tait si parfaitement tablie, que les plus intrpides parmi les demoiselle^ marietf reculrent devant sa recherche. Il resta veuf, attendant avec impatience l'ge o sa fille aurait besoin d'tre, cadenasse., Les. gentilshommes du pays ne l'aimaient point, et* malgi^son opulence, il manquait souvent de compagnie. L'ennui le chassa hors de ses donjons. Il prit l'habitude d'aller chaque anne Paris, o les jeunes courtisans lui empruntaient de l'argent et se moquaient de lui. Pendant ces absences, Aurore restait la garde de deux ou trois dugnes et d'un vieux chapelain. Aurore tait belle comme sa mre. C'tait du sang espagnol qui coulait dans ses veines:" Quand elle eut seize ans, les bonnes gens du hameau de Tarrides entendirent souvent, dans les nuits noires, les chiens de Caylus qui hurlaient. Vers cette: poquej Philippe de Lorraine-, duc de Nevers, un des-plus: brillans seigeurs de la cour de. France^ vint habiter son chteau de. Beh dans le Juranon. Il atteignait peine sa vingtime anne, et, pour avoir us trop tt de la ylCi il s!en allait mourant d'une maladie.de lanft hou; aprs quelques ser guur,.L'air-deS:mpntagneslui maines de vert,, on te. vit nieiaer. ses. quipages de chasse jusque dans la valle, de Louron, La premire fois que les chiens de Caylus hurlrent la nuit,,l jeune, duc de.Nevers, harass, e fatigue, avait.demand le couvert ;un bcheron de la fort: d'Ens* Neversifsta un an; ; son chteau de Buch. Les bergers de Tarrides disaient que c'tait un gnreux seigneur. ' ' Les. bergers de. Tarrides- racontaient.deux aventures nocturnes qui eurent lieu pendant son sjour dans le pays. UheL fois,, on vit;;. l'heure de: minuit,: des lueurs travers les vitraux de la vieille chapelle de Caylus.

On appelle dans le pays celte section miraculeuse le Hachaz (le coup de hache). 11 y a naturellement une lgende, mais nous vous l'pargnerons. C'tait l que s'levait le capitole de la ville de Lorre, qui sans doute a donn son nom au val de Louron. C'est l que se voient encore les ruines du chteau de Caylus-Tarrides. De loin, ces ruines ont un grand aspect. Elles occupent un espace considrable, et plus de cent pas du Hachaz on voit encore poindre parmi les arbres le sommet dchiquet des vieilles tours. De prs, c'est comme un village fortifi. Les arbres ont pouss partout dans les dcombres, et tel sapin a d percer pour crotre une vote en pierres de taille. Mais la plupart de ces ruines appartiennent d'humbles constructions, o le bois et la terre battue- remplacent bien ' souvent le granit. La tradition rapporte qu'un ayhis-Tarrides (c'tait le nom de cette branche, importante surtout' par ses;iranien^ ses richesses) ft lever un rempart autour du "petit hameau de Tarrides, pour protger ses vassaux huguenots aprs l'abjuration d'Henri IV. Il se nommait Gaston de Tarrides, et portait titre de baron. Si vous allez aux'ruines de Caylus, on vous montrera l'arbre du Baron. au bord: de C'est un chne. Sa-racine entre-en-terre, l'ancienne douve qui dfendait le chteau vers l'occident. Une nuit, la foudre le frappa."C'tait dj un grand arbre; il tomba au choc et se coucha en travers del douve. Depuis lors, il est rest l, vgtant par l'corce, qui seule est reste vive l'endroit de la rupture. Mais le point curieux, c'est qu'une pousse s'est dgage du tronc, trente ou quarante pieds des bords de la douve. Cette pousse a grandi; elle est devenue un chne superbe, un chne suspendu, un chne miracle, sur lequel deux mille cinq cents touristes ont dj grav leur nom. Ces Caylus-Tarrides se sont teints vers le commencement du dix-l.uitime sicle en la personne de Franois de l'un des de Tarrides, marquis Caylus, personnages de notre histoire. En 1699, monsieur le r^arquis de Caylus tait un. hpmme de soixante ans. Il avait suivi la cour au commencement du rgne de Louis XIV, mais sans beaucoup de succs,, et s'tait retir .mcontent, Il vivait seul maintenant dans ses texres, a.yec la belle Aurore de Caylus, sa fille unique* On l'avait surnomm dans le pays aylus-Vei'rou..Voici pourquoi. Aux abords de sa quarantime anne, monsieur le'marquis, veuf d'une, premire femme qui ne lui avait point donn d'enfans, tait devenu, amoureux de la fille du comte.de. Sotp-Mayor,,. gouverneur, de Pampelune. Ins de Soto-Mayor avait alors dix-sept ans..^ C'tait.une. fille, de Madrid, aux yeux de; feu, au coeur plus ardent que ses yeux.. Le marquis, passait pour- n'avoir, point donn beaucoup de bonheur sa premire femme, toujours renferme dans le vieux chteau d Caylus, o elle tait morte, yingt-cinq ans. Ins.delara son.pre..qu'elle ne serait jamais la com, pagne de cet homme. Mais, c'lait bien une affaire, vraiment, dans cette Espagne: des drames, et des. comdies; que de forcer la volont d'une jeune fille! Les alcades, les dugnes, les valets coquins et.la sainte inquisition n'taient, au. dire de tous les vaudevillistes, institus que pour cela! Un beau soir, la triste Ins,.cache derrire sa jalousie, dut couter pour la dernire fois la srnade du fils cadet du corrgidor, lequel jouait, fort bien de la guitare. Elle partait le lendemain pour la France avec monsieur le marquis, Celui-ci prenait Ins sans dot, et offrait en outre mon-

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Les chiens n'avaient pas hurl, mais une forme sombre, que les gens du hameau commenaient connatre pour l'avoir aperue souvent, s'tait glisse dans les douves aprs la brune tombe. Ces antiques chteaux sont tous pleins de fantmes. Une autre fois, Vers onze heures de nuit, daine Marthe, la moins ge des dugnes de Caylus, sortit du manoir par la grand'porte, et wurut cette cabane de bcheron o le jeune duc de Nevers avait nagure reu l'hospitalit. Une chaise porte bras traversa peu aprs le bois d'Ens. Puis des cris de femme sortirent de la cabane du bcheron, Le lendemain, ce brave homme avait disparu. Sa cabane fut qui voulut la prendre. Dame Marthe quitta, aussi, le mme jour, le chteau de Caylus;. Il y avait quatre ans que Ges choses taient passes* On n'avait plus ou parler jamais du bcheron ni de dame Marthe. Philippe de Nevers n'tait plus son manoir de Buch. Mais un autre Philippe, non moins brillant, non moins grand seigneur * honorait la valle de Louron de sa prsence. C'tait. Philippe-Polyxne.de Mntpue prince de Gonzague, qui monsieur le prince de Caylus prtendai donner sa fille Aurore en mariage. Gonzague tait un homme de trente, ans, un peu effmin de visage, mais d'une beaut rare au demeurant. Impossible de trouver plus noble tournure que la sienne. Ses cheveux noirs, soyeux et brillans, s'enflaient autour de son . front plus blanc qu'un front de femme, et formaient naturellement cette Coiffure ample et un peu lourde que les courtisans de Louis XIV n'obtenaient gure qu'en ajoutant deux ou trois chevelures celle qu'ils avaient apporte en naissant. Ses yeux noirs avaient le regard clair et orgueilleux des gens d'Italie: Il tait grand, merveilleusement taill ; sa dmarche et ses gestes avaient une majest thtrale. Nous ne disons rien de la maison d'o il sortait. Gonzague sonne aussi haut dans l'histoire que Bouillon, JEste ou Montmorency. Ses liaisons valaient sa noblesse, II'avait deux amis, deux frres, dont l'un tait Lorraine, l'autre Bourbon. Le duc d Chartres, neveu propre de Louis XIV, depuis duc d'Orlans et rgent de France, le duc de Nevers et l prince d Gonzague taient insparables. La cour les nommait les trois Philippe. Leur tendresse naturelle rappelait les beaux types de l'amiti antique. l'an. Le futur rgent n'aPhilippe de Gonzague.tait vait que vingt-quatre ans, et Nevers comptait une anne de moins. On doit penser combien l'ide.d'avoir un gendre semblable flattait la Vanit d Vieux Cyt's. Le bruit public accordait Gonzague des biens immenses en Italie; de et seul hritier de Nevers, plus, il tait cousin-germain que chacun regardait comme vou une mort prcoce. Or, Philippe de Nevers, unique hritier du nom, possdait un des plus beaux domaines de France* Certes, personne ne pouvait souponner le prince de Gonzague de souhaiter la mort le son ami; mais il n'tait pas en son pouvoir de l'empcher, et le fait certain est que cette mort le faisait dix ou douze, fois millionnaire. Le beau-pre et le gendre taient peu prs d'accord* Quant Aurore* on ne l'avait mme pas consulte. Systme Verrou. C'tait par une belle journe d'automne, en cette anne i 699.Louis XIV se faisait vieux et se fatiguait de la guerre. La paix de Byswyck venait d'tre signe, mais les escarmouches entre partisans continuaient aux frontires, et Ja valle de Louron, entre autres, avait bon sombre de ces htes incommodes. Dans la salle manger du chteau de Caylus, une demidouzaine dq convives taient assis autour de la table amplement servie. Le marquis pouvait avoir ses vices, mais du moins traitait-il comme il faut,

Outre le marquis, Gonzague et mademoiselle.de Caylus5 qui occupaient le haut bout del table,les assistans taient tous gens.de moyen tat et gages. C'tait d'abord dohi Bernard, le chapelain de Caylus, qui avait charge d'mes dans le petit hameau de Tarrides, et tenait en la sacristie de sa chapelle registre des -dcs, naissances et mariages; c'tait ensuite dame Isidore; -du mas de Gabour, qui avait remplac daine Marthe dans ses fondions auprs d'Aurore; c'tait cil troisime lieu le sieur de Peyrolles, gentilhomme attach la personne du prince de Gonzague. Nous devons faire connatre celui-ci, qui tiendra sa place dans notre rcit. Monsieur de Peyrolles tait un homme entre deux ges, figure maigre et.ple, cheveux rares, stature haute et un peu vote, De nos jours, on se reprsenterait difficilement un personnage semblable sans lunettes; la mode n'y tait point. Ses traits taient comme effacs, mais son Gonzague assurait regard myope avait de l'effronterie* bien de.l'pe que. monsieur de Peyrolles se servait.fort qui pendait gauchement son flanc. En somme, Gonzague le vantait beaucoup,; il avait besoin de lui. Ls autres convives, officiers de iylus, pouvaient pas. ser pour de purs comparses. . , Mademoiselle Aurore de Caylus faisait ls honneurs avec une dignit, froide et taciturne. Gnralement, on peut dire que le femmes, vtre les plus belles, Sont ce, que leur sentiment les fait. Telle peut tre adorable auprs de ce qu'elle im, et presque dplaisante ailleurs. Aurore tait do ces fnims qui plaisent eh; dpit de leur vouloir, et qu'on dniire malgr elles-mmes. '_._ H avait le cstnie espagnol, trois rangs de dentelles tombaient parmi le jais ondulant de ses cheveux. Bien qu'elle h'et pas encore vingt ans, les lignes pures etfires de sa bouch parlaient dj d tristesse; niais que de lumire devait faire natre le sourire autour d ces jeunes lvres ! et que de rayons dans ces yeux largement Ombrags par la Soie recourbe des long cils! Il y avait bien des jours qu'en n'avait Vti un sourire autour des lvres d'Aurore. Sbh pre disait: J- Tout cela changera dnd elle sera madame l' princesse. Et il ne s'en inquitait point utfm'ntj l fin du seorid service, Aurore se leva et deihrid la permission de se retirer. Dam Isidore jeta un long regard de regret sur les ptisseries, Confitures: et Conservs qu'on apportait* Son devoir l'obligeait de suivie sa jeune matresse* Ds qu'Aurore fut partie, l marquis prit ii ir plus '-'"' guilleret. ~ Prince, dit-il, vous me devez ma revanche aux checs... tes-voas prt? - "tToujours - Vos Ordres, Cher marquis, rpondit Gonzague. -.. Sur l'ordre de Caylus, on apporta uii table et l'chiquier. Depuis quinze jouis que le prince tait au chteau, c'tait bien l cent cinquantime partie qui allait recommencer; A trente ans,-avec le-iioni et la figure d Gonzague, " cette passion d'checs devait donnera penser. De deux choses l'une : ou il tait bien ardemment amoureux d'Aurore, ou il tait bien dsireux d mettre la .'-':, dot dans ses coffres. Tous les jours, aprs le dner comme aprs le souper, on apportait l'chiquier* L bonhomriie Verrou tait de quatorzime force. Tous les jours, Gonzague se laissait gagner une douzaine de parties; la suite desquelles Verrou triomphant s'endormait dans son fauteuil,sans quitter le champ de bataille, et ronflait comme.un juste, . C'tait ainsi que Gonzague faisait sa cour" mademoiselle Aurore de Caylus. Monsieur Je .prince, dit Je marquis en rangeant ses pices, je vais vous montrer aujourd'hui une combinaison

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PAUL FVAL. Dame Marthe est prsentement chez mademoiselle de Caylus. Avec l'enfant? Avec l'enfant. Par o est-elle entre? Par la fentre basse de l'tuve qui donne dans les fosss, sous le pont, il reprit : Gonzague rflchit un instant, puis As-tu interrog doni Bernard? Il est muet, rpondit Peyrolles. Combien as-tu offert? ' Cinq cents pistoles. Cette dame Marthe doit savoir o est le registre... II ne faut pas qu'elle sorte du chteau. : C'est bien, dit Peyrolles. Gonzague se promenait a grands pas. Je veux lui parler moi-mme, murmura-t-il ; mais es-tu bien sr que mon cousin de Neyrs ' ait reu le ; message d'Aurore ? C'est notre Allemand qui l'a port. ' Et Nevers doit arriver? ' '' -[ Ce soir. Ils taient la porte de l'appartement de Gonzague. Au chteau de Caylus, trois corridors se coupaient angle droit : un pour le corps de logis, deux pour les ai..,., les en retour. L'appartement du prince tait situ dans l'aile occidenmenait aux tves. Un tale, termine par l'escalier'qui bruit se fit dans la galerie centrale. C'tait dame Marthe qui sortait du logis de mademoiselle' de Caylus. Peyrolles et Gonzague entrrent prcipitamment chez ce dernier, laissant la porte entrebille. ; L'instant d'aprs, dame Marthe traversait le corridor d'un pas furtif et rapide. Il faisait plein jour, mais c'tait l'heure de la sieste, et la mode espagnole avait franchi, les Pyrnes. Tout le monde dormait au chteau de Caylus. Dame Marthe avait tout sujet d'esprer qu'elle ne ferait point de fcheuse rencontre. '- Comme elle passait devant la porte de Gonzague, Peyrolles s'lana sur elle l'improviste, etlui appuya fortement son mouchoir, contre la bouche, touffant ainsi son bras le corps, et l'emporta premiercri.Puis.il la'prit demi vanouie dans la chambre de son matre.

que j'ai trouve dans le docte trait de Cessolis... Je ne joue pas aux checs comme tout le monde, et je tche de puiser aux bonnes sources. Le premier venu ne saurait point vous dire que les checs furent invents par Attalus, roi de Pergame, pour divertir les Grecs durant le long sige de Troie. Ce sont des ignorans ou des gens de mauvaise foi qui en attribuent l'honneur Palamde... Voyons, attention votre jeu, s'il vous plat. Je ne saurais vous exprimer, monsieur le marquis, rpliqua Gonzague, tout le plaisir que j'ai faire votre partie. Ils engagrent. Les convives taient encore'autour d'eux. Aprs la premire partie perdue, Gonzague fit signe Peyrolles, qui jeta sa serviette et sortit. Peu peu le chapelain et les autres officiers l'imitrent. Verrou et Gonzague restrent seuls. Les Latins, reprenait le bonhomme, appelaient cela le jeu des latrunculi ou petits voleurs... Les Grecs le nommaient zatrikion. Sarazin fait observer, dans son excellent livre... Monsieur le marquis, interrompit Philippe de Gonzague, je vous demande pardon de ma distraction... me "permettez-vous de relever cette pice? Par mgarde, il venait d'avancer un pion qui lui donnait : partie gagne. Verrou se fit un peu tirer l'oreille, mais sa magnanimit l'emporta.. . Relevez, dit-il, monsieur le prince, mais n'y revenez point, je vous prie... Les checs ne sont point un jeu d'enfant. Gonzague poussa un profond, soupir. Je sais, je sais, poursuivit le' bonhomme d'un accent goguenard, nous sommes amoureux... A en perdre l'esprit, monsieur le marquis. Je connais cela, monsieur le prince... Attention au > . ., , jeu!... je prends votre.fou. Vous ne m'achevtes point hier, dit Gonzague en homme qui veut secouer de pnibles penses, l'histoire .de ce gentilhomme qui voulut s'introduire dans votre maison... ;, Ah! rus matois! s'cria Verrou, vous essayez de me distraire; mais je suis comme Csar, qui dictait cinq let- : tres fa fois... Vous savez qu'il jouait aux checs?... Eh bien! le gentilhomme eut une demi-douzaine de coups d'pe, l-bas, dans le foss. Pareille aventuref a eu lieu .plus d'une fois;; aussi la mdisance n'a, jamais trouv mordre sur la conduite de mesdames de Caylus. Et ce que vous faisiez alors en qualit de mari, monsieur le marquis, demanda ngligemment Gonzague, le feriez-vous aussi comme pre? Parfaitement, repartit le. bonhomme; je ne connais pas d'autre faon de garderies filles d'Eve... schah-matol monsieur le prince, comme disent les Persans... vous tes encore battu. Il s'tendit dans son fauteuil. De ces deux mots schahrinalo, conlinua-t-il en s'arrangeant pour dormir sa sieste, qui signifient le roi est mort, nous avons fait chec et mai, suivant Mnage et suivant Frret... Quant aux femmes, croyez-moi... de bonnes rapires autour de bonnes murailles...: voil le plus clair de la vertu !... Il ferma les yeux et s'endormit. Gonzague quitta prcipitamment .la salle manger. Il tait . peu prs deux heures aprs midi. "Monsieur de Peyrolles attendait son matre en rdant dans les corridors. Nos coquins? fit Gonzague ds qu'il l'aperut. 11y en a six d'arrivs, rpondit Peyrolles. O sont-ils? A l'auberge de la Pomme-d'Adam, de l'autre ct des douves. Qui sont les deux manquans? Matre Cocardasse junior de Tarbes, et frre Passepoil, son prvt. rr Deux bonnes lames! fit le prince; et l'autre affaire?

II

COCARDASSE

ET

PASSEPOIL.

L'un enfourchait un vieux cheval de labour longs crins mal peigns, jambes cagneuses et poilues ; l'autre tait assis sur un ne, la manire des chtelaines voyageant au dos de leur palefroi. Le premier se portait firement, malgr l'humilit de sa monture, dont la tte triste pendait entre les deux jambes. H avait un pourpoint de buffle, lac, plastron taill en coeur, des chausses de tiretaine piques, et de ces belles bottes en entonnoir si fort la mode sous Louis XIII. Il avait en outre un feutre rodomonl et une norme rapire. C'tait matre Cocardasse junior, natif de Toulouse, ancien matre en fait d'armes de la ville de Paris, prsentement tabli Trbs, o il faisait maigre chre. - Le second tait d'apparence timide et modeste. Son costume et pu convenir un clerc rp : un long pourpoint noir, coup droit comme une soutanelle, couvrait ses chausses noires que l'usage avait rendues luisantes* Il tait coiff d'un bonnet de laine soigneusement rabattu sur ses

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oreilles, et pour chaussures, malgr la chaleur accablante, il avait de bons brodequins fourrs. A la diffrence de matre Cocardasse junior, qui jouissait d'une riche chevelureecrpue, noire comme une toison de ngre et largement bouriffe, son compagnon collait, ses tempes quelques mches d'un blond dteint. Mme contraste entre les deux terribles crocs qui servaient de moustaches au matre d'armes et les trois poils blanchtres hrisss sous le long nez du prvt. Car c'tait un prvt, ce paisible voyageur, et nous vous certifions qu' l'occasion il maniait vigoureusement la grande vilaine pe qui battait les flancs de son ne. . lise nommait Amable Passepoil. Sa patrie tait Tilledieu, en basse Normandie, cit qui le dispute au fameux cr de Cond-sur-Noireau pour la production des bons drilles. Ses amis l'appelaient volontiers frre Passepoil, soit k cause de sa tournure clricale, soit parce qu'il avait t valet de barbier et rat d'officine chimique avant de ceindre l'pe. . , II tait laid de toutes pices, malgr l'clair sentimental qui s'allumait dans ses petits yeux bleus clignotans quand une jupe de futaine rouge traversait le sentier. Au contraire, Cocardasse junior pouvait passerpar tous pays pour un trs beau coquin. Ils allaient tous deux cahin-caha sous le soleil du midi. Chaque caillou de la route faisait broncher le bidet de Cocardasse, et tous les vingt-cinq pas le roussin de Passepoil avait des caprices. .''.. Eh donc I mon bon, dit Cocardasse avec un redoutable accent gascon, Voil deux heures que nous apercevons ce diable de chteau sur sa montagne maudite... il me semble qu'il marche aussi vite que nous. . Passepoil rpondit, chantant du nez selon la gamme normande : . Patience! patience! nous arriverons toujours assez tt pour ce que nous ayons faire l-bas... Capdbiou ! frre Passepoil, fit le Gascon avec un gros soupir, si nous avions eu un peu de conduite, avec nos talens, nous aurions pu choisir notre besogne... Tu as.raison, ami Cocardasse, rpliqua le Normand, mais nos passions nous ont perdus. Le jeu, caramba ! le vin... Et les femmes ! ajouta Passepoil en levant les yeux au ciel. Ils longeaient en ce moment les rives del Clarabide, au milieu du val de Louron. Le Hachaz, qui soutenait comme un immense pidestal les constructions massives du chteau de Caylus, se dressait en face d'eux. Il n'y avait point de remparts de ce ct. On dcouvrait l'antique difice, de la base au fate, et certes, pour des amateurs de grandioses aspects, c'et t ici une halte oblige. Le chteau de Caylus, en effet, couronnait dignement cette prodigieuse muraille, fille de quelque grande convulsion du sol dont le souvenir s'tait perdu. Sous les mousses et les broussailles qui couvraient ses assises, on pouvait reconnatre les traces de constructions paennes. La robuste main, des soldats de Rome avait d passerpar l. Mais ce n'taient que des vestiges, et tout ce qui sortait de terre appartenait au style lombard des dixime et onzime sicles. Les deux tours principales, qui flanquaient le corps de logis au sud-est et au nord-est, taient carres et plutt trapues que hautes. Les fentres, taient petoujours places au-dessus d'une meurtrire, tites, sans ornement, et leurs ointres reposaient sur de de moulures. Le seul luxe que simples pilastres'dpourvus se ft permis l'architecte consistait en une sorte de mosaque. Les. pierres, tailles et disposes avec symtrie, taient spares par des briques saillantes. C'tait le premier plan, et.cette ordonnanc austre restait en harmonie avec la nudit du Hachaz. Mais derrire la ligne droite de ce'vieux corps de logis qui semblait bti par harlemagne, un fouillis de pignons et de tourelles

suivait le plan ascendant de la colline et se montrait en Le donjon, haute tour octogone, termine amphithtre. par une galerie byzantine arcades trfles, couronnait cette cohue de toitures, semblable un gant debout parmi des nains. Dans le pays, on disait que le chteau tait bien plus ancien que les Caylus eux-mmes. A droite et gauche des deux tours lombardes, deux tranches se creusaient. C'taient les deux extrmits des douves, qui taient autrefois bouches par des murailles, afin de contenir l'eau qui les emplissait. Au del des douves du nord, les dernires maisons du hameau de Tarrides se montraient parmi les htres. En dedans, on voyait la flche de la chapelle, btie au commencement du treizime sicle dans le style ogival, et qui montrait ses croises jumelles avec les vitraux tincelans de leurs quintefeuilles de granit. Le chteau de Caylus tait la merveille des valles pyrnennes. . Mais Cocardasse junior et frre Passepoil n'avaient point le got des beaux-arts. Ils continurent leur route, et le regard qu'ils jetrent la sombre citadelle ne fut que pour mesurer le restant de la route parcourir. Ils allaient au chteau de Caylus, et bien que, vol d'oiseau, une demi-lieue peine les en spart encore, la ncessit o ils taient de tourner le Hachaz les menaait d'une bonne heure de marche. . Ce Cocardasse devait tre un joj'eux compagnon quand sa bourse tait ronde ; frre Passepoil lui-mme avait sur sa figure navement fute tous les indices d'une bonne humeur habituelle; mais aujourd'hui ils taient tristes, et ils avaient leurs raisons pour cela. Estomac vide, gousset plat, perspective d'une besogne probablement dangereuse. On peut refuser semblable besogne quand on a du pain sur la planche. Malheureusement pour Cocardasse et Passepoil, leurs passions avaient tout dvor. Aussi Cocardasse disait : Capdbiou ! je ne toucherai plus ni une carte ni un verre ! Je renonce pour jamais l'amour ! ajoutait le sensible Passepoil. ... Et tous deux btissaient de beaux rves bien vertueux sur leurs futures conomies. . J'achterai un quipage complet! s'criait Cocardasse avec.enthousiasme, et je me ferai soldat dans la compagnie de notre petit Parisien. ' Moi de mme, appuyait Passepoil, soldat ou valet du major chirurgien. -* Ne ferais-je pas uii beau chasseur du roi ? Le rgiment o je prendrais du service serait sr au moins d'tre saign proprement. Et tous deux reprenaient : Nous verrions le petit Parisien... Nous lui pargnerions bien quelque horion de temps en temps. Il m'appellerait encore son vieux Cocardasse ! Il se moquerait de'frre Passepoil, comme autrefois... Tronde l'air! s'cria le Gascon en donnant un grand coup de poing son bidet qui n'en pouvait niais, nous somms descendus bien bas pour des gens d'pe, mon bon; mais tout pch misricorde ! Je sens qu'avec le petit Parisien je m'amenderais. Passepoil secoua la tte tristement. Qui sait s'il voudra nous reconnatre ?' demanda-t-il en jetant un regard dcourag sur son accoutrement. Eh I mon bon, fit Cocardasse, c'est un coeur que ce garon-l ! Quelle garde, soupira Passepoil, et quelle vitesse ! Quelle tenue sous les armes, et quelle rondeur! Te souviens:tu de son coup de revers en retraite ? Te rappelles-tu ses trois coups droits annoncs dans l'assaut chez Delapalme ? Un coeUr I

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PAUL FVAL. L'Allemand se nommait Staupitz, le bas Breton Jol de

Un vrai coeur! Heureux au jeu, toujours,capdbiou! et qui savait boire 1 Et qui tournait la tte des femmes ! . A chaque rplique ils s'chauffaient. Ils s'arrtrent d'un commun accord pour changer une poigne de main. Leur motion tait sincre et profonde. Morbioux! fit Cocardasse, nous serons ses domesti. ques s'il veut, le petit Parisien, n'est-ce pas, mon bon ? Et nous ferons de lui un grand seigneur ! acheva Passepoil ; comme a, l'argent du Peyrolles ne nous portera pas male-chance. C'tait donc monsieur de Peyrolles, l'homme de confiance de Philippe de Gonzague, qui faisait voyager ainsi matre Cocardasse et frre Passepoil. Ils connaissaient bien ce P3T0lles. et mieux encore monsieur de Gonzague son patron. Avant d'enseigner aux hobereaux de Tarbes ce noble, et digne art de l'esGrime italienne, ils avaient tenu salle d'armes Paris, rue Croixdes-Petits-Champs, deux pas du Louvre. Et, sans le trouble que les passions apportaient dans leurs affaires, peut-tre qu'ils eussent fait fortune, car la cour tout entire venait chez eux. C'taient deux bons diables, qui avaient fait sans doute en un moment de presse quelque terrible fredaine. Us jouaient si bien de l'pe! So.yons dmens, et ne cherchons pas trop pourquoi, incitant la clef sous la porte un beau jour, ils avaient quitt Paris comme si le feu et t leurs chausses. Il est certain qu' Paris, en ce temps-l, les matres en' fait d'armes se frottaient aux plus grands seigneurs. Ils savaient souvent le dessous des cartes mieux que les gens de cour eux-mmes. C'taient de vivantes gazettes. Jugez si Passepoil, qui en outre avait t barbier, devait en connatre de belles! En cette circonstance, ils comptaient bien tous deux tirer parti de leur science. Passepoil avait dit en partant, de Tarbes : C'est une affaire o ! y,' des millions... Kevrs est la premire lame du monde aprs le petit Parisien... S'il s'agit de Nevers, il faut qu'on soit gnreux ! El Cocardassen'avait pu qu'approuver chaudement un discours si sage. Il tait deux heures aprs midi quand ils arrivrent au hameau de Tarrides, et l premier paysan qu'ils rencontrrent leur indiqua l'auberge de l Pomme-d'Adm. A leur entre, la petite salle basse de l'auberge tait dj presque pleine, Une jeune fille, ayant la jupe clatante et le corsage lac des paysannes de Foix, servait avec empressement, apportant brocs, gobelets d'taih, feu pour les pipes dans un sabot, et tout ce que peuvent rclamer six vaillans hommes aprs une longue traite accomplie sous le soleil des valles pyrnennes. A la muraille pendaient six fortes rapires avec leur attirail. Il n'y avait pas l une seule tte qui ne portt l mot spadassin crit en lisibles caractres. C'taient toutes figures bronzes,, tous regards impudens. toutes effrontes moustaches. Un honnte bourgeois entrant par hasard en ce lieu serait tomb de son haut, rien qu' voir ces profils de bravaches. Ils taient trois la premire table, auprs de la porte, (rois Espagnols, on pouvait le juger la mine, A la table suivante, il y avait un Italien, balafr du front au menton, et vis--vis de lui Un coquin sinistre dont l'accent dnonait l'origine allemande. Une troisime table tait occupe par une manire de. rustre longue chevelure inculte qui grasseyait le patois de Bretagne. Les trois Espagnols avaient nom Saldagne, Pinto et Pp, dit el Matador, tous trois escrimidores, l'un de Murcie, l'autre de Sville, le troisime de Pampelune, L'Italien tait un bravo deSpolle; il s'appelait Giuseppe Fanza.

C'tait monsieur de Peyrolles qui avait rassembl toutes ces lames : il s'y Connaissait. * franchirent Quand matre Cocardasse et frre Passepoil le seuil du cabaret de la Pomfti-d'Adni, aprs avoir mis leurs pauvres montures l'labl, ils firent tous deux un "mouvement en arrire la vue de cette respectable compagnie. . * La salle basse n'tait claire qUe par une seule fentre, et dans ce demi-jour la fume des pipes mettait Ui nUage. Nos deux amis ne virent d'abord que les moustaches en croc saillant hors des maigres profils, et les rapires pendues la muraille. Mais six voix enroues crirent la fois : Matre Cocardasse! Frre Passepoil \ Non sans accompagnement de jurons assortis : juron ^es Etats du saint-pr, juron ds bords du Rhin, juron de Quimper-Corentin, jurons de Murcie, de Rvrr et d'Andalousie. Cocardasse mit sa main en visire au-dessus de Ses . . yeux. As pas pur! s'cria-t-il, iodos camarades!.... Tous des anciens! traduisit Passepoil, qui avait l voix encore un peu tremblante. Ce passepoil tait un poltron de naissance que le besoin avait fait brav. La chair de poule lui venait pour un rien, mais il se battait mieux qu'un diable. Il y eut des poignes de main changes, de bonnes poignes de main qui broient ls phalanges ; il -y eut grande dpense d'accolades : les pourpoints de buffle Se frottrent les uns contre les autres; le vieux drap, le velours pel entrrent en communication. On et trouv de tout dans le costume de ces intrpides, except du linge blanc. De nos jours, les matres d'armes, ou, pour parler leur langue, messieurs les profsseurs.d'escrime, iront de sages industriels, bons poux, bons pres, exerant honntement leur tat. Au dix-septime sicle, un virtuose d'estoc et de taille tait une manire de Mondor, favori de ta cour et de la ville, ou bien un pauvre diable oblig de faire pis" "que pendre pour boire son Sol de mauvais vin la gargote. Il n'y avait pas de milieu. Nos camarades du cabaret de la Pomme-d'Adam avaient eu peut-tre leurs bons jours, mais ie soleil de l prosprit s'tait clips pour eux tous. Ils taient manifestement battus par le mnie orage. Avant l'arrive de Cocardasse et de Passepoil, les trois groupes distincts n'avaient point li familiarit. Le Breton ne connaissait personne, l'Allemand ne frayait qu'avec le Spltan, et les trois Espagnols se- tenaient firement leur cot. Mais Paris tait dj un centre pour les beauxarts. Des gens Comme Cocardasse junior et Amable Passpoil, qui avaient tenu table ouverte dans la ru Croix-desPelits-Champs, au revers du Palais-Rbyal, devaient connatre tous les fendans de l'Europe. Ils'servirent de trait d'union entre les trois groupes, si bien faits pour s'apprcier et s'entendre, La glace fut rompue, les tables se rapprochrent, les brocs se mlrent, et les prsentations eurent lieu dans les formes. On connut les titres de chacun. C'tait faire dresser les cheveux ! Ces six rapires accroches l muraille avaient taill plus de chair Chrtienne que les glaives runis de tous ls bourreaux d France et de Navarre, Le Quimprois, s'il et t Huron, aurait port deux ou trois douzaines de perruques sa ceinture ; le Splin et voir pouvait vingt quelques spectres dans ses rves, l'Allemand avait massacr deux gaugraVes, trois margraves, cinq rhingraves et un landgrave : il cherchait un burgrave, .... Et ce n'tait rien auprs des trois Espagnols, qui se fus-

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sent noys aisment dans.le sang de leurs innombrables victimes! d'emPp le Tueur (el Matador) ne parlait jamais que brocher trois hommes la fois. Nous ne. saurions rien dire de plus flatteur la louange de notre. Gascon et de notre Normand : ils jouissaient de la considration gnrale dans ce conseil de tranche-mon. . tagnes, Quand on eut bu la premire tourne de brocs et que le brouhaha des vanteries se un peu apais, Cocardasse ' fut '
dit : . ","''

^-. Maintenant, mes mignons,causons de nos. affaires, On appela la fille d'auberge, tremblante au milieu de ces cannibales, et on lui commanda d'apporter d'autre vin. C'tait une grosse brune un peu louche. Passepoil avait de ses regards amoureux ; dj dirig vers elle l'artillerie il voulut la suivre pour lui parler, sous prtexte d'avoir du vin plus frais, mais Cocardasse le saisit, au collet. tu as promis de matriser tes passions, mon bon, lui dit-il avec dignit. Frre Passepoil se rassit en poussant un gros soupir. Ds que le vin fut apport, on. renvoya la maritorne avec ordre de ne plus revenir..Mes mignons, reprit Cocardasse junior, nous ne nous attendions pas, frre, Passepoil et moi, rencontrer ici une si chre compagnie... loin des villes, loin des centres populeux o gnralement vous exercez vos talens... Om ! interrompit le spadassin de Sp.olte ; connaistu des villes o il y ait maintenant de la besogne, toi, Cocardasse, carojnio! Et tous secourent la tte, en hommes qui pensent que leur vertu tfest point suffisamment reompens". Puis Saldagne demanda : Ne sais-tu point pourquoi nous:sommes en ce lieu ? Le Gascon ouvrait la bouche pour rpondre, lorsque le pied de frre Passepoil s'appuya sur sa botte. Cocardasse junior, bien que chef nominal de la communaut, avait l'habitude de-suivie les conseils de son pr^ tt, qui tait un Normand prudent et sage. -" Je sais, rpliqua-t-fl, qu'on nous a convoqus... C'est Staupitz. moi, interrompit Et que, pour les cas ordinaires,, acheva, le Gascon, frre Passepoil et moi nous suffisons pour un coup de main. fajoi s'cria le Tueur, quand je suis l, d'habitude,, on n'en appelle point d'autres. Chacun varia ce thme suivant, son loquence ou son degr d vanit, puis Cocardasse, Conclut : Allons-nous donc avoir affaire une arme ? Nous allons avoir affaire, rpondit Staupitz, un seul cavalier, Staupitz tait attach la personne de monsieur de Peyrolles, l'homme de confiance du prince Philippe de Gonzague. Un bruyant clat de rire accueillit cette dclaration. Cocardasse et Passepoil riaient plus, haut que les. autres, mais le pied, du Normand tait toujours sur la botte du Gascon. ' Cela voulait dire : Laisse-moi mener cela, Passepoil. demanda candidement : r-. Et quel est donc le nom de ce gant qui combattra contre huit hommes? r*- Dont chacun, sandiou ! vaut, une demi-douzaine de bons drilles! ajouta Cocardasse. Staupitz. rpondit : C'est le duc Philippe de Nevers. -rr Mais on le dit mourant 1 se rcria Saldagne. . --Poussif 1 ajouta Pinto. Surmen, cass, pulmonaire ! achevrent les autres. Coardasseet Passepoil ne disaient plus rien. . Cejui-i secoua la tte lentement, puis il repoussa son verre. Le Gascon l'imita. Leur gravit soudaine ne put manquer d'exciter l'attention gnrale.

Qu'avez-vous ? qu'avez-vous donc ? demanda-t-on de toutes parts. On vit Cocardasse et son prvt se regarder en silence. , Ah ! que diable signifie cela! s'cria Saldagne bahi. On dirait, ajouta Fanza, que vous avez envie d'abandonner la partie? Mes mignons, rpliqua gravement Cocardasse, on ne se tromperait pas beaucoup. Un tonnerre de rclamations couvrit sa voix. Nous avons vu Philippe de Nevers Paris, reprit doucement frre Passepoil ; il venait notre salle... c'est un mourant qui vous taillera des croupires ! \ nous ! se rcria le choeur. Et loules les paules de se hausser avec ddain. Je vois, dit Cocardasse, dont le regard fit le tour du cercle, que vous n'avez jamais entendu parler de la botte de Nevers. On ouvrit les yeux et les oreilles. La botte du vieux matre Del palme, ajouta Passepoil, qui mit bas sept prvts entre le bourg du Roule et la porte Saint-Honor. Fadajses que ces bottes secrtes ! s'cria le Tueur. Bon pied, bon oeil, bonne garde, ajouta le Breton, je me moqu des bottes secrtes comme du dluge ! As pas pur! fit Cocardasse junior avec fiert; je pense avoir bon pied, bon oeil et bonne garde, mes mignons... Moi aussi, appuya Passepoil. Aussi bon pied, aussi bon oeil, aussi bonne garde que pas un de vous,., A preuve, glissa Passepoil avec sa douceur ordinaire, que nous sommes prts en faire l'essai, si vous voulez, Et cependant, reprit Cocardasse, la botte de Nevers ne me parat pas. une fadaise... J'ai t touch dans ma propre acadmie... Eh donc! Moi de mme. ^- Touch en plein front,, entre les; deux yeux, et trois fois de suite... V Et trois fois, moi, entre les. deux yeux, en plein front t - Trois fois, sans pouvoir trouver l'pe la parade! Les sx'spadassins coutaient maintenant attentifs. Personne ne riait plus. Alors, dit Saldagne qui se signa, ce n'est pas une botte secrte, c'est un charme, Le bas Breton mit sa main dans sa poche, o il devait N bien avoir un bout de chapelet. On a bien fait de nous convoquer tous, mes mignons, reprit Cocardasse avec plus de solennit. Vous parliez d'arme... j'aimerais mieux une arme... Il n'y a, croyez-moi, qu'un seul homme au monde capable de tenir tte -Philippe de Nevers, ipe la main. Et cet homme ? firent six voix en mme temps. . C'est le, petit Parisien,, rpondit Cocardasse. -- Ah 1 celui-l., s'cria Passepoil avec un enthousiasme soudain, c'est le diable ! la ronde ; il a un ~-: Le. petit Parisien ? rptait-on nom, votre petit Parisien ? Un noni que vous connaissez tous, mes matres... Il s'appelle le chevalier de Lagardre! Il paratrait que les estafiers connaissaient tous ce nom, en effet, car il se fit parmi eux un. grand silence. ^. Je ne l'ai jamais rencontr, dit ensuite Saldagne, Tant mieux pour toi, mon bon, rpliqua le Gascon ; il n'aime pas. les gens de ta tournure. C'esttui qu'on appelle le beau Lagardre? demanda Pinto* . C'est lui, ajouta Fanza en baissant, la voix, qui tua les trois prvts flamands, sous les, murs, de Senlis? C'est lui, voulut dire Jol de Jugan, qui... en prononant avec emMais Cocardasse l'interrompit phase ces seuls mots : Il n'y a pas deux Lagardre !

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PAUL FVAL. ds dNevers pourront faire dire des messes l'intention funts. , , Peyrolles entrait. laine bien revePassepoil ta le premier son bonnet de rencieusement. Les autres salurent l'avenant, sac d'argent sous le bras. " Peyrolles avait un gros Il le jeta bruyamment sur la table en disant : Tenez, mes. braves, voici votre pture! Puis, les A la bonne heure, reprit-il, nous comptant de l'oeil : voil tous au grand complet!... Je vais vous dire en peu . : de mots ce que vous avez faire. Nous coutons, mon bon monsieur de Peyrolles, repartit Cocardasse en mettant ses deux coudes sur la table; eh. donc!... '' ~ : . Les autres rptrent : ' Nous coutons. Peyrolles prit une pose d'orateur, Ce soir, dit-il, vers huit heures, un homme viendra par ce chemin que vous royez ici, juste sous la fentre. Ii sera cheval, il attachera sa- monture aux piliers du pont, aprs avoir franchi l lvre du foss... Regardez, l, sous le pont, apercevez-vous une croise basse, ferme par.ds contrevnsdechne?... Parfaitement, mon bon monsieur de Peyrolles, ras pas pur!... nous ne sommes pas pondit Cocardasse; " aveugles. L'homme s'approchera de la fentre... - '_ Et ce moment-l nous l'accosterons?... Poliment, interrompit Peyrolles avec un sourire sinistre; et votre argent sera gagn. Capdbiou ! s'cria Cocardasse, ce bon monsieur de Peyrolles, il a toujours le mot pour rire. - Est-ce entendu? Assurment; mais vous ne nous quittez pas encore, ' ' : . .. "\: jesuppose? . Mes bons amis, je suis press, dit Peyrolles en faisant ' ; dj un mouvement de retraite. Comment ! s'cria le Gascon, sans nous dire le nom de celui que nous devons... accoster? Ce nom ne vous regarde pas. Cocardasse cligna de l'oeil ; tout aussitt un murmure mcontent s'leva du groupe des estafiers. Passepoil surtout se dclara formalis. Sans mme nous avoir appris, poursuivit Cocardasse, quel est l'honnte seigneur pour qui nous allons tra-vailler ? Peyrolles s'arrta pour le regarder. Son long visage eut .:'"' une expression d'inquitude. Que vous importe? dit-il, essayant de prendre un -- - ' air de hauteur. Cela nous importe beaucoup, mon bon monsieur de Peyrolles. Puisque vous tes bien pays'... Peut-tre que nous ne nous trouvons pas assez bien pays, mon bon monsieur de Peyrolles. Qu'est-ce dire, l'ami?... " Cocardasse se leva, tous les autres l'imitrent. Capdbiou! mon .mignon, dit-il en changeant de ton brusquement, parlons franc... Nous sommes tous ici prvts d'armes, et par consquent gentilshommes... nos rapires (et.il frappa sur la sienne qu'il n'avait point quitte), nos rapires veulent savoir ce qu'elles font, Voil ! ponctua frre Passepoil, qui offrit courtoisement uneescabelle au confident de Philippe de Gonzague. Les estafiers approuvrent chaudement du bonnet. Peyrolles parut hsiter un instant. Mes braves, dit-il, puisque vous avez si bonne envie de savoir, vous auriez bien pu deviner... A'qui appartient ' ' ce chteau? A monsieur le marquis de Caylus, sandiou ! un bon seigneur chez qui les femmes ne vieillissent pas... Caylus-Verrou, le chteau... Aprs ? Parbleu! la belle finesse ! fit bonnement Peyrolles ; vous travaillez pour monsieur le marquis de Caylus.

III

LES

TROIS

PHILIPPE.

L'unique fentre de la salle basse du cabaret, de la Pomme-d'Adam donnait sur une sorte de glacis plant de htres, qui aboutissait aux douves de Caylus. Un chemin charretier traversait le bois et aboutissait un pont de planches jet sur les fosss, qui taient trs profonds et trs larges. Ils faisaient le tour du chteau de trois cts, et s'ou-. vrai.ent sur le vide au-dessus du Hachaz. Depuis qu'on avait abattu les murs, destins retenir l'eau', le desschement s'tait opr de lui-mme, et le sol des douves donnait par annes deux magnifiques rcoltes de foin, destin aux curies du matre. Le seconde rcolte venait d'tre coupe. De l'endroit o se tenaient nos huit estafiers, on pouvait voir les faneurs qui mettaient le foin en bottessous le pont. A part l'eau qui manquait, les douves taient restes intactes. Leur bord intrieur se relevait en pente raidejusqu'au glacis. Il n'y avait qu'une seule brche, pratique pour donner passage aux charrettes de foin. Elle aboutissait ce chemin qui passait devant la fentre du cabaret. Durez-de-chausse au fond del douve, le rempart tait perc de nombreuses meurtrires, mais il n'y avait qu'une ouverture capable de drainer passage une crature humaine. C'tait une fentre basse situe juste sous le pont fixe qui avait remplac dpuis longtemps le pont> levis. .'.'"' - Cette fentre tait ferme d'une grille et de forts contrevens. Elle donnait de Pair et du jour l'luve de Caj'lus, grande salle souterraine qui gardait des restes de,magni. ."': ficence. On sait que le moyen ge, dans le Midi principalement, avait pouss trs loin le luxe des bains. Trois heures venaient d sonner l'horloge du donjon. : Ce terrible matamore qu'on appelait le beau Lagardre n'tait pas l en dfinitive, et ce n'tait pas lui qu'on attendait; aussi, nos matres en fait d'armes, aprs le premier saisissement pass, reprirent bientt leur forfanterie. Eh bien ! s'cria Saldagne, je vais te dire une chose, ami Cocardasse. Je donnerais dix pistols pour le voir, ton chevalier Lagardre. L'pe la main? demanda le Gascon, aprs avoir bu un large trait et fait claquer sa langue. H bien! ce joursois en tat de grce, l, mon bon, ajouta-t-il gravement, et mets-loi la garde de Dieu ! Saldagne posa son feutre de travers. On ne s'tait encore distribu aucun horion : c'tait merveille. La danse allait peut-tre commencer, lorsque Staupitz, qui tait la fentre, s'cria : La paix, enfans! voici monsieur de Peyrolles, le factotum du prince d Gonzague. Celui-ci arrivait en effet par. le glacis; il tait cheval. Nous avons trop parl, dit prcipitamment Passepoil, et nous n'avons rien dit... Nevers et sa botte secrte valent de l'or, mes compagnons, voil ce qu'il faut que vous sachiez... Avez-vous envie de faired'un coup votre fortune? Pas n'est besoin de dire la rponse des compagnons de Passepoil. Celui-ci poursuivit : Si vous voulez cela, laissez agir matre Cocardasse et moi... Quoi que nous disions ce Peyrolles, appuyez-nous. C'est entendu! s'cria-t-on en choeur. Au moins, acheva frre Passepoil en se rassej'ant, ceux qui n'auront pas ce soir le cuir trou par l'pe de

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; autres ?' demanda Cocardasse cela, -vous -^Croyez-vous ' :: "- . ; ..: ; : > d'un'ton insolent.-;; ;-' -^- Non, rpondit frre Passepoil* :i 't'I :'< '-* Non, .rpta aussitt la troupe docile* ' .' Un peu de sang vint aux joues creuses:' de Peyrolles. '-. Comment, : - coquins!..* s'cria-t-il. Tout beau ! le Gascon ; mes nobles amis interrompit murmurent."*, prenez garde !... discutons plutt avec calme et comme'des gens de bonne compagnie..* Si je- vous comprends bieny voici le fait : monsieur lemarquis de' Cyl us a appris: qu'un gentilhomme beau et bien fait pntrait de temps en temps, la nuit,.dans son chteau, par cette fentre basse... Est-ce cela? '" ; . Oui, fit . . Peyrolles. Il sait Aurore de Caylus, sa fille, que mademoiselle ; .:.{ aime ce gentilhomme.;. C'est rigoureusement vrai, dit encore le factotum. --Selon Vous explivous, monsieur de Peyrolles!... quez ainsi notre runion l'aUberge de l Pomme-d'Adam... D'autres pourraient trouver l'explication plausible, mais moi j'ai mes raisons pour la trouver mauvaise... Vous n'avez pas dit la Vrit, monsieur de Peyrolles. ^ Par le diable! s'cria celui-ci, c'est trop d'impudence! Sa voix fut touffe par celle des estafiers qui disaient : Parle, Cocardasse! parle, parle! Le Gason ne se fit point prier. : ^v D'abord, dit-il, mes amis savent comme moi que ce visiteur de nuit, recommand nos pes, n"est rien moins qu'un prince... Un prince ! fit Peyrolles en haussant les paules. Cocardasse continua : : ---Le prince Philippe d Lorraine, duc d Nevers. Vous en savez plus long que mi,:voil tout! dit Peyrolles.: Non pas, capdbiou!... ce n'est pas tout!... Il y a encore autre chose... et cet autre chose-l, mes nobles amis ne la savent peut-tre point... Aurore de Caylus n'est pas la matresse de monsieur de Nevers. Ah! ah !... se rcria le factotum. Elle est sa femme ! acheva le Gascon rsolument, Peyrolles plit et balbutia : '. Comment sais-tu cela, toi?... Je le sais, voil qui est certain... Comment je le sais, peu vous importe... Tout l'heure, je vais vous montrer que j'en'sais bien d'autres... Un mariage secret a t cbr, il y a tantt quatre ans, la chapelle de Caylus, et, si je suis bien inform, vous et votre noble matre... Il s'interrompit pour ter son feutre d'un air moqueur et acheva : Vous tiez tmoins, monsieur de Peyrolles ! Celui-ci e niait plus. O en voulez-vous venir avec tous ces commrages?, demanda-t-il seulement. A dcouvrir, rpondit le Gascon, le nom de l'illustre :, patron que nous servons cette nuit. Nevers a pous la fille malgr le pre, dit Peyrolles; monsieur de Caylus se venge... Quoi de plus simple ? Rien de plus simple, si le bonhomme Verrou savait.., mais vous avez t discrets... Monsieur de Caylus ignore tout..-. Capdbiou I le vieux matois se garderait bien de faire dpcher ainsi le plus riche parti de France ! Tout serait arrang ds longtemps si monsieur de Nevers avait Le roi Louis veut me faire pouser dit au bonhomme: de Savoie, sa nice, moi je ne veux pas; mademoiselle moi je suis secrtement le mari de votre fille... Mais la rputation de Caylus-Verrou l'a effray, le pauvre prince... 11a craint pour sa femme, qu'il adore... ; La conclusion? interrompit , Peyrolles. : La conclusion, c'est que nous ne travaillons pas pour monsieur de Caylus. C'est clair ! dit Passepoil. Comme le jour ! gronda le choeur. Et pour qui pensez-vous travailler? Pour qui? ah! ah! sandiou! pour qui?... Savezvous l'histoire des trois Philippe? Non? je vais vous la
LE SICLE. XXII.

dire en deux mots. Ce sont trois'seigneurs de bonne maison, capdbiou! L'un est Philippe de- Mantoue, prince de Gonzague, votre matre, monsieur : de Peyrolles, une altesse' ruine, traque, qui se vendrait au diable bien bon march; le second est Philippe de.Nevers, que nous attendons ; le troisime est Philippe de France, duc de Chartres... Tous trois beaux, ma foi! tous trois jeunes et brillans. Or, tchez de concevoir l'amiti la plus robuste, la plus hroque, la plus impossible, vous n'aurez qu'une faible ide de la mutuelle tendresse que se portent les trois Philippe, Voil ce qu'on dit partout Paris.. Nous laisserons de ct, s'ils vous plat, pour cause, le neveu du roi. Nous ne nous occuperons que de Nevers et de Gonzague, que de Pythias et que de Damon. Eh morbleu! s'cria ici Peyrolles, allez-vous accuser Damon de vouloir assassiner Pythias? Eh donc! fit le Gascon, le vrai Damon tait son aise; le Damon du temps de Denys, tyran de Syracuse... et le vrai Pythias n'avait pas six cent mille cus de revenu. Que notre Pythias, .nous, possde, interrompit Passepoil, et dont notre Damon est l'hritier prsomptif. Vous sentez, mon bon monsieur de Peyrolles, poursuivit Cocardasse, que cela change bien la thse ; j'ajoute que le vrai Pythias n'avait point une aimable matresse comme Aurore de Caylus,.et que le vrai Damon n'tait pas amoureux de la belle, ou plutt de sa dot, Voil ! conclut pour la seconde fois frre Passepoil; Cocardasse prit son verre et l'emplit. Messieurs, reprit-il, la sant de Damon... je veux dire de Gonzague, qui aurait demain six cent mille cus de revenu, mademoiselle de Caylus et sa dot, si Pythias... je veux dire Nevers, s'en allait de vie trpas cette nuit ! A la sant du prince Damon de Gonzague ! s'crirent tous les spadassins, frre Passepoil en tte* Eh donc! que dites-vous de cela, monsieur de Peyrolles? ajouta Cocardasse triomphant. -T- Rveries! gronda l'homme de confiance, mensonges! Le mot est dur... Mes vaillans amis seront juges entre nous... je les prends tmoin. .. Tu as dis vrai, Gascon ; tu as dit vrai ! fit-on autour de la table. Le prince Philippe de Gonzague, dclama Peyrolles qui essaya de faire de la dignit, est trop au-dessus de pareilles infamies pour qu'on ait besoin de le disculper srieusement... Cocardasse l'interrompit. Alors, asseyez-vous, mon bon monsieur de Peyrolles, dit-il. Et comme le confident rsistait, il le colla de; force sur . une escabelle en reprenant : Nous allons arriver de plus grosses infamies. Pas' :.' sepoil! .Cocardasse ! rpondit le Normand. . Puisque monsieur de Peyrolles ne se rend pas, ton tour de prcher, mon bon !" Le Normand rougit jusqu'aux oreilles et baissa les yeux. C'est que,.balbutia-t-il, je ne-sais pas parler en public. Veux-tu marcher ! commanda matre Cocardasse en relevant sa moustache ; as pas pur! ces messieurs excuseront ton inexprience et ta jeunesse. Je compte sur leur indulgence, murmura le timide Passepoil. Et, d'une voix de jeune fille interroge au catchisme, le digne prvt commena : Monsieur de Peyrolles a bien raison de tenir son matre pour un parfait gentilhomme. Voici le dtail qui est parvenu ma connaissance ; moi, je n'y vois point de malice, mais de mchans esprits pourraient en j uger autrement. Tandis que les trois Philippe menaient joyeuse vie Paris, si joyetfe vie que le roi Louis menaa d'envoyer son neveu dans ses terres... je vous parle de deux ou trois ans; j'tais au service d'un docteur Italien, lve du savant Exili, nomm Pierre Garba.
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PAUL FVAL". Vous avez gagn' beaucoup d'argent au; jeuy lui dit Garba qui le connaissait bien. Gonzague se prit rire et Mais il J'ai perdu' deux .mille pistoles*.. rpondit: ajouta tout de suite aprs :" Nevers a voulu faire assaut aujourd'hui - l'acadmie;; il n'est plus assez fort pour tenir l'pe. Alors; murmura le docteur Pierre Garba, c'est la, fin..*-Peut-tre que demain*.. Mais; se hta se d'ajouter.- Passepoil d'un ton. presque joyeux,:toujours suivent et-ne se ressemblent: pas. Le lendemain,-, prcisment; Philippe, duo de Chartres, prit- Nevers: dans.; son carross, et fouette" cocher pour la.Touraine !- Son' Altesse emmenait Nevers dans- ses apanages* ^ Comme; matre Garba n'y tait point, Nevers y fut-bien.:De l, cherchant le soleil, la chaleur, la vie, il passa- la; Mditerrane et gagnale royaume de Naples.-Philippe de Gonfcague-vint trouver mon bon matre, et le chargea d'aller, faire.Un tour de ce ct. Jetais prparer ses bagages lorsque malheureu'sementi une-nuit,- son. alambic 'clata. It mourut du coup; le pauvre docteur: Pierre Garba, pour avoir respir la vapeur de son liir; de longue vie !: Ah !'l'honnte Italien ! s'cria-ton la ronde* . Oui, dit frre- Passepoil avec simplicit,; je l'ai bien fin d l'histoire.Neregrett, pour nia; part;.mals;Voicita vers fut dix-huit mois hors' de France; Quand:il revint ia cour, ce ne fut qu'un cri : Nevers avait rajeuni de dix ans! Nevers tait fort, alerte,;infatigable!.'.. Bref,-vous'savez. tous,que*- aprs le beau LagardEe, Nevers est aujourd'hui la premire pe du monde entier, 1 Frre Passepoil se tut, aprs avoir pris une attitude mo* - desle,- et.Gocardasse conclut : Si bien que monsieur de Gonzague s'est cru- oblig de prendre huit, prvts- d'armesi pour avoir raison- de lui seul1..-.AiSpas;pur!. .--..U y eut un silence. Ce fut monsieur de Peyrolles .qui l ' . ...;. ;.. rompit... .... r-- O- tend'GO- bavardage?; demanda-tol. A une; aug* mentation de.salaire?; . .. \ ,. Considrable.:., D'abord,-rpliqu-le-Gascon, en bonne on ne conscience, peut prendre le mme, prix pour-un pre qui Venge l'honneur de sa fille; et-pour Damon- qui veut hriter trop tt de Pythias.v Que demandez-vous,? i '*- Qu'on: triple la somme-. , . SoitV rpondit Peyrolles sans hsiter; *-i En-second lieu-, qaie-irous fassions tous de la partie de maison GOnzague-aprs-llaffaire.: Soitl dit heore-le:factotum*.:;; ,.:; ' TT-'EItroisime lieu.-.I '.- -.-..-.;. . ; . -^ Si vous; demandez trop.',.! commena- Peyrolles-^ Pcare! s'cria Cocardasse en s'drssant Passepoil; --it trouve:que>nous:.demamdon's'trop!'. -.. '. Soyons juste! dit le conciliant prvt. Use: pourrait que.-ltievbudui roi voult vn'gr son-ami,- et alors..-. En ce cas, rpliqua Peyrolles,' nous,^ nous passons la frontire'...- Gonzague rachte ses-'biens- d'Ilalie.v.- Nous sommes: tous eii sret l-bas. Gocardasse consulta du egard frre: Passepoil d'abord, , : puis.ses-autres:acolytes* March conclu-, dit-il* Peyrolles lui tendit- la main. Le Gascon ne tprit-pas'.Tltrappa sur son pe et ajouta : Voici l tabellion- qui me rpond- ;de'vous',- mon* bon monsieur d- Peyrolles.v* As pas prl vous: n'essayerez jamais de nous tromper, vous! Peyrolles, libre dsormais, gagna la porte. Si vous le manquez,- dit-il sur le seuil, rien de- fait 1 Cela va sans dire; dormez sur les deux oreilles*- mon bon monsieur de Peyrolles!.*. Un large clat de rr-e suivit le dpart du confident; puis toutes les voix joyeuses s'unirent pour crier : A boire! boirel

- Pietro Garba- de Gat! interrompit Fanza ; je l'ai connu... c'tait 1un noir coquin! Frre Passepoil eut un; doux sourire. C'tait un homme rang, reprit-il, de moeurs-tranquilles*.. affeGtant de la religion... instruit comme-les gros livrs.*, et qui avait pour mtier de composer des-breuvages bienfaisans qu'il appelait la liqueur d longue-vie* Les spadassins clatrent d.rire tous la-fois. As pas pur'.fit Cocardasse, tu racontes comnie; un Dieu!*., marche! Monsieur de Peyrolles; essuya son front o il y avait d la sueur. Le prince Philippe de Gonzague, reprit Passepoil, venait voir trs souvent le bon Pierre Garba. Plus bas! interrompit le confident comme malgr ' lui. --Pls; hautt s'crirent les- bravs. Tout cela les divertissait infiniment, d'autant mieux qu'ils-voyaient au bout une augmentation- de salaire.-;Parle',- Passepoil; parle, parle ! firent-ils en resserrant leur cercle. Et Gocardasse, caressant la nqu d: soii prvotpdit d'un accent tout paternel : -^Lou couquin-a dou succs;-capdbiou I ' r Je suis fch',- poursuivit frre' Passepoil, de rpter une diose qui parat dplaire monsieur'de'-Peyrolles, mais le fait est qU l prince de Gonzague venait trs: souvent chez Garba'*.. sans doute pour s'instruirev.-.-En- ce tmps^l,-le jeune dUGd-Nevr-s fut pr-sd'uh: maladie de langueur. ^-Calomni !'fit Peyrolles,. odieuse' calomnie 1" . Passepoil demanda candidement. Qui' donc ai-j accus, mon mare ? - Et comme l'confident se- mordit 1* lvre jusqu'au sang,- Cocardasseajouta : Ce boti monsieur d Peyrolles 1 plus l verbe si taut, non, -:.' Celui-ci se leva brsqtint: - Vous'm laisserez'; m: 5 retirer;- f pens? dt-il avec une rage concentre.- : Certes, fit le Gascon qui rt'; de; bon ooeur; t-'d nos-voustcrOns-escorte' plus,jusqu'u chteau..* L bonhomme Verrou doit avoir fini sa sieste, nous irons nous expliquer avec M. 'PeyrollesrefomWa}sur'son sige;-Sa fc prenait ds: tons* vrd'tres. Cocai^ass,-impitoyable, lui: tendit un- verre,- Buvez pour VoSrmeitr, dit-il'; car vous n'avez pas l'air votre aise... Buvez; lift' coup.-.-. JKon?.. Alors, tenez-vous en repos et-laissez- parler fou petit couquin'-d Normand, qui-prch mieux; qu'un avocat en la grand'ch ambre. Frre-Passepoil salua* son Chef d fil avec reconnaissance, et reprit : - On; commenait: dire par-tout" Volet ce5 pauvre jeune duc de Nevers qui s'en va... La cour et la-ville s'inquitaient... C'tait Une sihUl' maison que 1cs! Lorraine!;./ Le roi s'informa d ses' nouvelles...:Mais Philippe, duc de Chartres, tait inconsolable. Un homme plus inconsolable encore,- interrompit Peyrolles, qui russit prendre un aCcnt pntr,' c'tait Philippe, prince de Gonzague ! Dieu m grdede-voscontrdiret fit Passepoil,dont i'amnil inaltrable devrait servir-' d'exemple 'fous'les gens qui discutent. Jecrois-bien que le prince Philippe.d Gonzague^ avait beaucoup de chagrin.., l preuve, c'est qu'il venait tous; les-' soirs chez matre Garba'..-.fous les soirs, dguis-en homme- de livre..-, et qu'il lui rptait toujours d'un air dcourag' : C'est bien long,- docteur, c'est; bien- long-!- -*-:H. n-'y. avait pas:, dans la salie; basse du cabaret d'la Pomme-d'Adm, un; homme qui ntt un meurtrier,- et pourtant chacun tressaillit.- Toutesles veines eurent froid. Le-gros poing- de Cocardasse l table. Peyrolles courba la tte et rstk muetv frappa Uil soir, poursuivit frre Passepoif en baissant la voix-Gomm malgr lui,-un soir, Philippe de Gonzague vint de meilleure heure... Garba lui tta le pouls; il avait la fivre

L-E BOSSU.

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ty

LU

PETIT

PARISIEN.

'Il tait peine quatre 'heures de releve. Nos estafiers Sauf Passepoil, qui avait avaient'du temps devant'eux. fort, tout tropre.gaf.dta maritornetouchetetquisoupira te monde tait joyeux. On buvait dans :la salie basse-du cabaret de la Pommed'Adam, on criait, ou chantait. Au fond des douves de Cayrus, les faneurs, aprs la chabottes la leur'passe,' activaient leur ' " ' travail, et iaientn ' ': belle rcolte'd toi h. d chevaux se -fit surta lisiredu tout cOUp, uiibruit bois d'Ens, ret, l'iHstant d'aprs, on entendit des-;cris dans ta dpUye, C'taient les faneurs qui fuyaient en hurlant les coups de plat d'ep d'une troupe d partisans. Ceux-ci Venaient au fourrage, et certes ils ne pouvaient trouver ailleurs de plus noble fenaison^Nos braves ^'taient mis la feritre de t'aubrge poUr mieux yoir. tes dr:les;sOnt hardis! dit Cocardasse junior. Venir 'ainsi jusque spus ls .fentres 'du marquis! ' ajouta-Passepoil. Combien sont-ils? Trois... quatre.., ;six.., huit... Juste autant que nous! Pendant cela, ts fourrageurs faisaient ur provision riant et prodiguant les gorges chaudes, 'tranquillement, bien que les: vieux fauconneaux d .Caylus ils'savaient -, taient muets depuis longtemps, tint encore des justaucorps de'buffle; des feutres et de longues 'rapires y de beaux jeunes pour tijlliqueux ta plupart, p.airhi iesquls.deux'o trois'pairs de mousils avaient de plus qiie nos taches griss; seulement, prvts des pistolets l'aron. deteurS -Sells. du reste On re'pointparil. ^ -Leur accbutremnt'n'tait ' '-'Connassait dans ce petit escadron les uniformes dlabrs de divers corps rguliers; il y avait deux-chasseurs de tifancas, Un'canonriier de Plndres,'un miquelt d'au dj d voir la Frond. des monts, un vieil arbaltrierqui,av.ait Le.surplus avait perdu son Cachet;'comme ;sont tes m'Sailles frustes* ''..... 'tre pris'pOU'r; une' belle et Donne 'band Le touipouvait de voleurs de grand chemin, de tait, ces aventuriers do "Et qurse-d'corai|nt;du,no.m volontaires royaux ne valaient gure mieux que fies;bandits, ,.'".. "achev leur o'espgfie et charg leurs ' Quand ils Burent chevaux, Ils 'remontrent le chemin .charretier. .Leur chef, qui .tait un des deux chasseurs de Brahcas, portant tes galons de brigadier, regarda tout autour de lui et-djt : Parici, rnessiurs, yoici'|ustehientnotpe;|raire. au doigt te 'Cabaret de la POjnnje-d'4dam. Il montait Bravo ! crirent les fourrageurs. Mes ^matresj murmura Cocardasse je vpus ; junior^ . Ipnseiile dedprocher yos'pes,. En un clin d'oeil, tous les ceinturons furent 'rebouls., et les prvts d'armes^ quittanla ' .fentre, se~remirent .autour dstables, ''.. '.,'.'...' d'une ta rr!'e.Ia sentait .'lieue, fore ..Passeppil 'bagarre "souriait .paisiblement jspus sestrpjs .poils de .moustache,\ V Nous disions '.dpn, commena. Cocardasse. afin ,de tajre bonne.contenance^ que l ro.eilleutjmoyeij 'jeT.tenir Xa. garde un 'prvit rgaucher,;c,qi "est '.toujours.'jprt ' 'dangereux...' ; ''''.''.'.....'.'v'' ".".''.'" ,'.']''. '..,..''.'.''. "..'' IiolJ fit eh ce moment te chef des maraudeurs,

dont le visage barbu se montra la porte; l'abrg ' " " est """ ''". pleine, enfans! -^-If-faiif l -Vider, Rpondirent Ceux qiMesjyajent... " C'tait simple, c'tait logique. Le che quisonommt '"'" T : ' ' n'eut faire. , point d'bbjectjohsa Carrigu, Ils descendireht tous de cheval, et atfachrrit.effrntment leurs montures :chrgs dp foin aux nnax tijii " 1 taient au mur du cabaret." Jusque-l, nos prvts n'avaient pas boUg. ! dit rr'igue eh entrant 'le premier, qu'on dtes volonguerp'isje, et vite)... : -il n'y a-place """ quepour " '""" "" ici : ~"] '"'' taires du roi. .'"" On ne rpondit-point, Cocardasse se tourna seulement vers les -siens et nur'"
.mtira: -:'-.-.--'--.>-/, -..-'..

.roi.

t)e la tenue, enfans! Ne nous emportons pas, et faisons danser en mesur, messieurs les volontaires d - - -..-.--. :"-""' -, . :-?..-'-:.-.*.
, .

'Ls gens d;CrrigUe enofribraieht dj la'porte. -^ h niet fit'lui-^ 'Les matres d'arms se levrrit'et' salurent poliment, Priez-les, dit le anpnniei de Flandre^ de ;passer pat ': ' ' ' la fentre. ",' ""..'.'' ''"'.'' En mpre "temps il pxit le verre plein :de oadasse, et le porta ses lvres. , ,' , . Carrigue disait .cependant : - Ne voyez-vous pas, m's'rustres,quehous avons besoin de Vos 'brocs,d vos tabls et de vos esab elles?' As pas pur!'fit Cocardasse junior, ' nous allons vous donner tout .cela, mes mignonsj .'. il /Cr|isa.ie broc sur ta tte du "cahonnier, tandis que hjQ'Rassepoil en.vpya.it Sa lourde escabejle dans t&Poj,. : trin..;de Carrigue. Les "seize flm'berges furent :m vont an itt.m instant. C'taient tous gens d'armes solides, ;braves et batailleurs par got-Ils et -de ion y allrent ^ye ' ensemble "' 'coeur. .-. On entendait le tnor 'Cocardasse dmiijer ,e t.umtt'e .". par son.juron favori,, .TT Capdbiouj servez-les ! servez-les ! disait^il. A quoi Carrigue et les siens rpondirent en ohargejalit tte baisse, < . .. En ayant! Lagardre! Lagardre! Ce fut un coup de thtre. Cocardasse et Passepoil, qui taient an premier rang, .reculrent et n}ir.ent "la table massive entre les deux armes. -T-As pas .ppr,! s'cria.le-.Gagcon; hasJ.es armes,partout! Il y avait dj trois ou :qua.tr. volontaires fort rnaUraits.. L'assaut ne leur ayit point russi,, et, ils ne voyaient que trop dsormis qui ils avaient ia%i.re, Qu'avez-vous dit l? reprit frre Passepoil dont la voix tremblait d'motion; .qu'a.yez-ypus4it l? Les autres prvts murmuraient,et Hisalent* Nous allions les manger comm.e des mauviettes La paix! fit Cocardasse avec autorit, Et s'drssant aux volontaires en dsarroi.:.^'Rponde.z.'franj.ditjj, pourquoi ayez-vous eri Lagardre ?" "'Parce que Lagardre est notre ^cjif, ' rponditjGajri Le chevalier Henri dLagardr?. ' ... ,rr;.-P-uif. . '7.-.'.frrje /:-mNotre petit Parisien!.., notre bijpn! " fpucotija " .".'""".'".'..',..',' Passepoil qui avait dj l'oeil humide. . ..^ Un instant, fit -Cocardasse; jpas de -mprise! .Nous .avons laisse lagardre Papis, cheyau-Jggjer d-u corps. .-- Eh bien ! tiposia Ca-rrigue, lagardre s'^est'ennn-yo ,de cela,,,-Il n'a .conserv rgueison. uniforme^, ejt. commande de volonlaires royauxjtc^iians une'cohipaghie )a-vajl.e. ,, ,Alors, dit te .Gascon, .haiterli "tes pes.au fourpetit jp'arisieh;spntiles. -nreau1v/ .yiv^diou] les;amis.du .,tres, et nous, allons -boire ensemble la;premiere lame "" de '.' '".. "..''. *, ... ::.'.-.. t'jUnivors."., '-r- Bien, $plaj fit .Carrajg'ue, qn-j semait " rouoe jl'i' yue-sa ' '"'"" chappait belle,
_gue. .:..;';" "..""

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PAUL FVAL. recueilli : Ce n'est pas une bien merveilleuse histoire, ou plutt cela ne se raconte pas. Il faut le voir a l'oeuvre. noble que le Quant sa naissance, j'ai dit qu'il tait plus en somme.on n'a roi, et je n'en dmordrai, pas; mais, mre. Quand je l'ai renjamais connu ni son pre ni sa la cour des Foncontr, il avait douze ans; c'tait dans de se faire taines, devant le Palais-Royal. Il tait en train de vagabonds plus assommer par une demi-douzaine ces jeunes bandits grands que lui. Pourquoi? Parce que avaient voulu dvaliser la petite vieille qui vendait des talmouses sous la vote de l'htel Montesquieu. Je demandai son nom : Le petit Lagardre. -r Et ses.parens? Il n'a pas de parens.-^ Qui a soin de lui? -r- Perde l'ansonne. O:loge-t-i,l?.T-,Dans.; le pignonruin cien htel de Lagardre, au coin de la rue Saint-Honor. qu'un.:.il plonge au . A-t-il,un.mtier,?-TT:Deux,plutt pont Neuf, et il se dsosse dans la-courdes Fontaines. _As.pas.-pur ! yoilde beaux-mtiers 1Vous autres, tran,gers, s'interrompit: ici Cocardasse, .vous, ne savez, pas quelle profession c'est que de plonger au,,pont Neuf.Pa.ris est la ville des badauds.- Les badauds de Paris lancent . du parapet du pont .Neuf..des pices d'argent dans l rivire, et il y a des enfans intrpides qui vont chercher jces pices . d'argent au pril de leur vie, Cela divertit les badauds. Vivadiou ! entre toulestesvoiupts, la meilleure ;est de btonner un de ces bagasses!,.. Et a ne cote pas cher. '; Quant au mtier de dspss, on en voit partout, Lou petit couquin de Lagardre faisait tout ce qu'il voulait de son corps : il se grandissait/il se.rapetissait ; ses jambes taient des bras, ses bras taient des jambes, et" il me semble encore le voir, sandiou! quand il singeait-le vieux bedeau : de Saiiit-Germain-l'Auxerrois, qui 'tait bossu par devant et par derrire. ,, . Va bien! eh, donc I Je le trouvais gentil, moi, ce petit homme, avec ses cheveux blonds et ses joues roses, Je le tirai, des mains de ses ennemis, et je lui dis : Couquin ! veux-tu venir avec moi ? Il me rpondit : -- a Non, parce que je veille la mre Bernard. La mre Bernard tait une pauvre mendiante qui s'tait arrange un trou dans le pignon en ruine- Le petit Lagardre lui apportait chaque soir l produit.de ses plongeons et de ses contorsions.''-' Alors je lui fis un tableau complet des dlices d'une salle d'armes. Ses beaux grands yeux, flambaient. Il m dit avec un gros soupir : - Quand la mre Bernard sera morte,, j'irai chez
VOUS. ;

Messieurs les volontaires royaux rengainrentavecempressement. N'aurons-nous pas au moins des excuses? demanda -,;Pp le Tueur, fier comme un.Castillan. :, Tu auras, mon vieux compagnon, rpondit Coar_dasse, la-satisfaction, de te battre avec moi si le coeur t'en dit; mais, quant ces messieurs, ils sont sous.ma protection". A table! du vin! Je ne me sens,pas de,joie.-Eh donc ! Il tendit son verre Carrigue. r-, J'ai l'honneur, reprit-il, d vous, prsenter mon prvt Passepoil, qui, .soit dit sans vous offenser, allait vous enseigner une courante dont vous "n'avez pas l plus lgre ide. Il ; est comme moi l'ami dvou de Lagardre. i :' . Et il s'en vante ! interrompit .frre Passepoil. Quant ces messieurs, poursuivit l Gascon,, vous pardonnerez leur .mauvaise tiumeur. Ils vous tenaient, mes braves; je leur ai t le morceau de la bouche... "toujours sans vous offenser... Trinquons!" ;-. On trinqua. Les derniers mots, adroitement,.jets,par prvts, et Cocardasse, avaient donn satisfaction-aux, messieurs' les volontaires, ne semblaient point juger propos de les relever. Us avaient vu de trop prs l'trille. Pendant que-la maritorne, presque oublie parfassepoil, allait chercher du vin frais la cave,.on transporta ' escabelles et tables sur la pelouse, car la salle basse du cabaret de la Pomme-d'Adam n'tait rellement plus assez grande pour contenir cette Vaillante compagnie. Bientt tout le rtionde fut l'aise et commodment attable sur le glacis. Parlons de Lagardre, s'cria Cocardasse ; c'est pourtant moi qui lui ai donn sa premire leon d'arms. 11 n'avait pas seize ans, mais quelles promesses, d'avenir ! Il en a peine dix-huit aujourd'hui, dit Carrigue, et Dieu sait qu'il tient.parole. . Malgr eux, les prvts prenaient intrt cette manire de hros dont oh leur rebattait les oreilles depuis le matin. Ils coutaient, et personne parmi eux ne souhaitait plus se trouver en face de lui ailleurs qu' table. Oui, n'est-ce pas, continua Cocardasse en S'ammant, il a tenu parole?... Pcare ! il est toujours beau, toujours brave comme un lion ! Toujours heureux auprs du beau sexe ! murmura Passepoil en rougissant jusqu'au bout de ses longues oreilles. Toujours vapor, poursuivit le Gascon, toujours mauvaise tte ? ....... Bourreau des crnes, et si doux avec ls faibles I Casseur de vitres, tueur de maris ! Ils alternaient, nos deux prvts, comme les bergers de Virgile. Arcades amlo 1 Beau joueur ! Jetant l'or par les fentres rTous les vices, capdbiou! Toutes les vertus ! Pas de cervelle... Un coeur... un coeur d'or ! . Ce fut Passepoil qui eut le dernier mot. Cocardasse l'embrassa avec effusion. A la sant du petit Parisien ! la sant de Lagardre ! s'crirent-ils ensemble. Carrigue et ses hommes levrent leurs tasses avec enthousiasme. On but debout. Les prvts n'en purent point donner le dmenti. Mais, par le diable! reprit Jol de Jugan, le bas Breton, en posant son verre, apprenez-nous donc au ' moins ce que c'est que' votre Lagardre. ! Les oreilles nous en tintent, ajouta Saldagne. Qui est-il ? d'o vient-jl ? que fait-il ? " Mon bon, rpondit Cocardasse, il est gentilhomme aussi bien que le roi ; il vient de l rue Croix-des-PetitsChamps; il fait ds siennes.'Etes-vous fixs?!'..'.. Sivoiis en voulez plus long, versez boire, Passepoil lui emplit son verre, et le Gascon reprit, aprs s'tre un instant

" Et il s'en alla. Ma foi ! je'n'y songeai plus. . Trois ans aprs, Passepoil et moi, nous vmes arriver notre salle un grand chrubin timide et tout embarrass. Je suis le petit Lagardre, nous dit-il ; la mre Bernard est morte. Quelques gentilshommes qui taient l eurent envie de rire. Le grand chrubin rougit, baisstes yeux, se fcha, et ls fit rouler sur le plancher. Un vrai Parisien, quoi ! mince, souple, gracieux comme une femme, dur comme du fer..'-'' Au bout de six mois, il eut querelle avec un de nos prvts, qui lui avait mchamment rappel ses talens de plongeur et de dsoss. Sandiou ! le prvt ne pesa pas une oiice. Au bout d'un an, il jouait avec moi comme je joueraisavecun de messieurs les volontaires du roi... soit dit sans les Offenser. : " Alors il se fit Soldat, il tua son capitaine; il dserta. il les enfans perdus de'Saint-Luc, pour ,Puis s'engagea dans la campagne d'Allemagne. Il prit la matresse dc'SantLuc;. il/dserta., Monsieur de" Villars le fit entrer dans ;Frib^urg-en-B.ri.sgaw.; il en Sortit, tout seul, sans/ordre, .;et.rmen quatre grands diables d soldats allemands lis ensemble' comme' ds" moutons.- Villarste'fit cornette;'il tua son colonel 5 il fut cass.., Pcare! quel'entant t ""''

LE BOSSU.

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l'aimait. Et qui ne l'aime Mais monsieur, de-Villars rait ? Monsieur de Villars le chargea de porter au roi la nouvelle de la dfaite du duc de Bade. Le duc d'Anjou le vit et le voulut pour, page. Quand il fut, page, en.voici bien d'une autre ! les dames de la Dauphine se battirent pour l'amour de lui, le matin et le soir. On le congdia. , Enfin, la fortune lui,sourit ; ,1e voil chevau-lger du corps; Capdbiou ! je ne. sais pas si c'est pour un homme ou pour une femme qu'il a quitt la cour; mais si c'est une femme, tant mieux pour elle; si c'est un homme, de , , profundis! Cocardasse se tut et lampa un grand verre. Il l'avait bien mrit. Passepoil lui serra la main en manire de flicitation. Le soleil s'en allait descendant derrire les arbres del fort, Carrigue et ses gens parlaient dj de se retirer, et l'on allait boire. une dernire fois au bon hasard de la rencontre, lorsque Saldagne aperut un eiifant qui se glissait dans les douves et tchait videmment de n'tre point dcouvert. C'tait un petit garon de treize quatorze ans, l'air craintif et tout effar. Il portait le costume de page, mais sans couleurs, et une ceinture de courrier lui ceignait les reins. Saldagne montra l'enfant ses compagnons. Parbleu ! s'cria Carrigue, voil un gibier que nous avons dj couru. Il a reint nos chevaux tantt. Le gouverneur de Venasque a des espions ainsi faits, et nous allons nous emparer de celui-ci. D'accord, rpliqua le Gascon, mais je ne crois pas que ce jeune drle appartienne au gouverneur de Venasque. Il y a d'autres anguilles sous roche de ce ct-ci, monsieur le volontaire, et ce gibier-l est pour nous, soit dit sans vous offenser. Chaque fois que le Gascon prononait cette formule impertinente, il regagnait un point auprs de ses amis les prvts. On arrivait de deux manires au fond du foss : par la route charretire et par un escalier pic pratiqu la tte du pont. Nos gens se partagrent en deux troupes, et descendirent par les deux chemins la fois: Quand le pauvre enfant se vit ainsi cern, il n'essaya point de fuir, et les larmes lui vinrent aux yeux. sous le revers de son Sa main se plongea furtivement justaucorps. Mes bons seigneurs 1 s'cria-t-il, ne me tuez pas Je n'ai rien I je n'ai rien ! Il prenait nos gens pour de purs et simples brigands. Ils en avaient bien l'air. Ne mens pas, dit Carrigue, tu as pass les monts, ce matin ? Moi ?... fit le page ; les monts? Au diable ! interrompit Saldagne ; il vient d'Argels en ligne directe; n'est-ce pas, petit? D'Argels ? rpta l'enfant. Son regard, en mme temps, se dirigeait vers la fentre basse qui se montrait sous le pont. As pas pur I lui dit Cocardasse, nous ne voulons pas qui portes-tu cette lettre t'corcher, jeune homme d'amour? Une lettre d'amour ? rpta encore le page. Passepoil s'cria : Tu es n en Normandie, ma poule. Et l'enfant de rpter : ": " moi? EnNormandie, Il n'y a qu' le fouiller, opina Carrigue. Oh ! np ' non ! s'cria le petit page en tombant genoux, ne me fouillez pas, mes boiis seigneurs ! C'tait souffler sur le feu pour l'teindre. Passepoil se ravisa, et dit : ;. Il n'est pas du pays ; il ne sait pas mentir 1 ... Comment t'appelles-tu? interrogea Cocardasse. hsiter. Berrichon, rpondit l'iifantsans T- Qui srs-tu?

Le page resta muet. Estafiers et volontaires qui l'entouraient commenaient perdre patience, Saldagne le saisit au collet, tandis que tout le monde rptait : Voyons, rponds ! qui sers-tu ? Penses-tu, petit bagasse, reprit le Gascon, que nous ayons le temps de jouer avec toi !... Fouillez-le, mes mignons, et finissons-en. On vit alors un singulier spectacle : le page, tout l'heure si craintif, se dgagea brusquement des mains de Saldagne, et tira de son sein, d'un air rsolu, une petite dague qui ressemblait bien un peu un jouet. D'un bond, il passa entre Fanza et Staupitz, prenant sa course vers la partie orientale des fosss. Mais frre Passepoil avait gagn maintes fois le prix de la course aux foires de Villedieu. Le jeune Hippomne, qui conquit en courant la main d'Atalante, ne dtalait pas mieux que lui. En quelques; enjambes il eut rejoint le pauvre Berrichon. Celui-ci se dfendit vaillamment. Il gratigna Saldagne avec son petit poignard ; il mordit Carrigue, et lana de furieux coups de pieds dans les jambes de Staupitz. Mais la partie tait trop ingale. Berrichon, terrass, sentait dj prs de sa poitrine la grosse main des estafiers, lorsque la foudre tomba au beau milieu de ses perscuteurs. La foudre ! Carrigue s'en alla rouler trois ou quatre pas, les jambes en l'air ; Saldagne pirouetta sur lui-mme et cogna le mur du rempart ; Staupitz mugit et s'affaissa comme un boeuf assomm ; Cocardasse lui-mme, Cocardasse junior fit la culbute et embrassa rudement le sol. Eh donc ! C'tait un seul homme qui avait produit tout ce vacarme en un clin d'oeil, et pour ainsi dire du mme coup. Un large cercle se fit autour du nouveau venu et de l'enfant. Pas une pe ne sortit du fourreau. Tous les regards se baissrent. Lou couquin! grommela Cocardasse qui se relevait en frottant ses ctes. Il tait furieux, mais un sourire naissait malgr lui sous sa moustache. ^- Le petit Parisien ! fit Passepoil, tremblant d'motion ou de frayeur. Les gens de Carrigue, sans s'occuper de celui-ci, qui gisait tourdi sur le sol, touchrent leurs feutres avec respect, et dirent : Le capitaine Lagardre!

LA

BOTTE

DE NEVERS.

C'tait Lagardre, le beau Lagardre, le casseur de ttes, le bourreau des coeurs. Il y avait l seize pes de prvts d'armes qui n'osaient pas seulement sortir du fourreau, seize spadassins contre un jeune homme de dix-huit ans qui souriait, les bras croiss sur sa poitrine. Mais c'tait Lagardre ! Cocardasse avait raison, Passepoil aussi; tous deux restaient au-dessous du vrai. Ils avaient eu beau vanter leur idole, ils n'en avaient pas assez dit. C'tait la jeunesse, radieuse, forte, gaie, franche, communicative, vaillante; la jeunesse qui attire et qui sduit, la jeunesse que regrettent les victorieux, la jeunesse que ne peuvent racheter ni la fortune conquise, ni le gnie planant sur le vulgaire agenouill ; la jeunesse en sa fire et divine fleur, avec l'or de sa, chevelure boucle,

2-72

PAUL FVAL. vu ^l quelque <prt', ou -donc, ' '


"'"'..'.''.'

avec le sourire panoui de ses lvres, avec l'clair vainqueur de ses yeuxl On dit souvent : Tout le monde est jeune une fois dans sa vie. A quoi bon chanter si haut cette -gloire qui' ne '"manque personne?' En ayez-vous vu des jeunes hommes ? Et si vous en avez vu, combien'? Moi je connais des enfans de yingt """ " .ans et des vieillards de dix-huit. Les jeunes hommes, jets cherche,. .J'entends .ceux-l qui savent en mme temps qu'ils peuvent, faisant nientir le plus vrai de tous les proverbes, .ceux-l.quj portent, comme les -orangers bnis des pays du soleil, le fruit ct de la fleur. Ceux-l qui ont fout k foison, l'honneur, leooeur, la sye, la folie, et qui s'en vont, brillans et chauds comme un rayon, pandant pleines mains l'inpuisable trsor ' de leur vie. ."" Ils n'ont qu'un jour, hlas ! souvent, -car te contact de latoule est .comme l'eau,qui teint toute flamme. Bien souvent aussi toute cette splendide itchesse se prodigue en vain, et oe -front que Dieu avait" marqu d signe hroque ne ceint-que la couronne de t'orgie* Bien souvent! C'est la loi. L'humanit a sur son granddu coin, sa colonne des profits fit livre, commet'usurier pertes. Henri de Lagardre tait d'une taille un peu au-dessus de la moyenne. Ce n'tait pas un Hercule, mais ses membres avaient cette vigueur souple et gracieuse du type parisien, aussi loign-de la lourde musculation du nord que de la maigreur pointue de ces adolescens d nos places publiques, immortaliss par le vaudeville banal. 11avait les cheveux blonds, lgrement bouCls, plants 'haut et dcouvrant un front qui respirait l'intelligence et la noblesse, Ses sourcils taient noirs, ainsi que sa fine moustache, retrousse au-dessus de la lvre. surtout Rien de plus cavalier que cette opposition, quand des yeux bruns et rieurs clairent la pleur un peu trop-mate de ces visages. La coupe de sa figure, rgulire mais allonge, la ligne aquilin'des sourcils, le dessin ferme du nez et de la bouche, donnaient de la noblesse ces joyeusets de l'expression gnrale. Le-sourire du gai vivant n'effaait point la fiert du porteur d'pe. Mais ce qui ne se peu.t.peindre' ta plume, c'est l'attrait, la grce, la juvnile "gaillardise de cet ensemble, c'est aussi la mobilit de cette physionomie fine et changeante, qui pouvait languir aux heures d'amour, comme un doux visage de femme; qui pouvait, aux heures de combat, suer la terreur comme la tte de Mduse. Ceux-l seuls l'avaient bien * vu qu'il avait tus, cellesl seules qu'il avait aimes. Il portait l'lgant costume des chevau-lgers du roi, un peu dbraill, un peu fan, mais relev par un riche manteau de velours -jet ngligemment sur son paule. Une charpe de soie rouge franges d'or indiquait le rang qu'il occupait parmi les aventuriers. C'est peine si ia rude excution qu'il yenajt.de faire avait amen un'peu de sang ses jous. Vous n'avez pas de honte! dit-tl avec mpris: maltraiter un enfant! Capitaine... voulut rpliquer Carrigue en se remettant sur ses jambes. Tais-toi... Qui sont ces bravaches? Cocardasse et Passepoil taient; auprs detu, lchapeau ' . '"". la main. . Eh'tfit-il en se drjdaht/mes deux protecteurs! Que diable faites-vous si loin de la rue Crix-des-Pefits Il leur tendit l main, mais -d'un air 'de "Chmps? "prince qui donne le/revers de ses doigts baiser. Matre Cocardasse et'frre Passepoil touchrent cette main avec dvotion. Il faut dire .que celte main s'tait bien souvent ouverte pour eux pleine de pices d'or. Les protecteurs n'avaient pointa se plaindre du protg. Et ls au-

tres? reprit
toi?

Henri; j'ai ' " '

tl s'adressait Staupitz. A Cologne, Tpiiqua l'Allemand tout confus. . C'est m.touchas hfois. jus^tu Sur dozel murmura l'Allemand avec humilit, Aht alit continua Tgrdr en .regardant Saldagne bonnes 'deux: champions de Madrid... et Pinf,"mes ' -gardsl Ah!'Excellence! firent -la fois lesdux espagnols, c'tait une gageure... Nous n'ayons point coutume de . mettre" deux: contre un*.. hous ' Comment! ^dmiiieritt deux contre un! s'cria le Gascon. ' Ils disaient, ajoutafassepl, connaisqu'ilsneyous """ ' ; ' '"'"' '""'" . t saient pas."^" .' Et celui-ci, 'reprit -Cocardasse montr;ant Pp e des ^voeux pour se trouver en face ,de Tueur, ' faisait """"" "' "-; ''""" '"''
VOUS. -'

nour Pp' fit- ce put 'soutenir lej*egaxd de Lagarqu'il ^ ' - -r ;' "_ dre". | " 'Lagardrerptaseulement.. ~Celui-ci ?;t;Pp' baissa la tte en grondant, rrQuant ces deux braves, reprit. Lagardre en dsignant Pinf .et Saldagne, je ne portais .en Espagne que mon noni d'Henri... Sfessiurs, s'intefpmpjt^il, .faisant du doigt le geste de porter une botte, je vois que nous nous -sommes 'dj rencontrs... plus o moins,'car voici un fl le crne une fois avec honnte gaillard qui j'ai " . t'arme de son pays. Jol de Jugan se frotta la tempe. La marque 7 est, nmirnura-t-il; mnei; le b' vous ton comme Un Dieu, c'est certain. . Vous .n'ayez .eu de bonheur-avec moi aii ls uns ni 'tes autres, mes camarades... reprit X-Mar:.rE, ruais vous tiez occups ici Une besogne plus facile... Approche ici, enfant! Berrichon obit, Cocardasse et Carrigue prirent la fois ta parole, afin touiller te page, d'expliquer pourquoi ils voulaient '" Lagardre leur imposa silence. Que viens-tu faire ici?;dmanda-t-il"fenfant^ Vous tes bon, vous, et jen;e vous mentirai pas, rpondit Berrichon. Je viens portertmtttre. A qui? vers la feBerrichon hsita, et son regayd^lfea.encore ' "' '. ntre basse. A vous,-rpOndit-llpoUTtant. Donne. . L'enfantlui tenditun pli 'qu'il tira "de son sein,'Puis3 se haussant vivement jusqu' son prei.lle : . J'ai une autre ' ; -'lettre porter. ""' ' Aqui? '"'. A une dame. Lagardre lui jeta,sa bourse, Va, petit, dit-il, personne ne,it'inquitera.. L'enfant partit en courant, et-disparut bientt;drrire'lexoude"de la douve. Ds que le.page-eut disparu, Lagardre ouvrit sa lettre. Au large! com'manda-t-il en se voyant entour de trop prs par les volontaires et les prv,tsj jointe dpouiller seul ma correspondance. ' Tout lemohdei'carta vivement. Bravol s'cria Lagardre aprs avoir lu les premires lignes; voil ce que"j'appelle un heureux message! C'est justement ce que je venais chrehertci. ' " Par le ciel ! ce Nevers est un galant seigneur') Neyersf . rptrent ls estafiers tonns/ Qu'est-ce don?:3.m^njent,c6;cardasse ' et Passe" ' " '- ''"" : ."" . !!...' .''.'" ' ' Lagardre se dirigea vers la table. A boire, d'abord l ,dit7il ; jai.le.coeur co:nlntf Je veux vous raconter t'hlstoire;. .^ids^toi't^,'.hitrie.gocardasse... ici,..frre.'Passepoit,. vouv^"ujre's.Jou'vos' drez. Le'Gascon et le Normand^ trs dfuji distinction pareille, prirent place aux cts de leur hros. TtenH' de

LE BOSSU.

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et. reprit :..Il fautyous dire Lagardre, but une rasade, ..,'.'.'..',,'.. queje-suis exil: je quitte l- France.,.' Gocardasse.. ','-..'. -^^xilj.TO'sfiinterrompi Nous eyfrons.pendu l';soupira,Passepoil. -- Et pourquoi exil ? ;Par bonheur,, cette dernire question: couvrit ^expression tendre'mais irryrenciesed'Amable Passepoil.." souffrait ces familiarits. Lagardrn point ce -^Connaissez-vous grand diahle.de Blissen.?- de-. mhda-t-il. -" Le.barpnde Blissen? Blissen lebretteur? , ;'.._ ; :, .;^-.Blissen.le dfunt, rectifia le.jeun.cliv-l'gr.. .'-s.Il est'mo'rjt?' demandrent plusieurs,voix, ,. , , roi fait vous '.->* Je l'a tu... Le. noble,, savez",, m^yait pour que je pusse entrer dans, sa compagnie.., J'avais prb-. mis de me comporter"prudemment; pendant, six mois,j'ai'. t sage comme une thiage. On ni'avait presque oubli ; mais un soir* ce Blissen voulut jouer au cfquemt'aine avec un pauvre petit cadet de province qui; n'avait pas seulement un poil de,barbe au menton.,- ..,'.',,.'. / ... -rr Toujours, la mme histoire, dit" Passepoil':' un- vrai'chevalier errantt .,, La,-paix, mon bon! ot^onna,.Cocardasse, Je m'approchai du Blissen, poursuivit Lgrdej et comme j'avais promis Sa Majest; quand, elle daigna, m crer chevalier, de nel plus lancer de paroles: injurieuses les.oreilles" du baron, -, personne,, je me.bornai tirer comme on fait aux enfans mdians dans ls" coles. Celane lui plut point* ^r Je crois bien-!,fit-on . l'roride,; .^ ,, t : : _ ..;-rr Il me te dit trop haut, poursuivit Lagardre,;.et je lui. donnai, derrire l'Arsenal, Ge qu'il avait mrit, depuis.longtemps... un coup droit: sur'dgagement,;.;.- fond ! h !; petit! s'cria Passepoil,, oubliant, que les temps; ce damncouptaient, changs,- comme tu tillongesbien, f . . ;.",.'"..''','.,. ,; '.'., mit Puis il l'a table , rire. violemLagardere.se; frappa ment de son gobelet d'tari. , Passepoii.se.-r-ut- perdu, , ; , . - ": Voil la justice!-s'cria leheya-ger qui ne:Son-; geait dj plus lui; on me devait la prime, -puisque, j'a-j I vais abattu une tte de loup... Eh bien, nph...on,m'exil Toute l'honorable assistance convint" runahimit que c'tait l un abus. Cocardasse-jura capdbiou,que les arts n'taient point suffisamment protgs* Lagardre rprit : En fin dcompte,; jiObtSjauxpr.dr^es.delacouT. J.pars*-.^ 3 L'univers.est grande ei j-falsrsrment,d,lroy"r qi'qn part bien vivre... Mais, avant"d passer'.ltro'ntlr, j'ai : fantaisie une satisfaire... deux fantaisies, un.duel turie escapade giante. C'est alrisi qeje veux faite mes adieux au beau pays-de France ! On se rapprocha,curieusement^ ; . Contez-nous eia,mQnsi,ir,ie,chevaler, dit- Cocar' dasse. ,, .. , ..: Dites-moi, mes vaillans,- demanda Lagardre auJieu de rpondre, avez-vous ou parler, par hasard, de la botte secrte de monsieur de Nevers ? Parbleu ! fit-on autour de la table. Elle tait sur le lapis encore tout l'heure, ajouta Passepoil. Et qu'en disiez-vous, s'il vous plat ? Les avis taient partags... Les uns disaient : fadaise !... les autres, prtendaient que le vieux maitre Delapalme avait vendu au duc un coup... ou une srie de coups... au moyen desquels le duc tait parfaitement sr de. toucher, un homme, n'importe lequel, au milieu, du front, entre les.deux yeux, Lagardre.tait pensif. l-deman encore : , -'r Que pensez-vous des bottes secrtes eh gnral, vous qui tes tous experts et prvts d'armes.? L'avis unanime fut que les bottes secrtes taient des attrape-ni1 gauds, et que tout coup fond, pouvait tre vit l'aide des parades connues, C'tait mon opinion, dit Lagar-

dre, avant d'avoir eu ' l'honneur de faire la partie de.monsieur de Nevers., Et maintenant ?'... intiro'ga-t-on d' foutes parts, car chacun tait fortement.intress; dans quelques heures, cette fameuse botte de Nevers. allait peut-tre coucher . deux ou trois morts sur le carreau". Maintenant, repartit Henri de.Lagardre, c'est, diffrent. Figurez-vous que cette bott maudite a. t longtemps ma bt hoir. Sur ma parole, elle m'rhpchait de dormir ! Convenez que ce Nevers fait aussi pat trop'parler de lui... A toute heure, partout, depuis son retour d'Italie, j'entendais radoter autour dem Nevers, Nevers", Nevers ! Nevers est le plus beau ! Nevers est le plus 'brave 1 Aprs un autre que nous connaissons bien, interrompit frre Passepoil. Cette fois, il eut l'approbationpleine et entire de Cocardasse junif;...'.,.. NeyerS par-ci, Nevers continua Lagardre par-l!' 1 Les chevaux d'Nvrs, ls armes d Nevers, l'es domaines de,Nevers!,.. ses. bons,,mots, son, bonheur, auj, la liste de ses matresses... et'sa,botte secrte, par-dessus le march!.:, diable d'enfer 1-cela" me rompait la tte... Un soir,, mon htesse me servit des ctelettes. M Nevers... je lanai le plat par,, la fentre et je me saUvi sans soupeiv.. Suf l port, je'.me', heurtai contre mOltCordonrur., qui m'apportait des.'.boites"a la dernire ihod', des bottes la. cela m cota' dix louis Nevers.., je rssi mon,bottier; L drle'nie'dit' : , Monsieur j que" je lui jti|'.vjsge... ! de Nevers m battit une fois, mais il ni' donna cent . pisteles!... ^C'tait trop!' pronona gravement Cocardasse. Passepoil suait grosses"gouttes, tant il ressentait, vivement les contrarits de son cher petit Parisien.' -r Voyez-vous, continua Lagardre, je sentis :qu la,foIl fallait mettre un, ferm a cela,,.. el ; li ni prenait... ', montai.ehevad.et je m'en allai attendre Nevers l'.sof-" ' fie du Louvre.,-.- Qnhd.tl passa, je t'appelai par son- nom. " -. Qu'est-ce? -me" dmnda-t-il. Monsieur " duc, repbndis-je", j'ai,grande confiance \ I en, votre courtoisie,.. Je,viens vous."demander de.m'ens'ij gher vtre' botte secrte", au clair' de l lun. Urne i; garda.. Je.pense .qu'ilme prit pour un chappdes Ptites: Maisons, ... ; . ,. ' : . -^'Qui tes-vous? me demandait-il pourtant. % Chevalier Henri de Lagardre, rpondis-je, \ parla : munificence du roi... chevau-lgef du corps... ancien cor; nette de la Frt, ancien enseigne de Conti, ancien capitaine au rgiment de Navarre... toujours cass pour cause i de cervelle absente... h ! m'interrompit-il en descendant deohevl, vous, tes le beau: Lagardre^! On me parl souvent de vous,.et" cela m'ennuie. Nous allions cte ; cte vers l'glise . : Saint-Germain-l'Auxerrois. \ . y> Si vousne me trouviez pointtroppett.gehlilhomme, Gommenai-je,^ pour vous mesurer avec moi... Il fut charmant, charmant!,Je dois lui rendre cette justice. Au lieu deme rpondre, il me planta sa rapire entre les deux: sourcils, si raide et-si pet, que je serais encore i-bas, sans un saut de trois toises que fort propos je fis. Voil ma botte, me dit-il. Ma foi! je le remerciai de bon coeur ; c'tait, bien, le moins. Encore une petite leon, demandai-je, si ce n'est pas abuser. A votre service. Malpeste! cette fois il me fit une piqre au front. J'tais touch, moi,Lagardre! Les matres d'armes changrent des oeillades inquites. La botte de Nevers prenait en vrit d'effrayantes proportions. Vous n'y avez vu que du feu? insinua timidement Cocardasse. J'avais vu la feinte, pardieu ! s'cria Lagardre, mais je n'tais pas arriv la parade. Cet homme est vite comme la foudre. [ tia fmdet'avenlure? ;

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PAUL FVAL. i nui. j ai 1honneur laisse dire, depuis que j'ai taisie !... Je me suis laiss taisie temps de commander ces braves pour tuer un peu le V avant mon dpart, je me suis laiss dire que le vieux marIl l'universI auis Caylus tait le plus fin gelier de l'niversl,.. quis de Cavlus faut bien qu'il ait quelques talens pour avoir mnto ce Or, le mois pass, aux beau nom de Caylus-Verrou!... ftes de Tarbes, j'ai ehlrevu.sa fille Aurore... Sur ma parole, elle est adorablement belle !.-.. Aprs avoir caus avec monsieur de Nevers, je veux consoler un peu cette char Avez-vous donc la clef de la prison, capitaine ? demanda Carrigue en montrant le chteau. J'ai pris d'assaut bien d'autres forteresses! repartit le Parisien. J'entrerai. par la porte, par la fentre, par la chemine... enfin je ne sais pas... mais j'entrerai. Il y avait dj dutemps que ,1esoleilavait disparu derrire les futaies d'Ens.'L nuit venait. Deux ou trois lueurs se mou-; trrent aux fentres infrieures du chteau. Une forme glissa rapidement dans l'ombre des douves. C'tait Berri-clion, le petit page, qui Sans dout avait fait sa commission. En prenant ,toute course le sentier qui conduisait la fort, il envoya de loin un grand merci Lagardre, son sauveur. Eh bien ! s'cria celui-ci, pourquoi ne 'riezvous plus, mes drles? Ne trouvez-vous pointt'aveiiture : : gaillarde? .. . v" Si fait, rpondit frre Passepoil, trop gaillrd.I : Je voudrais savoir, dit Cocardasse gravement, si vous avez parl de mademoiselle de Caylus dans votre lettre Nevers. Parbleu! je lui explique mon affaire en grand. Il fallait bien donner un prtexte ce lointain rendez-Vous. Les estafiers changrent un regard. Ah.! qu'avezvous donc? demanda brusquement l Parisien. Nous rftchissonsj rpondit Passepoil.; nous sommes heureux d nous trouver l pour vous rendre service. C'est la vrit, capdbiou! ajouta Cocardassej nous allons vous donner un bon coup d'paule. Lagardre clata de rire, tant l'ide lui sembla bouffonne. Vous ne rirez plus, monsieur le chevalier, pronona l Gascon.avec emphase, quand "je vous aurai appris certaine nouvelle... - Voyons ta nouvelle. Nevers ne viendra pas seul au rendez-vous. Fi donc 1 pourquoi cela? . Parce que, aprs ce que vous lui avez crit, il ne s'agit plus entre vous d'une partie de plaisir... l'un de vous deux doit mourir ce soir... Nevers est l'poux de mademoiselle de Caylus. Cocardasse junior se trompait en pensant que Lagardre ne rirait plus. Le fou stintles Ctes., Bravo ! s'cria-t-il, un mariage secret! un roman espagnol! Pardieu! voil qui me comble, et je n'esprais ~ pas si bien pour ma dernire aventure* Et dire qu'on exile des hommes pareils! pronona -" frre Passepoil d'un ton profondment pntr.

Est-ce que le guet peut jamais laisser en repos les "gens paisibles?... Le guet arriva... Nous nous sparmes bons amis, avec promesse de revanche. Mais, sandiou ! dit Cocardasse qui suivait sa piste, il vous tiendra toujours par cette botte.... Allons donc! fit Lagardre. ,. Vous avez le secret? Parbleu!... Je l'ai tudi dans le silence du cabinet. Eh bien? C'est un enfantillage ! Les prvts respirrent, Cocardasse se leva. Monsieur le chevalier, dit-il, si vous avez quelque bon souvenir des pauvres leons que je vous ai donnes avec tant d plaisir, vous ne repousserez pas ma requte... Eh donc! Instinctivement, Lagardre mit la-main au gousset. Frre Passepoil eut un geste plein de dignit. Ce n'est pas matre Cocardasse vous decela.que - ' mande, dit-il. Parle, fit Lagardre; je me souviens. Que veux-tu? Je veux, rpliqua Cocardasse, que vOUs m'enseigniez la botte de Nevers. Lagardre se leva aussitt. : C'est trop juste, dit-il, mon vieux Cocardasse, cela concerne ton tat. Ils se mirent en garde. Les.volontaires et les prvts firent, cercle. Ces derniers surtout ne regardaient pas demi. Tubleul fit Lagardre en ttant ' le fer du prvt, comme tu es devenu mou!... Voyons, engage en tierce... coup droitretnu ! Pare... coup droit, remets fond... pare prime et riposte... marche..: prime encore Sur ma riposte... passe sur l'pe, et aux yeux!" Il joignit, le geste la parole. -- Tron de l'air ! fit Cocardasse en sautant de ct ; j'a vu un million de chandelles ! Et la parade ? reprit-il en'se, . ' mettant en garde de nouveau. , Oui, oui, la. paradai firent les spadassins avidement. Simple comme bonjour! reprit Lagardre : Y es-tu?... Tierce... temps sur.ia rmise... prime deux fois... vite... arrte dans les armes, le tour-est fait! Il rengaina. Ce fut frre Passepoil qui remercia avec ef'fusion. Avez-vous saisi, vous autres? fit Cocardasse en s'essuyant le front. Capdboui! quel enfant! Les prvts firent un signe .de tte affirmant, et Cocardasse revint s'asseoir en disant : a pourra servir ! a va servir tout de suite, rpliqua Lagardre en se versant boire. Tous relevrent les-yeux sur lui. Il but son verre. petites gorges, puis il dplia lentement la lettre que le page lui avait remise. Ne vous ai-je pas dit, reprit-il, que monsieur de Nevers m'avait promis ma revanche? : Oui, mais... Il fallait bien terminer cette aventure avant de partir pour l'exil... J'ai crit monsieur de Nevers, que je . savais son chteau du Barn... Cette lettre est la rponse de monsieur de Nevers...Un murmure d'tonnement s'leva du groupe des estafiers. Il est toujours charmant, poursuivit Lagardre, charmant! Quand je me serai battu mon comptant avec ce parfait gentilhomme, je"suis capable de l'aimer comme un frre. Il accepte tout ce que je lui propose : l'heure du rendez-vous, le lieu. Et quelle est l'heure? demanda Cocardasse avec trouble. La tombe de la nuit. Ce soir ? Ce soir. Et le lieu? Les fosss du chteau de Caylus. Il y eut un silence. Passepoil avait mis son doigt sur sa bouche. Les estafiers tchaient de garder bonne contenance. Pourquoi choisir ce lieu? fit cependant Cocardasse. Autre histoire 1dit Lagardre en riant, seconde fan-

VI

LA

FENETRE

BASSE.

La nuit s'annonait noire. Les masses sombres du chteau de Caylus se dtachaient confusment sur le ciel. Voyons,: chevalier, dit le Gascon, au moment o Lagardre. se levait et resserrait le ceinturon de son pe, pas de fausse honte, vivadiou!... acceptez nos services pour ce combat, qui doit tre ingal. Lagardre haussa les paules. . Passepoil lui loucha le' bras par derrire.

LE BSSO.

225

u diable ! rpliqua le Parisien en tournant le dos. " Si je pouvais'vous tre utile, mumura-t-il eh rou' ' , Les fourrgeurs partirent au galop, les estafiers dispa. gissant' outre".jrisur, pour la galante quipe... rurent derrire l'enclos du cabaret. Ils oublirent de payer, La Morale en action.'affirm, sur la foi d'un philosophe mais Passepoil ravit en passant un doux baiser la marigrec, que le rouge est la couleur de la vertu. Amable Pastome qui demandait son argent. sepoil avait au plus haut degr la couleur, mais il manCe fut Lagardre qui solda tous les cols. quait absolument de vertu. La fille! dit-il, ferme tes volets et mets tes barres... Palsambleu! mes camarades, s'cria Lagardro, j'ai coutume .de faire mes affaires tout seul, et vous le savez Quoi que tu entendes, l dans la douve, cette nuit, que bien... La brune vient... une dernire rasade, et dcamchacun, dans ta maison, dorme sur les deux oreilles. Ce sont affaires qui ne vous regardent point I pez; voil le service que je rclame. La marilorne ferma ses volets et mit ses barres. Les aventuriers allrent leurs chevaux. Les matres d'armes ne bougrent pas. . La nuit tait presque complte, une nuit sans lune et sans toiles. Le Gascon.prit Lagardre part. Je me ferais tuer pour vous comme un chien, sanUn lumignon fumeux, plac la tte du pont de plandiou! chevalier, dit-il avec embarras... mais... ches, sous la niche d'une Sainte-Vierge, brillait faiblement, Mais quoi? mais n'clairait point au del d'un cercle do dix ou douze Chacun son mtier, vous savez... Nous ne pouvons ne pouvait descendre dans les pas. Sa lumire d'ailleurs douves, cause du pont qui l masquait. pas quitter ce lieu. Ah! ah!... Et pourquoi cela? Lagardre tait seul. Le galop des chevaux s'tait touff Parce que nous attendons aussi quelqu'un. au lointain. La valle de Louron se plongeait dj dans Vraiment! Oui est ce quelqu'un? une obscurit profonde, o luisaient et l quelques Ne vous fchez pas... Ce quelqu'un est Philippe de lueurs rougetres marquant la cabane d'un laboureur ou la loge d'un berger. Nevers. Le son.plaintif des clochettes attaches au cou des chLe Parisien tressaillit. Ah! ah! ft-il encore; et.pourquoi vres montait, quand le vent donnait, ayec les murmures attendez-vous monsieur de Nevers? sourds du gave d'Arau, qui verse ses eaux dans la Clara Pour le compte d'un digne gentilhomme... bide, au pied du Hachaz. Huit contre un, les misrables! se disait le jeune Il n'acheva pas. Les doigts de Lagardre lui serraient le Parisien en prenant le chemin charretier pour descendre poignet comme un tau. Un guet-apens ! s'cria ce dernier, et c'est moi que au fond de la douve; un assassinat! Quels bandits!... C'est dgoter de l'pe ! Il donna contre les tas de tu viens dire cela ! Je vous fais observer... commena frre Passepoil. foin ravags par Carrigue et sa troupe. Par le ciel ! La pais, mes drles !... Je vous dfends, vous m'enreprit-il en secouant son manteau, voici une crainte qui me pousse. Le page va prvenir Nevers qu'il y a ici une tendez bien, n'est-ce pas? je vous dfends de toucher un bande d'gorgeurs,- et Nevers ne viendra pas, et ce sera cheveu de Nevers, sous peine d'avoir affaire moi !... Neune partie manque, la plus belle partie du monde. Dias'il doit mourir, ce sera de ma main, vers m'appartient... ble d'enfer ! s'il en est ainsi, demain il y aura huit coquins en 103'al combat... mais de la vtre, non pas!... diable d'end'assomms. fer! non pas, tant que je serai vivant ! Il s'tait dress il arrivait sous le pont. Ses yeux s'habituaient l'obscude toute sa hauteur. Il tait de ceux dont la voix, dans la rit. colre, ne tremble pas, mais vibre plus sonore. Les spaLes fourrgeurs avaient fait une large place nette, juste dassins l'entouraient irrsolus. Ah ! c'est pour cela, re l'endroit o Lagardre tait en ce moment, devant la prit-il, que vous vous tes fait enseigner la botte de Nefentre basse. Celui-ci vers! et c'est moi... Carrigue ! s'interrompit-il. Il regarda cela d'un air content, et pensa qu'on serait vint l'ordre, avec ses gens qui tenaient par la bride leurs bien en ce lieu pour jouer de la flamberge. chevaux chargs de fourrag. C'est une honte, reprit Mais il pensait encore autre chose. L'ide de pntrer le Parisien, une honte que de telles gens nous aient fait dans cet inabordable chteau le tenait au collet. Ce sont partager leur vin! Voil un mot bien dur! soupira Passepoil, dont les de vrais diables que ces hros qui ne tournent point vers le bien la force exceptionnelle dont ils sont, dous. yeux se mouillrent. Cocardasse junior blasphmait en lui-mme tous les saMurailles, verrous, gardiens, le beau Lagardre se riait de tout cela. vans jurons que put jamais produire cette fertile terre de Il n'et point voulu d'une aventure o quelqu'un de Gascogne. En selle, et au galop! poursuivit Lagardre; je n'ai ces obstacles et manqu. Faisons connaissance avec le terrain, se disait-il, besoin de personne pour faire justice de ces drles ! rendu dj l'espigle gaiet de sa nature. Morbleu 1 Carrigue et ses gens, qui avaient tt des rapires de prmonsieur le duc va nous arriver bien en colre, et nous vt, ne demandaient pas mieux que d'aller un peu plus n'avons qu' nous tenir !... Quelle nuit ! il faudra ferrailloin jouir de la fracheur de la nuit. Quant vous, ler au jug... Du diable si on pourra voir la pointe des continua le chevau-lger, vous allez dguerpir, et vite; pes ! Il tait au pied des grands murs. Le chteau ou, par la mort de Dieu 1je vais vous donner une seconde dressait pic au-dessus de sa tte sa masse norme, et le leon d'armes... fond ! Il dgaina. Cocardasse et Passepoil firent reculer les pont traait un arc noir sur le ciel. Escalader ce mur . l'aide du poignard, c'tait l'affaire de toute une nuit. En estafiers, qui, forts de leur nombre, avaient des vellits de rvolte. ttonnant, la main de Lagardre rencontra la fentre basse. Bon, cela! s'cria-t-il. ! que vais-je lui dire, cette Qu'avons-nous nous plaindre, insinua Passepoil, s'il veut absolument faire notre besogne ? fire beaut? Je vois d'ici l'clair mchant de ses yeux Il Pour la logique, vous ne trouverez pas beaucoup de noirs, ses sourcils d'aigle froncs par l'indignation. ! diicieux!... Normands plus ferrs que frre Passepoil. se frotta les mains de tout coeur.Dlicieux Allons nous-en I tel fut l'avis gnral. il faut quelque chose de bien tourn... Je Je lui dirai... Il est vrai que l'pe de Lagardre sifflait, et fouettait le lui dirai... Palsambleu Epargnons nos frais d'loquence... vent. tout coup. Ce Nevers Mais qu'est cela ? s'interrompit-il Capdbiou 1 fit observer Cocardasse en ouvrant la est charmant 1..; toujours charmant ! Il s'arrta pour le bon sens dit que nous n'avons pas peur; cheretraite, couter. Un bruit avait frapp son oreille. Des pas sonvalier, nous vous cdons la place. naient en effet au bord del douve, des pas de gentils Pour vous faire hommes, car on entendait le tintement argentin des peplaisir, ajouta Passepoil, adieu 1 29 LE SICLE XXII,

226

PAUL FVAL. L'enfant disparatra, interrompit celui qu'on appelait monseigneur ; j'aurais voulu viter cette extrmit, mais elle ne in'arrlra pas... Quel homme est ce Saidagne? Un dtermin coquin. Peut-on se fier lui"? . Pourvu qu'on le paye bien... oui. Le matre rflchissait. J'aurais voulu, dit-il, n'avoir d'autre confident que nous-mmes... niais ni toi ni moi n'avons l tournure, de Nevers... ........ -.: Vous tes trop grand, rpliqua Peyrolles, je suis trop ' ..-., maigre. ... Il fait, noir comme dans uii four, reprit le mire, etc'Sardagne esta jeu prs de la (aille du duc... p... pelle-le. Saldagne? fit Peyrolles. Prsent ! rpondit encore le Parisien. Avance ici ! Lagardre s'avana. Il avait relev le col' de son manteau, et les bords' de son feutre lui cachaient le visage. _ Veux tu gagner cinquante pistoles outre ta part ? lui dmanda le matre. Cinquante pistoles 1 rpondit le Parisien, que faut-il faire? fout en parlant, il faisait ce qu'il pouvait pouf distinguer les traits de l'inconnu^ mais ce dernier tait .aussi bien cach que fui. Devines-tu? demfidaTe matre Peyrolles. " *- Oui, rpliqua celui-ci. Approuves-tu ? . . J'approuve. Mais notre homme a un .mot de pass. Dame Marthe me l'a donn. C'est la devise d Nevers. sum?demanda Peyrolles. -Il coutume de le dire en franais : J'y suis! J'y suiSj rpta involontairement Lagardre. Tu prononceras cela tout bas sous la fentre, dit l'inconnu qui se pencha vers lui. Les volets s'ouvriront, puis la grille qui est charnire... une femme paratra; elle te" parlera., tu fie sonnerai pas mot, mais lii mettras un doigt sur ta bouch. Comprends-tu ? Pour faire croire que nous sommes pis ? Oui, je comprends; II est intelligent, ce garon-l, ifiurniu le matre. Puis reprenant La femme te remettra un fardeau... tu le prendras en silence... tu me l'apporteras... Et vous me compterez cinquante pistoles ? C'est cela ! Je suis votre homin... Chut!... fit monsieur de Peyrolles. Ils se prirent tous trois couter. On entendait un bruit lointain dans ia campagne. Sparons nous, dit le matre ; o sont tes compagnons? Lagardre montra sans hsiter la partie des douves qui tournait au del du pont vers le Hachaz. Ici, rpiqua-t-il, en embuscade dans le foin. C'est bien ; tu te souviens du mot de passe? ; J'y suis ! Bonne chance, et bientt ! A bientt I Peyrolies et son cokipagnon remontrent Yescalier; les suivait des Lagardre yeux. Il essuya son front que la sueur trempaib Dieu me tiendra mes derniers momens,- se" compte dit-il, de l'effort que j'ai fait pour ne-pas mettre mon pe dans le ventre de ces- misrables!.;. Mais il faut aller jusqu'au bout.;. Dsormais jeveuxsavoir... Il mit sa tte entre, ses mains,-, car ses penses bouillaient dans son cerveau. Nous pouvons affirmer qu'il ne son son geait plus gure duel ni son escapade d'amour. Que faire? se dit-il; enlever la petite-fiiie? car ce fardeau, ce doit-tre l'enfant...- mais qui la confier?..; je ne connais dans ce pays que. Garrigue et sesbandoulire,

rons. Oh ! oh ! pensa Lagardre, matre ocaTdasseaufait accomparait-il dit vrai?' iiionsiur le dcseserait-il .' . gner ? x.! ' du la tte Le bruit de pas cessa. Le lumignon plac pont claira deux hommes enveloppas de longs manteaux et immobiles. ;''. cherchaient'a "percer On voyait bien que leurs regards - .; . -, , l'obscurit d la douve. Je fie vois personne, dit l'un d'eux a voix basse. Si fait, rpondit l'autre, l-bas, prs" de la fentre. Et il appela avec prcaution. -^Cocardasse !:.. Lagardre resta immobile. Fanz! appela encore le second interlocuteur : c'estmoi:.. Monsieur de Peyries ! Il me semble que je connais ce nom de coquin 1 pensa Lagardre. Peyrolles appela pour la iMsime fois : Passepoil !... Staupitz! Si ce n'tait pas un des ntres ?... murmura son compagnon. C'est impossible, rpliqua Pyrls; j'ai ordonn qu'on laisst ici une sentinelle.,. C'est Sldgn'e, je le reconnais... Sldaghe ! Prsent ! rpondit Lagardre qui prt tout hasard l'accent espagnol. Voyez-vous ! s'cria mfisir de Peyrolles, j'en tais sr !... Descendons par l'escalier... ici... voil la premire marche... Lagardre pensait : . Du diable si je fi jou pas' un rle dans cette comdie! Les deux hommes descendaient. L compagnon de Peyrolles tait, sous son manteau, de belle taille et de riche prestance. Lagardre avait cru reconnatre dans son accent, quand il avait parl, un' lger ressouvenir de la gamme italienne. .. Parlons bas, s'il vous plat, dit-il eh descendant avec prcaution l'escalier troit et raide. Inutile, monseigneur, rpondit Peyries. Bon ! fit Lagardre, c'est un monseigneur. Inutile, poursuivit le factotum; les drles savent parfaitement le nom de celui qui les paye. Moi ! je n'en sais rien, pensa le jeune cheyau-lger, et je voudrais bien le savoir. J'ai eu beau faire, reprit monsieur de Peyrolles, ils n'ont pas voulu croire que c'tait monsieur le marquis de Caylus. C'est dj prcieux savoir, se dit Lagardre ; il est vident que j'ai affaire ici deux parfaits coquins. Tu viens de la chapelle ? demanda celui qui semblait tre le matre. Je suis arriv trop tard, rpondit Peyrolles d'un air contrit. Le matre frappa du pied avec colre, Maladroit ! s'cria-t-il. J'ai fait ce que j'ai pu, monseigneur. J'ai bien trouv le registre o dom Bernard avait inscrit le mariage de mademoiselle de Caylus avec monsieur de Nevers^ ainsi que la naissance de leur fille.;. Eh bien? Les pages contenant ces inscriptions ont t arraches. Lagardre tait tout oreilles. On nous a prvenus ! dit le matre avec dpit, mais Aurore?.,, ce doit qui? tre Aurore.;. Elle pense voir oui, Nevers celte nuit, elle veut lui remettre avec l'enfant le titres qui tablissent sa naissance..; Dame Marthe n'a pu me dire cela, puisqu'elle l'ignorait elle-mme, mais je le devine. Eh bien, qu'importe? fit Peyries. Nous sommes la parade... Une fois Nevers mort.,; Un fois Nevers mort, repartit le matre; l'hritage va tout droit l'enfant. Il y eut un silence, Lagardre retenait son souffle. L'enfant;., commena trs bas Peyrolles.

LE BOSSU.

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mauvaises gouvernantes pour ;une jeune demoisellet...' Et pourtant il faut que je l'aie !... Il le faut !... Si je ne la tire pas.:d,4, les infrnes tueront l'enfant comme ils comptent tuer le pre... Parla mordieu 1 ce n'tait cependant point pour tout cela que j'tais venu. Il se promenait grands pas entre les meules de, foin. ' ..;Son agitation tait extrme. A tout instant il regardait cette fameuse fentre basse, i pour voir si les contrevens me solaient point Sur leurs gros gonds rouilles. Il ne vit rien, mais il entendit bientt un bruit faible ; derrire les l'intrieur. C'tait la grille qui s'ouvrait ' -VOMS. . ; .; Adsum! dit une douce voix de femme qui tremblait. Lagardre enjamba d'un saut les bottes de foin qui le sparaient, du rempart, et rpondit sous la croise : ' '".,.TTT J'y suis! :" Dieu soit lou ! fit la voix de femme. Et les contrevens s'ouvrirent leur tour. La nuit tait bien obscure, niais les yeux du Parisien taient faits depuis longtemps aux tnbres. Dans la femme qui se pencha au dehors-de l fentre, il reconnut: parfaitement Aurore de Caylus, toujours belle, mais ple et irise par l'pouvante. Si vous eussiez dit en ce moment Lagardre qu'il avait fait dessein d'entrer dans la chambre de cette femme par surprise, il vous et donn un dmenti. Cela, de la meilleure foi du monde.. Ne ft-ce que pour quelques minutes, sa fivre folle faisait trve. Il tait sage en restant hardi comme un lion. Peut-tre qu' cette heure, un autre homme naissait en lui. Aurore regarda au-devant d'elle. Je ne vois rien, dit-elle. Philippe, o tes-vous ? Lagardre lui tondit sa main, qu'elle pressa contre son coeur. Lagardre chancela, il se sentit venir des larmes. ^ Philippe, Philippe, reprit la pauvre jeune femme, tes-vous bien sr de n'avoir pas t suivi ?Nous sommes vendus, nous sommes trahis!... Ajrez courage, madame, balbutia le Parisien. ^-r Est-ce toi qui as parl? s'cria-4-eHe; tiens, c'est certain.... je deviens folle! je ne reconnais plus ta voix. L'une de ses mains tenait le fardeau dont monsieur de Peyrolles et son compagnon avaient parl; de l'autre elle se pressa le front, comme pour fixer ses penses en rvolte. J'ai tant de choses te dire! reprit-elle. Par o (Commencerai-je ? Nous n'avons pas le temps, murmura Lagardre, qui avait pudeur d surprendre certains secrets ; htons-iious, madame. T- Pourquoi ce ton glace?... pourquoi ne m'appelles-lu Est-ce .que tu es fch contre moi? : pas.Aurore?,.. ^ Htons-nous, Aurore, htons-nous! rr-. Je t'obis, mon Philippe bien-aim... je t'obirai toujours 1... Voici notre petite chrie... prends-la... elle n'est H se plus en sret avec moi... Ma lettre a d finstruire... -trame autour.de nous -quelque infamie... Elle tendit l'enfant, qui dormait enveloppe dans une pelisse de soie. ''-, Lagardre la reut sans dire une parole. Que je l'embrasse encore ! s'cria la pauvre mre dont la poitrine clatai! en sanglots ; rends-la moi, Ehi-lippe... Ah ! je croyais mon coeur plus fortl... Qui sait quand je revrrai ma fille ! Les larmes noyrent sa voix. Lagardre sentit qu'elle lui tendait un objet blanc, et demanda : Qu'est-ce que ceci? Tu sais bien... Mais tu esaussi troubl que moi,mon pauvre Philippe... Ce sont les pages arraches au registre de la chapelle, tout l'avenir de notre enfant! Lagardre prit les papiers en silence. Il craignait de parler.

Les papiers taient dans une envelopp au sceau del chapelle ;paroissiale de Caylus. ' Au moment o il les^recevait, un son do Cornet a bouquin, plaintif et prolong, se ft entendre dans la valle. Ce doit tre un signal, s'-criamademoisell-de Caylus ; ' : sauve-toi,- Philippe, sauve-toi I . '#-Adieu, dit Uagrd re jouant son rle jusqu'au bout pour ne pas briser le coeur d la jeune mre; ne crains -<---.. j rien, Aurore, ton enfant est en sret. ses'lvres et la'baisa ; Elle attira sa main jusqu' ' " r ar' ' ' demment. Je t'aime fit-elle seulement travers ses 'larmes. ; Puis elle ferma les contrevens et disparut. '"'"'.,['.

VII

PEUX CONTRE VINGB.

C'tait en effet un signaL .; Trois hommes, portant des cornets de berger, taient aposts sur la rou te d'Argls, que devait suivre monsieur le duc de Nevers pour se rendre au chteau de Caylus, o de sa jeune l'appelaient la fois -une lettre'suppliante et l'insolente missive du femme chevalier de.Lagardre. Le premier de ces hommes devait envoyer" un son au moment o Nevers passerait la Garabjde, le second quand il entrerait -en-'foret, le troisime quand il arriverait aux premires maisons du hameau de Tarrides. Il y avait .tout le';ldng-de ce chemin de bons endroits pour commettre un meurtre. Mais Philippe de Gnzague n'avait point l'habitude d'attaquer efi face. Il voulait colorer son crime. L'assassinat devait s'appeler vengeance, et passer, bon gr mal gr, sur le compte de Caylus-Verrou. Voici donc notre beau Lagardre, notre incorrigible banotre voici donc la triple fou, tailleur, premire jainde France et de Navarre avec une petite fille de deux ans'sur les bras. Il tait, veuillez en" tre convaincu, fort embarrass de sa personne; il portait l'enfant gauchement, comme un notaire fait l'exercice ; il le berait dans ses mains maladroites ce mtier nouveau. Il ifi'avaitplus qu'une pren cet univers : c'tait de ne occupation point veiller la --.fille!... petite Do, do ! l'enfant do !... disait-il, les yeux humides, mais ne pouvant s'empcher de rire. Vous l'eussiez donn en mille tous les chevau-lgers du corps, ses anciens camarades : aucun n'aurait devin ce que ce terrible bretteur faisait en ce moment sur la rout de l'exil. Il tait tout entier sa besogne de bonne d'enfant; il regardait ses piedspour lie point donner de secousses n la dormeuse, il et voulu avoir Un coussin d'ouate dans chaque main. Un second signal plus rapproch envoya sa note plaintive dans le silence de la nuit. Que diable est cela ? se dit Lagardre. Mais il regardait la petite Aurore, li n'osait pas l'embrasser. C'tait un joli petit tre,blanc et rose; ses paupires-fermes montraient dj des. longs cils" de soie qu'elle hritait de sa mre. Un ange, un bel ange de Dieu endormi 1Lagardre coutait son souffle si doux et si pur; Lagardre admirait ce calme profond, ce repos qui tait un long sourire. Et ce calm, ce repos, se dist-il, au moment o sa mre plr-e, au moment o son pre... Ah! ah ! s'interrompit-il, ceci va changer bien des choses. On a confi un enfant eetcervel de Lagardre... c'est bon: pour dfendre l'enfant, la cervelle va lui venir. Puis il reprenait : Comme cela dort!... quoi peuvent penser ces petits fronts couronns de leurs boucles angliques? C'est une me qui est l-dedans. Cela deviendra une femme capable de charmer, d'aimer, hlas ! et de souffrir... Puis encore : Comme il doit tre bon dega-

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PAUL FVAL: Ensuite, il se para d'abord de pied ferme et sans riposter. mit rompre en parant toujours, et, chaque fois qu'il il rptait : rejetlait droite ou gauche l'pe de Nevers, coutez-moi! coutez-moi ! coutez-moi ! Non, non, non! rpondait'Nevers, accompagnant chaque ngation d'une solide estocade. A force de rompre, le Parisien se sentit accul tout contre le rempart. Le sang lui montait rudement aux oreilles. Dsister si longtemps l'envie de rendre un honnte horion, voil de l'hrosme ! coutez-moi! dit-il une dernire fois. '"' Non ! rpondit Nevers. Vous voyez bien que je ne puis plus reculer ! fit Lagardre avec un accent, de dtresse qui avait son cl comique. Tant mieux, riposta Nevers. Diable d'enfer! s'cria Lagardre bout de parades et de patience, faudra-t-il vous fendre le crne, pour vous empcher de tuer votre, enfant ! Ce fut comme un coup de foudre. L'pe tomba des mains de Nevers. Mon enfant ! rpta-t-il ; ma fille dans vos bras !... Lagardre avait envelopp de son manteau sa charge prcieuse. Dans les tnbres, Nevers avait cru jusqu'alors que le Parisien seservait de son manteau roul autour du-bras gauche comme d'un bouclier. C'tait la coutume. Son sang se figeait dans ses veines quand il pensait aux bottes furieuses qu'il avait pousses au hasard. Son pe aurait pu... Chevalier, dit-il, vous tes un fou, comme moi et tant d'autres... mais fou d'honneur, fou de vaillance... On viendrait me dire que vous vous tes vendu au marquis de Caylus, sur ma parole, je ne le croirais pas. Bien oblig, fil le Parisien qui soufflait comme un cheval vainqueur aprs la course, quelle grle de coups!... Vous tes un moulin estocades, monsieur le duc! Rendez-moi ma fille!... Nevers, disant cela, voulut soulever le manteau. Mais le Parisien lui rabattit la main d'un petit coup sec. Doucement ! fit-il : vous allez me la rveiller, vous ? M'apprendrez-vous du moins...? Diable d'homme! il ne voulait pas me laisser parler, le voil maintenant qui prtend me forcer lui conter des histoires. Embrassez-moi cela, pre, voyons lgrement, bien lgrement. Nevers machinalement fit comme on lui disait. Avez-vous quelquefois vu en salle un tour d'armes pareil ? demanda Lagardre avec un naf orgueil ; soutenir une attaque fond, l'attaque de Nevers, de Nevers en colre, sans riposter une seule fois, avec un enfant endormi dans les bras, un enfant qui ne s'veille point ? Au nom du ciel I supplia le jeune duc. Dites au moins que c'est un beau travail!... Ttebleu ! je suis en nage. Vous voudriez bien savoir...? Assez d'embrassades, papa! laissez-nous, s'interrompil-il. maintenant. Nous sommes dj de vieux amis tous deux, la minette et moi. Je gage cent pistoles, et du diable si je les ai ! qu'elle va me sourire en s'veillant, Il la recouvrit du pan de son manteau, avec un soin et des prcautions que n'ont certes pas toujours les bonnes nourrices. Puis il la dposa dans le foin, sous le pont contre le remen reprenant tout part. Monsieur le duc, ajouta-t-il coup son accent srieux et mle ; je rponds de votre fille sur ma vie, quoi qu'il arrive... Ce faisant, j'expie autaDt qu'il est en moi le tort d'avoir parl lgrement de sa mre, qui est une belle, une noble, une sainte femme! Vous me ferez mourir, gronda Nevers, qui tait la torture ; vous avez donc vu Aurore? Je l'ai vue. O cela ! Ici, cette fentre. Et c'est elle qui vous a donn l'enfant ? C'est elle qui a cru mettre sa fille sous la prolectipn de son poux. Je m'y perds !,..

gner peu peu, force de soins, force de tendresse, tout l'amour de ces chres petites cratures, de guetter le premier sourire, d'attendre la premire caresse, et qu'il doit tre facile de se dvouer tout entier leur bonheur! Et mille autres folies que la plupart des hommes de bon sens n'auraient point trouves. Et mille navets tendres qui feraient sourire les messieurs, mais qui eussent misides larmes dans les yeux de toutes les mres. Et enfin ce mot, ce dernier mot, parti du fond de son coeur comme un acte de contrition : Ah ! je n'avais jamais tenu un enfant dans mes bras!...A ce moment, le troisime signal partit derrire les cabanes du hameau de Tarrides. Lagardre tressaillit et s'veilla. Il avait rv qu'il tait pre. Un pas vif et sonore se fit entendre au revers du cabaret de la Pomme-d'Adam. Cela ne se pouvait confondre avec la marche de ces soudards qui taient l tout l'heure. Au premier son, Lagardre se dit : C'est lui ! Nevers avait d laisser son cheval la lisire de la fort. Au bout d'une minute peine, Lagardre, qui devinait bien maintenant que ces cris du cornet bouquin dans la valle, sous bois et sur la montagne, taient pour Nevers, le vit passer devant le lumignon qui clairait l'image de la Vierge la tte du pont. La belle tte de Philippe de Nevers, pensive, quoique toute jeune, fut illumine vivement durant une seconde ; puis on ne vit plus que la noire silhouette d'un homme la taillefire et haute; puis encore l'homme disparut. Nevers descendait les degrs du petit escalier coll au rebord des douves. Quand il toucha le sol du foss, le Parisien l'entendit qui mettait l'pe la main et qui murmurait entre ses dents : Deux porteurs de torches ne feraient pas mal ici. . Il s'avana en ttonnant. Les bottes de foin jetes et l le faisaient trbucher. Est-ce que ce diable de chevalier me veut faire jouer collin-maillard ! dit-il avec un Puis s'arrlant : Hol! commencement'd'impatience. n'y a-t-il personne ici ? Il y a moi, rpondit le Parisien, et plt Dieu qu'il n'y et que moi! Nevers n'entendit point la seconde moiti de cette rponse. Il se dirigea vivement vers l'endroit d'o la voix tait partie. A la besogne, chevalier ! s'cria-t-il, livrez-moi seulement le fer, pour que je sache bien o vous tes. Je n'ai pas beaucoup de temps vous donner. Le Parisien berait toujours la petite fille, qui dormait de mieux en mieux. Il faut d'abord que vous m'coutiez, monsieur le duc, commena-t-il. Je vous dfie de me persuader cela, interrompit Nevers, aprs le message que j'ai reu de vous ce matin. Voici que je vous aperois, chevalier ; en garde ! Lagardre n'avait pas seulement song dgainer. Son pe, qui d'ordinaire sautait toute seule hors du fourreau, semblait sommeiller comme le beau petit ange qu'il tenait dans ses bras. Quand je vous ai envoy mon message de ce matin, ce sais ce soir. dit-il, j'ignorais que je Oh! oh! fit le jeune duc d'un accent railleur, nous n'aimons pas ferrailler ttons, je vois cela. Il fit un pas l'pe haute. Lagardre rompit, et dgaina en disant : Ecoutez-moi seulement ! Pour que vous insultiez encore mademoiselle de Caylus, n'est-ce pas? La voix du jeune duc tremblait de colre. Non, sur ma foi! non... je veux vous dire... Diable d'homme ! s'interrompit-il en parant la premire atlaque .de Nevers; prenez garde ! Nevers furieux crut qu'on se moquait de lui. Il fondit de tout son lan sur son adversaire, et lui porta bottes sur bottes avec la prodigieuse .vivacit qui le faisait si terrible sur le terrain. Le Parisien

LE BOSSU.

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-:.._ Ah! monsieur le duc, il se passe ici d'tranges choses !... Puisque .vous tes en humeur de bataille, vous en aurez, Dieu merci ! tout .l'here coeur joie. ' '.' Uneattaque?fitNevers.-'-' - Le Parisien se baissa tout coup et mit son preille con: tre terre. . ' J'ai cru ri se elequ'ils venaient, murmura-t-il
-v.ant.: :..;..' .-.. ]". .'...

': i De qui parlez-vous ?' ^De braves qui sont chargs de: vous assassiner.Il raconta en peu de mots la conversation qu'il avait surprise son entrevue avec monsieur de Peyrolles et un inconnu, l'arrive d'Aurore, et ce qui s'on'tait suivi. Nevers l'coutait stupfait. De sorte que, acheva Lagardre, j'ai gagn ce soir mes cinquante pistoles sans aucunement me .dranger. Ce Peyrolles, disait monsieur de Nevers en se parlant lui-mme, est l'homme de confiance de Philippe de Gonzague, mon meilleur ami, un frre, qui est prsentement dans ce chteau pour me servir. Je n'ai jamais eu l'honneur de me rencontrer avec monsieur le prince de Gonzague, rpondit Lagardre; je " ne sais pas si c'tait lui. Lui!... se rcria Nevers; c'est impossible! Ce Pe5rrolles a une figure de sclrat ; il'"se "sera fait' acheter par le vieux Caylus. Lagardre fourbissait paisiblement son pe avec le pan de sa jaquette. Ce n'tait pas monsieur de Caylus, dit-il, c'tait un jeune homme. Mais ne nous perdons pas en suppositions, monsieur le duc ; quel que soit le nom de ce misrable, c'est un gaillard habile, ses mesures taient prises admirablement : il savait jusqu' votre mot de passe. C'est l'aide de ce mot que j'ai pu tromper Aurore de Cayl us. Ah ! celle-l vous aime, entendez-vous ! et j'aurais voulu baiser la terre ses pieds pour faire pnitence de mes fatuits folles. Voyons, s'interrompit-il, n'ai-jplus rien vous dire ? Rien, sinon qu'il y a un paquet scell sous la pelisse de l'enfant : son acte de naissance et votre acte de son pe mariage. Ah ! ah ! ma belle ! fit-il en admirant fourbie, qui semblait attirer tous les ples rayons pars . dans la nuit, et qui les renvoyait en une gerbe de fugitives tincelles, voici notre toilette acheve... Nous avons fait assez de fredaines, nous allons nous mettre en branle pour une bonne cause, mademoiselle... et tenez-vous bien I Le jeune duc serra sa main dans les deux siennes. Lagardre, dit-il d'une voix profondment mue, je ne vous connaissais pas... Vous tes un noble coeur. - Moi, rpliqua le Parisien en riant, je n'ai plus qu'une ide, c'est de me marier le plus tt possible, afin d'avoir un ange blond caresser. Mais chut 1... Il tomba vivement sur ses genoux. Cette fois, je ne me trompe pas, . reprit-il.. Nevers se pencha aussi pour couter. Je n'entends rien, dit-il. .. C'est que vous tes un duc, rpliqua le Parisien. Puis il ajouta en se relevant : On rampe-l bas, du ct du Hachaz, et ici, vers l'ouest. Si je pouvais faire savoir Gonzague en quel tat je tout haut suis, pensa Nevers, nous aurions une bonne pe de plus. Lagardre secoua la tte. J'aimerais mieux Carrigue et mes gens avec leurs Il s'interrompit tout coup carabines, rpliqua-t-il. seul ? Etes-vous.venu pour demander : Avec un enfant, Berrichon, mon page. Je le connais; il est leste et adroit. S'il tait possible de le faire venir... Nevers mit ses doigts entre ses lvres, et donnauncoup de sifflet retentissant. Un coup de sifflet pareil lui rpondit derrire le cabaret de la Pommed'Adam. La question est de savoir, murmura Lagardre, s'il pourra parvenir jusqu' nous. . Il passerait par un trou d'aiguille ! dit Nevers.

L'instant d'aprs, en effet, on vit paratre le page au haut de la berge. C'est un brave enfant ! s'cria le Parisien qui s'avana vers lui. Saute ! commanda-t-il. Le page obit aussitt, et Lagardre le reut dans ses bras. Faites vite, dit le petit homme ; ils avancent lhaut... Dans une minute, il n'y aura plus de passage. Je les croyais en bas, repartit Lagardre tonn. Il y en a partout ! Mais ils ne sont que huit ! Us sont vingt pour le moins... Quand ils ont vu.que vous tiez deux, ils ont pris les contrebandiers du Mialhat... Bah! fit Lagardre, vingt ou huit, Tu qu'importe? vas monter cheval, mon garon; mes gens sont l-bas au hameau de Gau... Une demi-heure pour aller et revenir... Marche ! Il le saisit par les jambes et'l'enleva. L'enfant se raidit et put saisir le rebord du foss. Quelques secondes s'coulrent, puis un coup desifflet annona son entre en fort. Que diable ! dit Lagardre, nous tiendrons bien une demi-heure, s'ils nous laissent lever nos fortifications. Voyez ! fit le jeune duc en montrant du doigt un objet qui brillait faiblement de l'autre ct du "pont. C'est l'pe de frre Passepoil, un coquin soigneux, qui ne laisse jamais de rouille sa lame... Cocardasse doit tre avec lui... Ceux-l n'attaqueront pas... Un coup de main, s'il vous plat, monsieur le duc, pendant que nous avons le temps. Il y avait au fond du foss, outre les bottes de foin parses ou accumules, des dbris de toute sorte, des planches, des madriers, des branches mortes. Il y avait, de plus, une charrette demi charge que les faneurs avaient laisse lors de la descente de Carrigue et de ses gens. Lagardre et Nevers, prenant la charrette pour point d'appuiet l'endroit o dormait l'enfant pour centre, improvisrent lestement un systme de barricades afin de rompre au moins le front d'attaque des assaillans. Le Parisien dirigeait les travaux. Ce fut une citadelle bien pauvre et bien lmentaire, mais elle eut du moins ce mrite d'tre btie en une minute. Lagardre avait amass des matriaux et l ; Nevers entassait les bottes de foin servant de fascines. On laissait partout des passages pour les sorties. Vauban et envi cet impromptu de forteresse. Une demi-heure ! il s'agissait dtenir une demi-heure! Tout en travaillant, Nevers disait : Ah ! bien dcidment, vous allez donc vous battre pour moi, chevalier ? Et comme il faut, monsieur le duc, vous allez voir!... Pour vous un peu... normment pour la petite fille ! Les fortifications taient acheves. Ce n'tait rien, mais dans ces tnbres cela pouvait embarrasser gravement l'attaque. Nos deux assigs comptaient l-dessus. Ils comptaient encore plus sur leurs bonnes pes. Chevalier, dit Nevers, je n'oublierai pas cela... C'est dsormais entre nous la vie, la mort !... Lagardre lui tendit la main ; le duc l'attira contre sa poitrine et lui donna l'accolade. Frre, reprit-il, si je vis, tout sera commun entre nous... si je meurs... Vous ne mourrez pas ! interrompit le Parisien. Si je meurs... rpta Nevers. Eh bien ! sur ma part du paradis, s'cria Lagardre avec motion, je serai son pre ! Ils se tinrent un instant embrasss, et jamais deux plus vaillans coeurs ne battirent l'un sur l'autre. Puis Lagardre se dgagea. .A nos pes, dit-il, les voici ! Des bruits sourds s'entendirent dans la nuit. Lagardre et Nevers avaient l'pe nue dans la main droite, leurs mains gauches restaient unies. Tout coup, les tnbres semblrent s'animer, et un

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PAUL FVAL. senMais leur tendresse pour Henri tait leur meilleur timent, et quoiqu'il s'y mlt bien quelque peu degorsleur glorieux me, puisqu'ils se miraient tous deux dans point l'intrt lve, on peut dire que leur, amiti n'avait auraient volontiers 4)our mobile. Cocardasse.et Passepoil . expos leur vie pour l'amour de Lagardre. Et voil que-ce. soir la fatalit les mettait en face de lui ! Pas moyen de se ddire! Leurs lames taient , Peyrolles qui les avait payes. Fuir .ou s'abstenir, c'tait manres-quer-liautement au point d'honneur, rigoureusement pect par" leurs pareils. " ... Ils avaient t une heure entire' sans s'adresser la parole. Durant toute celle: sireej -Cocardasse ne jura pas --une.seule fois eapdbiou! p _- - Ils poussaient tous deux de gros soupirs, l'unisson. De temps en temps ils se regardaient d'un air piteux. Ce fut tout. ' ils se serrmit en branle pour l'assaut, Quand on se rent la main tristement. Passepoil dit; Que veux-tu? nous ferons de notre fnieux. ~ Et Cocardasse soupira. r a ne se peut pas, frre Passepoil, a ne se peut pas. Fais comme moi. - il prit dans la poche rde ses chausses le bouton d'acier qui lui servait en salle,* et l'adapta au bout de son pe. Passepoil l'imita. Tous deux respirrent alors : ils avaient le coeur plus libre. Ls estafiers et leurs nouveaux allis ' s'taient diviss en trois troupes. La premire avait tourn les douves pour arriver du ct de l'ouest ; la seconde gardait sa position au del d pont ; la troisime, compose principalement de bandouliers et de contrebandiers conduits par Saldagne, devait attaquer de face, en arrivant, par le petit -escalier. Lagardre et Nevers les voyaient distinctement depuis quelques secondes; Ils auraient pu ' compter ceux qui se : glissaient le long de l'escalier. Attention! avait dit Lagardre ; dos dos... toujours n'a rien craindre, il est l'appui au rempart...L'enfant protg par le poteau du pont... Jouez serr, monsieur le duci Je Vous prviens qu'ils sont capables de vous enseigner vous-mme votre propre bott, si, par cas, vous avec l'avez oublie... C'est encore moi, s'interrnipit-il dpit, c'est encore moi qui ai fait cette sottise-l! mais tenez-vous ferme. Quant moi, j'ai la peau trop dure .' pour ces pes de malotrus. Sans les prcautions qu'ils avaient prises la hte, ce premier choc des estafiers et t terrible. Us s'lancrent en effet tous la fois -ttte baisse en criant : . A Nevers ! - Nevers 1 Et par-dessus ce cri gnral, on entendait les deuj voix amies du Gascon et du Normand, qui prouvaient une certaine consolation constater ainsi qu'ils ne s'adressaient point leur ancien lve. Les estafiers n'avaient aucune ide des obstacles accumuls sur leur passage/Ces remparts, qui ont pu sembler au lecteur une pauvre et purile ressource, firent d'abord merveille. Tous ces -hommes lourds aceoutremens et longues rapires vinrent donner dans les poutres et s'embarrasser parmi le foin. Bien peu arrivrent jusqu' nos deux champions, et ceux-l eu portrent la marque. Il y eut du bruit, de la confusion; en somme, un seul bandoulier resta par terre. Mais la retraite ne ressembla pas l'attaque. Ds que le gros des assassins commena plier, Nevers et son ami prirent leur tour l'offensive"; J'y suis j'y suis! crirent-ils en mme temps. Et tous deux se lancrent en avant. Le Parisien pera du premier coup un bandoulier d'outre en outre; ramenant l'pe et coupant revers, il trancha le bras d'un contrebandier; puis, ne pouvant "arrter

grand cri les enveloppa. Les assassins fondaient sur eux de tous les cts la fois.

VIII

BATILt.

Ils taient'vingt pour Je moins : le page n'avait point menti. Il y avait l, non-seulement des contrebandiers du Mialbat, mais une denii-douzajne.de bandouliers: rcolts ' dans la vaUg. , C'tait pour cela que l'attaque venait si tard. Monsieur de Peyrolles avait rencontre les estafiers en .embuscade, A la vue de Saldagne, il s'tait grandement tonn. Pourquoi n'es-tu pas ton poste ? lui deruandaTt-iL -r A quel poste? Ne t'ai-je pas parl tout l'heure dans le foss? -^Anioi? Ne t'ai-je pas promis cinquante pistoles I On s'expliqua. . Quand Peyrolles siit qu'il avait fait un pas dp clerc, quand il connut le nom de l'homme qui il s'tait livr, il fut pris d'une grande frayeur. Les bravs eurent beau lui dire que Lagardre tait l pour attaquer- lui-mme, et qu'entre Nevers et lui c'tait guerre mort, Peyrolles ne fut point rassur. Il comprit d'instinct l'effet qu'avait d produire sur une me loyale et toute jeune la soudaine dcouverte d'une trahison. A cette heure, Lagardre devait tre un alli du duc. A cette heure, Aurore de Caylus devait tre prvenue. Car, ce que Peyrolles ne devina point, ce fut la conduite du Parisien. Peyrolies ne put concevoir celte tmrit de se charger d'un enfant l'heure- du combat, Slaupitz, Pinto, le Matador et Saldagne furent dpchs en recruteurs. Peyrolles, lui,, se chargea d'avertir son matre et de surveiller Aurore.de Caylus. En ce temps, surtout vers les frontires, on trouvait toujours suffisante quantit de rapires vendre. Nos quatre prvts revinrent bien accompagns. Mais qui pourrait dire l'embarras profond, les peines de conscience, les douleurs en un mot de matre Cocardasse junior et de son alter egoj frre Passepoil ! C'taient deux coquins, nous accordons cela volontiers ; ils tuaient pour un prix; leur rapire ne valait pas mieux qu'un stylet de bravo ou qu'un couteau So bandit; mais les pauvres diables n'y mettaient point de malice. Ils gagnaient leur vie -cela; C'tait la faute du temps et des moeurs bien plus encore que leur faute eux. En ce sicle si grand qu'illuminait tant de gloire, il n'y avait gure de brillant qu'une certaine couche supercielle, au-dessous de laquelle tait le chaos. Encore cette couche du dessus avait-elle bien des taches parmi ses paillettes et sur son brocart ! '. La guerre avait tout dmoralis, depuis le haut jusqu'au bas. La guerre tait mercenaire au premier chef. On peut bien le dire, pour la plupart des gnraux comme pour les derniers soldats, l'pe tait purement un outil, . Et la vaillance un gagne-pain. Cocardasse et Passepoil aimaient leur petit Parisien,- qui les dpassait de la tte. Quand l'affection nait dans ces coeurs pervertis, elle est tenace et forte. Cocardasse et Passepoil, d'ailleurs, et part cette affection dont nous savons l'origine, n'taient nullement incapables de bien faire. Il y avait de bons germes en eux, et l'affaire du petit orphelin de l'htel ruin de Lagardre n'tait pas la seule bonne action qu'ils eussent faite en leur vie, au'hasard et par mgarde.

LE BOSSU.

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son lan, et arrivant sur le troisime de trop court, il lui crasa le crne d'un coup de pommeau. Ce troisime tait l'Allemand Staupitz, qui tomba lour.'....'.''.: dement la renverse; . ',: J'y suis! j'y suis! Nevers taillait aussi de son mieux. Outre un partisan qu'il avait jet sous les roues de la charrette, le Matador et Jol taient grivement- blesss d s'a main. Mais comme il allait achever ce dernier, il vit deux ombres qui se glissaient le long du mur dans la direction du pont. A moi, chevalier! cria-t-il en retournant prcipitamment sur ses pas. Lagardre ne prit que le temps d'allonger un vertueux fendant Pinto, qui, tout le restant de sa vie, ne put montrer qu'une seule oreille. Vive Dieu! dit-il en rejoignant Nevers, j'avais pres Les deux ombres que oubli l'ange blond, mes amours! avaient pris le large. Un silence profond rgnait dans les douves. Il y avait un quart d'heure de pass. Reprenez haleine vivement, monsieur l duc, dit Lagardre, les drles ne nous laisseront Das longtemps en repos... Etesvbus bless ? ' Une gratignure. O cela? Au front. . Le Parisien ferriia les poings et ne parla plus. C'taient les suites de sa leon d'escrime. Deux ou trois minutes se passrent ainsi,- puis l'assaut recommena, mais cette fois srieusement et avec ensemble; . t , , Les assaillans arrivaient sur deux lignes et prenaient soin d'carter les obstacles ayant de passer outre. C'est l'heure de battre fort et ferme! dit Lagardre demi-voix; surtout, ne vous occupez que de vous, riionsieur le duc... je couvre l'enfant, C'tait un cercle, silencieux et sombre, qui allait se rtrcissant autour d'eux. A Nevers ! dit une voix.Dix lames s'allongrent. J'y suis! fit le Parisien qui bondit en avant encore une fois. Le Tueur poussa un cri et tomba sur le corps de deux bandouliers foudroys. Les estafiers reculrent, mais de quelques semelles seulement. Ceux qui venaient les derniers criaient toujours : A Nevers! Nevers! Et Nevers rpondait, car il s'chauffait au jeu : J'y suis, mes compagnons! Voici de mes nouvelles.;. Encore!... encore! Et; chaque fois, sa lame sortait humide et rouge. Ah! c'taient deux fiers lutteurs ! *- A toi, seigneur Saldagne! criait le Parisien ; c'est le coup que je t'enseignai S.gorb! A toi, FanzaL.. Mais approchez donc; il faudrait, pour vous atteindre; des.hallebardes de cathdrale ! Et il piquait! fet il fauchait! Il ne se trouvait dj plus un seul des bandouliers qu'on avait mis en avant; Derrire les contrevens de la fentre basse, il y avait quelqu'un;- Ce n'tait plus Aurore de Gylus; Il y avait deux hommes, qui coutaient, le frisson dans les veins et l sueur glace au front;; C'taient monsieur de Peyrolles et son matres Les misrables! dit le matre, ils ne sont pas assez d dix contr un!... Faudra-t-il que je me mette de la partie? Prenez garde, monseigneur ! Le danger est qu'il en reste un de vivant! dit le matre. Au dehors : J'y suis! j'y suis!

En vrit; Je cercle s'largissait; les coquins pliaient. Et il ne restait plus que quelques minutes pour parfaire la demi-r'hcure.; Lagardre n.'avait pas une: eorchure. Nevers n'avait que sa piqre au front. Et tous deux auraient pu ferrailler encore pendant une heure; .du mme train. Aussi la fivre du triomphe commenait les emporter; . Sans le savoir, l surtout sans le vouloir; ils s'loignaient parfois de leur poste pour aborder le front des spadassins. Le cercle de cadavres et de blesss qui tait autour d'eux ne prouvait-il pas assez clairement leur supriorit? Cette vue les exaltait. La prudence s'enfuit quand l'ivresse va natre. C'tait l'heure du vritable danger. Ils ne voyaient point que.tous, ces, cadavres -et ces gens hors de combat taient des auxiliaires mis en avant pour les lasser. Les malres d'armes restaient debout, sauf un seul; Staupitz, qui n'tait qu'vanouj. .. Les matres d'armes se: tenaient distance; ils alten<daient leur belle. Ils s'taient dit : Sparons-les seulement,- et, s'ils sont de chair et d'os; nous les aurons. Toute leur manoeuvre; depuis quelques instans, tendait attirer en ayant un des deux champions; tandis qu'on maintiendrait l'autre accul la muraille. Jol de. Jugan, bless deux fois, Fanza,Cocardasse et Passepoil furent chargs de Lagardre; les trois.Espagnols allrent contre Nevers. La premire bande devait lcher pied un moment donn; l'autre, au contraire, devait tenir quand mnie; Elles s'taient partag le restant des auxiliaires; Ds le premier choc, Cocardasse et Passepoil se mirent en arrire. Jol, et.l'Italien; sujet de notre saint-pre, re^'curent chacun un horion bien appliqu. En mme temps, Lagardre, se retournant; balafra l.evjsage du Tueur; qui serrait de trop prs monsieur de Nevers. . Un cri de Sauve qui peut ! se fit entendre; En avant! dit le Parisien bouillant. En avant! rpta le jeune duc. Et tous deux.: J'y suis! j'y suis! Tout plia devant Lagardre, qui en un clin d'oeil fut l'autre bout du foss. . Mais le duc trouva devant iui un mur de fer. Tout au plus son lan gagna-t-il quelques pas. Il n'tait pas homme crier au secours; Il tenait bon, et Dieu sait que Jes trois Espagnols avaient de la besogne!- Pinto et Saldagne taient dj blesss tous les deux. Ace moment, la grille de fer qui fermait la fentre basse tourna sur ses gonds. Nevers tait trois toises environ de la fentre. Les contrevens s'ouvrirent. Il .n'entendit pas; environn qu'il tait de mouvement et de bruit; Deux hommes descendirent l'un aprs l'autre dans la douve. Nevers ne les vit point. Ils avaient tous deux la main leurs pes nues. Le plus grand avait un masque sur le visage. cria le Parisien qui avait fait place nette ^Victoire! autour de lui. Nevers lui rpondit par un cri d'agonie; Un des deux hommes descendus par la fentre basse; le plus grand, celui qui avait un masque sur le visage, venait de lui passer son pe travers du corps par derrire. Nevers tomba. Le coup avait t port, comme on disait alors, l'italienne, c'est--dire savamment, et comme on fait une opration de chirurgie. Les lches estocades qui vinrent aprs taient inutiles. En tombant, Nevers put se retourner. Son regard mourant se fixa sur l'homme au masque. Une expression d'amre douleur dcomposa ses traits. La lune,- son dernier quartier, se levait tardivement derrire les tourelles du chteau.

oao

PAUL FVAL.

On ne la voyait point encore, mais sa lumire diffuse clairait vaguement les tnbres. Toi ! c'est toi 1 murmura Nevers expirant ; toi Gonzague ! toi mon ami, pour qui j'aurais donn cent fois ma vie ! Je ne la prends qu'une fois, rpondit froidement l'homme au masque. La tte du jeune due se renversa livide. Il est mort, dit Gonzague ; l'autre. Il n'tait pas besoin d'aller l'autre, l'autre venait. Quand Lagardre entendit le rle du jeune duc, ce ne fuf pas un cri qui sortit de sa poitrine, ce fut un rugissement. Les matres d'armes s'taient reforms derrire lui. Arrtez donc un lion qui bondit! Deux estafiers roulrent sur l'herbe; il passa. Comme il-arrivait, Nevers se souleva, et, d'une voix teinte :" Frre, souviens-toi et venge-moi ! Sur Dieu, je le-jure ! s'cria le Parisien ; tous ceux qui sont l mourront de ma main ! L'enfant rendit une plainte sous le pont, comme s'il se ft veill au dernier rle de son pre. . Ce faible bruit passa inaperu. Sus ! sus ! cria l'homme masqu. 11n'y a que toi que je ne connaisse pas, dit Lagardre en se redressant, seul dsormais contre tous. J'ai fait un serment... il faut pourtant que je puisse te retrouver quand l'heure sera venue. Sus ! rpta le matre.. Entre lui et le Parisien se massaient cinq prvts d'armes et monsieur de Peyrolles. Ce no furent pas les estafiers qui chargrent. Le Parisien saisit une botte de foin, dont il se fit un bouclier, et troua comme un boulet l gros des spadassins. Son lan le porta au centre. Il ne restait plus que Saldagne et Peyrolles au-devant de l'homme masqu, qui se mit en garde. L'pe de Lagardre, coupant entre Peyrolles et Gonzague, fit la main du matre une large entaille. Tu es marqu 1 s'cria-t-il en faisant retraite. Il avait entendu, lui seul, le premier cri de l'enfant veill. En trois bonds il fut sous le pont. La lune passait pardessus les tourelles. Tous virent qu'il prenait terre un fardeau. Sus ! sus ! rla le matre suffoqu par la rage. C'est la fille de Nevers ! La fille de Nevers tout prix ! Lagardre avait dj l'enfant dans ses bras. Les estafiers semblaient des chiens- battus. Ils n'allaient plus de bon coeur la besogne. Cocardasse, augmentant dessein leur dcouragement, grommelait : Lou couquin va nous achever ici ! Pour gagner le petitescalier, Lagardre n'eut qu' brandir la lame qui flamboyait maintenant aux rayons de la lune, et dire : Place ! mes drles ! Tous s'cartrent d'instinct. Il monta les marches de l'escalier. Dans la campagne, on entendait le galop d'une troupe de cavaliers. Lagardre, au haut des degrs, montrant son beau visage en pleine lumire, leva l'enfant, qui, sa vue, s'tait prise sourire. Oui, s'cria-t-il, voici la fille de Nevers 1... Viens donc la chercher derrire mon pe, assassin ! toi qui as command le meurtre, toi qui l'as achev lchement par derrire !.. Qui que tu sois, ta main gardera ma marque. Je le reconnatrai. Et, quand il sera temps, si tu ne Mens pas Lagardre, Lagardre ira toi I

DEUXIME

PARTIE.

L'HOTEL DE NEVERS

LA

MAISON

D'OH.

Louis XIV tait mort depuis deux ans, aprs avoir vu s'teindre deux gnrations d'hritiers, le Dauphin et le duc de Bourgogne. Le trne tait son arrire-petit-fils, Louis XV enfant. Le grand roi s'en tait all tout entier. Ce qui ne manque personne aprs la mort lui avait manqu. Moins heureux que le-dernier de ses sujels, il n'avait pu donner force sa volont suprme. Il est vrai que la prtention pouvait sembler exorbitante : disposer par acte olographe de vingt ou trente millions de sujets! Mais combien Louis XIV vivant aurait pu oser davantage! Le testament de Louis XIV mort n'tait, ce qu'il parat, qu'un chiffon sans valeur. On le dchira bel et bien. Personne ne s'en mut, sinon ses fils lgitims. Pendant le rgne de son oncle, Philippe d'Orlans avait jou au bouffon, comme Brulus. Ce n'tait pas dans le mme but. A peine eut-on cri la porte de la chambre funbre : Le roi est mort ! vive le roi I Philippe d'Orlans jeta le masqu. L conseil de rgence institu par Louis XTV roula dans les limbes. Il y eut un rgent qui fut d'Orlans luimme. Les princes jetrent les hauts cris, le duc du Maine s'agita, la duchesse sa femme clabauda ; la nation, qui ne s'intressait gure tous ces btards savonns, demeura en paix. Sauf la conspiration de Cllamre, que Philippe d'Orlans touffa en grand politique, la rgence fut une poque tranquille. Ce fut une trange poque. Je ne sais si on peut dire qu'elle ait t calomnie. Quelques crivains protestent et l contre le mpris o gnralement on l tient, mais la majorit des porte-plumes cria haro I avec un ensemble tourdissant. Histoire et mmoires sont d'accord. En aucun autre temps, l'homme, fait d'un peu de boue, ne se souvint mieux de son origine. L'orgie rgna, l'or fut Dieu. En lisant les folles dbauches de la spculation acharne aux petits papiers de Law, on croit en vrit assister aux goguettes financires de notre ge. Seulement, le Mississipi tait l'appt unique. La civilisation n'avait pas dit son dernier mot. Ce fut l'art enfant, mais un enfant sublime. Nous sommes au mois de septembre de l'anne 1717. Dix-neuf ans se sont couls depuis les vnemeiis que nous avons raconts aux premires pages de ce rcit. Cet inventeur qui cra la banque de la Louisiane, le fils de l'orfvre Jean Law de Lauriston, tait alors dans tout l'clat de son succs et de' sa puissance. La cration de ses billets d'lat, sa banque gnrale, et enfin sa compagnie d'Occident, bientt transforme en compagnie des Indes, faisaient de lui le vritable minisire des finances du royaume, bien que monsieur d'Argenson et le porlefeuille.

LE BOSSU.

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Le rgent, dont la belle intelligence tait profondment gte par l'ducation d'abord, ensuite par les excs de tout genre, le rgent se laissa prendre, dit-on, de bonne foi, aux splendides mirages de ce pome financier. Law prtendait se passer d'or et changer tout en or. Par le fait, un moment arriva o chaque spculateur, petit Midas, put manquer de pain avec des millions en papier dans sescoffres. Mais notre histoire ne va pas jusqu' la culbute de l'audacieux cossais, qui, du reste, n'est point un de nos personnages. Nous ne verrons que les dbuts blouissans de sa mcanique. ". Au mois de septembre 1717, les actions nouvelles de la compagnie des Indes, qu'on appelait des filles, par opposition aux mres qui taient les anciennes, se vendaient cinq cents pour cent de prime. Ls petites-filles, cres quelques jours plus tard, devaient avoir une vogue pareille. Nos aeux achetaient pour cinq mille livres tournois, en beaux cus sonnans, une bande de papier gris sur lequel tait grave promesse de payer mille livres vue. Au bout de trois ans, ces orgueilleux chiffons valurent "quinze sous le cent. On en faisait des papillotes, et telle petite matresse frise la bichon pouvait avoir cinq ou six cent mille livres sous sa cornette de nuit. Philippe d'Orlans avait pour Law les complaisances les plus exagres. Les mmoires du temps affirment que ces complaisances n'taient point gratuites. A chaque cration nouvelle, Law faisait la part du f, c'est--dire, de la cour. Les grands seigneurs se disputaient cette cure avec une repoussante avidit. L'abb Dubois, car il ne fut archevque de Cambrai qu'en 1720, cardinal et acadmicien qu'en 1722, l'abb d'tre Guillaume Dubois venait nomm ambassadeur Il aimait les actions, qu'elles fussent mres, d'Angleterre. filles ou ptites-filles, d'une affection sincre et imperturbable. Nous n'avons rien dire des moeurs du temps, qui ont t peintes satit. La cour et la ville prenaient follement leur revanche du rigorisme apparent des dernires "annes de Louis XIV. Paris tait un grand cabaret avec tripot et le reste. Si une grande nation pouvait tre dshonore, la rgence serait comme une tache indlbile l'honneur de la France. Mais sous combien de gloires magnifiques le sicle venir devait cacher cette imperceptible souillure ! C'tait une matine d'automne, sombre et froide. Des ouvriers charpentiers, menuisiers et maons montaient par portant leurs outils sur groupes la rue Saint-Denis, du quartier Saint-Jacques, o se l'paule. Us arrivaient trouvaient, pour-la plupart, les logis des manoeuvres, et tournaient tous ou presque tous le coin de la petite rue ' Saint-Magloire. Vers le milieu de cette rue, presque en face de l'glise du mme nom, qui existait encore au centre de son cimetire paroissial, un portail de noble apparence s'ouvrait, flanqu de deux murs crneaux aboutissant des pignons chargs de sculpture. Les ouvriers passaient la porte cochre et entraient dans une grande cour pave qu'entouraient de trois cts de ' nobles et riches constructions. C'tait l'ancien htel de Lorraine, habit sous la Ligue par monsieur le duc de Mercoeur. Depuis Louis XIII, il portait le nom d'htel de Nevers. On l'appelait maintenant l'htel de Gonzague. Philippe de Mantoue, prince de Gonzague, l'habitait. C'tait sans contredit, aprs le rgent et Law, l'homme le plus riche et le plus important de France. Il jouissait des biens de Nevers deux titres diffrens : d'abord comme parent et prsomptif ensuite comme hritier, mari del veuve du dernier duc, mademoiselle Aurore de Caylus. LE SICLE XXII.

Ce mariage lui donnait en outre l'immense fortune de Caylus-Verrou, qui s'en tait all dans l'autre monde rejoindre ses deux femmes. Si le lecteur s'tonne de ce mariage, nous lui rappellerons que l chteau de Caylus tait isol, loin de toute ville,.et que deux jeunes femmes y taient mortes captives. 11est des choses qui se peuvent expliquer par la violence physique ou morale. Le bonhomme Verrou n'y allait pas quatre chemins, et nous devons tre fixs suffisamment sur la dlicatesse de monsieur le prince de Gonzague. Il y avait dix-huit ans que la veuve de Nevers portait ce nom. Elle n'avait pas quitt le deuil un seul jour, p.as mme pour aller l'autel. Le soir des noces, quand Gonzague vint son chevet, elle lui montra d'une main la porto ; son autre main appuyait Un poignard contre son propre sein. Je vis pour la fille de Nevers, lui dit-elle, mais le sacrifice humain a des bornes. Faites un pas et je vais attendre ma fille ct de son pre. Gonzague avait besoin de sa femme pour toucher les revenus de Caylus. Il salua profondment et s'loigna. Depuis ce soir, jamais une parole n'tait tombe de la bouche de la princesse en prsence de son mari. Celui-ci tait courtois, prvenant, affectueux. Elle restait froide et muette. . Chaque jour, l'heure des repas, Gonzague envoyait le matre d'htel prvenir madame la princesse. Il ne se serait point assis avant d'avoir accompli cette formalit. C'tait un grand seigneur. Chaque jour, la premire femme de madame la princesse rpondait que sa matresse, souffrante, priait monsieur le prince de la dispenser de se mettre table. Cela, trois cent soixante-cinq fois par an pendant dixhuit annes. Du reste, Gonzague parlait trs souvent de sa femme, et en terme tout affectueux.. Il avait des phrases toutes faites qui commenaient ainsi : Madame la princesse me disait... ou bien : Je disais madame la princesse... et il plaait ces phrases volontiers.. Le monde n'tait point dupe, tant s'en fallait, mais il faisait semblant de l'tre, ce qui est tout un pour certains esprits forts. Gonzague tait un esprit trs fort, incontestablement habile, plein de sang-froid et de hardiesse. Il avait dans les manires la dignit un peu thtrale des gens de son pays; il mentait avec une effronterie voisine de l'hrosme, et, bien que ce ft au fond le'plus dhonl libertin del cour, en public chacune de ses paroles tait marque au sceau de la rigoureuse dcence. Le rgent l'appelait son meilleur ami. Chacun lui savait trs bon gr des efforts qu'il faisait pour retrouver la fille du malheureux Nevers, le troisime Philippe, l'autre ami d'enfance du rgent. Elle tait introuvable, mais comme il avait t jusqu'alors impossible de constater son dcs," Gonzague restait le tuteur naturel, plus d'un titre, de cette enfant qui sans doute n'existait plus. Et c'tait en cette qualit qu'il touchait les rvenus de Nevers. La mort constate de cet enfant l'aurait rendu hritier du duc Philippe. Car la veuve de ce dernier, tout en cdant la pression paternelle en ce qui concernait 1& mariage, s'tait montre inflexible pour tout ce qui re-* gardait les intrts de sa fille. Elle s'tait marie en prenant publiquement qualit de veuve du prince Philippe de Nevers ; elle avait, en outre, constat la naissance desa fille dans son contrat de mariage. Gonzague avait probablement ses raisons pour accepter tout cela. Il cherchait depuis dix-huit ans, la princesse aussi. Leurs dmarches galement infatigables, bien qu'elles fussent suscites par des motifs bien diffrens, taient restes sans rsultat. 30

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PAUL FVAL. Ils se disaient entre eux que c'tait la veuve du feu due de Nevers, la femme du prince Philippe de Gonzague. _ Elle regarda longtemps. Il y avait en face de sa croise un orme plus que sculaire, o les oiseaux chantaient 1hiver chaque matin, saluant le renouveau du jour, comme l't. Ouand le vieil ornie tomba sous la hache, la femme en deuil ferma les draperies sombres d sa croise. On ne l revit plus. ' Elles tombrent toutes ces grandes alles ombreuses au bout desquelles se voyaient, les corbeilles de rosiers avec l'norme vase antique'frnant sur son pidestal. Les corbeilles furent foules, les rosiers arrachs, les vases jets dans un coin du garde-meuble. Tout cela tenait de la place, toute cette plac valait "de l'argent. Beaucoup d'argent, Dieu merci ! Savait-on jusqu'o la fivre de l'agio pousserait chacune de ces loges que Gonzague allait faire construire ? On ne pouvait dsormais jouer que l, et tout le monde voulait, jouer. Telle baraque devait se louer assurment aussi cher qu'un htel. A ceux qui s'tonnaient ou qui se nioquaient de ces ravages, Gonzague rpondait : Dans cinq ans, j'aurai deux ou trois milliards... J'achterai le chteau des Tuileries Sa Majest Louis quinzime, qui sera roi et qui sera ruin. Ce matin o nous entrons pour la premire fois l'htel, l'oeuvre de dvastation tait peu prs acheve. Un triple tage de cages en planches s'levait tout autour de la cour d'honneur. Les vestibules taient transforms en bureaux, et les maons terminaient les baraques du jardin. La cour tait littralement encombre de loueurs et d'acheteurs. C'tait aujourd'hui mme qu'on devait entrer en jouissance : c'tait aujourd'hui qu'on devait ouvrir les comptoirs de la maison d'Or, comme dj on l'appelait. Chacun entrait comme il voulait ou peu prs dans l'intrieur de l'htel. Tout le rez-de-chausse, tout le premier tage, sauf l'appartement priv de madame la princesse, taient amnags pour recevoir marchands et marchandises. L'acre odeur du sapin rabot vous saisissait partout /a gorge ; partout vos oreilles taient offenses par le bruit redoubl du marteau. Les valets ne savaient auquel entendre. Les prposs la vente perdaient la tte. Sur le perron principal, au milieu d'un tat-major de marchands, on voyait un gentilhomme charg de velours, de soie, de dentelles, avec des bagues tous les doigts, et une superbe chane en orfvrerie joyaute autour du cou. C'tait monsieur de Peyrolles, confident, conseiller intime et factotum du matre de cans. Il n'avait pas vieilli beaucoup. C'tait toujours le mmo personnage maigre, jaune, vot, dont les gros yeux effrays appelaient, la mode des lunettes. 11avait ses flatteurs et le mritait bien, car Gonzague le payait cher. Vers neuf heures, au moment o l'encombrement diminuait un peu, par suite de cette gnante sujtion de l'apptit laquelle obissent mme les spculateurs, deux hommes qui n'avaient pas prcisment tournure de financiers passrent le seuil de la grande porte, quelques pas l'un de l'autre. Bien que l'entre ft libre, ces deux gaillards n'avaient pas l'&ir bien pntrs de leur droit. Le premier dissimulait trs mal son inquitude sous un grand air d'impertinence ; le second, au contraire, se faisait aussi humble qu'il le pouvait. Tous deux portaient l'pe, de ces longues pes qui vous sentaient leur estafier trois lieues la ronde. 11faut bien l'avouer, ce genre tait un peu dmod. La rgence avait extirp le spadassin. On ne se tuait plus gure, mme en haut lieu, qu' coups de friponneries.

Vers la fin de cet t, Gonzague avait parl pour la premire fois de rgulariser cette position, et de convoquer .un tribunal de famille qui pt rgler les questions d'intrt pendantes. Mais il avait tant faire, et il tait si riche ! Un exemple : Tous ces ouvriers que nous venons de .voir entrer l'ancien htel de Nevers taient lui ; tous, les charpentiers, les menuisiers, les niaons, les terrassiers, les serruriers. Ils avaient tout bonnement mission de mettre l'htel sens dessus dessous. Une superbe demeure pourtant, et que Nevers aprs Mercoeur, Gonzague lui-mme aprs Nevers, s'taient plu embellir. Trois corps d logis, orns d'arcades pyramidales figures sur toute la longueur du rez-dc-cbausse, avec une galerie rgnante au premier tage, une galerie -forme d'entrelas sarrasins qui faisaient honte aux guirlandes lgres, de l'htel de Cluuy, qui laissaient derrire enx bien loin les basses frises de l'htel de la Tremoille. - Les trois grandes ports, tailles en cintre surbaiss dans le plein de l'ogive pyramidale, laissaient voir des pristyles restaurs par Gonzague dans le style florentin, de belles colonnes de marbre rouge coiffes de chapiteaux fleuris, debout sur leurs socles larges et carrs, chargs de quatre lions accroupis aux angles. Au-dessus de la galerie, le corps de logis faisant face au portail avait deux tages de fentre carres ; les deux ailes, d mme hauteur pourtant, fie portaient qu'un tage aux croises hautes et doubles, termines, au-dessus du toit, par des pignons quatre pans en faon de mansardes. A l'angle rentrant form par le corps de logis et l'aile -orientale, une merveilleuse tourelle se collait, supporte par trois sirnes dont les queues s'entortillaient autour du -cul-de-lanipe. C'tait un petit chef-d'oeuvre de l'art gothique, un bijou de pierre sculpte. L'intrieur, restaur savamment, offrait une longue srie de magnificence : Gonzague tait orgueilleux et artiste la fois; La faade qui donnait sur le jardin datait d cinquante ans peine. C'tait une ordonnance de hautes colonnes ilaliennes supportant les arcades d'un clotre rgnant-. Le jardin-, immense, ombreux et peupl de statues, allait rejoindre l'est, au sud et l'ouest les rues Qumeanipix, Aubry-l-Bocher et Saint-Denis. Paris n'avait pas de palais plus princier. Il fallait donc que Gonzague, prince, artiste et orgueilleux, et un bien grave motif pour bouleverser tout cela. Voici le motif qu'avait Gonzague. Le rgent, au "sortir d'un souper, avait'accod rnonsieur le prince de Carig'n'an le droit d'tablir en son htel un colossal office d'agent de change. La rue Qucampoix chancela un instant sur la base vermoulue de sesbicoques. On disait que monsieur de Carignan avait le droit d'empcher tout transport d'action sign ailleurs que chez lui. Gonzague fut jaloux. Pour le consoler, au sortir d'un autre souper, le rgefit lui l'htel de accorda, pour Gonzague, le monopole des ' d'actions contre marchandises. changes C'tait un cadeau tourdissant. Il y avait l-dedans des .montagnes d'or. Ce qu'il fallait d'abord, c'tait faire de la place pour ;.lout le monde, puisque tout le monde devait payer et mme trs cher. Le lendemain du jour o la concession fut octroye, l'arme des dmolisseurs arriva. On s'en prit d'abord au jardin. Les statues prenaient de la place et ne payaient point on enleva les statues; les arbres ne payaient point et prenaient de la place, on abattit les arbres.' Par une fentre du premier tage, tendue de hautes taune femme pisseries, en deuil vint et regarda d'un oeil triste l'oeuvre de dvastation. Elle tait beile, mais si ple que les ouvriers la compa' raient a un fantme.

LE BOSSU.

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Le "valet pirouetta et se trouva eii face de Bertrand, qui Progrs patent et qui prouvait eh faveur del mansu- I : lui tira son teignoir avec politesse. tude des moeurs ^nouvelles. ^r-Mon amij lui dit Bertrand d'un ton confidentiel, je Nos deux.braves s'engagrent cependant dans la foule, suis uii ami de monsieur le prince..; Je viens pour affai4 le premier jouant des coudes sans faon, l'autre se glisres... de finances. sant avec une adresse de chat au travers des groupes, " Le valet,' encore tout tourdi, le laissa passer. trop Occups pour prendre souci de lui. Cet insolent qui s'en allait frottant ses coudes trous Macaire tait dj dans la premire salle, et jetant droite et gauche des regards ddaigneux. contre tant de pourpoints neufs, portail de mmorables Ce n'est pasmal; fit-il; on logerait ici la rigueur ! moustaches l crne, un feutre dfonc ;qui se rabattait sur ses yeux, une. cotte: de buffle, et ds chausses dont la Bertrand, derrire lui : ''. '/''' Monsieur de couleur premire tait un problme. La rapire en verme assez bien taGonzague parat ' ":'' rouilrelevait bli... ':'le pan dchir du propre manteau de don Csar de Bazan. Ils taient chacun un ' bout de la salle. Macaire aperNotre homme venait de Madrid. ut Bertrand. : et avait Par humble trois ! L'autre, l'estafier timide; poils exemple s'cria-t-il, voil qui est impayable... blondtrs hrisss sous son nez crochu. Son feutre, priv On a laiss entrer ce bon garon..; Ah capdbiou ! de bords, le coiffait comme rteignoir coiffe la chandelle. quelle tournure ! ' : Un vieux pourpoint, rattach l'aide de lanires de cuir, Il se mita rire de tout son Coeur. Ma parole, pensa Bertrand, il se Bloque de moi !;.: des.chausses rapices, des bottes bantes, compltaient ce costume, qui et demand pour accompagnement une Croirait-on cela? Il se dtorhpor se tenir'les ctes, critoire luisante bien mieux qu'une fiamberge. et ajouta :Il est magnifique! Tien avait une pourtant, une flambrge, mais qui, moMacaire cependant, le voyant rire; se ravisa et pensa : ->-' Aprs tout, c'est ici l foire. Ce grotesque a deste autant que lui, battait humblement ses chevilles. peut-tre Aprs avoir traverse l cour, nos deux braves arrivrent coin d'uiiere... S'il avait traitant.au assassin'quelque peu prs on mme temps l porte du grand vestibule, J'ai envie d'entamer les poches pleines!... l'entretien, et tous deux, s'examinantducoin de l'oeil, eurent la mme sandiou ! Qui sait! rflchissait en mme temps Bertrand, on pense. -^ Voici, se dirent-ils chacun de son doit en voir ici d toutesles couleurs... L'habit ne fait pas ct, voici un triste sire qui ne vient pas pour acheter la maison d'Or 1 l mine...: Ce croqumitine a peut tre fait quelque coup hier au soir... S'il y avait de bons cus dans ces Vilaines poches... Fantaisie rfi prend de'faire un peu con.... .--... naissance. - Macaire s'avanait. II Moii gentlhohm.'i.: dit-il 'en saluant avec raideur. Mon gentilhomme... faisait au mme instant Ber' '- : '''"trand, courb jusqu' terre.Us se relevrent comme deux ressorts et d'un coniniii DEUX fiEVENANS. mouvement. L'accent de Macaire avait frapp'Bertrand ; ]a mlope nasale de Bertrand avait fait tressaillir Macaire. As pas pur! s'cria ce dernier ; Ils avaient raison tous les deux. Robert Macaire et Bel\ crois que c'est "''la en traneurs de brettes du temps de trand, dguiss coquin d Passepoil ! ; Cocardasse! Cai-dass Louis XIV, en spadassins affams et rps, n'auraient junior! repartit leNormafid, - eu d'autres tournures. dont les habitus aux: larmes point s'inondaient dj, est-ce ; j'eux -'-".' Macaire, cependant, prenait en piti son collgue, dont bien toi que je revois? En chair et ii Os, fiion bon, il apercevait seulement le profil perdu derrire le collet capdbiou !... Emde son pourpoint, relev pour cacher la trahison de la brsse-moi, ma caillou. Il ouvrit ses bras, Passepoil's chemise absente. prcipita sur son sein. A eux deux ils faisaient un vrila,-^ On n'est pas misrable comme cela! se disait-il. ble tas de loques. Us restrent longtemps embrasss. le de son Et Bertrand, pour,qui confrre dispaLeur motion tait sincre et profonde..^ Assez !Mit enfin visage raissait derrire les masses bouriffes d'une chevelure de le Gascon. Parle un peu voir, que j'entende ta voix. Dix-neuf ans de sparation ! murmura ngre, pensait dans la bont de son coeur : Passeport eh -* Le pauvre diable marohe sur sa chrtient. Il est ses avec sa manche. pessuyant yeux ^ Tron de l'air ! se rcria l. nible de voir un homme d'pe dans ce piteux tat. Au Gascon, tu n'as donc pas ": de de mouchoir, nvoux ! moins, moi, je garde l'apparence. ,,"_ On me l'aura vol dans cette Il jeta-un coup d'oeil satisfait sur ls ruines de son accohue, rpliqua douce.coutrement; ment l'ancien prvt, " Macaire, se rendant un tmoignage pareil, ajoutait Cocardasse fouilla dans sa poche avec vivacit. Bien en" ' part lui : tendu qu'il n'y trouva rien. Moi, au moins, je ne fais Bagasse 1 fit-il d'un air pas Compassion aux gens ! Indign ; le inonde est plein Et il se redressait, morbleu ! plus fier qu'Artaban les ! Ah ! de filous ma caillou, reprit-il j dix^iiuf ans ! Nous " jours o ce galant homme avait un habit neuf. tions jeunes tous deux 1 Un valet mine haute et impertinente seprsenta au L'ge ds folles amours-!... Hlas ! mon coeur n'a pas ... -seuil du vrlibule. Tous deux pensrent l fois : ..,--: vieilli ! ' Le malheureux n'entrera pas I Moi, je bois aussi honntement qu'autrefois, Macaire arriva le premier. Ils se regardrent dans le blanc des yeux.' vulez-vos? Dites donc, matre demanda le valet. Que Cocardasse, pronona Passepoil Je viens pour acheter, drle; rpliqua Macaire droit avec regret, , rie vous a pas embelli, les annes. comme un i et la maiii la gard de sa brette. Franchement, mon vieux Passepoil,"riposta le Gas Acheter quoi? con, je suis fch det'avoUer cela, mais ' ' tu es encore plus; -r- Ce qu'il me plaira, laid qu'autrefois, eh donc! Coquin... Regard-moi bien!..; Je . suis ami de ton matre et Un homme d'argent, vivdiou ! Frre Passepoil et un sourire modestie - Il prit le valet d'orgueilleuse par l'drei le, le fit tourner-, et et murmura : passa en ' -"' : Celase Ce n'est ajoutant voit, que diable ! pas l'avis de ces dames! Mais, reprit-il, en

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PAUL FVAL. ' CouquinasseJ fit le Gascon. J'entrai en lu de paysi ,T un Voil brigand Allemagne. parles de stylet? C'est au moins de l'acier. L-bas, ils ne se battent qu' coups de pots de bire... La femme d un aubergiste de Mayence me dbarrassa des ducats du bndictin. Elle tait gentille et elle m'aimait 1 Ah ! s'interCocardasse, mon brave compagnon, pourquoi rompit-il, ai-je le malheur de plaire ainsi aux femmes !... Sans les femmes, j'aurais pu acheter une maison de campagne o une prairie parpasser mes vieux jours; un petit jardin, seme de pquerettes roses, un ruisseau avec un moulin. le Et dans le moulin une meunire, interrompit Gascon. Passepoil se frappa la poitrine. Les passions ! s'cria-t-il en levant les yeux au ciel; les passions font le tourment de la vie et empchent un Ayant ainsi formul jeune homme de mettre de ct ! la saine morale de sa philosophie, frre Passepoil reprit : J'ai fait comme toi, j'ai couru de ville en ville... pays des tudians maigres et plat, gros, bte, et ennuyeux... couleur de safran... des nigauds de potes qui bayent au clair de lune... des bourgmestres obses qui n'ont jamais le plus petit neveu mettre en terre... des glises o on ne chante pas la messe... des femmes... mais je ne saurais mdire de ce sexe dont les enchantemens ont embelli et bris ma carrire!... enfin de la viande crue et de la bire au lieu de vin ! As pas pur ! pronona rsolument Cocardasse, je n'irai jamais dans ce pays-l. J'ai vu Cologne, Francfort, Vienne, Berlin, Munich et un tas d'autres villes noires, o l'on rencontre des troupes de grands nigauds qui chantent l'air du diable qu'on porte en terre... j'ai fait comme toi, j'ai pris le mal du pays, j'ai travers les Flandres et me voil ! La France ! s'cria Cocardasse, il n'y a que la France 1 Noble pays ! Patrie du vin ! Mre des amours! Mon cher matre, se reprit frre Passepoil aprs ce duo o ils avaient, lutt.de lyrique lan, est-ce seulement le manque absolu de maravdis, joint l'amour de la patrie, qui t'a fait repasser la frontire? f Et toi... est-ce uniquement le mal du pays? Frre Passepoil secoua la tte, Cocardasse baissa ses terribles yeux. Il y a bien encore autre chose, fit-il. Un soir, au dtour d'une rue, je me suis trouv face face avec... devine qui ? Je devine, repartit Passepoil. Pareille rencontre m'a fait quitter Bruxelles au pas de course. A cet aspect, mon bon, je sentis que l'air de la Cata" logne ne me valait plus rien... Ce n'est pas une honte que de cder le pas Lagardre, eh donc ! Je ne sais pas si c'est honte, mais c'est assurment prudence. Tu connais l'histoire de nos compagnons dans l'affaire des douves de Caylus? Passepoil baissa la voix pour demander cela. Oui, oui, fit le Gascon, je sais l'histoire. Lou couquin l'avait dit : Vous mourrez tous de ma main ! L'ouvrage avance... Nous tions neuf pes l'attaque, en comptant le capitaine Lorrain, chef des bandouliers... Je ne parle mme pas de ses gens. Neuf bonnes lames! dit Cocardasse d'un air pensif. Sur les neuf, et le Lorrain sont Staupitz capitaine partis les premiers. Staupitz tait de famille, bien qu'il et l'air d'un rustaud. Le capitaine Lorrain tait un homme de guerre, et le roi d'Espagne lui avait donn un rgiment. Staupitz mourut sous les murs de son propre manoir, auprs de Nuremberg... il mourut d'un coup de pointe... l... entre les deux yeux! Passepoil posa son doigt l'endroit indiqu. D'instinct, Cocardasse fit de mme en disant : Le capitaine Lorrain mourut Naples d'un coup de entre les deux pointe yeux, l ! Pour ceux qui savent et qui se souviennent, c'est comme le cachet du vengeur. Les autres avaient fait leur chemin, reprit Passepoil.

vieillissant tu as gard tes belles allures : toujours la les paules efjambe bien tendue, la poitrine en avant, disais faces, et tout l'heure, en t'apercevant, je me de grande part moi : Jarnibleu ! voil un gentilhomme mine... Comme moi, comme moi, ma caillou ! interrompit Cocardasse. Aussitt que je t'ai vu, j'ai pens : Om! que voil un cavalier qui a une galante tournure ! Que veux-tu 1fit le Normand en minaudant, la frtout quentation du beau sexe, a ne se perd jamais fait. Ah ! que diable es-tu devenu, mon bon, depuis l'affaire? L'affaire des fosss de Caylus? acheva Passepoil, qui baissa la voix malgr lui. Ne m'en parle pas, j'ai toujours devant les yeux le regard flamboyant du petit Parisien... Il avait beau faire nuit, capdbiou ! on voyait les clairs de sa prunelle.. Comme il les menait ! Huit morts dans la douve ! Sans compter les blesss. Ah ! sandiou ! quelle grle de horions ! C'tait beau voir. Et quand je pense que si nous avions pris franchement notre parti, comme des hommes, si nous avions jet l'argent reu la tte de ce Peyrolles, pour nous mettre derrire Lagardre, Nevers ne serait pas mort; c'est pour le coup que notre fortune tait faite! Oui, dit Passepoil, avec un gros soupir; nous aurions d faire cela. . Ce n'tait pas assez que de mettre des boutons nos lames... il fallait dfendre Lagardre... notre lve chri... Notre matre ! fit Passepoil. en se dcouvrant d'un geste involontaire. Le Gascon lui serra la main, et tous deux restrent un instant pensifs. Ce qui est fait est fait, dit enfin Cocardasse. Je ne sais pas ce qui t'est arriv depuis, mais moi a ne m'a pas port bonheur... Quand les coquins de Carrigue nous chargrent avec leurs carabines, je rentrai au chteau... Tu avais disparu... Au lieu de tenir ses promesses, le Peyrolles nous licencia le lendemain, sous prtexte que notre prsence dans le pays confirmerait des soupons dj veills. C'tait juste. On nous paya tant bien que mal. Nous partmes. Je passai la frontire, demandant partout de tes nouvelles, chemin faisant. Rien ! Je m'tablis d'abord Pampelune, puis Burgos, puis Salamanque. Je descendis sur Madrid... Bon pays pourtant... Le stylet y fait tort l'pe; c'est comme l'Italie, sans serait un vrai cela, paradis... De Madrid, je pasqui, sai Tolde, do Tolde Ciudad-Ral ; puis, las de la Castille, o je m'tais fait malgr moi de mauvaises affaires avec les alcades, j'entrai dans le royaume de Valence Capdbiou I j'ai bu du bon vin, de Mayorque Sgorbe... : mais il cote cher Je m'en allai de l pour avoir servi un vieux licenci qui voulait se dfaire d'un sien cousin... La Catalogne vaut aussi son prix Il y a des gentilshommes tout le long des routes entre Torlose, Tarragone et Barcelone..,., mais bourses vides et longues rapires... Enfin, j'ai repass les monts... je n'avais plus un maravdis. J'ai senti que la voix de la patrie me rappelait... Voil mon histoire. Le Gascon retourna ses poches. Et toi, demanda-t-il, pcare ? Moi, rpondit le Normand, je fus poursuivi par les chevaux de Carrigue jusqu' Bagnres-de-Luchon, ou peu prs. L'ide me vint aussi de passer en Espagne, mais je trouvai un bon bndictin qui, sur mon air dcent, me prit sonservice.il allait Kehl, sur le Rhin, faire un hritage au nom de sa communaut. Je crois que je lui emportai sa malle et sa valise, et peut-tre aussi son argent,

LE BOSSU.

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car monsieur de Gonzague n'a oubli que nous dans ses largesses. Pinto avait pous une madonna de Turin, le Matador tenait une acadmie en Ecosse, Jol de Jugan au fond de la basse Breavait achet une gentilhommire tagne. .' Oui, oui, fit encore Cocardasse; ils taient tranquilles et leur aise. Mais Pinto fut tu Turin, le Matador fut tu Glascow. Jol de Jugan fut tu Morlaix, continua frre Passepoil ; tous du mme coup 1 La botte de Nevers ! La terrible botte de Nevers ! Ils gardrent un instant le silence. Cocardasse releva le bord affaiss de son feutre pour essuyer son front en sueur. Il reste encore Fanza? dit-il ensuite. Et Saldagne ? ajouta frre Passepoil. Gonzague avait fait beaucoup pour ces deux-l..< Fanza est chevalier. Et Saldagne est baron... Leur tour viendra. Un peu plus tt, un peu plus tard, murmura le Gascon, le ntre aussi ! Le ntre aussi ! rpta Passepoil en frissonnant. Cocardasse se redressa. - Eh donc! s'cria-t-il en homme qui prend son parti, sais-tu, mon bon?... quand il m'aura couch sur le pav ou sur l'herbe, avec ce trou entre les deux sourcils, car je sais bien qu'on ne lui rsiste pas, je lui dirai comme autrefois : H ! lou petit couquin ! tends-moi seulement la main, et, pour que je meure content, pardonne au vieux Cocardasse ! Capdbiou ! voil tout ce qu'il en sera. Passepoil ne put retenir une grimace. Je tcherais qu'il me pardonnt aussi, dit-il, mais pas si tard. Au petit bonheur, ma caillou!... En attendant, il est exil de France... A Paris, du moins, on- est sr de ne point l rencontrer... Sr ?... rpta le Normand d'un air peu convaincu. Enfin, c'est, en cet univers, l'endroit o l'on a le plus de chance de l'viter... J'y suis venu pour cela. Moi de mme. Et aussi pour me recommander au bon souvenir de monsieur de Gonzague. Il nous doit bien quelque chose, celui-l? Saldalgne et Fanza nous protgeront. Jusqu' ce que nous soyons grands seigneurs comme eux. Sandiou! ferons-nous une belle paire de galans, nionbon! Le Gascon fit une pirouette, et le Normand rpondit srieusement : Je porte trs bien la toilette. Quand j'ai demand Fanza, reprit Cocardasse, on m'a rpondu : Monsieur le chevalier n'est pas visible. Monsieur le chevalier 1rpta-t-il en haussant les paules, pas visible!... J'ai vu le temps o je le faisais tourner comme une toupie. Quand je me suis prsent la porte de Saldagne, repartit Passepoil, un grand laquais m'a tois fort malhonntement et m'a dit : Monsieur le baron ne reoit pas. Hein ! s'cria Cocardasse, quand nous aurons, nous aussi, de grands laquais, mordiou ! je veux que le mien soit insolent comme un valet de bourreau. Ah ! soupira Passepoil, si j'avais seulement Une gouvernante! As pas pur ! mon bon, cela viendra. Si je comprends bien, tu n'as pas encore vu monsieur de Peyrolles. Non ; je veux m'adresser au prince lui-mme. , On dit qu'il est maintenant riche millions ! . A milliards!... C'est ici la maison d'Or, comme on l'appelle. Moi, je ne suis pas fier, je me ferai financier, si on veut. Fi donc!... homme mon prvt!.., d'argent!...

Tel fut le premier cri qui s'chappa du noble coeur do Cocardasse junior. Mais il se ravisa et ajouta : Triste chute! Cependant... s'il est vrai qu'on fasse fortune l-dedans... Si c'est vrai 1 s'cria Passepoil avec enthousiasme ; mais tu ne sais donc pas... J'ai entendu parler de bien des choses... mais je no crois pas aux prodiges, moi ! Il te faudra bien y croire... Les merveilles abondent... As-tu ou parler d bossu de la rue Quincampoix? Celui qui prte sa bosse aux endosseurs d'actions. Il ne !a prte pas... il la loue... et depuis deux ans il a gagn, dit-on, quinze cent mille livres. Pas possible 1 s'cria le Gascon en clatant de rire. Tellement possible qu'il va pouser une comtesse. Quinze cent mille livres! rptait Cocardasse; une . simple bosse! Ah ! mon ami, fit Passepoil avec effusion, nous avons perdu l-bas de bien belles annes... mais enfin nous arrivons au bon moment... Figure-toi qu'il n'y a qu' se baisser pour prendre... C'est la pche miraculeuse! Demain, les louis d'or ne vaudront plus que six blancs... En venant ici, j'ai vu des marmots qui jouaient au bouchon avec des cus de six livres ! Cocardasse passa sa langue sur ses lvres. Ah ! dit-il, par ce temps de cocagne,!combien peut valoir un coup de pointe allong proprement et savamment... fond... l, dans toutes les rgles de l'art? Il effaa sa poitrine, fit un appel bruyant du pied droit et se tendit. Passepoil cligna de l'oeil.. Pas tant de bruit, fit-il ; voici des gens qui viennent. Puisse rapprochant et baissant la voix : Mon opinion, dit-il l'oreille de son ancien patron. est que a doit valoir encore un bon prix. Avant qu'il soit une heure, j'espre bien savoir cela au juste de la bouche mme de monsieur de Gonzague.

III

LES ENCHERES.

La salle o notre Normand et notre Gascon s'entretenaient ainsi paisiblement tait situe au centre du btiment principal. Les fentres, tendues de lourdes tapisseries de Flandre, donnaient sur une troite bande de gazon ferme par un treillage et qui devait s'appeler pompeusement dsormais le jardin rserv de madame la princesse. A la diffrence des autres apparlemens durez-de-chausse et du premier tage, dj envahis par les ouvriers de toute sorte, rien ici n'avait encore t chang. C'tait bien le grand salon d'apparat d'un palais princier, avec son ameublement opulent mais svre. C'tait un salon qui n'avait pas d servir seulement aux divertissemens et aux ftes, car, vis--vis de l'immense chemine de marbre noir, une estrade s'levait, recouverte d'un tapis de Turquie, et donnait la pice tout entire je ne sais quelle physionomie de tribunal. L, en effet, s'taient runis plus d'une fois les illustres membres de la maison de Lorraine, Chevreuse, Joyeuse, Aumale, Elbeuf, Nevers, Mercoeur, Mayenne et les Guise, au temps o les hauts barons faisaient encore la destine du royaume. Il fallait toute la confusion qui rgnait aujourd'hui l'htel de Gonzague pour qu'on et laiss pntrer nos deux braves dans un lieu pareil. Une fois entrs, par exemple, ils y devaient tre plus en repos que partout ailleurs.

23S

PAUL FVAL: Numro 911, fifle Valet. ; ? ; le toiseur^ dit fausse, et deux pieds demi, -^Ilresle ' "'"'coupe! . -rrOml fit observer fioeardasse $ ce sera pour un homme maigre. ,. dernier mit numro. bar on. un de son Le valet fut avis, Vous enverrez les menuisiers tout de suite aprs 1as' : :' '' " ."':."'.. semble.. Oh ! oh ! dit Passepoil, nous allons avoir une assem*:.
ble. '
Puis il dit : ! ""<

Le. grand salon gardait pour uh jour encore son inviolabilit. Une solennelle runion de famille y devait avoir lieu dans la journe, et le lendemain seulement les meen prendre possesnuisiers faiseurs de cases devaient ' sion. . Un mot encore sur Lagardre, dit Cocardasse quand le bruit de pas qui avait interrompu leur entretien se fut de. Bruxelles, loign, quand tu le rencontras en la ville '" tait-il seul? Non, rpondit frre Passepoil. Et toi, quand tu te : trouvas sur ton chemin Barcelone? Il n'tait.pas seul non plus. Avec qui tait-il? - Avec une jeune fille. . Belle? . Trs belle. C'est, singulier ; il tait aussi avec une jeune fille belle," trs belle, quand je le' vis l-bas, en Flandre.-Te souviens-tu d sa tournure, de son visage, de son cos^ lume? Cocardasse rpondit : Le costume, la tournure, l visage d'une charmante gitana d'Espagne. El l tienne?... La tournure modeste, le visage d'un ange, le costume : . d'une fille noble. C'est singulier ! dit son tour Cocardasse ; et quel ge peu prs ? L'ge qu'aurait l'enfant. L'autre aussi..-. Tout n'est pas dit l-dessus, ma caillou... Et dans ceux qui attendent leur tour, aprs nous deux, aprs monsieur le chevalier de Fanza et monsieur le baron de Saldagne, nous n'avons compt ni monsieur de PejTolles, ni le prince Philippe de Gonzague. La porte s'ouvrait. Passepoil n'eut que le temps de rpondre: " " -Qui-vivra verra! Un domestique en grande livre entr-j suivi d deuxouvriers toiseurs. Il ne regarda mme pas, tant il tait affair, du ct denos gens, qui se glissrent inaperus dans l'embrasure d'une fentre. Eh vite ! fit le valet, tracez la besogne de demain... Quatre pieds carrs partout. Les deux ouvriers se mirent aussitt au travail. Pendant que l'un d'eux toisait, l'autre marquait la craie chaque division de quatre pieds, et y attachait un numro d'ordre.. Le premier numro attach fut 927. Puis l'on suivit.' Que diable font-ils l, mon bon ? demanda le Gascon en se penchant hors de son abri; Tu ne sais donc rien? repartit Passepoil :: chacune de ces lignes indique la place d'un cloison, et le numro 927 prouve qu'il y a dj prs de mille cass dans la maison le monsieur de.Gonzague. '" Et quoi' servent ces Cases ? : A faire de for. Cocardasse ouvrit de grands yeux/ Frre Passepoil entreprit" de lui expliquer le cadeau grandiose que Philippe d'Orlans venait de faire son ami d coeur. Comment! s'eria le Gascon, chacune de ces botes vaudra autant qu'une ferme en Beauce ou en Brie 1 Ah ! "mon bon, mon bon, attachons-nous solidement ce digne monsieur de Gonzague ! On toisait, on marquait. Le valet disait : Numro 35, 936, 937, vous faites trop bonne me! sure, l'homme Songez que chaque poc vaut de l'orl -^- Bndiction! fit Cocardasse; c'est donc \bicii bon, ces '-:.'..". petits papiers? C'est si bon, l'or et l'argent rpliqua Passepoil, que r sont sur le point d'tre dgomms. Vils mtaux! pronona gravement le Gascon; ils j'ont bien mrit. As pas pur 1 sn(errompt-il, je ne sais pas si c'est vieille habitude, mais je conserv un faible pour les pistoles,

Assemble de quoi ! ! -.- '"' Tchons de leSavoir;.. Quand cm est au faitde cequi se passe dans une maison; la besogne est bien avance.: Cocardasse, cette observation pleine de justesse, caressa, le menton de Passepoil, comme un" pre tendre qui sourit la naissante intelligence de son fils prfr. , L valet elles toiseurs taient partis. Il se fit tout coup un grand bruit du ct du ves-T tibule. Onehtendilun concert.do voix qui criaient : -n A moil... moi!... Pas de j'ai mon inscription. passe-droit, s'il vous plat ! ^ A-d'autres; fil,le"Gascon; nous allons voir du nouveau! ,--...",-rr, La paix, pouf Dieu ! la paix ! ordouna une voix im: , '. prieuse au seuil mme de la salle. -r Monsieur de Peyrolles ! dit frre Passepoil ; ne nous montrons pas ! ; ::'.... Ils s'enfoncrent davantage dans l'embrasure, et tir-r renfla draperie. Monsieur de. Peyrolles en ce moment franchissait l. seuil, suivi ou ' plutt press par une foule compacte de solliciteurs. Solliciteurs d'espce rare et prcieuse, qui demandaient donner beaucoup dlagent pour ufi-peu de fume. .: -Monsieur de PeyTolJes.avait un costume d'une richesse, extrme. Au milieu du flot de dentelj.es qui couvrait ses mains sches,, on voyait les diamans tineeler, . : .... .Tr-Yoyons, wyons, messieurs, ditWUen entrant et. en.slventant avec, son, mouchoir garni de point d'Alenofij tenez-vous distance ; vous perdez, en vrit, le;respect. , p- Ah ! lou couquin, esWl superbe 1 soupira Cocardasse. Il a le fil! dclara frre Passepoil. C'tait vrai.'Ge Peyrolles avajtie L II se servait,-ma foi I de la canne qu'il tenait la main pour carter-.cette euhue d'Gus anims, ... -..;-.... sa droite et sa gauche marchaient deux secrtaires, arms d'normes, carnets, Gardez au nioins votre dignit ! reprit-il en secouant quelques grains de tabae d'Espagne qui taient sur la maline de son jabot : se peut-il que la passion d u gain...? Il fit un geste si beau que nos deux prvts, placs comme des dilettanti en loge grille, eurent envie d'ap' . . ., . plaudir. "",;. les Mais marchands qui taient l ne se payaient point de cettemonnaie.". . A moi ! criait-on, moi le premier !,.. j'ai mon tour? Peyrqliesseposaetd.it:; ^r Messieurs !.... Aussitt le silence se fit. .Je vous ai demand un peu plus de calriie, continua Peyrolles. Jre^ prsente ici directement la personne de monsieur le prince de Goiizague... je suis son intendant... Je vois ca et l"des ttes couvertes,., Tous les feutrestombrent;-, A la bonne ce heure!'reprit.PeyroIles. ~ Voici, messieurs, ' - :.:_'.- que j'ai a vous dire. Chut! chut! coutons! fit la .masse, Les, comptoirs de celte galerie seront'construits et li...'-. ----. vrs demain. Bravo! '""' . - C'est la seule salle qui nous reste. Ge sont les dernires places. Tout le surplus est arrt, sauf les nions privs de monseigneur et ceux d madame appartela prin: cesse. :. ' Il salua. :'.-.' .:

JJE BOSSU;

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; Le choeur reprit : ':' "-A moi ! je suis incrit.;. Palsambleu ! je ne me laisser rai pas prendre, mon tour I . Ne me poussez pas, vous 1 Allez-vous maltraiter une femme ! : ; Car il y avait des. femmes, les aeules de ces dames laides qui, de nos jours, effrayent les passans vers deux heures de releve aux abords de la Bourse. Maladroit ! Malappris ! Malotru ! Puis des jurons et des glapissemens de femmes d'affaires. Le moment tait venu de se prendre aux cheveux. Cocardasse et Passepoil 'avanaient la tte pour mieux voir la bagarre, lorque la porte du fond situe derrire l'estrade s'ouvrit deux battans. Gonzague ! murmura le Gascon. Un homme d'un milliard ! ajouta le Normand; D'instinct ils se dcouvrirent tout deux. Gonzague apparut en effet au haut de l'estrade accompagn de deux jeunes seigneurs. Il tait toujours beau, bien qu'il approcht de la cinquantaine. Sa haute taille gardait toute sa riche souplesse. Il n'avait pas une ride au front, et sa chevelure admirable, lourde d'essence, tombait en anneaux brillans comme le jais sur son frac de velours noir tout simple. Sofi lux ne ressemblait pas au luxe de .Peyrolles. Son jabot valait Cinquante mille livres, et il avait pour un mil* lion de diamans son collier de l'ordre, dont :un petit coin seulement se montrait sous sa veste de satin blanc. Les deux jeunes seigneurs qui le suivaient, Chaverny le rou, son cousin par ls Nevers, tie cadetde Navailles, portaient tous deux poudrs et mouches. C'taient deux charmans jeunes gens, un peu effmins, un peu fatigus, mais gays, dj, malgr l'heure matinale, par une petite pointe de Champagne, et portant leur soie et leur velours avec une adorable insolence. Le cadet de Navailles avait hfei Vingt-cinq-ans ; le marquis de Chaverny allait sur sa vingtime anne. [1 s'arrtrent tous deux pour lorgner la -au* et partirent d'un franc clat de rire. Messieurs, messieurs, fit Peyrolles eh se 'dcouvrant, un peu de respect, au moins, pour monsieur le prince ! La foule, toute prte en' venir aux mains, se calma comme par enchantement ; tous ls candidats la possession des cases s'inclinrent- d'un commun mouvement ; toutes ces dms firent la rvrence. Gonzague salua lgrement de la main et passa en di1sant; Dpchez, Peyrolles, j'ai besoin de cette salle. Oh les bonnes figurs ! disait le petit Chvemy n lorgnant bout portant. Navailles riait aux larmes et rptait : Oh ! les bonnes figures I Peyrolles s'tait approch de sfi matre. Ils sont chauffs blanc, murmurait-il ; ils payeront ce qu'on voudra. Mettez aux enchres 1 s'cria Ghverny, a va nous amuser !. Chut ! fit Gonzague, nous ne sommes pas ici table, matre fou ! Mais l'ide lui sembla bonne et il ajouta : Suit ! aux enchres... 1Combien dmise prix '? : Cinq cents livres par mois pour quatre pifeds carrs, rpondit Navailles qui pensait surfaire. 'Mille livres pour une semaine 1 dit Chaverny. Mettons quinze cents livres, dit Gonzague ; allez, -Peyrolles. . Messieurs, reprit celui-ci eh s'adessant aux postulans, Comme ce sont les dernires places et les meilleures... on les donnera au plus offrant. Numro 927 quinze cents livres 1 Il y eut un murmure, 'et pas une voix lie s'leva.

~ Palsambleu ! cousin, dit Chaverny, je vais vous donder un coup d'paule. ^- Et, s'approchant : Deux mille livres ! s'cria-rt-il. Les prtendans se regardrent avec dtresse. Deux mille cinq cents ! fit le cadet de Navailles; qui se piqua d'honneur-. Ls candidats srieux taient dans la consternation. - Trois mille i cria d'une voix trangle un gros marchand de laine. * Adjug ! fit Peyrolles avec empressement. Ce Peyrolles Gonzague lui lana un regard terrible. tait un esprit troit. Il craignait de trouver le bout de la foli humaine. a va bien 1 dit Cocardasse. Passepoil avait les mains jointes. Il coutait, il regardait. .'""'... No 928... reprit l'intendant. rQuatre mille livres, pronona ngligemment "Gonzague. Mais, objecta Une revendeuse la toilette dont la nice venait d'pouser un comte, au prix de vingt mille c'est le louis qu'elle avait gagns rue Quincampoix, pareil ! Je le prends ! s'cria Un apothicaire. J'en donne qUatre mille cinq cents ! surfit un (Quincaillier. Cinq mille! Six mille! Adjug! un regard fit Peyrolles. N 929... --sur de Gonzague, il ajouta : A dix mille livres 1 .Quatre pieds carrs ! fit Passepoil perdu. "Cocardasseajouta gravement : , Les deux tiers d'une tombe ! Cependant l'enchre tait lance. Le vertige venait. On se disputa le n 929 comme une fortune, et quand Gonzague mit le suivant quinze mille livres, personne ne s'tonna. Notez qu'on payait comptant, en belles esprances sonnantes ou en billets d'Etat, L'un des secrtaires de Peyrolles recevait l'argent, l'autre notaitsur son .carnet le nom des acheteurs;. Chaverny et Navailles ne riaient plus ; ils admiraient. Incroyable folie 1 disait le marquis. : -" Il faut voir pour croire, ripostait Navailles. Et Gonzague ajoutait, gardant son sourire railleur : .. Ah ! messieurs, la France est un beau pays... Finissofisren, s'interrompit-il ; tout le reste vingt mille livres i C'est pour rien 'i s'cria le petit Ghavrhy. -*- A moi 3 moi ! moi i fit-on dans la chue, Les hommes se battaient, les femmes tombaient tof* ' . -fes ou crases. Mais elles criaient aussi du fond de leur dtresse : A -moi i a moi 1 moi Puis des enchres encore, ds cris d' joie et ds cris de rage. L'or ruisselait flots sur les degrs de l'estrd qui serC'tait plaisir et stupeur que de voir val t de comptoir. avec quelle allgresse toutes ces poches gonfles se vidaient. Ceux qui avaient obtenu quittance les brandissaient audessus de leurs ttes. Ils s'en allaient, ivres et fous, essayer ' leurs places et se Carrer dedans. Les vaincus s'arrachaient les cheveux. A moi ! moi I i 1 Peyrolles et ses acolytes lie savaient plus auquel entendre. La frnsie venait. Aux dernires cases, le sang coula sur le parquet. ' Enfin le numro 942, celui qui n'avait que deux pieds mille et demi, la fausse coupe, fut adjug vingt-huit livres. Et Peyrolles, refermant bruyamment son carnet,dit: Messieurs, l'enchre est close.

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PAUL FVAL. tous les Navailles et Chaverny, qui riaient plus fort que drlement bouautres, un visage de bossu aux cheveux riffs. ,,, TQrm t,e peUne voix grle et 'casse en mme temps s leva. tit bossu disait : .... Je prends la loge du chien pour trente mille livres !

Il y eut un moment de grand silence. Les heureux possesseurs des cases se regardrent tout abasourdis. Messieurs, leur dit gravement le marquis de Chaverny, ce n'est pas vendu, c'est donn. Gonzague appela Peyrolles. Il va falloir faire place nette ! dit-il. Mais ce moment une autre foule se montra la porte du vestibule, foule de courtisans, traitans, gentilshommes, qui venaient rendre leurs devoirs monsieur le prince de Gonzague. Ils s'arrtrent la vue de la place occupe. Entrez, entrez, messieurs, leur dit Gonzague ; nous allons renvoyer tout ce monde. Entrez," ajouta Chaverny; ces bonnes gens vous revendront leurs emplettes, si vous voulez, cent pour cent de bnfice. Ils auraient tort! dcida Navailles. Bonjour, gros Oriol 1 C'est ici le Pactole ! fit celui-ci en saluant profondment Gonzague. Cet Oriol tait un jeune traitant de beaucoup d'esprance. Parmi les autres, on remarquait Albret et Taranne, deux financiers aussi ; le baron de Batz, bon Allemand qui tait venu Paris pour tcher de se pervertir; le vicomte deLaFare, Montaubert,. Noce, Gironne, tous rous, tous pareils loigns de Nevers ou chargs de procuration, tous convoqus par Gonzague par une solennit laquelle nous assisterons bientt, l'assemble dont avait parl monsieur de Peyrolles. Et cette vente ? demanda Oriol. Mal faite, rpondit froidement Gonzague. Entends-tu ! fit Cocardasse dans son coin. Passepoil, qui" suait grosses gouttes, rpondit : Il a raison. Ces poules lui auraient donn le restant de leurs plumes ! Vous, monsieur de Gonzague, se rcria Oriol, une maladresse en affaires!... Impossible ! Jugez-en ! j'ai livr mes dernires cases vingt-trois mille livres, l'une dans l'autre. Pour un an ? Pour huit jours! Les nouveaux venus regardrent alors les cases et les acheteurs. Vingt-trois mille livres ! rptrent-ils dans leur bahissement profond. Il et fallu commencer par ce chiffre, dit Gonzague; en main de mille numros. C'tait une matij'avais prs ne, de vingt-trois millions, clair et net. Mais c'est donc une rage ? Une frnsie ! Et nous en verrons bien d'autres ! J'ai lou la cour d'abord, puis le jardin, puis le vestibule, les escaliers, les curies, les communs, les remises. J'en suis aux appartenions, et, morbleu ! j'ai envie d'aller vivre l'auberge. Cousin, interrompit Chaverny, je te loue ma chambre coucher au cours dujour. i A mesure que l'espace manque, continuait Gonzague au milieu de ses htes nouveaux, la fivre chaude augj mente... Il ne me reste rien... Cherche bien, cousin !... Donnons ces messieurs le plaisir d'une petite enchre. A ce mot enchre, ceux qui n'avaient pu louer se rapprochrent vivement. Rien,rpta Gonzague. Puis, se ravisant :Ah ! si fait ! Quoi donc ? s'cria-t-on de toutes parts. La loge de mon chien. On clata de rire dans le groupe des gens de cour; mais les bonnes gens, les marchands, ne riaient pas. Ils rflchissaient. Vous croyez que je raille, messieurs, s'cria Gonzague ; je parie que, si je veux, on m'en donne dix mille cus sance tenante. Trente mille livres, s'cria-t-on, la loge d'un chien Et les rires de redoubler. Mais tout coup apparut une trange figure entre

IV

LARGESSES.

Ce devait tre un bossu de beaucoup d'esprit, malgr l'extravagance qu'il commettait en ce moment. Il avait l'oeil vif et le nez aquilin. Son front se dessinait bien sous sa perruque grotesquement rvolte, et le sourire fin qui raillait autour de ses lvres annonait une malice d'enfer. Un vrai bossu ! Quant la bosse elle-mme, elle tait riche, bien plante" au milieu du dos, et se relevant pour caresser la nuque. Par devant, le menton touchait la poitrine. Les jambes taient bizarrement contournes, mais n'avaient point cette maigreur proverbiale qui est l'accompagnement oblig de la bosse. Cette singulire crature portait un costume noir complet, de la plus rigoureuse dcence, manchettes et jabots de mousseline plisse d'une clatante blancheur. Tous les regards taient fixs sur lui, et cela ne semblait point l'incommoder. Bravo ! sage sope ! s'cria Chaverny ; tu me parais un spculateur hardi et adroit ! Hardi... rpta Esope en le regardant fixement, assez; adroit... nous verrons bien ! Sa petite voix grinait comme une crcelle d'enfant. ' - Tout le monde rpta : Bravo, Esope ! bravo 1 " Cocardasse et Passepoil ne pouvaient plus s'tonner de rien. Leurs bras taient tombs depuis longtemps ; mais le Gascon demanda tout bas ; N'avons-nous jamais connu de bossu, mon bon ? Pas que je me souvienne. Vivadiou ! il me semble que j'ai vu ces yeux-l quelque part. Gonzague aussi regardait le petit homme avec une remarquable attention. L'ami, dit-il, on paye comptant, vous savez ? Je sais, rpondit Esope, car, dater de ce moment, il n'eut plus d'autre nom. Chaverny tait son parrain.. Esope tira un portefeuille de sa poche et mit aux mains de Peyrolles soixante billets d'Etat de cinq cents livres. On s'attendait presque voir ces papiers se changer en feuilles sches, tant l'apparition du petit homme avaif-t fantastique. Mais c'taient de belles et bonnes cdules de a compagnie. Mon reu ? dit-il. Peyrolles lui donna son reu. Esope le plia et le mit dans son portefeuille, la place des billets. Puis, frappant sur le carnet: Bonne affaire I dit-il. A vous revoir, messieurs ! Il salua bien poliment Gonzague et la compagnie. Tout le monde s'carta pour le laisser passer. On riait encore, mais je ne sais quel froid courait dans toutes les veines. Gonzague. tait pensif. . Peyrolles et ses gens commenaient faire sortir les acheteurs, qui dj eussent voulu tre au lendemain. Les amis du prince regardaient encore et machinalement la porte par o le petit homme noir venait de disparatre.

LE BOSSU.

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Messieurs, dit Gonzague, pendant qu'on va disposer la salle, je vous prie de me suivre dans mes appartemens. -r; Allons! fit Cocardasse derrire la draperie, c'est l moment ou jamais.... marchons ! J'ai peur, fit le timide Passepoil. Eh donc ! je passerai le premier. . ; Il prit Passepoil par la main et s'avana vers Gonzague, chapeau bas. Parbleu ! s'cria Chaverny en les apercevant, mon cousin a voulu nous donner la comdie !... c'est la journe des mascarades... Le bossu n'tait pas mal, mais voici bien la plus belle paire de coupe-jarrets que j'aie vus de ma vie ! le regarda de travers. Navailles, Cocardasse junior Oriol et consorts se mirent tourner autour de nos deux amis en les considrant curieusement. Sois prudent ! murmura du Passepoil l'oreille Gascon. Capdbiou ! fit ce dernier, ceux-ci n'ont donc jamais vu deux gentilshommes, qu'il nous dvisagent ainsi ! Le grand est de toute beaut ! dit Navailles. Moi, repartit Oriol, j'aime mieux le petit! a plus.de niche louer; que viennent-ils Ilji'y faire? Heureusement qu'ils arrivaient auprs de Gonzague, qui les aperut et tressaillit. Ah ! fit-il, que veulent ces braves ? Cocardasse salua avec cette grce noble qui accompagnait chacune de ses actions. Passepoil s'inclina plus modestement, mais en homme cependant qui a vu le monde. Puis Cocardasse junior, d'une voix haute et claire, parcourant de l'oeil Gette foule paillete qui venait de le railler, pronona ces paroles : Ce gentilhomme et moi, vieilles connaissances de monseigneur, nous venons lui prsenter nos hommages. Ah !... fit encore Gonzague. Si monseigneur est occup d'affaires trop importances, reprit le Gascon qui s'inclina de nouveau, nous reviendrons l'heure qu'il voudra bien nous indiquer. C'est cela, balbutia Passepoil ; nous aurons l'honneur de revenir. Troisime salut, puis ils se redressrent tous deux, la main la poigne de la brette. . Peyrolles ! appela Gonzague. L'intendant venait de faire sortir le dernier adjudicataire. Reconnais-tu ces beaux garons ! lui demanda Gonzague, Mne-les l'office... qu'ils mangent et qu'ils boivent... Donne-leur chacun un habit neuf... et qu'ils attendent mes ordres ! Ah ! monseigneur !... s'cria Cocardasse. Gnreux prince!... fit Passepoil. Allez! ordonna Gonzague. reculons, saluant toute outrance Ils s'loignrent et balayant la terre avec les vieilles plumes de leurs feutrs. : Quand ils arrivrent en face des rieurs, Cocardasse le premier planta son feutre sur l'oreille, et releva du bout de sa rapire le bord frang de son manteau. Frre Passepoil l'imita.de son mieux. Tous deux, hautains, superbes, le nez auvent, le poing > sur la hanche, foudroyant les railleurs de leurs regards ! terribles, ils traversrent la salle sur les pas de Peyrolles, et gagnrent l'office, o leur coup de fourchette tonna tous les serviteurs du prince. En mangeant, Cocardasse junior disait : Mon i bon, notre fortune est faite I Dieu le veuille ! rpondait la bouche pleine frre Pas, sepoil toujours moins fougueux. ' Ah ! cousin, dit.Chaverny au prince quand ils fu; rent partis, depuis quand te sers-tu de semblables outils? , Gonzague promena autour de lui un regard rveur, et ne rpondit point.
LE SIECLE. XXII.

Ces messieurs cependant, parlant assez haut pour que le prince pt les entendre, chantaient un dithyrambe sa louange et faisaient honntement leur cour. C'taient tous nobles un peu ruins, financiers un peu tars : aucun d'eux n'avait encore commis d'action absolument punissable selon la loi, mais aucun d'eux n'avait gard la blancheur de la robe nuptiale. Tous, depuis le premier jusqu'au dernier, ils avaient besoin de Gonzague, l'un pour une chose, l'autre pour une autre, Gonzague tait au milieu d'eux seigneur et roi, comme certains patriciens- de l'ancienne Rome parmi la foule famlique de leurs cliens. Gonzague les tenait par l'ambition, par l'intrt, par leurs besoins et par leurs vices. Le seul qui et gard une portion de son indpendance tait le jeune marquis de Chaverny, trop fou pour spculer, trop insoucieux pour se vendre. La suite de ce rcit montrera ce que Gonzague Voulait faire d'eux, car, au premier aspect, plac comme il tait l'apoge de la richesse, de la puissance et de la faveur, Gonzague semblait n'avoir besoin de personne. Et l'on parle des mines du Prou! disait le gros Oriol pendant que le matre se tenait l'cart. L'htel de monsieur le prince vaut lui seul le Prou et toutes ses mines ! Il tait rond comme une boule, ce traitant; il tait haut en couleur, joufflu, essouffl. Ces demoiselles de l'Opra consentaient se moquer de lui amicalement, pourvu en et donnante. fonds d'humeur qu'il ft Ma foi, rpliqua Taranne, financier maigre et plat, ' c'est ici l'Eldorado.. -- La maison d'or ! ajouta monsieur de Montaubert, ou plutt la maison de diamant ! Ta! traduisit le baron de Batz, t flamant olilt. Plus d'un grand seigneur, reprit Gironne, vivrait toute une anne avec une semaine du revenu" du prince de Gonzague. C'est que, dit Oriol, le prince de Gonzague est le roi des grands seigneurs I -Gonzague, mon cousin, s'cria Chaverny d'un air' plaisamment piteux, par grce, demande quartier, ou cet ennuyeux hosanna durera jusqu' demain. Le prince sembla s'veiller. Messieurs, dit-il sans rpondre au petit marquis, car il n'aimait pas la raillerie, prenez la peine de me suivre dans mon appartement ; il faut que cette salle soit libre. Quand on fut dans le cabinet de Gonzague. Vous savez pourquoi je vous ai convoqus, messieurs, reprit-il. J'ai entendu parler d'un conseil de famille, rpondit Navailles. Mieux que cela, messieurs... une assemble soleils nelle... un tribunal de famille o Son Altessse Royale le rgent sera reprsent par trois des premiers dignitaires de l'tat : le prsident de Lamoignon, le marchal de Villeroy et le vice-chancelier d'Argenson. Peste ! fit Chaverny. S'agit-il donc de la succession la couronne? Marquis, pronona schement le prince, nous allons parler de choses srieuses, pargnez-nous ! N'auriez-vous point, cousin, demanda Chaverny en billant par avance, quelques livres d'estampes pour me distraire pendant que vous serez srieux ? Gonzague sourit afin de le faire taire. Et de quoi s'agit-il, prince ? demanda monsieur de Mutaubert. Il s'agit de me prouver votre dvouement, messieurs, rpondit Gonzague. Ce ne fut qu'un cri. Nous sommes prts ! Le prince salua et sourit. Je vous ai fait convoquer, spcialement vous, Navailles, Gironne, Chaverny, Noce, Montaubert, Choisy, Laval- ' fade, etc., en votre qualit de parens de Nevers; vous, 31

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PAUL FVAL. Ce ne sera rien, dt le prince; la fatigue... j'avais au petit lcver^u pass la nuit, et j'ai t-oblig.d'assister Et que diable avez-vous besoin de vous tuer ainsi, cousin ? s'cria Chaverny^ que peut pour vous te roU je dirais presque, que peut pour vous le bon Dieu ? _ a rien reprocher A l'gard du bon Dieu, il n'y avait certes point n'tait Gonzague. S'il se levait trop matin, ce pour faire ses dvotions. Il serra la main de Chaverny. Nous pouvons bien dire Chaqu'il et pay volontiers un bon prix la question que vernv venait de lui faire. Ingrat 1 murmura-t-il, est-ce pour moi que je solli' cite? Les courtisans d Gonzague furent sur le point de s-agenouiller. Chaverny eut bouche close. ^ Ah ! messieurs i reprit le prince, que notre jeune roi est un enfant charmant!... Il sait vos noms, et me demande toujours des nouvelles de mes bons amis. En vrit ! fit le choeur. Quand monsieur le rgent, qui tait dans la ruelle " le jeune avec Madame palatine,-a ouvert "les rideaux, Louis a soulev ses belles paupires, toutes charges de sommeil, et il nous sembl que l'Aurore se levait.: L'Aurore aux doigts de roses ! fit l'incorrigible Cha"..-,. verny. Personne n'tait sans avoir un peu envie de le lapider. --?Notre jeune roi, poursuivit Gonzague, a tendu la main Son Altesse RojTale, puis m'aperevant : Eh ! bonjour, prince ; je vous ai rencontr l'autre soir au Goursla-Reine, entour de votre cour...- Il faudra que vous me donniez monsieur de Gironne, qui est un sUperbe cavalier!... '"".' Les autres se pinGironne mit la main sur coeur. " ' son : : "-""'"" -" crent les lvi-es". Monsieur de Npc me plat aussi, continua .Gonzague, rapportant les paroles authentiques de Sa Majest, Et ce monsieur de Saldagne, iudie ! ce .doit tre un s foudre de guerre. A quoi bon ceci? lui glissa Chaverny l'oreille; Saldagne est absent. On n'avait vu, en effet, depuis la veille au soir, ni monsieur le baron de Saldagne, ni monsieur le chevalier de Fanza. Gonzague poursuivit sans prendre garde l'interrupr. ' . tion : Sa Majest m'a parl de vous, Montaubert ; de vous aussi, Choisy, et d'autres encore.. : Et Sa Majest, interrompit le petit marquis, a--elle de daign remarquer un peu la galante et noble tournure ' : monsieur de Peyrolles ? ': Sa Majest, rpliqua schement n'a ou..Gonzague, ''"' "' bli personne, except vous. C'est bien fait pour moi ! dit .bayerny m'ap"" " "" '""' ; cela ' 1 prendra On sait dj votre affaire des mines, la cour, AIbret, poursuivit Gonzague... Et voire Oriol, m'a dit le roi en riant, sayez-vous qu'on nie l'a donn comme tant bientt plus riche que moi! Que d'esprit 1 Quel matre nous aurons l ! Ge fut un cri d'admiration gnrale. Mais, reprit Gonzague avec un fin et bon sourire, ne sont l que des paroles ; nous' avons\eu mieux, Dieu merci i Je vous annonce, ami lbret, que votrei concession va tre signe. Qui ne serait vous, prince? s'cria Albret. Oriol, le ajouta prince,'.vous avez votre .charge noble ; vous pouvez voir d'Hozjer pour vtre cussoi. Le gros petit traitant s'enfla comme- une boule et faillit erever du coup. Oriol, dcria Chaverny, te voil cousin du roi, toi qui es dj cousin de toute la rue Saint-Denis... Ton eus-

Oriol, comme charg d'affaires de notre cousin de Chtillon ; vous, Taranne et Albert,, comme mandataires des deux Chaiellux... Si ce n'est la succession de Bourbon, inferrompil ce sera donc la succession de Nevers qui sera Chaverny, mise sur le tapis? Qnidcidera, rpondit .Gonzague, l'affaire des biens de Nevers... et d'autres affaires encore. Et que diable avez-vous besoin des biens de Nevers, vous, mon cousin, qui gagnez un million par heure ? Gonzague fut un instant avant de rpondre. Suis-je seul? demanda-t-il ensuite dlun accent pntr. N'ai-je pas votre fortun faire? Il y eut un.vif mouvement de reconnaissance dans l'assemble. Tous les visages taient plus ou moins attendris. Vous savez, prince, dit Navailles, si vous pouvez compter sur moi 1 -r El sur moi ! s'cria Gironne. Et sur moi !... et sur moi ! Sur moi aussi, pardieu ! fit Chaverny aprs tous les autres. Je voudrais seulement savoir... Gonzague l'interrompit pour dire avec une hauteur svre : -7TToi, tu es trop curieux, petit cousin! .cela te perdra.. Ceux qui sont avec moi, comprends bien ceci, doivent entrer rsolument dans mon .chemin, bon ou mauvais, droit ou tortueux..." Mais cependant... C'est ma volont!... Chacun est libre de me suivre on de rester en arrire, mais quiconque s'arrte a rompu volontairement le pacte ; je ne le connais plus... Ceux qui sont avec moi doivent .voir par mes yeux, entendre par mes oreilles, penser avec'mon intelligence... La responsabilit n'est pas pour eus qui sont les bras, mais pour moi qui suis la tte... Tu m'entends bien, marquis, je ne veux pas d'amis faits autrement que cela i Et nous ne demandons qu'une chose, ajouta Navailles, G'esl que notre illustre parent nous montre la route. Puissant cousin, dit Chaverny, m'estril permis de vous adresser humblement et modestement une question? faire ? Qu'auraTJe " A garder le silence et me donner ta voix dans le conseil. Duss-je blesser le -touchant dvouement de nos amis, je vous dirai, cousin, que je tiens ma voix peu prs autant qu' un verre de Champagne vide, mais... Point de mais! interrompit Gonzague. Ettous avec enthousiasme ; Point de mais ! Nous nous serrerons autour de monseigneur, ajouta lourdement Oriol. Monseigneur, ajouta Taranne, le financier d'p, se de ceux si bien souvenir le sait servent ! qui n'tre L'invite pouvait pas adroite, mais elle tait au : directe. moins Chacun prit un air-froid, pour n'avoir point l'air d'tre complice. Chaverny adressait Gonzague un sourire triomphant et moqueur. Gonzague le menaa du doigt, comme on fait un enfant mchant. Sa colre tait passe, C'est le dvouement de Taranne que j'aime le mieux, dit-il avec une lgre nuance de mpris dans la voix. Taranne, mon ami, vous avez la ferme d'pernay. Ah ! prince !... fit le traitant. Point de remercmens, interrompit Gonzague ; mais vous je prie, Montaubert, ouvrez la fentre... je me sens" mal. Chacun se prcipita vers les croises. Gonzague tait for! ple, et des gouttelettes de sueur perlaient sous ses cheveux. 11trempa son mouchoir dans le verre d'eau que lui prsentait Gironne, et se l'appliqua sur le front. Chaverny s'tait rapproch avec un vritable empressement.

LE BOSSU;

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son est tout fait i'8 W^iix trois o pfiuste&azur, tinmt nlil 'flaMVoijdm, ; deux elWj eei c'Mrun v' cette devis f Utile ulc t : On rit un peu, sauf Oriol et-Gonzague. t ., Oriol avait reu le jour au eoin de la' ru Mucbnsoil, Si tihayriiy eut gard aris;ri: boutique de biiieteri. ce mot pour l souper, il aurait un Succs fb; Vous avez votre pension, Navailles, reprit cependant monsieur de-Ghzk, cette' vivante pfvidne; Mdritau- , brt; vds avez votre brevet. ., _ ,,'.. ri. devoir Mbitauber't et Navailles se rj)htiren't _ . ^Nc, continua l priiic, vous monterez demain' dans les carrosses. Vous, Gironne, je. vous .dirai, quand ioiis serons suls'tus deux, ce que j'ai obi'ri pour vous. Noce fut content, Gironne le fut davantage. t d ses largesses; qui ne Gonzague; poursuivantf cours lui coulaient rien, hohinia chacun par soii nni. Personne ne fut oubli, pas miii le baron de Bti. .. Viens a, nirquis, dit-il hfiii. Moi ? fit Chaverny. Viens ., enfant, gt !. ,,,,-., t-; , _ Cosiii, je connais mofisri!. s'cria plaismnint le "marquis ; loiis nos jeunes condisciples qui Ont t sages ont eu des satisfecit... moi,, le moins que. je risque, C'est d'tre au pain et l'U, .Ali ! aj ut-t-il eh se frappant la . . poitrine, je sens que je l'ai biii mrit,! ' Monsieur de Fleury, gouverneur ' du roi, tait au petit lever, dit Gonzague. , . . ,. .,., t , Naturellement, repartit l, nirquis, c'est sa charge. Monsieur de Fleury est svre. C'est son mtier. , ; , '. .,'.' ... ' Monsieur de Flury a su ton histoire aux Feuillantines avec mademoiselle de cier'mont. 'jpe ! fit Navailles. ...,.:, rii 'e!i ': rptrent jOriol et consorts. . ,. Et tu m'as empch d'tre xii, .cousin? dit Cha...:: verny; gralid merci ! Il ne Vagissait pas d'xii, marquis. D quoi donc s'agi'ssit-il, cousin ?' il; s'agissait de la Bastille; .,, . ; tu m'as, ? la Bastille Deux fois pargne grand .-^ EJ. merci! . ., j'ai fait mieux, . -, marquis. cousin? Il faudra donc que je me ^.^iliex.encore, prosterne ? Ta terre de,.Chaneillesfut confisque sous le feu roi. Lofs de,'dit de Nantes, oui.. . Elle tait d'un beau revenu,'cette terre de Chaneiiles?;;i. .::: ,;.:..-." Vingt mille cs, cousin... pour,moiti moins je me donnerais au diable. ;,,; -TaTerre de Chaneilles t'est rendue. . En vrit I s'cria le petit nirquis; Puis tendant la main Gonzague et d'un grapd srieux: Alors, c'est dit,: je, me donne au diable !. Gonzague frona le.sourcil. Le cnacle, entier n'attendait-qu'un signe pour .crier ,au _scandale. Chaverny promena tout autour de lenji son regard ddaigneux. Cousin;, pronona-t-il tement, et voix basse, je ne vous souhaite que. du bonheur..Mais si les mauvais jours venaient; la foule s'claircirait autour de vous (je n'insult personne : c'est la rgle; duss-je rester seul, alorsj cousin^ moi je resterail.

pour mohtr le lendniin dans les carrosses du rsi. Oriol, gentilhomme depuis cinq minutes, cherchait dj quels anctres il ayait bien pu avoir au temps de saint Louis. Tliti morid tait Cofilent. ( Monsieur de' Gbhzaguc n'avait celtes point perdu sa ' peine au petit, lever do Sa Majest. Cousin, dit pourtant le petit marquis, je ne te. tiens pas tjuitle, hiailgi'e le riiagiiifiqu cadeau que tu viens de me faire.. ..,...,. Que t.fciut-ii chor? ; .... Je li sais si c'est caus ds Fe'Uiliahjiues et de ma. demoiselle de clrmoiit, niais Bols-Rs m'a refus obstinhihtuhe invitation pour l ' fte de. ce soir au PalaisRoyal II m'a dit que toutes' ls cdules taient distribues. , ., ,..,; t,, ' Je crois bien i s'cria Oriol, elies faisaient dix louis de prim rue Quincm'pbix, ce, malin. Bois-Ros a d-ga^ l-dessus cinq, ou six, cent rhill, livres. gner " Sont moiti pour ce Bon bM Dubois, son matre t J'en ai vu vendre une cinquante louis, ajouta Ai, . ; ; "btv ; ,, , ,,,, iiTi' m'en donner a soixante ! enchrit r pas voulu Trnri. . On.se les arrache. ..;,-,-, A l'heure; q'u'jl est, llesii'ohj; plus de prix. .;. C'est que la.fte sera spiendide, messieurs, dit Gonzague"; tous ceux qui seront l auront leur brevet de foiv tuiiie ou de noblesse... Je lie pense pas qu'il soit entr :dnsla pense de monsieur le rgent de livrer ces cdujes ,l spculation ; niais ceci,est" le. petit malheur des temps.., et, sur rri foi! je ne vois point de mal ce que Bois-Ros ou l'abb fassent ler's: affaires avec ces bagartelles.

Oli" EST "EXPLIQUEE , .-, ET DE

X'BSEIV'CE SALDAGNE.

DE FANZA

La "distribution

tait faite.

Noce combinait

son costume

Dussent ls salons du rgent, lit observer Chaverny, cette de courtiers et nuit detrafiquans i .s'emplir ^ C'esll noblesse de, demain, rpliqua Gonzague ; le mouvement est l ! ..,.,, Chaverny frappa sur l'paule,d'Orioh Toi qui es d'aujourd'hui, dit-il, comme tu les.regaiv deras par-dessus l'paule, ces gens de demain ? ii nous, faut bien dire Un mot de cette fte; C'tait icosSais Law qui en. avait eu l'ide, et c'tait ' aussi l'cossais Law qui en faisait les frais normes. Ce devait tre le triomphe symbolique du systmei comme on disait alors, la constatation officielle et bruyante de la victoire du crdit sur les espces;monnayes; Pour que cette ovation et plus de solennit; Law avait obtenu que Philippe d'Oiians.lui prtt les salons et les jardins du Pajais-Royal. '.; . Bien plus,, les invitations taient faites au nom du rgent, et, pour c_ seul fait,- le triomphe du dieu-papier devenait une fte nationale. . Law ayait mis, dit-on, des sommes folles la disposition de la maison du rgent, pour que rien ne manqut au prestige de ces rjouissances. Tout ce que la prodigalit la plus large peut produire en fait de merveilles devait blouir les yeux des invits. ... On parlait surtout du feu d'artifice et du ballet. Le feu d'artifice; command au cavalier Gioja, devait reprsenter le palais gigantesque bti en projet par Law sur les bords du Mississipi. Le monde, on le savait bien, ne devait plus avoir qu'une merveille : c'tait ce palais de niarbre, orn de tout l'or inutile que l crdit vainqueur . jetait hors de la circulation. _ Un palais grand comme une ville, o seraient'prodigues toutes les richesses mtalliques du globe -1-- . ; L'argent et l'or n'taient plus bons qu' cela. , Le bljet,;euvre allgorique dafis l got du temps, de-yit encore reprsenter le Crdit, personnifiant Ie.bon ange de.,la France et.la plaant la tte des nations. Plus de.famines, plus de misre, plus de guerres ! Le crdit, cet autre messie envoj' par. Dieu clment; allait tendre au globe entier les dlices reconquises d i paradis terrestre.

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PAUL -FVAL. Nous vous suivrons! s'cria Navailles. _ Tous, tant que nous sommes! ajouta Gironne. un geste Et Oriol, rond comme un ballon, conclut avec chevaleresque : ,Ft-ce en enfer! La peste! cousin, fit Chaverny entre haut et bas, les chauds amis que nous avons l!... Je voudrais gager que... Un cri de surprise et d'admiration l'interrompit. Lui-mme resta bouche bante regarder une jeune fille d'une admirable beaut qui venait de se montrer tourdiment au seuil de la chambre coucher de Gonzague. Evidemment, elle n'avait point cru trouver l si nombreuse compagnie. Comme elle franchissait le seuil, son visage tout jeune, tout brillant d'espigle gaiet, avait un ptillant sourire. A la vue des compagnons de Gonzague, elle s'arrta, rabattit vivement son voile de dentelle paissi par la comme une charmante et resta immobile broderie, statue. Chaverny la dvorait des yeux. Les autres avaient toutes les peines du monde rprimer leurs regards curieux. Gonzague, qui d'abord avait fait un mouvement, se remit aussitt et alfa droit la nouvelle venue. Il prit sa main qu'il porta vers ses lvres avec plus de respect encore que de galanterie. La jeune fille resta muette. C'est la belle recluse! murmura Chaverny. L'Espagnole!... ajouta Navailles. Celle pour qui monsieur le prince tient close sa petite maison derrire Saint-Magloire ! Et ils admiraient, en connaisseurs qu'ils taient, cette taille souple- et noble la fois, ce bas de jambe adorable attach un pied de fe, cette splendide couronne de cievux abondans, soyeux et plus noirs que le jais. L'inconnue portail une toilette de ville dont l richesse simple sentait la grande dame. Elle la portait bien. Messieurs, dit le prince, vous deviez voir aujourd'hui mme cette jeune et chre enfant, car elle m'est chre plus d'un titre; et, je le proclame, je ne comptais point que ce serait sitt. Je ne me donne pas l'honneur de vous prsentera elle en ce moment; il n'est pas temps. Attendez-moi ici, je vous prie. Tout l'heure, nous aurons besoin de vous. Il prit la main de la jeune fille et la fit entrer dans son appartement, dont la porte se referma sur eux. Vous eussiez vu aussitt tous les visages changer, saut celui du petit marquis de Chaverny, qui resta impertinent comme devant. Le matre n'tait plus l ; tous ces coliers barbus avaient vacances. A la bonne heure! s'cria Gironne. Ne nous gnons pas ! fit Montaubert. Messieurs, reprit Noce, le feu roi fit une sortie semblable avec madame de Montespan, devant toute la cour assemble... Choisy, c'est ton vnrable oncle qui raconte cela dans ses mmoires. Monseigneur de Paris tait pre-__ sent, le chancelier, les princes, trois cardinaux et deux abbesses, sans compter le pre Letellier. Le roi et la comtesse devaient changer solennellement leurs adieuxpoui rentrer, chacun de son ct, dans le giron de la vertu. Mais pas du tout : madame de Montespan pleura, Louis le Grand larmoya, puis tous deux tirrent leur rvrence l'austre assemble. Qu'elle est belle! dit Chaverny tout rveur. Ah ! ft Oriol, savez-vous une ide qui me vient? Cette assemble de famille... si c'tait pour un divorce! On se rcria d'abord, puis chacun convint que la chose n'tait pas impossible. Personne n'ignorait la profonde sparation qui existait entre le prince de Gonzague et sa femme. Ce diable d'homme est fin comme l'ambre reprit

Aprs la fte de cette nuit, le crdit difi n'avait plus besoin que d'un temple. Les pontifes existaient d'avance. Monsieur le rgent avait fix trois mille le nombre des entres. Dubois tiera sous main le compte ; Bois-Ros, matre des crmonies, le doubla en tapinois. ^ A ces poques o rgne la contagion de l'agio, l'agio se fourre partout, rien n'chappe son envahissante influence. De mme que vous voyez dans les bas quartiers du nde goce les petits enfans marchant peine trafiquer dj eurs jouets, et faire l'article en bga}'ant sur un pain. sur une j'pice entam, sur un cerf-volant en lambeaux, demi-douzaine de billes ; de mme, quand la fivre de spculer prend un peuple, les grands enfans se mettent survendre tout ce qu'on recherche, tout ce qui a vogue : les cartes du restaurant la mode, les stalles du thtre neureux, les chaises de l'glise encombre. Et ces choses ont lieu tout uniment, sans que personne s'en formalise. Mon Dieu ! monsieur de Gonzague pensait comme tout e monde en disant : Il n'y a point de mal ce que BoisRos gagne cinq ou six cent mille livres avec ces bagatelles ! Il me semble avoir entendu dire Peyrolles, reprit1 en atteignant son portefeuille, qu'on lui a offert deux lu trois mille louis du paquet de cdules que Son Altesse a bien voulu m'envoyer... mais fi donc !... je les ai garies pour mes amis. Il y eut un long bravo. Plusieurs de ces messieurs avaient dj des cartes dans leurs poches ; mais abondance de cartes ne nuit pas, quand elles valent cent pistoles la pice. On n'tait vraiment pas plus aimable que monsieur de Gonzague ce matin ! Il ouvrit son portefeuille, et jeta sur la table un gros paquet de lettres roses, ornes de ravissantes vignettes qui toutes reprsentaient, parmi des Ariiours entrelacs et des fouillis de fleurs, le Crdit, le grand Crdit, tenant la main une corne d'abondance. On fit le partage. Chacun en prit pour soi et ses amis, ^auf le petit marquis, qui tait encore un peu gentilhomme, et ne revendait point ce qu'on lui donnait. Le noble Oriol avait, ce qu'il parat, un nombre considrable d'amis, car il emplit ses poches. Gonzague- les regardait faire. Son oeil rencontra celui de Chaverny, et tous deux se prirent rire. Si quelqu'un de ces messieurs croj'ait prendre Gonzague pour dupe, celui-l se trompait ; Gonzague avait son ide : il lait plus fort dans son petit doigt qu'une douzaine d'Oriols multiplis par un demi-cent de Gironnes ou de Montauberts. Veuillez, messieurs, dit-il, laisser deux de ces caries pour Fanza et pour Saldagne... Je m'tonne, en vrit, de ne les point voir ici. Il tait sans exemple que Fanza et Saldagne eussent manqu l'appel. Je suis heureux, reprit Gonzague, pendant qu'avait lieu la cure d'invitations cotes rue Quincampoix, je suis heureux d'avoir pu faire encore pour vous cette misre... Souvenezvous bien de ceci... Partout o je passerai, vous passerez. Vous tes autour de moi un bataillon sacr : Arotreintrt est de me suivre, mon.intrt est de vous tenir toujours la tte au-dessus de la foule.Il n'y avait plus sur la table que les deux lettres de Saldagne et de Fanza. On se remit couter le matre attentivement et respectueusement. Je n'ai plus qu'une chose vous dire, acheva : des vnemens vont avoir lieu sous peu qui Gonzague seront pour vous des nigmes. Ne cherchez jamais, je ne demande point ceci, je l'exige, ne cherchez jamais les raisons de ma conduite ; prenez seulement le mot d'ordre, et faites... Si la roule est longue et difficile, peu vous importe, puisque je vous affirme sur mon honneur que la fortune est au bout.

LE BOSSU.

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Taranne, 'il est capable de laisser la femme et de garder la dot! . Et c'est l-dessus, ajouta Gironne, que nous allons donner nos votes. Qu'en dis-tu, toi, Chaverny? demanda le gros Oriol. Je dis, rpliqua le petit marquis, que vous seriez des infmes, si vous n'tiez des sots... De par Dieul petit cousin, s'cria Noce, tu es l'ge o l'on corrige les mauvaises habitudes; j'ai envie... La, la! s'interposa le paisible Oriol. Chaverny n'avait mme pas regard Noce. Qu'elle est belle!fit-il une seconde fois. Chaverny est amoureux ! s'cria-t-on de toutes parts. Ce pourquoi je lui pardonne, ajouta Noce. Mais, en somme, demanda Gironne, que sait-on sur cette jeune fille? Rien, rpondit Navailles, sinon que monsieur de Gonzague la cache soigneusement, et que Peyrolles est l'esclave charg d'obir aux caprices de cette belle personne. Peyrolles n'a pas parl? Peyrolles ne parle jamais. C'est pour cela qu'on le garde. Elle doit tre Paris, reprit Noce, depuis une ou deux semaines tout au plus, car, le mois pass, la Nivelle tait reine et matresse dans la petite maison de monsieur le prince, Depuis lors, ajouta Oriol, nous n'avons pas soupe une seule fois la petite maison. Il y a une manire de corps de garde dans le jardin, ' les chefs de poste sont tantt Fanza. dit Montaubert; tantt Saldagne. Mj'stre! mystre! Prenons patience... Nous allons savoir cela aujourd'hui... Hol! Chaverny! Le petit marquis tressaillit comme si on l'et veill en sursaut. Chaverny, tu rves!... Chaverny, tu es muet!... Chaverny, parle, parle, quand mme ce serait pour nous dire des ifijures! Le petit marquis appuya son menton contre sa main blanchette. Messieurs, dit-il, vous vous damnez tous les jours trois ou quatre fois pour quelques chiffons de banque... moi, pour cette belle fille-l, je me damnerai une fois, voil tout. Eii quittant Cocardasse junior et Amable Passepoil, installs commodment l'office devant un copieux repas, monsieur dePeyrolls tait sorti de l'htel par la porte du jardin. Il prit la rue Saint-Denis, et, passant derrire l'glise Saint-Magloire, il s'arrta devant la porte d'un autre jardin dont les murs disparaissaient presque sous les branches normes et pendantes d'une alle de vieux ormes. Monsieur de Peyrolles avait dans la poche de son beau pourpoint la clef de celte porte. Il entra. Le jardin tait solitaire. On voyait, au bout d'une alle en berceau, ombreuse jusqu'au mystre, un pavillon tout neuf, bti dans le style grec, et dont le ps'entourait de statues. ristyle ' Un bijou que Cepavillon ! la dernire oeuvre de l'architecte Oppenort! Monsieur d Peyrolles s'engagea dans la sombre alle et gagna le pavillon.; Dans le vestibule taient plusieurs valets en livre. O est Saldagne? demanda Peyrolles. On n'avait point vu monsieur le baron Saldagne depuis la" veille. Et Faenz ? Mme rponse que pour Saldagne. La maigre figure de l'intendant prit une expression d'inquitude. QUe veut dire ceci ? pensa-t-il.

Sans interroger autrement les valets, il demanda si mademoiselle tait visible. 11 y eut un va-et-vient de domestiques. On entendit la voix de la premire camriste. Mademoiselle attendait monsieur de Peyrolles dans son boudoir. Je n'ai pas dormi, s'cria-t-elle ds qu'elle l'aperut, je n'ai pas ferm l'oeil de la nuit!... Je ne veux plus demeurer dans cette maison !... La ruelle qui est de l'autre ct du mur est un coupe-gorge. C'tait la'jeune fille admirablement belle que nous avons vue entrer tout l'heure chez monsieur de Gonzague. Sans faire tort sa toilette, elle tait plus charmante encore, s'il est possible, dans son dshabill du matin. Son peignoir blanc flottant laissait deviner les perfections de sa taille, lgre et robuste la fois; ses beaux grands cheveux noirs dnous tombaient flots abondans sur ses paules, et ses petits pieds nus jouaient dans des mules de satin. Pour approcher de si prs et sans danger pareille enchanteresse, il fallait tre de marbre. Monsieur de Peyrolles avait toutes les qualits de l'emploi de confiance qu'il remplissait auprs de son matre.. Il et disput le prix de l'impassibilit Mesrour, chef des gardiens noirs du calife Haraoun-al-Rascliid. Au lieu d'admirer les charmes de sa belle compagne, il lui dit : : Doua Cruz, monsieur le prince dsire vous voir son htel ce matin. Miracle ! s'cria la. jeune fille; moi sortir de ma prison! moi traverser la rue! moi, moi! Etes-vous bien sr de ne pas rver debout, monsieur de Peyrolles ? Elle le regarda en face, puis elle clata de rire, en exune pirouette double. cutant trs remarquablement L'intendant ajouta sans sourciller : Pour vous rendre l'htel, monsieur le prince dsire que vous fassiez toilette. Moi, se rcria encore la jeune fille, faire toilette! Santa Virgen! je ne crois pas un mot de ce que vous me dites. Je parle pourtant trs srieusement, donaCruz; dans une heure, il faut que vous soyez prte. Dona Cruz se regarda-dans une glace et se rit au nez. Puis, ptulante comme la poudre : Anglique! Justine! madame Langlois! Sont-elles lentes, ces Franaises! fit-elle en colre de ne les point voir arriver avant d'avoir t appeles. Madame Langlois ! Justine! Anglique! Il faut le temps... voulut dire le flegmatique factotum. Vous, allez-vous-en ! s'cria dona Cruz ; vous avez fait votre commission... J'irai. C'est moi qui vous conduirai, rectifia Peyrolles. Oh! l'ennui! Santa Maria! soupira dona Cruz; si vous saviez comme je voudrais voir une autre figure que. la vtre, mon bon monsieur de Peyrolles! Madame Langlois, Anglique et Justine, trois chambrires parisiennes, entrrent ensemble ce moment. Dona Cruz ne songeait dj plus elles., Je ne veux pas, dit-elle, que ces deux hommes restent la nuit dans ma maison; ils me font peur. Il s'agissait de Fanza et de Saldagne. C'est la volont de monseigneur, rpliqua l'intendant. Suls-je esclave? s'cria la ptulante enfant, dj rouge d colre; ai-je demand venir ici? Si je'suis prisonnire, c'est bien le moins que je puisse choisir mes geliers ! Dites-moi que.je ne reverrai plus ces deux hommes, ou je n'irai pas l'htel. Madame Langlois, premire camriste de dona Cruz, s'approcha de monsieur de Peyrolles et lui dit quelques mots l'oreille. Le visage de. l'intendant, qui tait,natiir Tellement trs 'ple, devint livide. Avezrrvous vu cela? demanda-l-il d'une voix qui ' '. ? !^':. . -,'' tremblait. ,;;.. ", ,, \y

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PAUL FVAL. sur la place ville, de hameaux en bourgades, et dansant maravdis. __ publique tant qu'on voulait pour un. C'est cli^mm qui nous dira comment elle avait quitte habiter a ce mtier libre, mais peu lucratif, pour venir . Paris la petite maison de monsieur d'e Gonzague. la renous Une demi-heure aprs sa toilette acheve, trouvons dans l chambr de ce dernier, mue malgr sa vehardiesse, et toute confuse d la belle .entre qu'elle nait d faire dans la gand'sll d l'htel de Nevers. . Pourquoi Peyrolles ne vous -t-il pas accompagne'? lui demanda Gonzague. Votre Peyrolles, rpondit l jn fille, a perdu la Il ne parole et le sens pendant que je faisais ma toilette. iti' quitte qu'un instant pour se promener au jardin... Ouand il est revenu, il ressemblait un homme frapp de d'une voix caressante, la foudre.Mais, s'intrrompit-lle ce"n'est pas pour parler de votre Peyrolles que vous m'avez fait venir, n'est-ce pas, monseigneur ? Non,- rpondit Ghzagu en riant; ce n'est pas pour parler de mon Peyrolles. Dites vite! s'cria dona Cruz; vous voyez bien que je suis impatiente! Dites vite! ;" Gonzague la regardait attentivement. r Il pensait : J'ai cherch longtemps, mais pouvais-je trouver mieux?..-; Elle lui ressemble, sur ma foi! ce n'est pas une illusion,que je me fais:.. Eh bien ! reprit dona Cruz; dites donc. Asseyez-vous, chre enfant, reprit Gonzague. Retournerai'-rje dans ma pison?: Pas pour longtemps. Ah ! fit la jeune fille avec regret,- j'y retournerai ! Pour la premire fois aujourd'hui, j'ai vu un coin de la me semblera plus ville au soleil... C'est beau. Ma solitude ' triste. : . . '-_.:- Nous ne sommes pas ici Madrid, objecta Gonzague; il faut des prcautions. -^ Et pourquoi..; pourquoi des prcautions? Fais-je du mal pour que l'on me cache? Non, assurment, dona Cruz, mais.;. Ah ! tenez, monseigneur, avec feu, l'interrompit-elle il,faut que je voUs parle. J'ai le coeur trop plein. Vous n'avez pas besoin de nie rappeler, allez! je vois bien que nous ne sommes plus Madrid;:, mon pauvre beau Madrid, o j'tais pauvre, c'est vrai, orpheline; abandonne; mais o j'tais libre... libre comme l'air du ciell Elle s'interrompit, et ses sourcils noirs se froncrent lgrement. Savez-vous, monseigneur, dit-elle; que vous m'aviez promis bien des choses? -=- Je tiendrai plus que je n'ai promis, repartit Gon-,'zague. Ceci est encore une promesse, et je commence ne -croire. Ses sourcils se dtendirent, et un voile de plus rverie vint adoucir l'clair aigu de son regard: Ils me connaissaient tous, dit-elle, les gens du peuple et les seigneurs; ils m'aimaient, et quand j'arrivais; on criait: Venez, venez voir la gitana qui" va danser le bamboleo de Xrs!.;. Et si je tardais venir, il y avait toujours du monde, beaucoup de monde m'attefidie siir l PlazaSaiita, derrire l'Alcazar... Quand je rve la nuit, je revois ces grands orangers du palais qui embaumaient l'air du soir, et ces rnaisons tourelles brodes o s'ouvrait demi la jalousie, vers la brune... Ah 1ah! j'ai prt ma mandoline plus, d'un ^rand d'Espagne! Beau pays! se reprit-elle les larmes aux yeux, pays des parfums et des srnades! Ici, l'ombre de vos arbres est froide.et fait frissonner! Sa tte se pencha sur sa, main. Gonzague la laissait-dire et semblait, songer. ^-. Vous souvenez-vous? dit-elle tout coup; c'tait un soir... j'avais .dans plus tard que, de Coutume \ au dtour de l rue sombre qui monte l'Assomption, je Vous vis sbudan;prs de nidi... j'eus peur et j'eus espoir. Quand vous parites, votre voix grav et douce'me. s'erra' le ,coer, mais je he songeais point m'enfuir. Vous me dtes, eh v'us: plaant' devant

' Je"l'a vu, rpondit l camriste. Quand donc? . . , . ........ Tout a l'heure; ii vient de ls trouver tous deux. Oii cela? En dehors d la poterne qui donn sur la ruelle. e n'aime pas qu'on parle voix basse en' ma pr... sence ! dit dona Cruz avec hauteur. ,,rv. l'intendant Pardon, madame, repartit humblement ; hommes vous qui qu'il vous suffise de savoir que cesdeux dplaisent... tous ne les reverrez plus! Alors, qu'on m'habille, ordonna la belle fille. " Us ont soupe hier soir eii bas tous les deux, racontait cependant madame Langlois en reconduisant Peyrolles sur l'escalier. Saldagne, qui tait, de garde, voulu reconduire monsieur de Fanza. Nous avons entendu daiis la rUli u liqetis d'ps. Dbn Cruz m'a parl de cela, mtrfdm'pit Peyrolles. Le bruit n'a pas dur longtemps, reprit la camriste ; tout l'heure, th valet sbrta'nt par i ruelle s'est iiiirt contre deux cadavres. . ,...., Langlois ! Langlois ! appela en ce mnint la belle recluse. ...' ., -r....-. . ..,,,. Allez, ajouta l camriste, remontant les degrs prcipitamment; ilssnt l, au bout d jardin. Dans le boudoir, ls trois chambrires coniniencient l'oeuvre facile et charmante de la toilette d'une jolie fille. Dona Cz Se lira bientt tout entire au bonheur de se voir si belle. Son miroir lui souriait. . Saht Virgen ! elle fi'avait jamais t si heureuse dpuis son arrive dans cette grande ville d Paris, dont elle n'avait vu que les rues longues et noires; par urie'sbmbr nuit d'automne. Eiifin! se disait-elle, mon b prince va tenir sa promesse... Je vais voir; tre vue'!...Paris,.qu'on m'a tant vant, va tre pour moi autre chose.qu'un pavillon isol dans.un froid jardin entour de mrs. Et; toute joyeuse, elle chappait aux mains d. ses camristes pour danser ii rond autour de l chambr, comme une folle enfant qu'elle tait..., Monsieur de Peyrolles, lui, avait gagn tout d'un temps le bout du jardin. AU fond d'une charmille sonibr, sur un tas de feuilles sches, il y avait deux manteaux tendus. , Sous ls manteaux on devinait l forme de deux corps humains. Peyrolles souleva en frissonnant le premier manteau, puis l'autre. Sous le premier tait Fanza, sous le second Saldagne. Tous deux avaient une blessure pareille au front, entr les doux yeux. Les dents de Peyrolles. s'entre-choqurent avec bruit. Il laissa retomber les hinteui.

VI

DONA cnuz.

Il y a une fatale histoire que fous les romanciers ont raconte au moins une fois en leur vie; c'est l'histoire de la pauvre enfant enleve sa mre, qui tait duchesse' par les gypsies d'css, par ls brigands de la Clbr ou du Rhin, par les tziganes de Hongrie o paries gitanos d'Espagne. Nous ne savons absolument pas,"et nous prenons l'engagement de he point l'apprendre, si notre belle doh Cruz tait une duchesse vole oU Une vritable' fllie de gitana. La chose certaine, c'est qu'elle avait pass sa vje entire parmi les gitanos, allant comme eux de ville en

LE BOSSU.

moi pour me-barrer Je passage :, Comment vous ap.pp .San'ta-ruz^ Tpondis-jej % lez-vops,.'pion';nfan,t? q'iid 'j'tais avc'nis frres, les gitans m'appelait'Floide Grenade ; mais le prtre m'avait donn, avec'l" baptme le nom de'Marie de )a Sainie^CJ-qix. ' i^iil me dtesyo.us, vous; tes chrtinue?' Peut-tre neVouU'Sou'v""" ' de tout ,':<. nez-ypns' pliis' dj cela, m'bnseigriur?.V. ' avec distraction, Si fait!, je n'ai rien ,. " dit "" ''" gonzague " '"" ' 1 ','".'"" oublie, ', ,',, la voix'eut un tremble.'jtfoi, reprit dona Cruz dont ' ment,' je' ni souviendrai de cette heur-la toute ma vie. Je vous aimais dj ; comment? je ne sais... Par votre ge vous pourriez tre mon pre ; niais o) ,trouvcrais-j.e un amoureux plus beau, plus noble, plus brillant que yps? Elle dit cela sans rougir. Elle ne savait ce que c'est pas fut un baiser de pre que Gonzague que notre.pdeivCe dposa sur son front. Dona Cruz laissa chapper un gros soupir.- Vous m dites, reprit-elle : Tu es trop belle, ma fille, pour danser ainsi sur la place publique, avec un tambour de basque et une ceinture de faux sequins... Viens avec moi. Je nie mis vous suivre. Je n'avais dj plus de- volont. En entrant dans votre demeure, je reconnus bien que'"'c'tait le propre palais "d'Alberoni. On me dit que vous tiez l'ambassad.eur du rgent d France cela ! Nous auprs de l cour de Madi'id. Que m'importait partmes le lendemain. Vous lie me donntes point place dans''votre cjiaiseVlil je nvous:ai jamais dit cela, monseigneur, car c'est pein si je vous entrevois de rares intervalles. Je suis seule, je suis triste, je suis abandonne.'Je fis 'Celte longue route "de Madrid Paris, cette route sans fin, dans un carrosse rideaux pais et toujours ferms; je la fis en pleurant, je l-fis avec des regrets plein le coeur!... Je sentais bien dj que j'tais une exile. Et combien de fois, combien de fois, sainte Vierge, durant ces heures silencieuses, n'ai-je' pas regrett nies Gonlibres soires,' ki danse folie et mon rire-perdu! zague ne l'coulait plus: sa pense" tait ailleurs. -Paris'iPafisJ s'cria-t-l avec une ptulance qui le fit tressaillir. Vous souvnez-vus .quel tableau vous m'aviez fait de Parisf Paris, lcf paradis des belles filles... Paris, le rve enchant, la richesse inpuisable, le luxe blouissant; un bonheur qui ne se rassassi pas, une fte-de m'aviez tute vie!. Vous souvnz-vous comme'vous enivre? Elle prit la main de-Gonzague et" -la tint entre les siennes.^oriseighr! monseigneur ! fit-elle plaintivement j'ai vu de nos belles fleufs d'Espagne dans votre jardin ; elles sont bien faibles" et bien tristes... elles vont dhC liie tuer 1,monseigneur-?... rhourir...'Voulez-Vous Et, se redressant soudain pour rejeter en arrire 'l'opulente parure de ses"cheveux, elle alluma un rapide clair dans sa prunli' Ecoutez, monseigneUr,.s'Gria-t-elle,; je ne guis pas votre esclave... J'aim'ia foule, moi; la sobruit; le silence"me glace;.. ltude!m'efflvaye....;J'aime',le Il me faut l lumire, l mouvement, -le plaisir surtout, l 'plaisir qui fait vivre!... La gaiet m'attire, le rire ni'enivre, les chansons me charment... L'or du vin d Rota met dsdiamans dans mes^yeUXj-et, quand '" je:ris, je sens bien " ' : : . que je suis plus belle! Charmante folle!... murmura avec une Gonzague ' " " ~ caresse toute paternelle. Dona Cruz retira ses mains. ' Puis :-^;VoUs: fi'tiez 'pas ainsi - Madrid... -fit-elle. avez raison, je suis folle... mais je avec colre :Vous veux" devehir sage... Je.m'-en irai.. ' Dona Cruz!... fit le prince. Elle plUrait. Il prit son mouchoir brod pour ' -' -essuyer belles larmes. doucement ses " Souscs larmes qui n'avaient pas eu le temps de scher vint un fier sourire. D'autres m'aimeront, dit-elle avec menace. Ce paradis, reprit-elle avec amertume, c'tait une prison! Vous m'avez trompe, prince!... Un merveilleux boudoir m'attendait ici dans un pavillon qui semble dtach d'un palais de fe... Du marbre, des peintures dlicieuses, des

draperies de velours briodes,d'or...,de l'or aussi aux lambris, et des' sculptures; ds -'cristaux aux votes... mais des ombrages sombres et mouilH'entour, poursuivit-elle, tombent une une les pauls, des pelouses.noir.es'ou me glac... ds cavres uittes; mortes de ce froid'qui miists muettes, des valets discrets, des gardes du corps 1 ce farouches... et:poir livide, majordome ' ' cet ' " homme "'" '- '""" '' ' " :''\ ''"'' Peyrolles!;.. Ayez-vpus vous plaindre ' de monsieur de Pey rolles? dniarida Gonzague. ,:Non... il est l'esclave do.nies moindres dsh;s.., il rne parle ,av.cdoueuri.l avec respect'm.'me^ et, iCJhque la de ,fois qvi'jl 'm'aborde, " ' sqn ' ' balaye '" " '" '" "' " feutre ' * 'l'piur^p ' ""'' terre... ' .---libjen?... . Vpns raijjez, monseigneur 1... Ne savez-yous pas : qu'il rive les verrous ma porte, et qu'il joue prs de moi le rle d'un gardien de seraj;l..i? Vous exagrez tout, dona .Cruz!-.. Monseigneur, l'oiseau captif ne regarde mme pas les dorures de sa cage... Je me dplais .chez vous... j'y suis prisonnire.;, ma patience est bout... Je.vous somme de me rendre ma librt^-G.onzague se pri t sou-: rire. Pourquoi me cacher ainsi tous les yeux ? reprit--. ; elle. Rpondez, je le veux! Sa tte charmante se dressait .imprieuse. Gonzague souriait toujours, -r- Vous ne m'aimez pas?... poursuivit-elle .en Rougissant, non point de honte, mais de dpit. Puisque vous ne m'aimez pas, vous ne pouvez tre jaloux 1 de moi!...--Gonzague lui prit la .tna!n et la porta a ses lvres. Elle rougit davanen baissant les yeux, tage. J'ai cru... murmura-t-elle (vous m'avez dit une fois que vous n'tiez pas mari... toutes mes questions sur ce sujet, ceux qui m'entourent rpondent par le silence), j'ai cru, quand j'ai vu que vous me donniez des matres de toute sorte, quand j'ai vu que vous pie faisiez enseigner tout ce qui fait le charme des dames franaises... pourquoi ne. le diris-je pas?.... je pie suis crue aime ! Elle s'arrta pour glisser la drobe un regard vers iGonzague, dont les,.yeux exprimaient le Et je travaillais, continua-.t-elle, plaisir et l'admiration. pour me rendre plus digne et meilleure; je travaillais avec .courage,'ay.ec ardeur. Riefiu ine cotait. lime semblait qu'il in'y avait point d'obstacle assez fort pour entraver ma volont. Vous souriez! s'cria-fceUe avec un vritable mouvement de fureur. Santa'Virgen! ne souriez pas ainsi, .prince, ou vous ae- rendrez folle! -^- Elle se se plaa devant lui, et, d'un ton qui n'admettait plus de faux-fuyans : Si vous ne m'aimez pas, que voulez-vous de .moi? Je veux -vous faire heureuse, dona Cruz, -rpondit Gonzague doucement; je -veux vous faire heureuse et puissante.' Faites-moi libre d'abord i s'cria la belle captive en pleine rvolte. Et comme Gonzague cherchait a la calmer Faites-moi libre ! rpeta-t-lle ; libre, libre 1 Cela me suffit... je ne veux que Cela! Puis donnant cours sa turbulente fantaisie : Je veux 'Paris'1 je veux' le Paris de vos promesses!... ce Paris bruyant et brillant que je devine a travers les murs d ma: prison;!... Je veux sortir, je veux nie montrer partout... A quofnte servent mes parures entre quatre murailles?...Regardez-moi!,.. Pehsiezvous que j'allais m'teindre dans mes larmes ? Elle eut un retentissant clat de rire. Regardez-moi, prince, me voila console... Je ne pleurerai plus jamais, ;j rirai toudont je ne sais jours, pourvu qu'on me montre l'Opra, ' quel nom, les ftes, les danses... Ce soir, dona Cruz, interrompit Gonzague froidement, Elle releva sur vous mettrez votre plus riche parure... lui son regard dfiant et curieux. Et je vous conduirai, poursuivit Gonzague, au bal de monsieur'le rgent." Dona Cruz demeura comme abasourdie. Son visage, mobile et charmant, changea deux ou trois fois de couleur.

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PAUL FVAL. avec gravit; j'ai toujours rv gulire, s'interronipit-elle d une cela. Une voix en moi me disait que j'tais la fille , . princesse. srieux. son garder Gonzague eut grand'peine Elles sont toutes les mmes ! pensa-t-il. Oui, continua dona Cruz, quand je m'endormais, le soir, je-la voyais, ma mre... toujours... toujours penche mon chevet... de grands beaux cheveux noirs... un collier de perles... de fiers sourcils... des pendans d'oreilles en diamans... et un regard si doux !... Comment s'appelle ma mre ? Vous ne pouvez le savoir encore, dona Cruz. Pourquoi cela? Un grand danger... Je comprends ! je comprends! interrompit-elle, prise tout coup par quelque romanesque souvenir ; j'ai vu au thtre de Madrid des comdies; c'tait ainsi : on ne disait jamais du premier coup aux jeunes filles le nom de leur mre. Jamais, approuva Gonzague, Un grand danger, reprit dona Cruz, et cependant j'ai de la discrtion, allez 1J'aurais gard mon secret jusqu' la mort ! Elle se campa, belle et fire comme Chimne. Je n'en doute pas, repartit Gonzague ; mais vous n'attendrez pas longtemps, chre enfant. Dans quelques heures, le secret de votre mre vous sera rvl. En ce moment, continua Gonzague, vous ne devez savoir qu'une seule chose : c'est que vous ne vous appelez pas Maria de la Santa-Cruz. Mon vrai nom tait Flor. -r- Pas davantage. Comment donc m'appelais-je? Vous retes au berceau le nom de votre mre qui tait Espagnole... Vous vous nommez Aurore. Dona Cruz tressaillit et rpta : Aurore !... Puis elle ajouta, en frappant ses mains l'une contre l'autre : Voil un hasard trange! Gonzague la regardait attentivement. 11attendait qu'elle parlt. ~ Pourquoi cette surprise? fit-il. Parce que"ce nom est rare, repartit la jeune fille devenue rveuse, et me rappelle... Et vous rappelle?... interrogea Gonzague avec anxit. Pauvre petite Aurore ! murmura dona Cruz, les yeux humides, comme elle tait bonne!... et jolie! et comme je l'aimais ! Gonzague faisait videmment effort pour cacher sa fivreuse curiosit. Heureusement que dona Cruz tait tout entire ses souvenirs. ...-. Vous avez connu, dit le prince en affectant une froide indiffrence, une jeune fille qui s'appelait Aurore? Oui... Quel ge avait-elle ? Mon ge ; nous tions deux enfans, et nous nous aimions tendrement, bien qu'elle ft heureuse et moi bien pauvre. Y a-t-il longtemps de cela ? Des annes... Elle regarda Gonzague en face et Mais ajouta: cela vous intresse donc, monsieur le prince? Gonzague tait de ces hommes qu'on ne trouve jamais hors de garde. Il prit la main de dona Cruz et rpondit avec bont : Je m'intresse tout ce que vous aimez, ma fille..Parlez-moi de cette jeune Aurore qui fut votre amie autrefois.

Est-ce vrai cela? demanda-t-elle enfin, car elle doutait encore. C'est vrai, rpondit Gonzague. Vous ferez cela, vous ! s'cria-t-elle. Oh ! je vous pardonne tout, prince !... vous tes bon, vous tes mon ami... Elle se jeta son cou; puis, le quittant, elle se mit a gambader comme une folle. Tout en dansant, elle disait : Le bal du rgent! nous irons au bal du rgent!... Les cltures ont beau tre paisses, le jardin froid et dsert, les fentres closes... j'ai entendu parler du bal du rgent, je sais qu'on y verra des merveilles... et moi, je serai l!... Oh! merci! merci! prince, s'interrompit-elle; si vous saviez comme vous tes beau quand vous tes bon! C'est au Palais-Royal, n'est-ce pas?... Moi qui mourais d'envie de voir le Palais-Royal. Elle tait au bout de la chambre. D'un bond, elle fut auprs de Gonzague, et s'agenouilla sur un coussin ses pieds. Et, toute srieuse, elle demanda en croisant ses deux belles mains sur le genou du prince et en le regardant fixement : Quelle toilette ferai-je? Gonzague secoua la tte gravement. Aux bals de la cour de France, dona Cruz, rponditil, il y a quelque chose qui rehausse et pare un beau visage encore plus que la toilette la plus recherche. Dona Cruz essaya de deviner. C'est le sourire? dit-elle comme un enfant qui on propose une nave nigme. Non, rpliqua Gonzague. C'est la grce?... Non; vous avez le sourire et la grce, dona Cruz; la chose dont je vous parle... Je ne l'ai pas... Qu'est-ce donc? Et comme Gonzague tardait rpondre, elle ajouta impatiente dj : Me la donnerez-vous? Je vous la donnerai, dona Cruz. Mais qu'est-ce donc que je n'ai pas? interrogea la coquette, qui en mme temps jeta son triomphant regard vers le miroir. Certes, le miroir ne pouvait suppler la rponse de Gonzague'. Gonzague rpondit : Un nom ! Et voil dona Cruz prcipite du sommet de sa joie. Un nom ! Elle n'avait pas de nom ! Le PalaisRoyal, ce n'tait pas la Plaza-Santa, derrire l'Alcazar. Il ne s'agissait plus ici de danser au son d'un tambour de basque, avec une ceinture de faux sequins autour des hanches. 0 la pauvre dona Cruz! Gonzague venait bien de lui faire une promesse; mais les promesses de Gonzague! Et d'ailleurs, un nom, cela se donne-t-il?Le prince sembla marcher de lui-mme au-devant de cette objection. Si vous n'aviez pas de nom, chre enfant, dit-il, toute ma tendre affection serait impuissante ; mais votre nom n'est qu'gar; c'est moi qui le retrouve... Vous avez un nom illustre parmi les plus illustres noms de France. Que dites-vous ? s'cria la fillette blouie. Vous avez une famille, poursuivit Gonzague dont le ton tait solennel, une famille puissante et allie nos rois... Votre pre tait duc 1 Monpre! rpta dona Cruz; il tait duc, dites-vous?... Il est donc mort? Gonzague courba la tte. Et ma mre?... La voix de la pauvre enfant tremblait, Votre mre, repartit Gonzague, est princesse. Elle vit I s'cria dona Cruz, dont le coeur bondit; vous avez dit : Elle est princesse!... Elle vit ! ma mre vit!... Je vous en prie, je vous en prie, parlez-moi de ma mre! Gonzague mit un doigt sur sa bouche. Pas prsent, murmura-t-il. Mais dona Cruz n'tait pas faite pour se laisser prendre ces airs de mystre. Elle saisit les deux mains de Gonzague. Vous allez me parler de ma mre, dit-elle, et tout de suite. Mon Dieu ! comme je vais l'aimer t...Elle est bien bonne,n'est-ce pas?... et bien belle? C'est une chose sin

LE BOSSU.

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VII

LE

PMNCE

DE

GONZAGUE.

La chambre coucher de Gonzague, riche et du plus beau luxe, comme tout le reste de l'htel, s'ouvrait, d'un servant de boudoir, qui donnait ct, sur un entre-deux dans le petit salon o nous avons laiss nos traitans et nos gentilshommes ; de l'autre ct, elle communiquait, avec la bibliothque, riche et nombreuse collection qui n'avait pas de rivale Paris. Gonzague tait un homme trs lettr, savant latiniste, familier avec les grands littrateurs d'Athnes et de Rome, thologien subtil l'occasion, et profondment vers dans les tudes philosophiques. S'il et t honnte homme avec cela, rien ne lui et rsist. Mais le sens de la droiture lui manquait. Plus on est fort, quand on n'a point de rgle, plus on s'carte de la vraie voie. Il tait comme ce prince des contes de l'enfance qui nat dans un berceau d'or entour de fes amies. Les fes lui donnent tout, cet heureux petit prince, tout ce qui peut faire la gloire et le bonheur d'un homme. Mais on a oubli une fe ; celle-ci se fche ; elle arrive en colre, et dit : Tu garderas tout ce que nos soeurs t'ont donn, mais... Ce mais suffit pour rendre le petit prince malheureux entre les plus misrables. Gonzague tait beau, Gonzague tait n puissamment riche, Gonzague tait de race souveraine, il avait de la bravoure, ses preuves taient faites, il avait de la science et de l'intelligence, peu d'hommes maniaient la parole avec autant d'autorit que lui, sa valeur diplomatique tait connue et cite fort haut, la cour tout le monde subissait son charme, mais... Mais il n'avait ni foi ni loi, et son pass tyrannisait dj son prsent. Il n'tait plus le matre de s'arrter sur la pente o il avait mis le pied ds ses plus jeunes aimes. Fatalement, il tait entran mal faire pour couvrir et cacher ses anciens mfaits. C'et t une riche organisation pour le bien, c'tait pour le mal une machine vigoureuse. Rien ne lui cotait. Aprs vingt-cinq ans, il ne sentait point encore de fatigue. Quant au remords, Gonzague n'y croyait pas plus qu' Dieu. Nous n'avons pas besoin d'apprendre au lecteur que instrument fort dona Cruz tait pour lui un instrument, habilement choisi, et qui, selon toute apparence, devait fonctionner merveille. Gonzague n'avait point pris cette jeune fille au hasard. Il avait hsit longtemps avant de fixer son choix. Dona Cruz runissait toutes les qualits qu'il aA'ait rves, y compris certaine ressemblance, assez vague assurment, mais suffisante pour que les indiffrens pussent prononcer ce mot si prcieux : Il y a un air de famille. Cela vous donne tout de suite l'imposture une terrible vraisemblance. Mais une circonstance se prsentait tout coup sur laquelle Gonzague n'avait pas compt. En ce moment, malgr l'trange.rvlation que dona Cruz venait de recevoir, ce n'tait pas elle qui tait la plus mue. Gonzague avait besoin de toute sa diplomatie pour cacher son trouble. Et, malgr toute sa diplomatie, la jeune fille dcouvrit le trouble et s'en tonna.
LE SICLE. XXII.

La dernire parole de Gonzague, toute adroite qu'elle tait, laissa un doute dans l'esprit de dona Cruz. Le soupon s'veilla en elle. Les femmes n'ont pas besoin de comprendre pour se dfier. Mais qu'y avait-il donc pour mouvoir ainsi un homme fort surtout par son sang-froid ? un nom prononc : Aurore... Qu'est-ce qu'un nom ? D'abord, comme l'a dit notre belle recluse, le nom tait rare ; ensuite, il y a des pressentimens. Les athes croient tout, sauf Dieu. Gonzague tait d'Italie et trs dvot aux pressentimens. Ce nom l'avait violemment frapp. C'tait l'apprciation mme de la violence du choc qui troublait maintenant Gonzague superstitieux. Il se disait : C'est un avertissement ! Avertissement de qui ? Gonzague croyait aux toiles, ou du moins son toile. Les toiles ont une voix : son toile avait parl. Si c'tait une dcouverte, ce nom tomb par hasard, les consquences de cette dcouverte taient si graves que l'tonnement et le trouble du prince ne doivent plus tre un sujet de surprise. Il y avait dix-huit ans qu'il cherchait ! Il se leva, prenant pour prtexte un grand bruit qui montait des jardins, mais en ralit pour calmer son agitation et composer son visage. Sa chambre tait situe l'angle rentrant form par l'aile droite de la faade de l'htel donnant sur le jardin et le principal corps de logis. En face de ses fentres taient celles de l'appartement occup par madame la princesse de Gonzague. L, d'pais rideaux retombaient sur les vitres de toutes les croises closes. Dona Cruz, voyant le mouvement de Gonzague, se leva aussi et voulut aller la fentre. Ce n'tait chez elle que curiosit d'enfant. Restez, lui dit Gonzague; il ne faut pas encore qu'on vous voie. Au-dessous de la fentre et dans toute l'tendue du jardin dvast, une foule compacte s'agitait. Le prince ne donna pas mme Un coup d'oeil cela. Son regard s'attacha, pensif et sombre, aux croises de sa femme. Viendra-t-elle ? se dit-il. Dona Cruz avait repris sa place d'un air boudeur. Quand mme !... se dit encore Gonzague; la bataille serait au moins dcisive. -*- Puis, prenant son parti : A tout prix, il faut que je sache... Au moment o il allait-revenir vers sa jeune reconnatre dans la foule cet trange compagne, ilxrut fantaisie avait fait petit personnage dont l'excentrique sensation ce matin dans le salon d'apparat, le bossu adjudicataire de la niche de Mdor. Le bossu tenait un livre d'heures la main et regardait, lui aussi, les fentres de madame de Gonzague. En toute autre circonstance, Gonzague et peut-tre donn quelque attention ce fait, car il ne ngligeait rien d'ordinaire ; mais il voulait savoir. S'il ft rest une minute de plus la croise, voici ce qu'il aurait vu : Une femme descendit le perron de l'aile gauche, une camriste de la princesse ; elle s'approcha du bossu, qui lui dit rapidement quelques mots et. lui remit l livre d'heures. Puis la camriste rentra chez madame la princesse, et le bossu disparut Ce bruit venait d'une dispute entre mes nouveaux locataires, dit Gonzague en reprenant sa place auprs de dona Cruz. O en tions-nous, chre enfant? Au nom que je dois porter dsormais. Au nom qui est le vtre... Aurore... Mais quelque chose est venu la traverse. Qu'est-ce donc? Avez-vous oubli dj? fit dona Cruz avec un malicieux sourire. Gonzague fit semblant de chercher. Ahl s'cria-t-il, nous y sommes : une jeune fille que vous aimiez et qui portait aussi le nom d'Aurore. Une belle jeune fille, orpheline comme moi. Vraiment, et c'est Madrid ? 32

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PAUL FVAL. Mon Dieu ! reprit la fillette sans tre interroge, ce fut le jour de notre arrive... Depuis que nous avions avec monpass la porte Saint-Honor, je me disputais tenait obssieur de Peyrolles pour ouvrir les rideaux qu'il tinment ferms... Il m'empcha ainsi de voir le PalaisAu dtour d'une Royal, et je ne le lui pardonnerai jamais. les maisons... petite rue, non loin de l, le carrosse frlait J'entendis qu'on chantait dans une salle basse... Monsieur de Peyrolles avait la main sur le rideau, mais sa main se retira, parce que j'avais bris dessus mon ventail... J'avais reconnu la voix; je soulevai le rideau... Ma petite Aurore, toujours la mme, mais bien plus belle, tait la fentre de la salle basse. Gonzague tira ses tablettes de sa poche. Je poussai un cri, poursuivit dona Cruz. Le carrosse avait repris le grand trot ; je voulus descendre... ' je fis le diable... Ah ! si j'avais t assez forte pour trangler votre Peyrolles ! C'tait, dites-vous, interrompit Gonzague, une rue aux environs du Palais-Royal Tout prs 1 . La reconnatriez-vous ? Oh ! fit dona ..,-uz, je sais comment on l'appelle !... Mon premier soin fut de le demander monsieur de Peyrolles. Et comment Pappelle-t-on ? La rue du Chantre... Mais qu'crivez-vous donc l, monseigneur ? Gonzague traait en effet quelques mots sur ses tablettes. Il rpondit : Ce qu'il faut pour que vous puissiez revoir votre amie. Dona Cruz se leva, le rouge du plaisir au front, la joie dans les yeux. Vous tes bon, rpta-t-elle ; vous tes donc vritablement bon I Gonzague ferma ses tablettes et les serra. Chre enfant, vous en pourrez juger bientt, rpondit-il. Maintenant il faut nous sparer pour quelques instans. Vous aller assister -une crmonie solennelle. Ne craignez point d'y montrer votre embarras ou votre trouble... c'est naturel... on vous en saura gr. Il se leva et prit la main de dona Cruz. Dans une demiheure tout au plus, reprit-il, vous allez voir votre mre. Dona Cruz mit la main sur son coeur. Que dirai-je? fit-elle. Vous n'avez rien cacher des misres de votre enfance... rien, entendez-vous?... Vous n'avez rien dire, sinon la vrit... la vrit tout entire. Il souleva une draperie derrire laquelle tait un boudoir. Entrez ici, dit-il. Oui... murmura la jeune fille; et je vais prier Dieu... pour ma mre ! Priez, dona Cruz, priez... Cette heure est solennelle dans votre vie. Elle entra dans le boudoir. La draperie retomba sur elle, aprs que Gonzague lui eut bais la main. Mon rve! pensait-elle tout haut; ma mre est princesse! Gonzague, rest seul, s'assit devant son bureau, la tte entr ses deux mains. C'est lui qui avait besoin de se recueillir : un monde de penses s'agitait dans son cerveau. Rue du Chantre! murmura-t-il. Est-elle seule?... l'a-t-il suivie?... Ce serait audacieux... Mais est-ce bien elle ? Il resta un instant les yeux fixs dans le vide, puis il s'cria : C'est ce dont il faut s'assurer tout d'abord ! Il sonna. Personne ne rpondit. Il appela Peyrolles par son nom. Nouveau silence. "Gonzague se leva et passa vivement dans la bibliothque, o d'ordinaire le factotum attendait ses ordres. La bibliothque tait dserte. Sur la table, seulement, il y avait un pli l'adresse de GonzagueCelui-ci l'ouvrit. Le billet tait de la main de Peyrolles ; i1 contenait ces mots : Je suis venu ; j'avais beaucoup vous dire. Il s'est pass d'tranges choses au pavillon.

A Madrid. Elle tait Espagnole ? Non... elle tait Franaise. Franaise? rpta Gonzague, qui jouait admirablement l'indiffrence. Il touffa mme un lger billement. Vous eussiez dit qu'M poursuivait ce sujet d'entretien par tait en pure complaisance. Seulement, toute son adresse aurait d l'en perte; l'espigle sourire de doua Cruz avertir. Et qui prenait soin d'elle? demanda-t-il d'un air distrait. Une vieille femme. Et qui payait la dugne ? Un gentilhomme. Franais aussi ? Oui... Franais. Jeune ou vieux? Jeune... et trs beau. Elle le regardait en face. Gonzague feignit de rprimer un second billement. Mas pourquoi me parlez-vous de ces choses qui vous ennuient, monseigneur? s'cria dona Cruz en riant. Vous ne connaissez pas la jeune fille... vous ne connaissez pas le gentilhomme... Je ne vous aurais jamais cru si curieux que cela. Gonzague vit bien qu'il fallait prendre la peine de jouer plus serr. Je ne suis pas curieux, mon enfant! rpondit-il en changeant de ton ; vous ne me connaissez pas encore. Il est certain que je ne m'intresse personnellement ni cette jeune fille ni ce gentilhomme... quoique je connaisse beaucoup de mondeMadrid; mais, quand j'interroge, j'ai mes raisons pour cela... Voulez-vous me dire le nom de ce gentilhomme ? Cette fois, les beaux yeux de dona Cruz exprimrent une vritable dfiance. Je l'ai oubli, rpondit-elle schement. Je crois que si vous vouliez bien... insista Gonzague en souriant. Je vous rpte que je l'ai oubli. Voyons, en rassemblant vos souvenirs... Cherchons tous deux. Mais que vous importe le nom de ce gentilhomme? Cherchons, vous dis-je; vous allez voir ce que j'en veux faire... Ne serait-ce point...? Monsieur le prince, interrompit la jeune fille, j'aurais beau chercher, je ne trouverais pas. Cela fut dit si rsolument que toute insistance devenait. impossible. N'en parlons plus, fit Gonzague ; c'est fcheux, voil tout, et je vais vous dire pourquoi cela est fcheux. Un gentilhomme franais tabli en Espagne ne peut tre qu'Un exil. Il y en a malheureusement beaucoup. Vous n'avez point de compagne de votre ge ici, ma chre enfant, et l'amiti n s'improvise pas. Je me disais : J'ai du crdit ; je ferai gracier le gentilhomme, qui ramnera l jeune fille, et ma chre petite dona Cruz ne sera plus seule. 11y avait dans ces paroles un tel accent de simplicit vraie que la pauvre fillette en fut touche jusqu'au fond du coeur. Ah ! fit-elle, vous tes bon ! Je n'ai pas de rancune, dit Gonzague en souriant ; il est temps encore. Ce que vous me proposez l, dit dona Cruz, je n'osais vous le pas demander, mais j'en mourais d'envie!... Mais vous n'avez pas besoin de savoir le nom du genfihomme... vous n'avez pas besoin d'crire en Espagne... j'ai revu mon amie. Depuis peu ? Tout rcemment. O donc? A Paris. Ici! fit Gonzague. Dona Cruz ne se dfiait plus. Gonzague gardait son sourire, mais il tait ple.

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Puis en forme de post-scriptum : Monsieur le cardinal de Bssy est chez la princesse. Je veille. Gonzague : froissa le billet. Jls vont tous lui dire, murmura-t-il Assistez au conseil... pour vous-mme... pour votre Elle se raidira; elle ne viendra enfant, s'il existe... pas !... C'est une femme morte! Et qui l'a tue? s'interle.front plus ple et l'oeil baiss; Il pensait tout rompit-il haut malgr lui : Fire crature autrefois !... belle audessus des plus belles... douce comme les anges, vaillante autant qu'un chevalier !.., C'est la seule femme que j'eusse aime si j'avais pu aimer une seule femme ! Il se redressa, et le sourire sceptique revint ses lvres, Chacun pour soi! fit-il. EstTce ma faute si, pour s'lever au-dessus de certain niveau, il faut mettre le pied sur des marches qui sont des ttes et des coeurs ?Comme il rentrait dans sa chambre, son regard tomba sur les draperies du boudoir o dona Cruz taient renferme. CelleJ prie, dit-il; .eh bien ! j'aurais presque envie de croire maintenant cette billevese qu'on nomme la voix du sang... Elle a t mue, mais pas trop, pas comme une vraie fille qui on et dit les mmes paroles : Tu vas revoir ta mre. Bah 1... une petite bohmienne !.., elle a song aux diamans... aux ftes... On ne peut pas apprivoiser des loups I -r- H alla mettre son oreille la porte tout de bon i du boudoir^ *- C'est qu'elle prie, s'cria-t-il, C'est une chose singulire! tous ces enfans du hasard ont dans un coin de leur extravagante cervelle une.ide qui nat avec leur premire dent et qui ne meurt qu'avec leur dernier soupir, l'ide que leur mre est princesse... Tous ils cherchent, la hotte sur le dos, le roi leur pre... Cellese reprit-il, un vrai bijou !,.. Comme pi est charmante! elle va me servir navement et sans le savoir!... Si une lui bonne paysanne, sa vraie mre, venait aujourd'hui tendre les bras, palsambleu ! elle se fcherait tout rouge. Nous allons avoir des larmes au rcit de son enfance... La comdie se glisse partout ! Sur son bureau il y avait un flacon de cristal plein de vin d'Espagne et un verre. Il se versa rasade et but, Allons, Philippe ! dit-il en s'asseyant devant ses papiers pars, ceci est le grand coup de ds ! Nous allons jeter un voile sur le pass aujourd'hui ou jamais! Belle partie! bel enjeu I Les millions de la banque, de Law peuvent faire comme les seqins des Mille et une Nuits et se changer en feuilles sches... mais les immenses domaines de Nevejs... voil le solideI Il mit en ordre ses notes, prpares longtemps l'avance. Peu peu, son front se rembrunissait comme si une pense terrifiante Il n'y a se ft empare de lui. pas se faire illusion, diU-.il en cessant de travailler pour rflchir encore, la vengeance du rgent serait implacable. Il est lger, il est oublieux, mais il se souvient de Philippe deNevers, qu'il aimait plus qu'un frre; j'ai vu des larmes dans ses yeux quand il regardait ma femme en deuil... le veuve de Nevers. Mais quelle apparenIl y a dix-neuf ans... et pas une voix ce!... s'interrompit-il. ne s'est leve contre moi !... - Il passa le revers de la main SW son front comme pour chasser cette obsdante cela... Je pense. T- C'est gal, conclut-il, j'aviserai trouverai un coupable... et, le .coupable puni, tout sera Parmi les papiers tals dit, je dormirai tranquille. devant lui, et presque tous crits en chiffres, il y en avait, un qui portait : Savoir si madame de Gonzague croit sa fille morte ou vivante. Et au-dessous : Savoir si l'acte de naissance est en son pouvoir. Pour cela, il faudrait qu'elle vnt, pensa-Gonzague. le donnerais cent mille livres pour savoir seulement si elle a l'acte de naissance, ou mme si l'acte de naissance existe; car, s'il existait, je l'aurais ! Et qui sait? reprit-il emport par ses espoirs renaissans ; qui sait? les mres sont un peu comme ces btards dont je parlais tout l'heure et qui voient partout leurs parens : les mres voient partout leurs enfans. Je ne crois pas le moins du monde l'infaildes mre?. Qui sait? trompe elle-mme libilit la premire, elle va peut-tre ouvrir les bras ma petite -gitana. Ah! par exemple, s'interrompit-il encore, victoire!

victoire en ce cas-l ! Des ftes, des cantiques d'actions de grce, des banquets ! Salut l'hritire de Nevers 1 II riait. Quand son rire cessa, il poursuivit : Puis, dans quelque temps, une jeune et belle princesse peut mourir... H en meurt tant de .ces jeunes filles!... Deuil gnral... oraison funbre par un archevque. En ce cas, la jeune et belle princesse me laisserait hritier d'une fortune norme... et que j'aurais bien gagne ! Deux heures de releve sonnrent l'horloge de Saintdu triMagloire. C'tait le moment fix pour l'ouverture bunal de famille.

VIII

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.VEUVE

DE NEVER.

Certes, oirne peut pas dire que ce noble htel de Lor;rain fut prdestin devenir un tripot d'agioteurs ; cependant il faut bien avouer qu'il tait admirablement situ et dispos pour cela. Les trais faces du jardin, longeant les rues Quincampoix, SainWDenis et Aubry-le-Boutrois entres prcieuses. La premire cher, fournissaient surtout valait en or le pesant des pierres de taille de son portail tout neuf. Ce champ de foire n'taif-il pas bien plus commode que la rue Quincampoix elle-mme, toujours boueuse et borde d'affreux bouges o l'on assassinait volontiers les traitans? Les jardins de Gonzague taient videmment destins dtrner la rue Quincampoix. Tout lo monde prdisait cela, et, par hasard, tout le monde avait raison. On avait parl du dfunt sope 1 pendant vingt-quatre heures. Un ancien soldat aux gardes, nomm Gruel et surnomm la Baleine, avait essay-de prendre sa place, mais la Baleine avait six pieds et demi : c'tait gnant. La Baleine avait beau se baisser, son dos tait toujours trop haut pour Paire un pupitre commode. Seulement, la Baleine avait annonc franchement qu'elle dvorerait tout Jonas qui lui ferait concurrence. Cette menace arrtait les bossus de la capitale. La Baleine tait de taille et de vigueur les avaler tous les uns aprs les autres. Ce n'tait pas un garon mchant que ce la Baleine; mais il ; buvait six ou, huit pots de vin par jour, et le vin tait cher en cette anne 1717. Quand notre bossu adjudicataire del niche de Mdor vint prendre possession de son domaine, on rit beaucoup dans le jardin de Nevers. Toute la rue Quincampoix vint le voir. On le baptisa du premier coup sope II, et son dos, gibbosit parfaitement comforlable, eut un succs fou. Mais la Baleine gronda ; Mdor aussi. La Baleine vit tout de suite dans sope II un rival vainqueur. Comme Mdor n'tait pas moins maltrait que lui, ces deux grandes rancunes s'unirent entre elles. La Baleine devint le protecteur de Mdor, dont les longues dents se montraient du haut en bas chaque fois qu'il voyait le nouveau possesseur de sa niche. Tout ceci tait gros d'vnemens tragiques. On ne douta pas un seul instant que le bossu ne ft destin devenir la pture de la Baleine. En consquence, pour se conformer aux traditions bibliques, on lui donna le second sobriquet de Jonas. Bien des gens droits sur leur chine n'ont pas Une si longue tiquette. Il n'y avait pourtant rien de trop : sope tait bossu ; le ctac mangea Jonas : sope H dit Jonas exprimait d'une faon lgante et prcise l'ide d'un bossu digr par une baleine. C'tait toute une biographie faite l'avance. Esope II ne semblait point s'inquiter beaucoup du

PAUL FVAL. Mdor allait rentrer dans son ancienne niche comme en son poulet par les deux pays conquis, Esope II, saisissant sur le mufle. pattes, lui en appliqua un matre coup 0 prodige ! Mdor, au lieu de se fcher, se mit a se lcher les babines. Sa langue allait de-ci, de-l, cherchant les bribes de volaille qui restaient attaches son poil. Un large clat de rire accueillit ce beau stratagme de guerre. Cent voix crirent la fois : Bravo, bossu! bravo! Mdor, gredin, faisait de son ct le pille! pille! gant. dfinitivement. Mais le lche Mdor trahissait Esope H venait de l'acheter au prix d'une cuisse de poulet offerte la vole. Ce que voyant, le gant ne mit plus de bornes sa fureur. Il se rua son tour vers la niche. Ah ! Jonas, pauvre Jonas ! cria le coeur des marchands. Jonas sortit de sa niche et se mit en face de la Baleine, qu'il regarda en riant. La Baleine le prit par la nuque et l'enleva de terre. Jonas riait toujours. Au moment o la Baleine allait le rejeter terre, on vit Jonas se raidir, poser la pointe de son pied sur le genou du colosse, et rebondir comme un chat. Personne n'aurait trop su dire comment cela se fit, tant le mouvement fut rapide. La chose certaine, c'est que Jonas tait califourchon sur le gros cou de la Baleine, et qu'il riait encore. Il y eut dans la foule un long murmure de satisfaction. : sope II dit tranquillement Soldat, demande grce, ou je vais t'trangler ! Le gant, rugissant, cumant, suant, faisait des efforts insenss pour dgager son cou. Esope II, voyant qu'on ne lui demandait point grce, serra les genoux. Le gant tita la langue. On le vit devenir carlate, puis bleuir; il parat que ce bossu avait de vigoureux muscles. Au bout de quelques secondes, la Baleine vomit un dernier blasphme et cria grce d'une voix strangule. La foule trpigna. Jonas lcha prise aussitt, sauta terre lestement, jeta une pice d'or sur les genoux du vaincu, et courut chercher sa planche, ses plumes, son critoire, en disant gaiement : Allons, pratiques, la besogne! Aurore de Caylus, veuve du duc de Nevers, femme du prince de Gonzague, tait assise dans un bean fauteuil a dossier droit, en bois d'bne comme l'ameublement entier de son oratoire. Elle portait le deuil sur elle et autour d'elle. Son costume, simple jusqu' l'austrit, allait bien l'austre simplicit de sa retraite. C'tait une chambre vote carre, dont les quatre pans encadraient un mdaillon central peint par Eustache Lesueur, dans cette manire asctique qui marqua la deuxime poque de sa vie. Les boiseries en chne noir, sans dorures, avaient au centre de leurs panneaux de belles tapisseries reprsentant des sujets de pit. Entre les deux croises, un autel tait dress. L'autel tait en deuil, comme si le dernier office qu'on y avait clbr et t la messe des morts. Vis--vis de l'autel, tait un portrait en pied du duc de Nevers l'ge de vingt ans. Le Philippe portrait tait sign Mignard. Le duc y avait son costume de colonel dos Autour du cadre se drapait un hussards-Carignan. crpe noir. C'tait un peu la retraite d'une veuve paenne, malgr les pieux emblmes qui s'y montraient de toutes parts. Artmise baptise et rendu un culte moins clatant au souvenir du roi Mausole. Le christianisme veut dans la douleur plus de rsignation et moins d'emphase. Mais il est si rare qu'on soit oblig d'adresser pareil re-

sort affreux qui l'attendait. Il avait pris possession de sa niche, et l'avait meuble fort proprement d'un petit banc et d'un coffre. A tout prendre, Diogne dans son tonneau, qui tait une amphore, n'tait pas encore si bien loge. El Diogne avait cinq pieds six pouces, au dire de tous " les historiens; Esope II ceignit ses reins d'une corde laquelle pendait un bon sac de grosse toile. Il acheta une planche, une critoire et des plumes. Son fonds tait mont. Quand il vovait un march prs de se conclure, il s'approchait discrtement, tout fait comme Esope 1er, son regrettable prdcesseur; il mouillait d'encre sa plume et attendait. Le march conclu, il prsentait la planche et l'critoire orne de plumes. On mettait la planche sur sa bosse, les titres sur la planche, et on signait aussi commodment que dans l'choppe d'un crivain public. Ceci fait, Esope II reprenait son critoire d'une main, sa planche de l'autre : la planche servait de sbille et recevait l'offrande, qui finalement s'en allait dans le sac de grosse toile. Il n'y avait point de tarif. Esope II, l'exemple de son modle, recevait tout, except la monnaie de cuivre. Mais connaissait-on le cuivre, rue Quincampoix? Le cuivre, en ce temps bienheureux, ne servait plus les oncles qu' faire du vert-de-gris pour empoisonner riches. Esope II tait l depuis dix heures du matin. Vers une heure aprs midi, il appela un des nombreux marchands de viande froide qui allaient et venaient dans cette foire au papier ; il acheta un bon pain la crote dore, une poularde qui faisait plaisir voir, et une bouteille de chambertin. Que voulez-vous! il voyait que le mtier marchait. Son devancier n'aurait pas fait cela. Esope II s'assit sur son petit banc, tala ses vivres sur son coffre, et dna magistralement la face des spculateurs qui attendaient son bon plaisir. Les pupitres vivans ont ce dsavantage, c'est qu'ils dnent. Mais voyez l'engouement! on fit queue la porte de la niche, et personne ne s'avisa d'emprunter le grand dos de la Baleine. Le gant, oblig de boire crdit, buvait double ; il poussait des rugissemens, et Mdor, son affid, grinait des dents avec rage. Hol! Jonas, criait-onde toutes parts, as-tu bientt fini de dner? Jonas tait bon prince : il renvoyait les pratiques la Baleine; mais on voulait Jonas. C'tait plaisir de signer sur sa bosse. On et sign pour signer, tant Jonas y mettait de bonne grce. Et puis il n'avait pas la langue dans sa poche. Ces bossus, vous savez, ont tant d'esprit! On citait dj ses bons mots. Aussi la Baleine le guettait. . Quand il eut fini de dner, il cria de sa petite voix aigrelette : Soldat, mon ami, veux-tu de mon poulet? La Baleine avait faim, mais la jalousie le tenait. Petit maraud ! tandis que Mdor poussait s'cria-t-il, des hurlemens, me prends-tu pour un mangeur de restes? Alors envoie ton chien, soldat, repartit paisiblement et ne me dis Esope II, pas d'injures. Ah ! tu veux mon chien ! rugit la Baleine ; tu vas l'avoir , tu vas l'avoir 1 Il siffla et dit : Pille, Mdor ! pille! Il y avait dj cinq ou six jours que la Baleine exerait dans les jardins de Nevers. D'ailleurs, il est de ces sympathies qui naissent premire vue : Mdor et la Baleine .s'entendaient. Mdor poussa un hurlement rauque et s'lana. Gare-toi, bossu I crirent les agioteurs. Esope II attendit le chien de pied ferme. Au moment o

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proche aux veuves! D'ailleurs, il ne faut point perdre de vue la position particulire de la princesse, qui avait cd la force en pousant monsieur de Gonzague. Ce deuil tait comme un drapeau de sparation et de rsistance. ans qu'Aurore de Caylus tait la Il y avait dix-huit femme de Gonzague. On peut dire qu'elle ne le connaissait pas ; elle n'avait jamais voulu ni le voir ni l'entendre. Gonzague avait fait tout au monde pour obtenir un entretien. Il est certain .que Gonzague l'avait aime ; peuttre l'aimait-il encore, sa manire. Il avait grande opinion de lui-mme, et avec raison. Il pensait, tant il tait sr de son loquence, que si une fois la princesse consentait l'couter, il sortirait vainqueur de l'preuve. ; Mais la princesse, inflexible dans son dsespoir, ne voulait point tre console. Elle tait seule dans la vie. Elle se complaisait dans cet abandon. Elle n'avait ni un ami, ni une confidente, et le directeur de sa conscience lui-mme n'avait que le secret de ses pchs. C'tait une femme fire et endurcie souffrir. Un seul sentiment restait vivant dans ce coeur engourdi : l'amour maternel. Elle aimait uniquement, passionnment le souvenir de sa fille. La mmoire de Nevers tait pour elle comme une religion. La pense de sa fille la ressuscitait et lui rendait de vagues rves d'avenir. Personne n'ignore, l'influence profonde exerce sur notre tre parles objets matriels. La princesse de Gonzague, toujours seule avec ses femmes qui avaient dfense de lui parler, toujours entoure de tableaux muets et lugubres, tait amoindrie dans son intelligence et dans sa sensibilit. Elle disait parfois au prtre qui la confessait : Je suis une morte. C'tait vrai. La pauvre femme restait dans la vie comme un fantme. Son existence ressemblait un douloureux -' ' sommeil. Le matin, quand elle se levait, ses femmes silencieuses procdaient sa sombre toilette; puis sa lectrice ouvrait un livre de pit. A neuf heures, le chapelain venait dire la messe des morts. Tout le reste de la journe elle restait assise, immobile, froide, seule! Elle n'tait pas sortie de l'htel une seule fois depuis son mariage. Le monde l'avait crue folle. Peu s'en tait fallu que la cour ne dresst un autel Gonzague pour son dvouement conjugal. Jamais, en effet, une plainte n'tait tombe de la bouche de Gonzague. Une fois, la princesse dit son confesseur, qui lui voyait les yeux rougis par les larmes : J'ai rv que je revoyais ma fille... Elle n'tait plus digne de s'appeler mademoiselle de Nevers. Et qu'avez-vous fait dans votre rve? demanda le prtre. La princesse, plus ple qu'une morte et oppresse, rpondit: . J'ai fait ce que je ferais en ralit... je l'ai chasse ! Elle fut plus triste et plus morne depuis ce moment. Cette ide la poursuivait sans relche. Elle n'avait jamais cess, cependant, de faire les plus actives recherches en France et l'tranger. Gonzague avait toujours caisse ouverte pour les dsirs de sa femme. de manire ce que tout le Seulement, il s'arrangeait monde ft dans le secret de ses gnrosits. Au commencement de la saison, son confesseur avait pourtant plac prs d'elle une femme de son ge, veuve comme elle, qui lui inspirait de l'intrt. Cette femme se nommait Madeleine Giraud. Elle tait douce et dvoue. La princesse avait fait choix d'elle pour l'attacher plus sa personne. particulirement C'tait Madeleine Giraud qui rpondait maintenant

monsieur de Peyrolles, charg deux fois par jour de venir chercher des nouvelles de la princesse, demander pour Gonzague la faveur de prsenter ses hommages, et annoncer que le couvert de madame la princesse tait mis. Nous connaissons la rponse quotidienne et uniforme de Madeleine : Madame la princesse remerciait monsieur de Gonzague; elle ne recevait pas ; elle tait trop souffrante pour se mettre table. Ce matin, Madeleine avait eu beaucoup d'ouvrage. Contre l'ordinaire, de nombreux visiteurs s'taient prsents, demandant tre introduits auprs de la princesse. C'taient tous gens graves et considrables. Monsieur de Lamoignon, le chancelier d'Aguesseau, le cardinal de Bissy ; messieurs les ducs de Foix et de Montmorency-Luxembourg, ses cousins, le prince de Monaco, avec Valentinois son fils, et bien d'autres. Ils venaient tous la voir l'occasion de ce solennel conseil de famille qui devait avoir lieu aujourd'hui mme, et dont ils taient membres. Sans s'tre donn le mot, ils dsiraient s'claircir sur la situation prsente de madame la princesse, et savoir si elle n'avait point quelque grief secret contre le prince son poux. La princesse refusa de les recevoir. Un seul fut introduit, ce fut le vieux cardinal de Bissy, qui venait de la part du rgent. Philippe d'Orlans faisait dire sa noble cousine que le souvenir de-Nevers vivait toujours en lui. Tout ce qui pourrait tre fait en faveur de la veuve de Nevers serait fait. Parlez, madame, acheva le cardinal. Monsieur le rgent vous appartient. Que voulez-vous? Je ne veux rien, rpondit Aurore de Caylus. Le cardinal essaya de la sonder. Il provoqua ses confidences ou mme ses plaintes. Elle garda le silence obstinment. Le cardinal sortit avec cette impression qu'il venait de voir une femme demi folle. Certes, ce Gonzague avait bien du mrite! Le cardinal venait de prendre cong au moment o nous entrons dans l'oratoire de la princesse. Elle tait immobile et morne, suivant son habitude. Ses yeux fixes n'avaient point de pense. Vous eussiez dit une image de marbre. Madeleine Giraud traversa la chambre sans qu'elle y prt garde. Madeleine s'approcha du prie-Dieu qui tait auprs de la princesse, et y dposa un livre d'heures qu'elle tenait cach sous sa mante. Puis elle vint se mettre devant sa matresse, les bras croiss sur sa poitrine, attendant une parole ou un ordre. La princesse leva sur elle son regard et dit : D'o venez-vous, Madeleine? De ma chambre,rpondit celle-ci. Les yeux de la princesse se baissrent. Elle s'tait leve tout l'heure pour saluer le cardinal. Par la fentre, elle avait vu Madeleine dans le jardin de l'htel, au milieu de la foule des agioteurs. C'tait assez pour rveiller toutes les dfiances de la veuve de Nevers. Madeleine, cependant, avait quelque chose dire et n'osait point. C'tait une bonne me, qui s'tait prise d'une sincre et respectueuse piti pour cette grande douleur. Madame la princesse, murmurat-elle, Veut-elle me permettre de lui parler ? Aurore de Caylus eut un sourire amer et pensa : Encore une qu'on a paye pour me mentir! Elle avait t trompe si souvent 1 Parlez, ajouta-t-elle tout haut. Madame la princesse, reprit Madeleine, j'ai un enfant... c'est ma vie... je donnerais tout ce que je possde au monde, except mon enfant, pour que vous soyez une heureuse mre comme moi. La veuve de Nevers ne rpondit rien.Je suis.bien pauvre, poursuivit Madeleine, et, avant les bonts de madame la princesse, mon petit

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PAUL FYAL. Le livre s'ouvrit la page qui contenait le psaume. Durant un instant, les yeux fatigus de la princesse reelle tressaillit, et gardrent sans voir. Mais tout coup poussa un cri. Elle se frotta les yeux; elle promena son regard tout autour d'elle pour se bien convaincre qu'elle ne rvait point. Le livre n'a pas boug de l, murmura-t-elle. Si elle l'avait vu entre les mains de Madeleine, elle aurait cess de croire au miracle. Car elle crut un miracle. Sa riche taille se redressa de toute sa hauteur; l'clair de ses de sa yeux se ralluma ; elle fut belle comme aux jours jeunesse. Belle et fire, et forte. Elle se mit genoux devant le prie-Dieu. Le livre ouvert tait sous ses yeux. Elle lut, pour la dixime fois, en marge du psaume, ces lignes traces par une main inconnue, et faisant une sorte de rponse au premier verset qui dit : Ayez piti de moi, Seigneur. L'criture inconnue rpondait: Dieu aura piti si vous avez foi. Aj'ez du courage pour dfendre votre fille ; rendez-vous au tribunal de famille, fussiez-vous malade ou mourante... et souvenez-vous du signal convenu autrefois entre vous et Nevers. Sa devise!... balbutia Aurore de Caylus : Ty suis /Mon enfant! re Puis avec prit-elle les larmes aux yeux : ma fille ! clat : Du courage... pour la dfendre!... J'ai du courage... et je la dfendrai !

Charles manquait souvent du ncessaire... Ah ! si je poua fait vais payer madame la princesse de tout ce qu'elle . pour moi ! Avez-vous besoin de quelque chose, Madeleine i Non! oh non! s'cria celle-ci; il s'agit de vous, madame, rien que de vous. Ce tribunal de famille... Je vous dfends de me parler de cela, Madeleine? Madame, s'cria celle-ci, ma chre matresse.... quand vous devriez me chasser... Je vous chasserai, Madeleine. J'aurai fait mon devoir, madame... je vous aurai dit : Ne voulez-vous point retrouver votee enfant? La princesse, tremblante et plus ple, mit ses deux mains sur les bras de son fauteuil. Elle se leva demi. Dans ce mouvement, son mouchoir tomba. Madeleine se baissa rapidement pour le lui rendre. La poche de son tablier rendit un son argentin. La princesse fixa sur elle son regard froid et dur. Vous avez de l'or 1 murmura-t-elle. Puis, d'un geste qui n'appartenait nia sa haute naissance ni la fiert relle de son caractre, d'un geste de femme souponneuse qui veut savoir tout prix, elle plongea sa main vivement dans la poche de Madeleine. Celle-ci joignt les mains en pleurant. La prinGesseretira une poigne d'or : dix ou douze quadruples d'Espagne. Monsieur de Gonencore. zague arrive d'Espagne ! murmura-t-elle Madeleine se jeta genoux. Madame, madame! s'cria-t-elle en pleurant; mon petit Charles tudiera, grce cet or. Celui qui me l'a donn vient aussi d'Espagne... Au nom de Dieu, madame, ne me renvoyez qu'aprs m'avoir coute! Sortez ! ordonna la princesse. Madeleine voulut supplier encore. La princesse lui montra la porte d'un geste imprieux, et rpta : Sortez ! Quand elle eut obi, la princesse se laissa retomber sur son fauteuil. Ses deux mains blanches et maigres couvrirent son visage. J'allais aimer cette femme ! murmura-t-elle avec un frmissement d'effroi. Oh ! se reprit-elle, tandis que son visage exprimait l'angoisse profonde de l'isolement : personne.! personne ! faites, mon Dieu ! que je ne me fie personne! Elle resta un instant ainsi, la figure couverte de ses mains, puis un sanglot souleva sa poitrine. Ma fille! ma fille! dit-elle d'un accent dchirant : Sainte Vierge, je souhaite qu'elle soit morte ! Au moins prs de vous je la retrouverai. - Les accs violens taient rares chez cette nature teinte. Quand ils venaient, la pauvre femme restait longtemps brise. Elle fut quelques minutes avant de pouvoir modrer ses sanglots. Quand elle recouvra la voix, ce fut pour dire : La mort I mon Sauveur, donnez-moi la mort ! Puis, regardant le crucifix sur son autel. Seigneur Dieu ! n'ai-je pas assez souf. fert? Combien de temps durera encore ce martyre?Elle tendit Jes bras, et de toute l'expression de son me torture. La mort! Seigneur Jsus! rpta-t-elle; Christ saint, par vos plaies et par votre passion sur la croix... Vierge mre, par vos larmes... la mort, la mort, la mort! Les bras lui tombrent, ses paupires se fermrent, et elle s'affaissa renverse sur le dossier de son fauteuil. Un" instant, on et pu croire que le ciel clment l'avait exauce, mais bientt des tressaillemens- faibles agitrent tout son corps ; ses mains crispes remurent. Elle rouvrit les yeux et regarda le portrait de Nevers. Ses yeux restrent secs, et reprirent cette immobile fixit qui avait quelque chose d'effrayant. Il y avait, dans ce livre d'heures que Madeleine Giraud venait de poser sur le coin du prie-Dieu, une page o le volume s'ouvrait tout seul, tant l'habitude avait fatigu la reliure. Cette page contenait la traduction franaise du psaume Miserere mei, Domine. La princesse de Gonzague le rcitait plusieurs fois chaque jour. Au bout d'un quart d'heure, elle tendit la main pour prendre le livre d'heures.

IX

LE

PLAIDOYER.

Cette grand'salle de l'htel de Lorraine, qui avait t dshonore ce malin par l'ignoble enchre, qui demain devait tre pollue par le troupeau de brocanteurs adjudicataires, semblait jeter cette heure son dernier et plus brillant clat. Jamais assurment, ft-ce au temps des grands ducs de Guise, assemble plus illustre n'avait sig sous sa vote. Gonzague tait le plus intime favori du rgent de France. Gonzague avait eu ses raisons pour vouloir que rien ne manqut l'imposante solennit de cette crmonie. Les prparatifs s'en taient faits secrtement. Les lettres de convocation, lances -au nom du roi, dataient de la veille au soir. On et dit, en vrit, une affaire d'tat, un de ces fameux lits de justice o s'agitaient en famille les destins d'une grande nation. Outre le prsident de Lamoignon, le marchal de Yilleroy.et le vice-chancelier d'Argenson, qui taient l pour le rgent, on voyait, au gradin d'honneur, le cardinal de Bissy entre le prince de Conti et l'ambassadeur d'Espagne, le vieux duc de Beaumont-Montmorency auprs de son cousin Montmorency-Luxembourg; Grimaldi, prince de Monaco ; les deux La Rochechouart, dont l'un, duc de Mortemart, l'autre prince de Tonnay-Charente ; Coss, Brissac, Gramont, Harcourt, Croy, Clermont-Tonnerre. Nous ne citons ici que les princes et les ducs. Ouant aux marquis et aux comtes, ils taient par douzaines". Les simples gentilshommes et les fonds de pouvoir avaient leurs siges au bas de l'estrade. Il en avait y beaucoup. Cette vnrable assemble se divisait tout naturellement en deux parts : ceux que Gonzague avait achets et ceux qui taient indpendans. Parmi les premiers, on comptait un duc et un prince, plusieurs marquis, bon nombre de comtes, et presque tout le fretin menu titr. Gonzague esprait en sa parole et en son Ion droit pour conqurir les autres. Avant l'ouverture de la sance, on causa familire-

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ment. Personne ne savait bien au juste pourquoi l convocation avait eu lieu. Beaucoup pensaient que c'tait un arbitrage entre le prince et la princesse, au sujet des biens de Nevers. Gonzague avait ses chauds partisans ; madame de Gonzague tait dfendue par quelques vieux honntes seigneurs et par quelques jeunes chevaliers errans. Une autre opinion se fit jour aprs l'arrive du cardinal. Le rapport que fit ce prlat, touchant la situation d'esprit actuelle de madame la princesse, engendra l'ide qu'il s'agissait d'une interdiction. Le cardinal, qui ne mnageait point ses expressions, avait dit : La bonne dame est aux trois quarts folle ! . La croyance gnrale tait d'aprs cela qu'elle ne se prsenterait point devant le tribunal. On l'attendit pourtant, comme cela tait convenable. Gonzague lui-mme exigea ce dlai avec une sorte de hauteur dont on lui sut trs bon gr. A deux heures et demie, monsieur le prsident de Lamoigiion prit place au fauteuil ; ses assesseurs furent le cardinal, le vice-chancelier, monsieur de Villeroy et monsieur de ClermontTonnerre. Le greffier en chef du parlement de Paris prit la plume en qualitde secrtaire; quatre notaires royaux l'assistrent comme contrleurs-greffiers. Tous les cinq prtrent serment en cette qualit. Jacques Thallement, le greffier en chef, fut requis de donner leeture de l'acte de convocation. L'acte portait en substance que Philippe de France, duc d'Orlans, rgent, avait compt prsider de sa personne cette assemble de famille, tant pour l'amiti qu'il portait monsieur le prince de Gonzague que pour la fraternelle affeGtion qui l'avait li jadis feu monsieur le duc de dont il ne Nevers, mais que les soins de l'administration, pouvait abandonner les rnes, ne ft-ce que pendant un l'avaient retenu jour, au profit d'un intrt particulier, au Palais-Royal. En place de Son Altesse Royale taient institus commissaires et juges royaux messieurs de Lamoignon, de Villeroy et d'Argenson, monsieur le cardinal devant servir de curateur royal madame la princesse. Le conseil tait constitu en cour souveraine, devant en dernier ressort et sans appel de dcider arbitralement toutes les questions relatives la succession du fU duc de notamment toutes questions Nevers, pouvant trancher d'tat, pouvant mme au besoin ordonner au profit de qui de droit l'envoi en possession dfinitive des biens de Nevers, Gonzague lui-mme et rdig de sa main ce protocole que la lettre n'en et pU lui tre plus compltement favorable. On couta la lecture avec un religieux silence, puis monsieur le cardinal demanda au prsident de Lamoignon. Madame la princesse de Gonzague a-t-elle un procureur? Le prsident rpta la question haute voix. Comme Gonzague allait rpondre lui-mme pour demander qu'on en nommt un d'Office et qu'il ft pass outre, la grand'porte s'ouvrit deux battans, et les huissiers de service entrrent sans annoncer. Chacun se leva. Il n'y avait qUe Gonzague ou sa femme qui pt faire ainsi son entre. Madame la princesse de Gonzague se montra en effet sur le seuil, habille de deuil comme l'ordinaire, mais si fire et si belle qu'un long murmure d'admiration courut de rang en rang sa vue. Personne ne s'attendait la voir ; personne surtout ne ' s'attendait la voir ainsi. Que disiez-vous donc, mon cousin? dit Mortemart l'oreille du cardinal de Bissy. Sur ma foi! rpondit le prlat, que je sois lapid! j'ai blasphm. Il y a l-dessous du miracle.

Du seuil, la princesse dit d'une voix calme et distincte : Messieurs, point n'est besoin de procureur. Me voici. son sige, et s'lana Gonzague quitta prcipitamment au-devant de sa femme. Il lui offrit la main avec une galanterie pleine de respect. Madame la princesse ne refusa point, mais on la vit tressaillir au contact de la main du prince, et ses joues ples changrent de couleur. Au bas de l'estrade se trouvaient Navailles, Gironne, Montaubert, Noce, Oriol, etc.; ils furent les premiers se ranger pour faire un large passage aux deux poux. Bon petit mnage! dit Noce pendant qu'ils montaient les degrs de l'estrade. Chut ! fit Oriol, je ne sais si le patron est content ou fch de cette apparition. Le patron, c'tait Gonzague. Gonzague lui-mme ne le savait peut-tre pas. Il y avait un fauteuil prpar d'avance pour la princesse. Ce sige tait l'extrme droite de l'estrade, prs de la stalle occupe par monsieur le cardinal. A droite de la princesse se trouvait immdiatement la draperie couvrant la porte particulire de l'hmicycle. La porte tait ferme et la draperie tombait. L'agitation produite par l'arrive de madame de Gonzague fut du temps se calmer. Gonzague avait sans doute quelque changement faire dans son plan d bataille, car il semblait plong dans un recueillement profond. Le prsident fit donner une second fois lecture de l'acte de convocation, puis il dit : Monsieur le prince de Gonzague ayant nous exposer ce qu'il veut de fait et de droit, nous attendons son bon plaisir. sa Gonzague se leva aussitt. Il salua profondment femme d'abord, puis les juges pour le roi, puis le reste de l'assistance. La princesse avait baiss les yeux aprs un rapide rede gard jet la ronde. Elle reprenait son immobilit statue. C'tait un bel orateur que ce Gonzague : tte haut porte, traits largement sculpts, teint brillant, oeil de feu. 11 commena d'une voix retenue et presque timide : Personne ici ne pense que j'aie pu runir une pareille assemble pour une communication d'un intrt et cependant, avant d'entamer un sujet bien ordinaire, grave, je sens le besoin d'exprimer une Crainte qui est en moi, une crainte presque purile. Quand je pense que je suis oblig de prendre la parole devant tant de beaux et illustres esprits, ma faiblesse s'effraye, et il n'y a pas jusqu' cette habitude de langage, cette faon de prononcer les mots dont un fils de l'Italie ne peut jamais se dfaire; il n'y a pas jusqu' mon accent qui ne me soit obstacle... Je reculerais, en vrit, devant ma tche, si je ne rflchissais que la force est indulgcnie, et que votre supriorit mme me sera Une assure sauvegarde. A ce dbut il y eut des sourires sur les gradins hyperacadmiqe, d'lite. Gonzague ne faisait rien l'tourdie. Qu'on me permette d'abord, reprit-il, d rmercier tous ceux qui, en cette occasion, ont honor notre famille de leur bienveillante sollicitude. Monsieur le rgent le premier, monsieur le rgent, dont on peut parler coeur ouvert, puisqu'il n'est pas au milieu de nous, ce noble, cet excellent prince, toujours en tte quand il s'agit d'une action digne et bonne... non quivoques se firent Des marques d'approbation chaleureusement du jour. Oriol et consorts applaudirent bonnet. Quel avocat et fait notre cher cousin! dit Chaverny ' Choisy qui tait prs de lui. En second lieu, poursuivit Gonzague, madame la amour princesse, qui, malgr sa sant languissante et son de la retraite, a bien voulu se.faire s'iolence elle-mme et redescendre ds hauteurs o elle vit jusqu'au niveau de nos pauvres intrts humains. En troisime lieu, ces grands dignitaires de la plus belle couronne du monde : les deux chefs de ce tribunal auguste qui rend la justice

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PAUL FVAL. C'tait Un point de marqu. Il releva la tte et reprit d'un ton affermi : Philippe de Nevers mourut victime d'une vengeance ou d'une trahison. Je dois glisser trs lgrement sur les de Caylus, pre mystres de cette nuit tragique... Monsieur de madame la princesse, est mort depuis longtemps, et le vit que marespect me ferme la bouche... Comme il dame de Gonzague s'agitait sur son sige, prte se trouver mal, il devina qu'un nouveau dfi resterait sans r-donc pour dire avec un ton d'exponse. Il s'interrompit Si madame la prin- . quise et bienveillante courtoisie : cesse avait ici quelque communication nous faire, je m'empresserais de lui cder la parole. Aurorede Caylus fit effort pour parler, mais sa gorge, convulsivement serre, ne put donner passage aucun son. Gonzague attendit quelques secondes, puis il poursuivit : La mort de monsieur le marquis de Caylus, qui sans nul doute aurait pu fournir de prcieux tmoignages, la situation loigne du lieu o le crime fut commis, la fuite des assassins, et d'autres raisons que la plupart d'entre vous connaissent, ne permirent pas l'instruction criminelle d'claircir compltement celte sanglante affaire... Il y eut des doutes... un soupon plana... enfin justice ne put tre faite... Et pourtant, messieurs, Philippe de Nevers avait un autre anii que moi, un ami plus puissant... Cet ami, ai-je besoin de le nommer? vous le connaissez tous : il a nom Philippe d'Orlans, il est rgent de France... Qui oserait dire que Nevers assassin a manqu de vengeurs ? Il y eut un silence. Les cliens du dernier banc changeaient entre eux de vives pantomimes. On entendait partout ces mots, rpts voix basse : C'est plus clair que le jour! Aurore de Caylus collait son mouchoir ses lvres o le sang venait, tant l'indignation lui serrait la poitrine. Messieurs, reprit Gonzague, j'arrive aux faits qui ont motiv votre convocation. Ce fut en m'pousant que madame la princesse dclara son mariage secret, mais lgitime, avec le feu duc de Nevers. Ce fut en m'pousant qu'elle constata lgalement l'existence d'une fille i^sue de cette union. Les preuves crites manquaient ; le registre paroissial, lacr en deux endroits, ne portait aucune constatation, et je suis forc de dire encore que monsieur de Caylus seul au monde aurait pu nous donner quelques claircissemens cet gard. Mais monsieur de Caylus vivant garda toujours le silence. A l'heure qu'il est, nul ne peut interroger sa tombe... La constatation dut se faire au moyen du tmoignage sacramentel de dom Bernard, chapelain de Caylus, qui inscrivit mention du premier mariage et de la naissance de mademoiselle de Nevers en marge de l'acte qui donna mon nom la veuve de Nevers. Je voudrais que madame la princesse voult bien donner mes paroles l'autorit de son adhsion. Tout ce qu'il venait de dire tait d'une exactitude rigoureuse. Aurore de Caylus resta muette. Mais le cardinal de Bissy, s'tant pench vers elle, se releva et dit: Madame la comtesse ne conteste point. s'inclina et poursuivit : Gonzague L'enfant disparut la nuit mme du meurtre. Vous savez, messieurs, quel inpuisable trsor de patience et de tendresse renferme le coeur d'une mre. Depuis dix-huit ans, l'unique soin de madame la princesse, le travail de chacundeses jours, de chacune de ses heures, est de chercher sa fille. Je dois le dire, les recherches de madame la princesse ont t jusqu' prsent compltement inutiles... Pas une trace, pas un indice. Madame la princesse n'est pas plus avance qu'au premier jour. Ici Gonzague jeta encore un regard vers sa femme. Aurore de Caylus avait les yeux au ciel. Dans sa prunelle humide, Gonzague chercha en vain ce dsespoir que devaient provoquer ses dernires paroles. Le coup n'avait pas port. Pourquoi?... Gonzague eut peur. Il faut maintenant, reprit-il en faisant appel tout son sang-froid, il faut, messieurs, malgr ma vive rpugnance, que je vous parle de moi...

et rgle" en mme temps les destines de l'Etat, un glorieux capitaine, un de ces soldats gans dont les victoires serviront de thme aux Plutarques venir, un prince de l'Eglise, et tous ces pairs du royaume, si bien dignes de s'asseoir sur les marches du trne... Enfin, vous tous, messieurs, quel que soit le rang que vous occupez. Je suis mal pntr de reconnaissance, et mes actions de grce, coeur. Tout exprimes, partent au moins du fond du cela fut prononc avec une mesure parfaite, de cette voix nombreuse et sonore qui est le privilge des Italiens du Nord. C'tait l'exorde. Gonzague sembla se recueillir. Son Philippe de Lorfront s'inclina et sesyeux s'abaissrent. raine, duc de Nevers, contnu-t-il d'un accent plus sourd tait mon cousin par le sang, mon frre par le coeur. Nous avions mis en commun les jours de notre jeunesse. Je puis dire que nos deux mes n'en faisaient qu'une, tant nous partagions troitement nos peines comme nos joies. C'tait un gnreux prince, et Dieu seul sait quelle gloire tait rserve son ge mr! Celui qui tient dans sa main puissante la destine des grands de la terre voulut arrter le jeune aigle l'heure mme o il prenait son vol. Nevers mourut avant que son cinquime lustre ft achev. Dans ma vie, souvent et durement prouve, je ne me souviens pas d'avoir reu un coup plus cruel. Je puis parler ici pour tout le monde. Dix-huit ans couls depuis la nuit fatale n'ont point adouci l'amertume de nos regrets... en posant la main sur Sa mmoire est l ! s'interrompit-il son coeur et en faisant trembler sa voix ; sa mmoire vi^ vante, ternelle, comme le deuil de la noble femme qui n'a pas ddaign de porter mon nom aprs le nom de Nevers ! Tous les yeux se dirigrent vers la princesse. Celle-ci avait le rouge au front. Une motion terrible dcomposait son visage. Ne parlez pas de cela ! fit elle entre ses dents serres ; voil dix-huit ans que je passe dans la retraite et dans les larmes ! Ceux qui taient l pour juger srieusement, les magistrats, princes et pairs de France, tendirent l'oreille ce mot. Les cliens, ceux que nous avons vus runis dans l'appartement de Gonzague, firent entendre un long murmure. Cette chose hideuse qu'on nomme la claque dans le langage usuel n'a pas t invente par les thtres. Oriol, Noce, Gironne, Montaubert, Taranne, etc., faisaient leur mtier en conscience. Monsieur le cardinal de Bissy se leva. Je requiers, dit-il, monsieur le prsident de rclamer le silence. Les dires de madame la princesse doivent tre couts ici au mme titre que ceux de monsieur de Gonzague. Et, en se rasse}'ant, il glissa dans l'oreille de son voisin Mortemart, avec toute la joie d'une vieille commre qui se sent sur la piste d'un monstrueux cancan : Monsieur le duc, j'ai ide que nous allons en apprendre de belles! Silence! ordonna monsieur de Lamoignon, dont le regard svre fit baisser les yeux tous les amis imprudens de Gonzague. Celui-ci reprit, rpondant l'observation du cardinal : Non pas au mme litre, Votre Eminence, s'il m'es permis de vous contredire, mais titre suprieur, puis- 1 que madame la princesse est femme et veuve de Nevers... Je m'tonne qu'il se soit trouv parmi nous quelqu'un pour oublier, ne ft-ce qu'un instant, le respect profond qui est d madame la princesse de Gonzague. Chaverny se mit rire dans sa barbe. Si le diable avait des saints, pensa-t-il, je plaiderais en cour de Rome pour que mon cousin ft canonis ! Le silence se rtablit. L'escarmouche effronte que Gonzague venait de tenter sur un terrain brlant avait russi. Non-seulement sa femme ne l'avait point accus d'une manire prcise, mais il avait pu se parer lui-mme d'un semblant de gnrosit chevaleresque.

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Aprs mon mariage, sous le rgne du feu roi, le parlement de Paris, l'instigation de feu monsieur le duc d'Elbeuf, oncle paternel de notre malheureux parent, rendit, toutes chambrs assembles, un arrt qui suspendait indfiniment (sauf les limites poses par la loi) mes droits l'hritage de Nevers. C'tait sauvegarder les intrts de la jeune Aurore de Nevers, au cas qu'elle ft encore de ce monde ; je fus bien loin de m'en plaindre. Mais cet arrt, messieurs, n'en a pas moins t la cause de mon profond et incurable malheur... Tout le monde redoubla d'attention. coutez! coutez! fit-on suites petits bancs. Un coup d'oeil de Gonzague venait d'apprendre Oriol, Gironne et compagnie que c'tait l l'instant critique. J'tais jeune, encore, continua Gonzague, assez bien en cour, riche, trs riche dj... Ma noblessetait de celles qu'on ne conteste point. J'avais pour femme un trsor de beaut, d'esprit et de vertu... Comment chappeiyje vous demande, aux sourdes et lches attaques de l'envie? Sur ,un point j'tais vulnrable : le talon d'Achille! L'arrt du parlement avait fait ma position fausse, en ce sens que, pour certaines mes basses, pour ces coeurs vils dont l'intrt est le seul matre, il semblait que je devais dsirer la mort del jeune fille de Nevers. On se rcria, surtout au banc Oriol. Eh! messieurs, fit Gonzague avant que monsieur de Lamoignon et impos silence aux interrupteurs, le monde est fait ainsi ! Nous ne changerons pas le monde. J'avais intrt... intrt matriel... donc je devais La calomnie avait beau jeu avoir une arrire-pense... contre moi... la calomnie ne se fit pas faute d'exploiter ce filon... Un seul, obstacle me sparait d'un immense hrile long tmoiQu'importe tage... prisse l'obstacle!...' guage de toute une vie pure?... On me souponna des intentions les plus perverses, les plus infmes I... On mit (je dois tout dire au conseil), on mit la froideur, la dfiance, presque la haine, entre madame la princesse et moi... On prit tmoin cette image en deuil qui orne l retraite d'une sainte femme... on opposa au mari vivant l'poux mort...et, pour employer un mot trivial, messieurs,un pauvre mot qui est l'expression de bonheur des humbles, hlas ! et qui ne semble pas fait pour nous autres qu'on appelle grands, on troubla monmnage. Il appuya fortement sur ce mot.Mon mnage, entendez-vous bien ; mon intrieur, mon repos, ma famille, mon coeur!...Oh! si vous saviez quelles tortures les mdians peuvent infliger aux bons ! si vous saviez les larmes de sang qu'on pleure en invoquant la sourde Providence ! si vous saviez!... Tenez, je vous affirme ceci sur mon honneur, et sur mon salut je vous le jure!... j'aurais donn mes titres, j'aurais donn mon nom, j'aurais donn ma fortune pour tre heureux la petites gens'qui ont un mnage... c'est--dire facondes une femme dvoue, un coeur ami, des enfans qui vous aiment et qu'on adore... la famille enfin, la famille, cette parcelle de flicit cleste que Dieu bon laisse tomber parmi nous. Vous eussiez dit qu'il avait mis son me tout entire dans son dbit. Ses dernires paroles furent prononces avec un entranement tel qu'il y eut dans l'assemble comme une grande commotion. L'assemble tait touche au coeur. Il y avait plus que de l'intrt, il y avait une respectueuse compassion pour cet homme tout l'heure si hautain, pour ce grand de la terre, pour ce prince qui venait mettre nu, avec des larmes dans la voix et dans les yeux, la plaie terrible de son existence. Ces juges taient pour bon nombre des gens de famille. La fibre du pre et de l'poux remua en eux violemment. Les autres, rous ou coquins, ressentirent je ne sais quel vague effet, comme des aveugles qui devineraient les couleurs, ou comme ces filles perdues qui s'en vont au thtre pleurer toutes leurs larmes aux accens de la vertu perscute. Il n'y avait que deux tres pour rester froids au milieu
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de l'attendrissement gnral : madame la princesse de Gonzague et monsieur le.marquis de Chaverny. La princesse avait les yeux baisss. Elle semblait rver, et certes cette tenue glace ne plaidait point sa faveur auprs de ses juges prvenus. Quant au petit marquis, il se dandinait sur son fauteuil et mchait entre ses dents : Mon illustre cousin est un coquin sublime ! Les autres comprenaient, l'attitude mme de madame de Gonzague, ce que l'infortun prince avait d souffrir. C'est trop ! dit monsieur de Mortemart au cardinal de Bissy ; soyons justes, c'est trop ! Monsieur de Mortemart s'appelait Victurnien de son nom de baptme, comme tous les membres de la maison de La Rochechouart. Ces divers Victurnien taient gnralement de bons hommes. Les mmoires mdians leur font d'eux n'inventa la cette querelle d'Allemand qu'aucun poudre. Le cardinal de Bissy secoua son rabat charg de tabac d'Espagne. Chaque membre du respectable snat faisait ce qu'il pouvait pour garder sa gravit austre. Mais aux petits bancs on ne se gnait point. Gironne s'essuyait les yeux qu'il avait secs; Oriol, plus tendre ou plus habile, pleurait chaudes larmes ; le baron de Batz sanglotait. Quelle me ! dit Taranne. Quelle belle me ! amenda monsieur de Peyrolles qui venait d'entrer. Ah ! fit Oriol avec sentiment, on n'a pas compris ce coeur-l! - Quand je vous disais, murmura le cardinal un peu remis, que nous allions en apprendre de belles I Mais coutons : Gonzague n'a pas fini. Gonzague, en effet, reprit, ple et beau d'motion : Je n'ai point de rancune, messieurs... Dieu me garde d'en vouloir cette pauvre mre abuse. Les mres sont crdules parce qu'elles aiment ardemment... Et si j'ai souffert, n'a-t-elle pas eu, elle aussi, de cruelles tortures ?... L'esprit le plus robuste s'affaiblit la longue dans le martyre... se lasse... Ils lui ont dit l'intelligence que j'tais l'ennemi de sa fille !... Et pourquoi non ? s'inavec amertume, puisque j'ai des intrts opterrompit-il poss ceux de sa fille... des intrts, comprenez bien cela, messieurs... des intrts, moi Gonzague, le prince de Gonzague, l'homme de France le plus riche aprs Law !... Avant Law, glissa Oriol. Et certes il n'y avait l personne pour le contredire. Us lui on dit, poursuivait Gonzague : Cet homme a dfs missaires partout ; ses agens sillonnent en tous sens Cet homme s'occupe de la France, l'Espagne, l'Italie... votre fille plusque vous mme... Il se tourna vers la princesse et ajouta : On vous a dit cela, n'est-ce pas, madame ? Aurore de Caylus, sans lever les yeux et sans bouger, laissa tomber ces mots : -*- On me l'a dit. Voyez ! s'cria Gonzague en s'adressant au conseil. Puis, se tournant de nouveau vers sa femme : On vous a dit aussi, pauvre mre : Si vous cherchez en vain votre fille, si vos efforts sont rests inutiles, c'est que la main de cet homme est l, dans l'ombre, sa main qui donne Je change vos recherches, qui gare vos poursuites... sa main perfide. N'est-il pas vrai, madame, qu'on vous a dit cela ? On me l'a dit ! repartit encore la princesse. Voyez ! voyez, mes juges et mes pairs I fit Gonzague. Et ne vous a-t-on pas dit quelque chose encore, madame ? que cette main qui agit dans l'ombre, cette main perfide, est la main de votre mari... Ne vous a-t-on pas dit que peut-tre l'enfant n'tait plus, qu'il y avait des hommes assez infmes pour tuer un enfant, et que ptuttre... Je n'achve pas, madame, mais on vous a dit cela. 33

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PAUL FVAL. un venGonzague, jouant avec l'impossible, produisit -table miracle. Tout le monde le crut; tout le monde .et jur qu'il avait dit vrai. . ne taisaient et autres Taranne Oriol, Gironne, Albret, plus leur mtier : ils taient pris. Tous se disaient : w Plus tard, il mentira ; mais prsent, il dit vrai. Tous ajoutaient : Se peut-il qu'il y ait dans cet homme lant de grandeur avec tant de perversit? Ses pairs, ce groupe de grands seigneurs qui taient l pour le juger, regrettaient d'avoir pu parfois douter de lui. Ce qui le grandissait, c'tait cet amour chevajerespe pour sa femme, ce magnanime pardon de }a longue ia-r vertus de la jure. Dans les sjdes les plus perdus, les famille font gui veut un haut pidestal. "Il n'y avait pas l un seul coeur qui ne battt violernnient. Monsieur de Lamoignon essuya une larme, et Villeroy, Je vieux guerrier, s'cria : Par la sambleu ! .prince, vous tes un galant homme] Mais le rsultat le plus complet, ce fut l conversion du sceptique haverny et l'effet foudroyant produit sur Ja princesse elie-mnie. C.liayerny se raidit tant qu'il put ; mais aux dernire paroles du prince, on le vit rester bouche bante. "-^- S'il a fait .cela, dit-jl lrpisj', du diable si je ne lui pardonne pas tout le reste} .<3uant"AurorVdeaylus, elle s'tait levpe tremblante, ple, semblable un fantme. Le cardinal de Bissy fut oblig ,de la soutenir dans ses bras. Elle restait l'oeil ijxj sur la porte par pu venait de sorjir monsieur de. Peyrolles. L'effroi, l'espoir se peignaient, tour tour sur ses traite. AJlaitrelle voir sa -fille ? L'avertissement .bizarre trouv par elle dans son Vivre .d'heures, la page du Mis.er.erg, annonait-il cela?" On lui avait dit de venir ; elle tait venue. Allajfr-elle avoir dfendre sa fille? Quel que ft Je danger inconnu, c'tait d.e joie surtout son coeur hattat. Sa fille ! pli ! comme son me allait Lq,ue s'lancer vers elle premire yue.I Dix-huit ans de larmes pjays par U seul sourire ' Ejte .aftendajt. Tout je monde attendait comme ejle. Peyrpies tait sorti par l'issue donnant sur l'appartenient du prince. Il rentra bientt, tenant dona Cruz par la main,, Gonzague se rendit sa rencontre. ,Cene fut qu'un cri : .Qu'elle est belle \ Puis les affid.s, rentrant dans, leur rle, prononcrent on leur ay ait" .appris : Quel air.de demi-v.pix ce mot Jq' ! famille Mais il se trouva .que les gens de bonne foi allrent'plus loin que les stipendis. Les deux prsiden's, le marchal, le prlat et tous J.es ducs, regardant"tour tour madame la princesse, puis dona Cruz, firent entendre cette dclaration spontane : .-rr Elle ressemble sa mre. Il tait donc acquis dj pour ceux qui avaient missioD de juger que madame la princesse tait ja mre de doua Cruz. Et pourtant madame la princesse, changeant encore une fois de visage, avait' repris son air de trouble et d'anxit. Elle regardait cette belle jeune fille, et c'tait une sorte d'effroi qui se peignait sur ses traits. Ce n'tait pas ainsi, oh non! qu'elle avait rv sa fille. Sa fille ne pouvait pas tre plus belle, mais sa fille devait tre autrement. Et cette froideur soudaine qu'elle sentait en dedans d'elle-mme, cet instant o tout son coeur aurait d s'lancer vers l'enfant retrouv, cette froideur l'pouvantait. Etait-elle donc une mauvaise mre? A cette frayeur, une autre s'ajoutait, Quel avait d tre

Aurore de Caylus, ple autant qu'une morte, rpondit pour la troisime fois : -^ On me l'a dit ! Et vous l'avez cru, madame ? interrogea le prince dont l'indignation altrait la voix. Je l'ai cru, repartit froidement la princesse. De toutes les parties de la salle s'levrent ce mot des rclamations. Vous vous perdez, madame, dit tout bas le cardinal l'oreille de la princesse ; quelque conclusion que puisse arriver monsieur de Gonzague, vous tes sre d'tre condamne. Elle avait repris son immobilit silencieuse. Le prsident de Lamoignon ouvrait la boudie pour lui adresser quelque remontrance, lorsque Gonzague l'arrta d'un geste respectueux. Laissez, monsieur le prsident, je vous en prie, ditil ; laissez, messieurs... Je me suis impos sur cette terre un devoir pnible, je le remplis de mon mieux ; Dieu me tiendra compte de mes efforts... S'il faut vous dire la vrit tout entire, cette convocation solennelle avait pour but principal de -forcer madame la princesse m'couter une fois en sa vie... Depuis dix-huit ans que nous sommes poux, je n'avais pu obtenir cette faveur... Je voulais parvenir jusqu' elle, moi l'exil du premier jour des noces ; je voulais me montrer tel que je suis, elle qui ne me connat pas... J'ai russi ; grces vous en soient rendues ; mais ne vous mettez pas entre elle et moij car j'ai le talisman qui -valui ouvrir enfin les yeux... Puis, -parlant dsormais pour la princesse toute seule, et s'adressant elle directement, au milieu Mu silence profond .-qui rgnait dans la salle -: On vous a dit vrai, madame : j'avais plus d'agens que vous en France, on Espagne, en Italie, car, pendant que -vous coutiez ces accusations infknes portes, contre moi, je travaillais pour vous... Je rpondais toutes ces calomnies par une poursuite plus ardente, plus obstine que la vtre... Je cherchais, -moi aussi... je cherchais sans cesse et sans repos, avec ce -que j'ai de crdit et de puissance, avec mon or, avec mon coeur ! Et aujourd'hui... ( Vous -voil qui m'coutez maintenant ) aujourd'hui, rcompens -enfin de tant d'annes de peines, je viens vous, qui me -mprisez et me hassez, moi qui vous respecte et qui vous aime... je viens vous et je vous dis :-Ouvrez vos bras, heureuse mre, je vais y mettre votre enfant!,.. En mme il se tourna vers Peyrolles qui attendait sesordres. temps, Qu'on amne, ordonna-t-il haute " " -voix, " mademoiselle Aurore de Nevers! .

J'Y SUIS!

Nous avons pu rapporter les paroles prononces par Gonzague ; ce qu'il n'est pas donn de rendre avec la plume, c'est le feu du dbit, l'ampleur de la pose, la profonde conviction que rayonnait le regard. Ce Gonzague tait un prodigieux comdien. Il s'imprgnait de son rle appris, ce point que l'motion le dominait lui-mme, et que c'taient de vrais lans qui jaillissaient de son me. C'est le comble de l'art. Plac autrement et dou d'une autre ambition, cet homme et remu un monde. Parmi ceux qui Pcputaient, il y avait des gens sans coeur, des gens rompus toutes les roueries de l'loquence, des magistrats 'blass sur les effets de parole, des financiers d'autant plus difficiles " ils tromper que, d'avance, taient complices du mensonge.

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le pass de cette charmante rifant, dont ls y'eui bril',prll.r Mademoiselle de Nvrs, votre fille, madame, est plus puf' que les anges. laient hardiment, dont la faille souple avait d'tranges Une larme tait dans, ls yeux de i pauvre dii Cruz. ondulations, dont toute la personne enfin tait marque Le cardinal se pencha vers Aurore de Caylus. de ce cachet.gracieux, trop grdux, que' l'Ustf' du A riins cation de famille ne' dne point d'or&ir' aux hrique vous n'ayez pour douter encore des raisons prcises' et avouables tires des ducs? cnimn-f-il. la princesse ; mon coeur Des raisons !... interrompit Cnavny, qui tait dj parrittrient' rffiis. de son est rest froid, mes yeux secs, mes bras immobiles"... ne motion et qui regrettait fort d'avoir cru Gonzague sont-ce pas des raisons cela ? pendant une minute, Clivrity exprima l'ide de l prin Belle driie, si vous n'en avez pas d'autres, je ne cesse autrement et mieux qu'elle n'et pu le faire llevidemment pourrai, en conscience, combattre l'opinion ni'til.Unanime du conseil. Aurore de Caylus jeta autour Elle est adorable! ditM ' Clisj' eii la reconnaissant. d'elle un sombre regard.- Vous voyez bien, je rie m'tais f es dcidnent amoureux? demanda Clioisy. pas tromp, fit le cardinal i'oreile du duc de Moi-iemartj Je .l'tais, nOiii de ,, rpondit le petit marquis. Ce il y a l un grain de folie ! Nevers l'crase et lui va riia. , ; Messieurs ! messieurs ! s'cria la princesse, est-ce que Les beaux casques de nos cuirassiers iraient mal Un dj vous m'ayez juge ? dans ses mouvemens. et sans mievr de gne Paris, gamin Rassurez-vous, madani, et calmez-vous, rpliqua le 1 Il f a ds alliances impossibles. tous ceux qui sont dans celte prsident, de Lamoignon; le : n'avait vu voyait cela, Chvrhy pin't ^ Gdnz'a'gue' enceinte vous respectent et vous aiment... tous, et au prePourquoi? mier rang l'illustre prince qui vous a donn son nom... d'abord. et tait Italien, Gonzague haverny Franais -*- La princesse baissa la tte. Le prsident de Lamoignon De tous ls habitatis d "ntre globe, le' Ffifais est ie plus ' poursuivit,- avec une nunee de svrit dans la voix : le des et de la femme la dlicatesse juger prs pour Agissez suivant votre conscience, madame, et ne craignez nuances. rien. Notre tribunal n'a point mission de punir. L'erreur de bien de avait ce beau prs Ensuite, Gonzague prince n'es't pas crime, mais malheur. Vos parns et vos amis cinquante ans. auront compassion de vous, si vous vous tes trompe. tait tout haverny jeune. . Trompe ! rpta la princesse sans^.relever la tte; Plus l'ihm vieillit, moins il est femme. oh ! oui, j'ai t bien souvent trompe, mais si personne n'est ici pour me dfendre5 je me dfendrai moi-mme... Gonzague n'avait point vu cela ; il ne pouvait pas le voir. Sa finesse milanaise tait d l diplomatie, non point Ma fille doit porter avec elle la preuve de sa naissance. Quelle preuve? demanda le prsident de Lamoignonde" l'esprit. -,... La preuve dsigne par monsieur de Gonzague lui.. Pour apercevoir ces dtails, il faut avoir un seiis exquis comme Arbr' de CylUs, femme et mre, ou bien tre mme, la feuille arrache au registre de la chapelle de un peu myope et regarder de tout prs comme le petit Caylus... Arrache de ma propre main, messieurs! ajouta.-* t-elie en se redressant. marquis. Voil ce que je Voulais savoir, pensa Gonzague. Dona Cruz, cependant, le rouge au front, ls yUX Cette preuve, reprit-il. tout haut, votre fille l'aura, baisss, le sourire timide aux lvres, tait au bas de l'estrade. Chverhy seul et l princesse devinaient i'effort madame. Elle ne l'a donc qu'elle' faisait pour tenir ses paupires fermes. pas? s'cria Aurore de Caylus. Elle avait si grande envi de voir 1 . . Un long murmure s'leva dans l'assemble celte ex Mademoiselle de Nevers, lui dit Gonzague, allez clamation. embrasser votre .mre ! > Emmenez-moi ! emmenez-moi 1 balbutia dona Cruz . Dona rz eut un mouvement de sincre allgresse ; en larmes; son lan li fut point jou. L tait l'habilet suprme de Quelque diose remua au fond du coeur de la .princesse en coutant la voix dsole de cette pauvre enfant. GfizgU, qui il'avait pas voulu d'une comdienne pour ^ Mon Dieu, dit-elle en levant ses mains vers le ciel, remplir ce premier rle. Dona Cruz tait de bonne foi. mon Dieu., inspirez-moiI Mon Dieu, ce serait un malheur Son regard caressant se tourna, tout de suite vers celle horrible et un grand crime que de.repousser mon enfant] qu'elle croyait sa mre. Elle fit Un pas et ses bras s'ouMon Dieu, je vous implore du fond de ma misre, rponvrirent d'avance. . Mais ces bras retombrent,- ses paupires aussi. Un geste dez-moi, rpondez-moi ! On vit tout coup sa figure s'clairer,- tandis que tout froid de la princesse venait d la clouer sa place. . , nason corps tressaillit violemment. La princesse, revenue aux dfiances qui.nagure Elle avait interrog Dieu. Une voix que personne n'envraient sa solitude, la princesse, rpondant cette pense tendit hormis elle-mme, une voix mystrieuse et .qui qu'elle venait d'avoir et que l'aspect de doiia Cruz lui semblait rpondre ce suprme appel, pronona derrire avait inspire, la princesse, dit entre haut et bas : Qu'a-t-on fait de la fille de Nevers?Puis levant la draperie les trois mots de la devise de Nevers : . . J'y suis ! la voix, elle ajouta : Dieu m'est tmoin que j'ai le coeur d'une mre... niais si l fille de Nevers me revenait La princesse s'appuya au Dras du cardinal pour ne point fltrie d'une sUl tache... h'et-ell oubli qu'une minute tomber la renverse. la fiert de srace... je voilerais mon visage et je dirais : Elle n'osait se retourner < Cette voix venait-elle du ciel ? ' . Nevers est iriort tout entier ! Gonzague se mprit cette motion soudaine. Il voulut VhtrebleU! pensa haverny, je parierais pour plufrapper le dernier coup; Madame,s'cria-t-ilj vous avez fait appel au matre sieurs minutes!, t H tait seul de son avis en ce moment. La svrit de de toutes choses, Djeuvous rpond : je le vois, je le sns.en vous qui combat les suggestions madame de Gonzague semblait intempestive et mme Votre bon angoest du mal. Madame, ne repoussez pas le bonheur.aprs vos dnature. Pendant qu'elle parlait, un petit brait se fit sa droite, longues souffrances si noblement supportes; madame;comme si l porte voisine tournait doucement sur ses oubliez la main qui met dans la vtre un trsor. Je li rclame pas mon salaire > je ne vous demande qu'une gonds.drrire la,draperie. Elle n'y. prit point garde/ \ chose, regardez-la, regardez votre enfant. La voici.bien Gonzague rpondait, joignant les mains, comme si le : tremblante, <la:ivpici toute brise de l'accueil.de sa.mre. doute et t ici uutbiasphme. Ecoutez au dedans de vous-mme, madame, la voix d Oh ! madame, mdajn i est-ce bien votre coeur qui faille vous rpondra. La princesse regarda dona Cruz.

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PAUL FVAL Oh ! que l'oracle tardait ! Piti !... murmura-t-elle enfin en se tournant a demi. La draperie s'agita faiblement. disaient cepen Comment pourrait-elle rpondre?... dant les affids. -.- 1ora Vivante ?... fit Aurore de Caylus interrogeant cle d'une voix brise. Vivante, lui fut-il enfin rpondu. Elle se redressa, radieuse, ivre de joie. Oui, vivante! vivante ! fit-elle avec clat, vivante malgr vous et par la protection de Dieu ! Tout le monde se leva en tumulte. Pendant un instant, l'agitation fut son comble. Les affids parlaient tous la fois et rclamaient' . , . .. . . justice. Au banc des commissaires royaux, on se consultait. Quand je vous disais, rptait le cardinal, quand je vous disais, monsieur le duc !.... Mais .nous ne savons pas tout... et je commence croire qUe madame la princesse n'est point folle ! Au milieu de la confusion gnrale, la voix de la tapis' serie dit : ',.: ! Ce soir, au bal du rgent, on vous dira la devise de Nevers. ; Et je verrai ma fille ? balbutia la princesse prte se trouver mal. Le bruit faible d'une porte qui se refermait se ft entendre encore. Puis plus, rien. Il tait temps. haverny, curieux comme une femme et pris d'un vague soupon, s'tait gliss derrire.le cardinal de Lorraine. Il souleva brusquement la portire. Sous la portire, il n'y avait rien ; mais la princesse poussa un cri touff. C'tait assez. haverny Ouvrit la porte et s'lana dans le corridor. Le corridor tait sombre, car la nuit commenait tomber. haverny ne Vit rien,, sinon, tout au bout de la galerie, la silhouette cahotante du petit bossu aux jambes torses, qui disparut descendant l'escalier tranquillement. haverny se prit rflchir. Le cousin aura vouiu jouer quelque mchant tour au diable, se dit-il, et le diable prend sa revanche. Pendant cela, dans la salle des dlibrations, sur un signe du prsident de Lamoignon, les conseillers avaient . . repris leurs places. Gonzague avait fait sur lui-mme un terrible effort. Il tait calme en apparence. Il salua le conseil, et dit : Messieurs, je rougirais d'ajouter une parole... Dcis'il vous dez, plat, entre madame la princesse et moi. Dlibrons, firent quelques voix. Monsieur de Lamoignon se leva et se couvrit. Prince, dit-il, l'avis des commissaires royaux, aprs avoir entendu monsieur le cardinal pour madame la princesse, est qu'il n'y a point lieu jugement... Puisque "madame de Gonzague sait o est sa fille, qu'elle la prsente... Monsieur de Gonzague reprsentera galement celle qu'il dit tre hritire de Nevers... La preuve crite, dsigne par monsieur le prince, invoque par madame la princesse, cette page enleve au registre de la chapelle de Caylus sera produite et rendra la dcision facile... Nous ajournons, au nom du roi, le conseil trois jours. J'accepte ! repartit Gonzague avec empressement ; j'aurai la preuve ! J'aurai ma fille et j'aurai la preuve, dit pareillement la princesse ; j'accepte. Ls commissaires'royaux levrent aussitt la sance. Quant vous, enfant, pauvre enfant ! dit Gonzague dona Cruz en la remettant aux mains de Peyrolles; j'ai fait ce que j'ai pu... Dieu seul, prsent, peut vous'ren' dre le coeur de votre mre ! '/ "''"" Dona Cruz rabattit son voile et s'loigna,

Et Gonzague poursuivit avec entranement: Maintenant que vous l'avez vue, au nom du Dieu vivant ! je vous le demande, n'est-ce pas l votre fille ? La princesse ne rpondit pas tout de suite. Involontairement, elle se tourna demi vers la draperie. La voix, distincte pour elle seule, ne pronona qu'un ' mot : Non. Non ! rpta la princesse avec force. Et son regard rsolu fit le tour de l'assemble. Elle n'avait plus peur. Quel que ft ce mystrieux conseiller qui tait l derrire la draperie, elle avait confiance en lui, car il combattait Gonzague. Et d'ailleurs il accomplissait la muette promesse du livre d'heures. Il avait dit : J'y suis; il venait avec.la devise de Nevers. Mille exclamations cependant se croisaient dans la salle. L'indignation d'Oriol et compagnie ne connaissait plus de bornes. C'en est trop ! dit Gonzague en apaisant de la main le zle trop bruyant du bataillon sacr ; la patience humaine a des bornes. Je m'adresserai une dernire fois madame la princesse, et je lui dirai : Il faut de bonnes raisons, des raisons graves et fortes pour repousser la vrit vidente. -! Hlas ! soupira le bon cardinal, ce sont mes propres paroles!... mais quand ces dames se sont mis quelque chose en tte... Ces raisons, acheva Gonzague, madame, les avezvous ? ' Oui, rpondit la voix mystrieuse. Oui, rpliqua la princesse Son tour. Gonzague tait livide et ses lvres s'agitaient convulsivement. Il sentait qu'il y avait l, au sein mme de cette assemble convoque par lui, une influence hostile mais insaisissable. 11 la sentait, mais il la cherchait en vain. Depuis quelques minutes, tout tait chang dans la personne de la vetive de Nevers. Le marbre, s'tait fait chair. La statue vivait. D'o provenait ce miracle? Le changement s'tait opr au moment mme o la princesse perdue avait invoqu le secours de Dieu. Mais Gonzague ne croyait point Dieu. Il essuya la sueur qui coulait de son front. Avez-vous donc des nouvelles de votre famille ? demanda-t-il, cachant son anxit de son mieux. La princesse garda le silence. Il y a des imposteurs, reprit Gonzague; la fortune de Nevers est une belle proie... vous a-t-on prsent quelque autre jeune fille... Nouveau silence....En vous disant, poursuivit Gonzague:. Celleci est la vritable, on l'a sauve, on l'a leve. Us disent tous cela ! Les plus fins diplomates se laissent entraner. Le prsident de Lamoignon et ses graves assesseurs regardaient maintenant Gonzague avec tonnement. Cache tes griffes, chat-tigre ! murmura haverny. le silence de la voix Assurment, mystrieuse tait souverainement habile. Tant qu'elle ne parlait point, cette voix, la princesse ne pouvait rpondre, et Gonzague furieux perdait la prudence. Au milieu de sa face ple, on voyait ses yeux brlaiis et sanglans. Elle est l, entre ses dents serres; poursuivit-il toute prte paratre... on vous l'a affirm, n'est-ce pas, madame ? rivante... rpondez !.-.. vivante ?... La princesse s'appuya d'une main au bras de son fauteuil. Elle chancelait. Elle et donn deux ans de sa vie pour soulever cette draperie derrire laquelle tait l'oracle, muet dsormais. Rpondez ! rpondez ! fit Gonzague. Elles juges eux-mmes rptaient : Madame, rpondez ! Aurore de Caylus coutait. Sa poitrine n'avait plus de souffle.

LE BOSSU.

261

Mais avant de passer le seuil, elle se ravisa tout coup. Elle s'lana vers la princesse. Madame ! s'cria-t-elle en prenant sa main qu'elle baisa, que vous soyez ou non ma mre, je vous respecte et je vous aime. La princesse sourit et effleura son front de ses lvres. Tu n'es pas complice, enfant, dit-elle, j'ai vu cela ; je ne t'en veux point... Moi aussi, je t'aime. Peyrolles entrana dona Cruz. Toute cette noble foule qui nagure remplissait l'hmicycle s'tait coule. Le jour baissait rapidement. Gonzague, qui venait de reconduire les juges royaux, rentra comme la princesse allait sortir entoure de ses femmes. Sur un geste imprieux qu'il fit, elles s'cartrent. Gonzague s'approcha de la princesse, et, avec ses grands airs de courtoisie qu'il ne quittait jamais, il se pencha jusqu' sa main pour la baiser. Madame, lui dit-il ensuite d'un ton lger, c'est donc la guerre dclare entre nous? Je n'ai garde d'attaquer, monsieur, rpondit Aurore de Caylus ; je me dfends. En tte tte, reprit Gonzague, qui avait peine cacher sous sa froideur polie la rage qu'il avait dans le coeur, nous ne discuterons point, s'il vous plat : je tiens vous pargner cette inutile fatigue... Mais vous avez donc de mystrieux protecteurs, madame? J'ai la bont du ciel, monsieur, qui est l'appui des mres. Gonzague eut un sourire. Giraud, dit la princesse sa suivante Madeleine, faites qu'on prpare ma litire! Y a-t-il donc office du soir la paroisse Saint-Ma? demanda Gonzague tonn. gloire Je ne sais, monsieur, rpondit la princesse avec calme; ce n'est pas la paroisse Saint-Magloire que je me rends. Flicit, vous atteindrez mes crins. Vos diamans, madame! fit le prince avec raillerie; la cour, qui vous regrette depuis si longtemps, va-t-elle jouir enfin du bonheur de vour revoir? Je vais ce soir au bal du rgent, dit-elle. Pour le coup Gonzague demeura stupfait. Vous! vous! balbutia-t-il; Elle se redressa si belle et si hautaine que Gonzague baissa les yeux malgr lui. Moi! rpondit-elle. Et en prenant le pas sur. ses femmes pour sortir : Mon deuil est fini d'aujourd'hui, monsieur l prince... faites ce que vous voudrez contre moi, je n'ai plus peur de vous.

XI

OC

LE

BOSSU

SE

FAIT

INVITER

AD

BAL

DE

LA

COUR.

Gonzague demeura un instant immobile regarder sa |, ji femme qui traversait la galerie pour rentrer dans son ap..''" ('( partement. C'est une rsurrection, pensa-t-il ; j'ai pourtant bien \: '.:. jou cette grande partie... Pourquoi l'aije perdue? Evi\ demment elle avait un dessous de cartes... Gonzague, vous n'avez pas tout vu... il y a quelque chose qui vous '., chappe. Il se prit parcourir la chambre grands nous n'avons pas une pas. En tous cas, poursuivit-il, ,, minute perdre... Que veut-elle faire au bal du PalaisRoyal?... Parler monsieur le rgent?... videmment, elle sait o est sa fille... moi le Et , aussi, je sais, s'inleen ouvrant ses tablettes ; en. ceci du. moins-le \ rmpit-il f hasard m'a servi. Il frappa sur un timbre'et dit au d''" accourut. Monsieur, de PeyrollesI.'.. qu'on mestique ' m'envoie qui sur-le-champ monsieur de Peyrolles ! Le domestique sortit. Gonzague reprit sa promenade solitaire;

en revenant sa premire pense, il dit : Elle a un auxiliaire nouveau... est cach derrire la Quelqu'un toile... Prince, s'cria Peyrolles en entrant, je puis enfin vous parler... Mauvaises nouvelles!... En s'en allant, le cardinal de Bissy disait aux commissaires royaux : Il y a l-dessous quelque mystre d'iniquit... Laisse dire le cardinal, fit Gonzague. Dona Cruz est en rvolte... On lui a fait jouer, pleine dit-elle, un rle indigne... Elle veut quitter Paris. Laisse faire dona Cruz... et tche de m'couter. Pas avant de vous avoir appris ce qui se passe... Lagardre est Paris. Bah!... je m'en doutais; depuis quand ? Depuis hier pour le moins. La princesse a d le voir, pensa Gonzague. Puis il ajouta : Comment sais-tu cela ? Peyrolles baissa la voix et rpondit : monSaldagne etFanza sont morts.Manifestement, sieur de Gonzague ne s'attendait point cela. Les muscles de sa face tressaillirent,et il eut comme un blouissement. Ce fut l'affaire d'une seconde. Quand Peyrolles releva les yeux sur lui, il tait remis dj. Deux d'un coupl fit-il; c'est le diable que cet homme-l ! Peyrolles tremblait. Et o a-t-on retrouv leurs cadavres? demanda Gonzague. Dans la ruelle qui longe le jardin de votre petite maison. Ensemble? Saldagne contre la porte... Fanza quinze pas de l... Saldagne est mort d'un coup de pointe... L, n'est-ce pas? fit Gonzague en plaant son doigt entre ses deux sourcils. Peyrolles fit le mme geste et rpta : '. L !... Fanza est tomb frapp la mme place et du mme coup. Et pas d'autre blessure? Pas d'autre... La botte de Nevers est toujours mortelle. Gonzague disposa les dentelles de son jabot devant une glace. C'est bien, dit-il. Monsieur le chevalier de Lagardre se fait inscrire deux fois ma porte... Je suis content qu'il soit Paris... nous allons le faire pendre. ' La corde qui tranglera celui-l... commena Peyrolles. N'est pas encore file, n'est-ce pas?... Je crois que si... Tudieu ! pense donc, ami Peyrolles,.. il est grand temps, nous ne sommes plus que quatre. Oui, fit le factotum en frissonnant, il est grand temps, -:- Deux bouches, reprit Gonzague en rebouclant son ceinturon : nous deux d'un coup... de l'autre, ces deux . pauvres diables... Cocardasse et Passepoil ? interrompit Peyrolles. Ils ont peur de Lagardre. Us sont donc comme toi.... C'est gal, nous n'avons pas le choix... Va me les chercher ! va !Monsieur de Peyrolles se dirigea vers l'office. Gonzague pensait : Je disais bien qu'il fallait agir... agir tout de suite... Voici une nuit qui verra d'tranges choses ! , Et vite ! dit Peyrolles en arrivant l'office, monseigneur a besoin de vous. Cocardasse et Passepoil avaient dn depuis midi jusqu' la brune. C'taient deux hroques estomacs. Cocardasse tait rouge comme le restant du vin oubli dans son verre ; Passepoil avait le teint tout blme. La bouteille produit ce double rsultat, suivant le temprament des preneurs. ... Mais, au point de vue des oreilles, le vin n'a pas deux manires d'agir : Cocardasse et Passepoil n'taient pas plus endurans l'un que l'autre aprs boire. D'ailleurs, le temps d'tre humbles tait pass. On les avait habills de neuf de la tte aux pieds; ils avaient de

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PAUL FVAL: d'une infnigrice savait bien, car ses yeux brillaient d as-^ extraordinaire, toute sa physinorii tait change A l vue- d' Gonzague et de!son me damne causant deux pas de lui, le bossu se rejeta vivement en arrire, d la porto. puis il mit son oreille Sil'ouverture Voici ce que ct'abor'd il entendt :'-..-' tres" du. crayon Peyrolles plit p'iWniht ls- mots ... ... ., par son matre. Ru'e duGlntfe..-.- disait-il, ' jui'' fille nomme Aurore.-.-; Vous eussiez t effraye de l'expression' que prit l vi^sage d bossu. Un f soinbf' s'llmin; dans ses yeux. Il sait c ! pensa-t-il. Gohriiehitst-il cM? ^ Vous cbnprenz ? dit Gfpnz'g'. . , Oui;.'.' juGoniprerds,- rpondit Pyrblls c'est del chance! ...... , _ Ls monsieur gens d n' sot rtr toile,' reprit de Gonzague. O nittra-t-o'n " jtfie fille. Au pavillon de dona Cruz. L bossu s6:toucha le'-front; Lgifan! niais ll-rrtrn''..:; comihrfh'ufa-t-it; ment a-t-ll pu Savoir? ..... ; ..... ^ If faudra tout simplement 'enlfrf... disait en' d moment Peyrolles. _ _ Pas d'clat, 'rpartit Gonzague ; nous n'e sdiiiniS pas. en' p'ostip de nous faire ds affairs...- De la.ruse... d Pdrss!c'est ton fPrt,ni Peyro'lis.- Je ne m'adresserais pas toi s'il y avait des coups donner o recevoir... Ntr homidoit habiter ett' maison, j'en ferais l gageure. ... . Lgataer'! mrmr ie factfuh avec un visible ffroiV Tune l'affronteras; pas, cemtm'fe. L premire clis, c'est de savoir s'il est absent, et je' parlerais Bien qu'il est absent ! cette heure'. Il aimait boire autrefois. _ S'il est absent, voici un plan tout siriipl : lu vas prendre cette cari.' -..,-..... Gonzague mit dans la mfi de sii fto'tum Une des deux cartes d'invitation au bal du rgent, rserves pour. Saldagne et Fanza. i procureras, pdursuivif-i, une toilett' de Bal fi'che et gairit;, pareille' celle que j'ai Commande1 pour dona Cruz.- Tu auras une litire toute prt dtl rue du Chantre, et tu te prsenteras chez la jin' fille' au nom de Lagardre lui-mme. C'est jouer sa vie pair ou non, dit monsieur de Peyrolles. Allons donc ! rien que la vue de la robe et des bijoux la rendra folle ; tu n'auras qu'un mol dire : Lagardre vous envoie ceci et vous attend. -p- Mauvais expdient! dit une voix- aigrelette entre eur deux, la jeune fille ne bougera pas. Peyrolles sauta de ct, Gonzague mit la main son pe. As pas pur I fil de loin Cocardasse ; vois donc, frre Passepoil, vois donc ce petit homme. . Ah ! rpondit Passepoil, si la nature.m'avait disgraci.ainsi, et qu'il fallt renoncer i'espoir" de plaire aux belles, j'attenterais, ins. propres jours. Peyrolles se prit rire, domine tous les poltrons qui ont eu grand'p'f.... " sope II dit Jphas! s'cia-t-il. . . Encore cette crature ! fit Gonzague avec humeur. Eh louant l niche d mon chien, cfojs'-lu avoir clii le droit d parcourir mon htel? Que vins-t faireic Et vUS, demanda .effrontment -l bossu, qu'alezvotis faire l-bas? . ./' C'tait l un adversaire selon l coeur de Gonzague. Mohs "Esope! dit-il eh se campant, nous allons vous' apprendre, sance tenante, le danger que l'on court se hilt des affaires d'au trui,

n'avaient superbs bottes de rencon'fre, et des feutrs qui chci que trois fois. t ' retaps Les chausses.et les pourpoints taient dignes de ces . brillansaccessoires. ..... h donc! mon bon, fit Cocardasse, je cros que 6e maraud,-c'est 'nous Cfu'il s'adresse. Si je pensais que ce fquiri... ripostai-le tendre Ainble en saisissant une cruche deux main's. Sois calme ! ma caillou, reprit l Gascon; je te" le donne... mais,- bagass! ne casse pas l faence. Il avait f pris monsieur de Peyrolles par une oreille, ,t avait envoy pirouettant Passepoil. Passepoil l saisit par l'autre oreille et le renvoya son ancien patron'. Monsieur d Peyrolles fit ainsi dni ou trois fois le' voyag, puis Cocardasse junior lui dit, avec cette gravit de casseurs d'assiettes : Mon doux nii, vous avez oubli un ristant que vous aviez affaire ' des gtilslionimes :"tchez dornavant de vous en souvenir ! ..'.... Voil ! app'j le gros Normand, selon son ancienne ibitude. Puis tous deux' se levrent, tandis que nionsieur de Peyrolles rparait d. son mieux ls dsordres d sa toilette. : Les deux coquins s'ont ivres, grmniel-t-il. h donc! fit Gpcr'd'ss,je crois que i pcar parl. J'en ai comme une vague ide, repartit Passepoil. Il s'avnrnt tti deux, Pui droite', l'autre gauche, pour apprhender de nouveau le factotum aux oreilles'; mais celui-ci prit la fuite prudemment, et rejoignit Gonzague siis se varitr fi sa msaventure. ... lui ces bravs ordonna de ne Gonzague point parler this de la fin mah'rus de Sldgn' et de Fanza. Cela tait superflu, monsieur de Peyrolles n'avait udn envie de lier conversation avec Cocardasse et Passepoil. On ls vit arriver ('instant d'aprs, annoncs par un terrible bruit de ferraille; ils avaient le feutr a la diable, les chausses dbrailles, du vhi tout le long de i chemise : bref; unebell et bon ne tenue de coup'-j arrts". Ils entrrent, en se pavanant, le manteau retrouss par' i'p : Cocafds toujours sup'rb, Psspl toujours gauche et irrprochable de laideur. Salue, mon bon,- dit l Gascon,-'t remercie rhonselgn'r'. Assez ! fit Gmizagu en .ls regardant d travers'. Ils restrent aussitt rhmdbiis. Avec ces vailins, l'homme qui paye peut tout se permettre. tes-vou's ferms sur vos jambes,-demanda Gonzague. J'ai bu seulement un verre devin S l sant' de monseigneur, rpondit effrontment Cocardasse..Cpd'biu ! pour la sobrit je lie connais pas nion pareil... Il dit vrai, monseigneur, pronona timidement Passepoil. car je esrpase-;.-;je n'ai bu que d l' r'du'gie. Mh b'olij fit Ccar'dsiii'regardant svfhienf; tu as bu comme moi, ni plus, ni moins.-;.* As j^s pur ! je l'engage fie jamais fausser la vrit devant moi... le mensonge me rend malade ! Vos rapires sont-elles toujours bonnes ? 'demanda encore Gonzague. Meilleures, reprit le Gascon; Et bien au service de monseigneur ; ajouta le Normand, qui fit la rvrence. C'est bon ! dit Gonzague. Et il.tourna, le dos, taudis que nos deux inis i saluaient par derrire. ; C't couq'in, murmura Cocardasse, il sait parler aux homriis d'epe ! Gonzague avait fait signe Pyfiles d'ppdcher; Tous deux taient remonts jusqu'au fond de l salle, prs de la porte de sortie. Gonzague venait de'dchirer la page de ses tablettes o il avait inscrit'lesrehseignmhs donnes par dona Cruz. Au moment o il remettait ce papier au factotum, le visage htroclite du bossu se montra derrire les battns de la porte entre-bille. Personne ne l voyait, et il le

LE BOSSU.

2G3

Un seul : il a H en frappera frapp hier deux coups; jGonzague regardai); ,dj du ct des deux braves. ' deux demain! t,ant pis pour sope ndit Jonas, il s'tait avis d'couPeyrolles frissonna de la tte aux pieds. Gonzague djj : ter iaux portes I Il y a de bonnes prisons dans les caveaux de mon Mais, ce moment, l'attention dp Gonzague fut dhtel! tpurnp par la conduite bizarre .et vraiment audacieuse du Le bossu ne prit point garde son air menaant et rpetit.homme, qui prit sans faon des mains de Peyrolles la carte d'invitation pondit ; qu'on venait d lui remettre. Terrain '. Que fais-tu, drle ? s'cria .Gonzague. perdu... Faites-y des cases, et vous les louerez aux marchands de vin..' Le bossu tirait .paisiblement (je sa poche sa plume pt J'ai ide son critoire. que Ui es un espion. ,-rr II est fou! dit Peyrolles, Pauvre ide... L'homme en question n'a pas un cu vaillant, et vous tes riche a millions. Voulez-yous que je _P;as'fa,nt!pas tant !"fit Esope Jll, -qui miJ U genou en terre et s'installa le plus commodment qu'il put pour vous le livre ? crire. Gonzague ouvrit de grands yeux. Donnez-moi cette carte, reprit sope II en montrant Il traa rapidement ' quelques mots au dos dp la carte la dernire invitation d'invitation.. que Gonzague tenait encore la Lisez ! fit-il d'un accent de main. en se reler triomplje Qu'en ferais-tu ? yant, J'en ferais bon usage... Je la donnerais l'homme... l .tendit le papier Gon_zague. Celui-ci lut : et l'homme tiendrait la promesse que je vous fais ici en son nom... Il irait au bal de monsieur le rgent. . ,Chre enfant, ces parures viennent dp m.pi ; j'ai voulu Vive Dieu I l'ami, s'cria Gonzague, tu dois tre un )> vous faire une surprise. Faites-vous belle ; une litire pi deux laquais, yindrpnt .de nia part pour vous con^ infernal coquin ! Oh ! oh ! .fit le bossu d'un air modeste, il y a plus co.duire'au bal, o je vous attendrai, quin que moi.' HENRI DE LAGARDRE, Pourquoi cette chaleur me servir? Je suis comme cela... trs dvou ceux qui me plaisent. Cocardasse junior et frre Passeppil, placs trop loin Et nous avons l'heur de te plaire? pour entendre, suivaient ,de l'.oeil cette senp et. n'y' ' com Reaucoup. '-..".. prenaient, rien. Et c'est pour nous tmoigner de plus prs ton d" Sandiou! dit le Gascon, nipnseigneur a l'ajr d'un vouement que tu as pay dix mille cus...? hpmnie jqui a la herlue, La niche ? interrompit -TTMais ce petit ossu, repartit le rjfprmand , regarde le bossu ; pas s'il vous plat ! donc s.aflgure ! cette fois comme, la premire, je' soutiens "" spculation, affaire d?or.! =-^ Puis il ajouta en ricanant : Le bossu tait mort, vive le bossu ; Esope lr a gagn un ,que j'ai yu .ces ypux-l qupl.qup pai'J. Cocardasse haussa les .paules. million et demi sous un vieux parapluie... moi, du moins, 7T-Je ne m'occupe .que des hommes aurdpssus de cinq j'ai mon tude. pieds quatre pouces. Gonzague fit signe Cocardasse et Passepoil, .qui s'ap^ S7?Je'n'ai .que cinq pieds tout juste, fit observer pasprocbrent en sonnant le vieux fer. sepoil avec reproche. -rr.-Q.ui sont ceux-l? demanda Jonas. lendit. Cocardasse junior lui }a niain, e,t pronona ces r-r- Des gens qui vont te suivre, si j'accepte tes services. pienvefilantes paroles. Le bossu salua crmonieusement. Une fpis pour toute, ma .caillou, souviens-toi,que iups Serviteur, serviteur, dit-il ; alors refusez mes seren dehors. L'amiti, capdpiou ! est un prisme dp,cristal vices... Mes bons messieurs, ajouta-t-il en s'adressant aux , travers lequel je te vois, tout bjan, tout rose, et plus deux braves, ne prenez pas la peine de dmnager vos dodu que Cupidpn, fils unique de Vnus spr,fani d "'" sein bric--brac; nous ne nous en irons point de compagnie. de l'onde. Cependant... fit Gonzague d'un air de menace. serra la main reconnaissant Passepoil' '"'" ': """" .qu'on, ----lui ten Il n'y apoint de cependant... Diable ! vous connaissez dait. l'homme aussi bien que moi... Il est brusque, excessive^C'tait bien vrai, Gonzague avait l'air d'un hpmn;e ment brusque, on pourrait mme dire brutal. S'il voyait il regardait -sope II dit Jonas frapp dp stupfaction, derrire moi ces tournures de gibier dp potence... avec une sorte d'effroi. ' .Parp! fit Cocardasse indign, -r Qiie veut dire cela ? nmrniura-i-U. Peut-on manquer ainsi de politesse? ajouta frre ,-^r JCela veut dire, rpliqua le bossu bonnement, qu'avec Passepoil. ce mot id'crit (a. jeune fille aura confiance? Jp prtends agir seul ou -Tu as donc dpyin notre dessein? pepas agir du tput? acheva -r J'ai .compris .que vous vouliez avoir la jeune fille, sope II d'un jon premptoire. Et sais-tu ce qu'on Gonzague et Ppyrpiles sp consultaient. risque surprendre certains" se? '" Tu tiens donc ton dos? fit le premier en raillant. crpts? Le bossu salua et rpondit : rr On risque de gagnpr gros, rpondit le. tpssu qui se Comme ces braves leurs rouillardes ; c'est mon frptta les niai-ns.. Gonzague et Peyrolles changrent un regard. gagne-pain. MpiSj fit Gonzague voix basse, .-cettecriture... Il nie rpond de toi, pronona Gonzague en le rerr r-r J'ai mes petits taens, repartit Esope -II ; je vous ga; gardant fixement. Tu m'entends : sers-moi fidlement, et rantis l'imitation tu seras rcompens; au cas contraire... Quand une fois je connais parfaite... '.criturp 4'up homme. Il n'acheva pas et lui prsenta la carte. Le bossu la prit Oui-d ! cela et se dirigea vers la porte reculons. peut te mener loin!... et l'homme... -r-Qh ! l'homme, interronypit le bossu en riant, il est trop Il saluait de trois pas en trois pas et disait : La confiance de monseigneur m'honore,.. Cette i grand et je suis trop petit; je ne peux pas le contrefaire. nuit, r-r- Le connais-tu ! moi. entendra de monseigneur parler Assez bien. Et comme, sur un signe sournois de Gonzague, Cocar .Comment le xonnais-tu ? dasse et Passepoil allaient l'accompagner : Relations d'affaires... Et nos conventions? -r. Doucement, fit-il,.doucement! | Peut-tu nous donner il carta Cocardasse et Passpoil d'une main qu'ils n'eusquelques enseigaemens?

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PAUL FVAL. ces trois Maintenant, la place mme o coulaient et de. la ruisseaux fangeux du Chantre, Pierre-Lescot a sa Bibliothque, un immense htel, conviant l'Europe sur la table de mille couverts, tale ses quatre faades Sainl-Honor aligne, place du Palais-Royal, sur la rue sur la rue du Coq largie, sur la rue de Rivoli allonge. Des fentres de cet htel on voit le Louvre neuf, fils lgitime et ressemblant du vieux Louvre. La lumire et l'air s'pandent partout librement ; la boue s'en est alle on ne sait o, les tripots ont disparu ; la lpre hideuse, soudainement gurie, n'a pas mme laiss de cicatrices. Mais o donc demeurent prsent les brigands et leurs dames? Au dix-huitime sicle, ces trois rues que nous venons de fltrir ddaigneusement taient dj fort laides, mais elles n'taient pas beaucoup plus troites ni plus souilles que la grande rue Saint-Honor, leur voisine. Il y avait sur leurs voies mal paves quelques beaux portails : des htels nobles, et l, parmi les masures. Les habitans de ces rues taient tout pareils aux habitans des carrefours voisins : en gnral de petits bourgeois, merciers, revendeurs ou tailleurs de soupe. Il se rencontrait dans Paris de beaucoup plus vilains endroits. A l'angle de la rue du Chantre et del rue Saint-Honor, s'levait une maison de modeste apparence, proprette et presque neuve. L'entre tait par la rue du Chantre: une petite porte cintre au seuil de laquelle on arrivait par un perron de trois marches. Depuis quelques jours seulement, cette maison tait occupe par une jeune famille dont les allures intriguaient passablement le voisinage curieux. C'tait un homme, un jeune homme, du moins si l'on s'en rapportait la beaut toute juvnile de son visage, au feu de son regard, la richesse de sa chevelure blonde encadrant un front ouvert et pur. Il s'appelait maffre Louis, et ciselait des gardes d'pes. Avec lui demeurait une toute jeune fille, belle et douce comme les anges, dont personne ne savait le nom. On les avait entendus se parler. Ils ne se tutoyaient point et ne vivaient point en poux. Us avaient pour serviteurs une vieille fenime qui ne causait jamais, et un garonnet de seize dix-sept ans qui faisait bien ce qu'il pouvait pour tre discret. La jeune personne ne sortait jamais, au grand jamais, si bien qu'on aurait pu la croire prisonnire, si, toute heure, on n'avait entendu sa voix frache et jolie qui chantait des cantiques ou des chansons. Matre Louis sortait au contraire fort souvent, et rentrait mme assez tard dans la nuit. En ces occasions, il ne passait point par la porte du perron. La maison avait deus entres : la seconde tait par l'escalier de la proprit voisine. C'tait par l que matre Louis revenait en son logis. Depuis qu'ils taient habitans de la maison, aucun tranger n'en avait pass le seuil, sauf un petit bossu figure douce et srieuse, qui entrait et sortait sans mot dire personne, toujours par l'escalier, jamais par le . perron. C'tait une connaissance particulire matre Louis, * sans doute. Les curieux ne l'avaient jamais aperu dans la salle basse o se tenait la jeune fille avec la vieille femme et le garonnet. Avant l'arrive de matre Louis et de sa famille, personne ne se souvenait d'avoir rencontr ce bossu dans le la curiosit gnrale presque quartier. Aussi intriguait-il autant que matre Louis lui-mme, le beau et taciturne ciseleur. Le soir, quand les petits bourgeois du voisinage bavardaient au pas de leurs portes, aprs la tche finie, on tait bien sr que le. bossu et les nouveaux habitans del maison faisaient les frais de l'entretien. et quelle heure Qui taient-ils? d'o venaient-ils? mystrieuse ce matre Louis, qui avait les mains si blanches taillait-il ses gardes d'pe?

sent certes point crue si vigoureuse, salua une dernire fois profondment, et passa le seuil. Cocardasse et Passepoil voulurent le suivre. Il leur jeta la porte sur le nez. Quand ils se remirent sa poursuite, le corridor tait vide. Eh vite! fit monsieur de Gonzague en s'adressant Peyrolles; que la maison de la rue du 'Chantre soit cerne dans une demi-heure, et le reste comme il a t convenu. Dans la rue Quincampoix, dserte cette heure, le bossu s'en allait trottinant. Les fonds taient en baisse, murmurait-il. Du diable si je savais o prendre nos cartes d'entre et la toilette de bal !

TROISIEME

PARTIE

LES MMOIRES D'AURORE

LA. MAISON

AUX

DEUX

ENTREES.

C'tait dans cette troite et vieille rue-du Chantre, qui nagure salissait encore les abords du Palais-Royal. Elles taient trois, ces ruelles qui allaient de la rue SaintHonor la montagne du Louvre : la rue Pierre-Lescot, la rue de la Bibliothque et la rue du Chantre ; toutes les trois noires, humides, mal hantes ; toutes les trois insultant aux splendeurs de ce Paris central, tonn de ne pouvoir gurir cette lpre honteuse qui lui faisait une tache en plein visage. De temps en temps, de nos jours surtout, on entendait dire : Un crime s'est commis l-bas, dans les profondeurs de cette nuit que le soleil lui-mme ne perait qu'aux beaux jours de l't. Tantt c'tait une prtresse de la Vnus boueuse assomme par des brigands en goguette. Tantt c'tait quelque pauvre bourgeois de province dont le cadavre nu se retrouvait scell dans un vieux ;_mur. --',- Cela faisait horreur et dgot. L'odeur ignoble de ces -]tripots venait jusque sous les fentres de ce charmant ;| palais, demeure des cardinaux, des princes et des rois. r*Mais la pudeur du Palais-Royal lui-mme date-t-elle de' si loin? Et nos pres ne nous ont-ils pas dit ce qui se passait dans les galeries de bois et dans les galeries de pierre ? Maintenant, le Palais-Royal est un bien honnte carr de maonnerie. Les galeries de bois ne sont plus. Les autres galeries forment la promenade la plus sage du monde entier. Paris n'y vient jamais. Tous les parapluies des dpartemens s'y donnent rendez-vous. Mais, dans les restaurans prix fixe qui foisonnent aux tages suprieurs, les oncles de Quimper ou de Carpentras se piaisent encore rappeler les tranges moeurs du Palais-Royal de l'empire et de la restauration. L'eau leur vient la bouche, ces oncles, tandis que les nices timides dvorent le somptueux festin deux francs, en faisant mine de ne point couter.

LE BOSSU.

265

La maison tait ainsi amnage : une grande salle basse avec la petite cuisine droite, sur la cour, et la chambre sa croise sur la rue Saint-Hode la jeune fille.ouvrant nor ; dans la cuisine, deux soupentes, une pour la vieille Franoise Berrichon, l'autre pour Jean-Marie Berrichon, son petit-fils. Tout ce rez-de-chausse n'avait qu'une sortie : la porte du perron. Mais, au fond de la salle basse, tout contre la cuisine, tait adoss un escalier vis qui montait l'tage suprieur. L'tage suprieur tait compos de deux, chambres : celle de'matre Louis, qui s'ouvrait sur l'escalier, et une autre qui n'avait ni issue ni destination connue. Cette deuxime chambre tait constamment ferme clef. Ni la vieille Franoise, ni Berrichon, ni mme la charmante jeune fille, n'avaient pu obtenir la permission d'y entrer. ' A cet gard, matre Louis, le plus doux des hommes, se montrait d'une-rigueur inflexible. La jeune fille, cependant, et bien voulu savoir ce qu'il y avait derrire cette porte close ; Franoise Berrichon en mourait d'envie, bien que ce ft une femme discrte et prudente. Quant au petit Jean-Marie, il aurait donn deux doigts . de sa main pour mettre seulement son oeil la serrure. Mais la serrure avait par derrire une plaque qui interceptait le regard. Une seule crature humaine partageait, au sujet de cette chambre, le secret si bien gard de matre Louis : c'tait le bossu. On avait vu le bossu entrer dans la chambre et en sortir. Mais-comme tout ce qui se rapportait ce mystre devait tre inexplicable et bizarre, chaque fois que le bossu rentrait dans la chambre, on en voyait bientt sortir matre Louis. Rciproquement, aprs l'entre de matre Louis, le bossu parfois sortait tout coup. Jamais personne n'avait vu runis ces deux amis insparables. Parmi les voisins curieux tait un pote, habitant naturellement le dernier tage de la maison. Ce pote, aprs 1 avoir mis son esprit la torture, expliqua aux commres de la rue du Chantre que, "Rome, les prtresses de Vesta, Ops, Rhe ou Cyble, la bonne desse, fille du Ciel et de 1 la Terre, femme de Saturne et mre des dieux, taient charges d'entretenir un feu sacr qui jamais ne devait s'teindre. En consquence, au dire du pote, ces demoiselles se relayaient : quand l'une veillait au feu, l'autre allait ses affaires. Le bossu et matre Louis devaient trs certainement s avoir fait entre eux quelque pacte analogue. Il y avait lhaut quelque chose qu'on ne pouvait quitter d'une se> conde. Matre Louis et le bossu montaient la garde tour i de rle auprs de ce quelque chose-l. i C'taient deux faons de vestales, sauf le sexe et le bap; tm'e. La version du pote ne fut pas sans avoir du succs. Il f, passait pour tre un peu fou; dsormais on le regarda I comme un parfait idiot. ; Maison ne trouva.point d'explication meilleure que la ii sienne. Le jour mme o avait eu lieu en l'htel de monsieur le i { prince de Gonzague cette solennelle assemble de famille, < vers la brune, la jeune fille qui tenait la maison de matre 5 Louis tait seule dans sa ch ambrette. C'tait une jolie petite pice toute simple, mais o chaI que objet avait son lgance et sa propret recherche. Le i lit, en bois de merisier, s'entourait de rideaux de percale : clatans de blancheur. Dans la ruelle, un petit bnitier pendait, couronn d'un double rameau de buis. Quelques I livres pieux sur des rayons attenant la boiserie, un mtier broder, des chaises, une guitare sur l'une d'elles, LE SICLE. XXII.

la fentre un oiseau mignon dans une cage, tels taient les objets meublant ou ornant cet humble et gracieux rduit. Nous oublions pourtant une table ronde, et sur la table quelques feuilles de papier parses. La jeune fille tait en train d'crire. Vous savez comme elles abusent de leurs yeux, les jeunes folles! laissant courir leur aiguille ou leur plume bien longtemps aprs le jour tomb. On 'n'y voyait presque plus, et la jeune fille crivait encore. Les derniers rayons du jour arrivant par la fentre, dont les rideaux venaient d'tre relevs, clairaient en plein son visage, et nous pouvons dire du moins comme elle tait faite. C'tait une rieuse, une de ces douces filles dont la gaiet rayonne si bien qu'elle suffit toute seule la joie d'une famille. Chacun de ses traits semblait fait pour le plaisir ; son front d'enfant, son nez aux belles narines roses, sa bouche, dont le sourire montrait la parure nacre. Mais ses .yeux rvaient; de grands yeux d'un bleu sombre, dont les cils semblaient une longue frange de soie. Sans le regard pensif de ses beaux yeux, peine lui eussiez-vous donn l'ge d'aimer. Elle tait grande; sa taille tait un peu trop frle. Quand nul ne l'observait, ses poses avaient de chastes et dlicieuses langueurs. tait la douceur, L'expression gnrale de sa-figure mais ii y avait dans sa prunelle, brillant sous l'arc de ses sourcils noirs dessins hardiment, une fiert calme et vaillante. Ses cheveux, noirs aussi, chaud, reflet d'or fauve ; ses cheveux longs et riches, si longs qu'on et dit parfois que sa tte s'inclinait sous leur poids, ondulaient en masses larges sur son cou et sur ses paules, faisant son adorable beaut un cadre et une aurole. Il y en a qui doivent tre aimes ardemment, mais un seul jour ; il y en a d'autres qu'on chrit longtemps d'une tranquille tendresse. Celle-ci devait tre aime passionnment et toujours. Elle tait ange, mais surtout femme. Son nom, que les voisins ignoraient, et que dame Franoise et Jean-Marie Berrichon avaient dfense de prononcer depuis l'arrive Paris, tait Aurore. Nom prtentieux et sot pour une belle demoiselle des salons, nom grotesque pour une fille mains rouges ou pour une tante dont la voix chevrote, nom ravissant pour colles qui peuvent l'enlacer comme une fleur de plus leur diadme de chre posie. Les noms sont comme les parures, qui crasent les unes et que les autres rehaussent. Elle tait l toute seule. Quand l'ombre du crpuscule lui cacha le bout de sa plume, elle cessa d'crire et se mit rver. Les mille bruits de la rue arrivaient jusqu' elle et ne l'veillaient point. Sa belle main blanche tait dans ses cheveux, sa tte s'inclinait, ses yeux regardaient le ciel. C'tait comme une muette prire. Elle souriait -Dieu. Puis, parmi son. sourire, une larme vint, une perle, qui un moment trembla au bord de sa paupire pour rouler ensuite lentement sur le satin de sa joue. Comme il tarde!... murmura-t-elle. Elle rassembla les pages parses sur la. table, et les serra dans une petite cassette qu'elle poussa derrire le chevet de son lit. A demain! dit-elle, comme si elle et pris cong d'un compagnon de chaque jour. Puis elle ferma sa fentre et prit sa guitare, dont elle tira quelques accords au hasard. Elle attendait. elle avait relu toutes ces pages enfermes Aujourd'hui, maintenant dans la cassette. Hlas ! elle avait le temps de lire. Ces pages contenaient son histoire, ce qu'elle savait de son histoire.
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PAUL FVAL. Il y a une brume autour de tout cela. Mon ami doit tout savoir ; mais, quand je l'interroge sur mon enfance, il sourit tristement et se tait. Je me vois pour la premire fois distinctement habille en petit garon, dans les Pyrnes espagnoles. Je menais patre les chvres d'un quntero montagnard qui nous donnait sans doute l'hospitalit. Mon ami tait malade, et j'entendais dire souvent qu'il mourrait. Je l'appelais alors mon pre. Quand je revenais le soir, il me faisait mettre genoux" prs de son lit, joignait lui-mme mes petites mains, et me disait en franais : Aurore, prie le hon Dieu que je vive. Une nuit, Il se conle prtre vint lui apporter l'extrme-onction. fessa et pleura. Il croyait que je n'entendais pas ; il dit : Voil ma pauvre petite fille qui va rester seule ! Songez Dieu, mon fils! exhortait le prtre, Oui, mon pre... oh ! oui, je songe Dieu... Dieu est bon; je ne m'inquite point de moi... Mais ma pauvre petite fille qui va rester seule sur la ferre... Serait-ce un grand pch, mon pre, que de l'emmener avec moi ? La tuer ! se rcria le prtre avec pouvante ; mon fils, vous avez le dlire! Il secoua la tte et ne rpondit point. Moi je m'approchai tout doucement. Ami Henri, dis-rje en le regardant fixement (et si vous saviez, ma mre, comme sa pauvre figure tait maigre et hve)', ami Henri, je n'ai pas peur de mourir et je veux bien aller avec toi au cimetire. Il me prit dans ses bras qui brlaient la fivre. Et je me souviens qu'il rptait : La laisser seule ! la laisser toute seule !... Il s'endormit, me tenant toujours dans ses bras. On voulait m'arracber de l, mais il et fallu me tuer... Je pensais : S'il s'en va, on m'emportera avec lui... Au bout de quelques heures, il s'veilla. J'tais baW gne de sa sueur. - Je suis sauv, *? difc-il. Et, me voyant serre contre lui, il ajouta : Beau petit ange, c'est toi qui m'as guri!... ... Je ne l'avais jamais bien regard. Un jour, je lo vis beau comme il est et comme je le vois toujours-de-i puis. Nous avions quitt la ferme du quintero pour aller un peu plus avant dans le pays. Mon ami avait repris ses forces et travaillait aux champs comme un manoeuvre. J'ai su depuis que c'tait pour me nourrir. C'tait dans une riche alqueria des environs de Venasque. Le matre cultivait la terre et vendait pu outre boire aux contrebandiers. Mon ami m'avait bien recommand de ne point sortir du' petit enclos qui tait derrire la maison, et de ne jamais entrer dans la salle commune. Mais, un soir, des seigneurs vinrent manger l'alqueria, des seigneurs qui arrivaient de France. , J'tais jouer avec les enfans du matre dans le clos Des enfans voulurent voir les seigneurs, je les suivis tourdiment. Ils taient deux table, entours de valets et de gens d'armes : sept en tout. Celui qui commandait aux autres fit un signe son Tous deux me regardrent. Le premier seicompagnon. gneur m'appela et me caressa, tandis que l'autre allait parler tout bas au matre de la mtairie. Quand il revint, je l'entendis qui disait : C'est elle ! A cheval I commanda le grand seigneur. En mme temps, il jeta au matre de l'alqueria une bourse pleine d'or. A moi, il me dit : Viens jusqu'aux champs, petite, viens chercher ton pre. Le voir un instant plutt, moi, je ne demandais pas mieux. Je montai bravement en croupe derrire un dos gentilshommes.

L'hisloire de ses impressions, de ses sentiniens, de son coeur. du Pourquoi avait-elle crit cela? Les premires lignes manuscrit rpondaient cette question. Aurore disait : Je commence d'crire un soir o je suis seule, aprs avoir attendu tout le jour. Ceci n'est point pour lui. C'est la premire chose que je fais qui ne lui soit point destine. Je ne voudrais pas qu'il vt ces pages o je parlerai de lui sans cesse, o je ne parlerai que de lui. Pourquoi? Je ne sais pourquoi : j'aurais.peine le dire. Elles sont heureuses, celles qui ont des compagnes qui confier le trop plein de leur me : peine et bonheur. Mais je n'ai point d'amie; je suis seule, toute seule ; je. n'ai que lui. Quand je le vois, je deviens muette. Que lui dirais-je? Il ne me demande rien. Et pourtant ce n'est pas pour moi que je prends la plume. Je n'crirais pas si je n'avais l'espoir d'tre lue, sinon de mon vivant, au moins aprs nia mort. Je crois que je mourrai bien jeune. Je ne le souhaite pas : Dieu me garde de le craindre! Si je mourais, il me regretterait. Moi, je le regrette^ rais, mme au ciel. Mais, d'en haut, je verrais peut-tre le dedans de son coeur. Quand cette ide me vient, je voudrais mourir. Il m'a dit que mon pre tait mort. Ma mre doit vivre. Ma mre, j'cris pour vous. Mon coeur est lui tout entier, mais il est tout vous aussi. Je voudrais demander ceux qui le savent le mystre de cette double tendresse. Avons-nous deux coeurs? J'cris pour vous. Il me semble qu' vous je ne cacherais rien, et que j'aimerais vous montrer les plus secrets replis de mon me. Me ttomp-je? Une mre n'estelle pas l'mie qui doit tout savoir, le mdecin qui peut tout gurir ? Je vis une fois, par la fentre ouverte d'une maison, une jeune fille agenouille devant une femme la beaut douce et grave. L'enfant pleurait, mais c'taient de bonnes larmes ; la mre, mue et souriante, se penchait pour baiser ses cheveux. Oh ! le divin bonheur, ma mre ! je crois sentir votre baiser sur mon front. Vous aussi, vous devez tre bien douce et bien belle ! Vous aussi vous devez savoir consoler en souriant! Ce tableau est toujours dans mes rves. J'envie les larmes de la jeune fille. Ma mre, si j'tais entre vous et lui, que pourrait me donner le ciel? Moi, je ne me suis agenouille jamais que devant un prtre. La parole d'un prtre fait du bien, mais c'est par la bouche des mres que parle la voix de Dieu. M'attendez-vous, me cherchez-vous, me regrettezvous ? Suis-je dans vos prires du matin et du soir? Me voyez-vous, vous aussi, dans vos songes? Il me semble, quand je pense vous, que vous devez pensera moi.Parfois, mon coeur vous parle; m'entendezvous? Si Dieu m'accorde jamais ce grand bonheur de vous voir, ma mre, ma mre chrie, je vous demanderai s'il n'tait pas des instans o votre coeur tressaillait sans motif. Je vous dirai : C'est que vous entendiez le cri de mon coeur, manire!... ... Je suis ne en France; oh ne m'a pas dit o. Je ne sais pas mon ge au juste, mais je dois avoir aux environs de vingt ans. Est-ce rve, est-ce ralit ? Ce souvenir, si c'en est un, est si lointain et si vague! Je crois me rappeler parfois une femme au visage anglique, qui penchait son sourire au-dessus de mon berceau. Etait-ce vous, ma mre ? ... Puis, dans les tnbres, un grand bruit de bataille Peut-tre la nuit de fivre d'un enfant.., Quelqu'un me portait dans ses bras. Une voix de tonnerre me fit trembler. Nous courmes dans l'obscurit J'avais froid...

LE BOSSU.

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mon La route pour aller aux champs o travaillait pre, je ne la savais pas. Pendant une demi-heure, j'allai, riant, chantant, me balanant au trot du grand cheval. Ttais heureuse comme une reine ! Puis, -je demandai : bientt auprs de mon ami ? T<-Arriverons-nous r-Bientt, bientt I r me fut-il rpondu. Et nous allions toujours. Le crpuscule du soir venait. J'eus peur. Je voulus descendre dp cheval. Le grand seigneur commanda-: Au galop 1 i Et l'homme qui me tenait me mit ^sa main sur la bouche pour touffer mes cris. Mais tout coup, travers champs, nous vmes accourir un cavalier qui fendait l'espace comme un tourbillon* Il tait sur un cheval de labour, sans selle ni bride ; ses cheveux allaient au vent avec ies lambeaux de sa chemise dchire, La route tournait autour d'un bois taillis, coup par une rivire ; il avait travers la rivire la nage et coup le taillis, Il arrivait ! il arrivait ! Je ne reconnaissais pas mon pre si doux et si calme, je ne reconnaissais pas mon ami Henri toujours souriant prs de moi. Celui-l tait terrible et beau comme un ciel d'orage. Il arrivait. D'un dernier bond, le cheval franchit le talus de la route et tomba puis. Mon ami tenait la main le soc de sa charrue. Chargez-le ! cria le grand seigneur. Mais mon ami l'avait prvenu. Le soc de charrue, brandi deux mains, avait frapp deux coups. Deux valets-arms d'pes taient tombs par terre et gisaient dans leur sang, Et chaque fois que mon ami frappait, il criait : J'y.suis! j'y suis! Lagardre ! Lagardre ! le. manuscrit L'homme qui me tenait, poursuivait d'Aurore, voulait prendre la fuite, mais mon ami ne l'avait pas perdu de vue. Il l'atteignit en passant pardessus les corps des deux valets, et l'assomma d'un coup de soc. Je ne m'vanouis pas, ma mre. Plus tard, je n'aurais pas t aussi brave, peut-tre. Mais pendant toute cette terrible bagarre, je tins mes yeux grands ouverts, agitant mes petites mains tant que je pouvais en criant : Courage, ami Henri .1courage ! courage ! Je ne sais pas si le combat dura plus d'une minute. Au bout de ce temps, il avait enfourch la monture de l'un des morts, et la lanait au galop, me tenant dans ses bras, ... Nous ne retournmes point l'alqueria. Mon ami dit i que le matre l'avait trahi. Et il ajouta : ;, On ne peut se bien cacher que dans une ville. i Nous avions donc nous.cacher. Jamais je n'avais r rflchi cela.-La curiosit s'veillait en moi en mme i temps que le vague dsir de lui tout devoir. Je l'interrogeai ; il me serra dans ses bras en mo disant : Plus tard, plus tard. Puis, avec une nuance de I Es-tu donc fatigue dj de m'appeler ton '.j mlancolie : pre?... Il ne faut pas tre jalouse, ma mre, ma mre i. " chrie. Il a t pour nioi toute la famille : mon pre et f|ina mre. la fois. Ce n'est pas de ta faute : tu n'tais pas l... ; ** Mais quand je me souviens de mon enfance, j'ai les " larmes aux yeux. Il a t bon, il a t tendre, et tes baisers, ma mre, n'auraient pas pu tre plus doux que ses caresses. lui si vaillant! 4 Lui si terrible! Oh ! si tu le voyais, comme tu l'aimerais !.,.

II

SOUVENIRS

D'ENFANCE.

Je n'tais jamais entre dans les murs d'une ville. Quand nous apermes de loin les clochers de Pampelune, je demandai ce que c'tait que cela. Ce sont des glises, me rpondit mon ami. Tu vas voir l beaucoup de monde,.ma petite Aurore : de beaux seigneurs et de belles dames ; mais tu n'auras plus les fleurs du jardin. Je ne regrettai point les fleurs du jardin dans le premier moment. L'ide de voir tant de beaux seigneurs et tant de belles dames me transportait, Nous franchmes les portes. Deux ranges de maisons hautes et sombres nous drobrent la vue du ciel. Avec le peu d'argent qu'il avait, mon ami loua une chambrette. Je fus prisonnire. Dans les montagnes, et aussi l'alqueria, j'avais le grand air et le soleil, les arbres fleuris, les grandes pelouses, et aussi la compagnie des enfans de mon ge. Ici, quatre murs ; au dehors, le long profil des maisons grises avec le morne silence des villes espagnoles ; au dedans, la solitude. Car mon ami Henri sortait ds le matin et ne revenait que le soir. Il rentrait les mains noires et le front en sueur. Il tait triste. Mes caresses seules pouvaient lui rendre son sourire. Nous tions pauvres et nous mangions notre pain dur ; mais il trouvait encore moyen parfois de m'pporter du chocolat, ce rgal espagnol, et d'autres friandises. Ces jours-l, je revoyais son pauvre beau visage heureux et souriant. Aurore, me dit-il un soir, je m'appelle don Luiz Pampelune, et si l'on vient vous demander votre nom, vous rpondrez : Mariquita. Je ne savais que ce nom d'Henri qu'on lui avait donn jusqu'alors. Jamais il ne m'a dit lui-mme .qu'il tait le chevalier de Lagardre. Il m'a fallu l'apprendre par hasard. Il m'a fallu deviner aussi ce qu'il avait fait pour moi quand j'tais toute petite. Je pense qu'il voulait me laisser ignorer combien je lui suis redevable. Henri est fait ainsi, ma mre; c'est la noblesse, l'abngation, la gnrosit, la bravoure pousse jusqu' la folie. Il vous suffirait de le voir pour l'aimer presque autant que je l'aime. J'eusse prfr en ce temps-l moins d dlicatesse et plus de complaisance rpondre mes questions. Il changeait de nom : pourquoi ? lui si franc et si hardi ! Une ide me poursuivait ; je me disais sans cesse : C'est pour moi... c'est moi qui fais son malheur. Voici comment je sus quel mtier il faisait Pampelune, et comment j'appris du mme coup le vrai nom qu'il portait jadis en France. Un-soir, vers l'heure o d'ordinaire il rentrait, deux frapprent notre porte. J'tais niettre gentilshommes les assiettes de bois sur la lable. Nous n'avions point de nappe. Je crus que c'tait mon ami Henri. Je courus ouvrir. A la vue de deux inconnus, je reculai pouvante. Personne n'tait encore venu nous voir depuis que nous tions Pampelune. C'taient deux cavaliers hauts sur jambes, maigres, jaunes comme des fivreux, et portant de longues moustaches en crochets aiguiss. Leurs rapires fines et lonle pan de leurs manteaux noirs. L'un gues-relevaient

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PAUL-FVAL. table, sans mot dire, deux ou trois bonnes poignes de les regardait avec quadruples; l'oncle en fit autant. Henri tonnement. Moi, je m'tais cache dans 1alcve.-He) h ' fit l'oncle en remuant le tas d'or, on n'en gagne pas tant que cela, n'est-ce pas, limer des gardes d'epee chez matre Cuenra? Ne vous fchez pas, seigneur cavalier, nous ne sommes pas ici pour surprendre votre secret... Nous ne voulons point savoir pourquoi le brillant Lagardre s'abaisse ce mtier qui gte la blancheur des mains Le neveu et fatigue la poitrine... n'est-ce pas, neveu ? s'inclina gauchement. Nous venons, acheva le verbeux affair de famille. hidalgo, pour vous entretenir d'une J'coute, dit Henri. L'oncle prit un sige et ralluma sa pajita. une simple Une affaire de famille, continua-t-il, affaire de famille... N'est-ce pas, mon neveu?... Il faut donc vous dire, seigneur cavalier, que nous sommes tous braves dans notre maison, comme le Cid, pour ne pas dire davantage... Moi qui vous parle, je rencontrai un jour deux hidalgos de Tolose, en Biscaye... C'taient tous grands et forts lurons... Mais je vous conterai l'anecdote un autre jour... Il ne s'agit pas de moi... il s'agit de mon n'eveu don Sanche... Mon neveu don Sanche courtisait honntement une jolie fille de Salvatierra... Quoiqu'il soil bien fait de sa personne, riche et pas sot, non, la fillette fut longtemps se dcider... Enfin elle prit de l'amour, mais ce fut pour un autre que lui : figurez-vous, seigneur cavalier... N'est-ce pas, mon neveu ? Le taciturne don Sanche fit entendre un grognement approbateur. Vous savez, reprit l'oncle don Miguel, deux coqs pour une poule, c'est bataille! La ville n'est pas grande; nos deux jeunes gens se rencontraient tous les jours. Les ttes s'chauffrent. Mon neveu, bout de patience, leva la main... mais il manqua de promptitude, seigneur cavalier : ce M lui qui reut un soufflet. Or, vous sentez, s'interrompM, un Crencha qui reoit un soufflet !... mort et saig\... n'est-ce pas, mon neveu don Sanche ? il faut du fer pour venger cette injure ! L'oncle Miguel ayant ainsi parl, regarda Henri et de l'oeil d'un air bonhomme et terrible la fois. cligna " Il n'y a que certains Espagnols pour runir Croquemitaine Sancho Pana. Vous ne m'avez pas encore appris ce que voulez de moi, dit Henri.. Deux ou trois fois ses yeux s'taient tourns malgr lui vers l'or tal sur la table. Nous tions si pauvres ! Eh bien ! eh bien ! fit l'oncle Miguel, cela se devine, que diable ! N'est-ce pas, mon neveu don Sanche? Les Crencha n'ont jamais reu de soufflet. C'est la premire fois que cela se voit dans l'histoire. Les Crencha sont des lions, voyez-vous, seigneur cavalier ! et spcialement mon neveu don Sanche ; mais... Il fit une pause aprs ce mais. La figure de mon ami Henri s'claira, tandis que son regard glissait de nouveau sur le tas de quadruples pistoles. Je crois comprendre, ditol, et je suis prt vous servir. A la bonne heure 1 s'cria l'oncle don Miguel; par saint Jacques ! voici un digne cavalier. Le neveu don Sanche, perdant son flegme, se frotla les mains d'un air tout content. Je savais bien que nous allions nous eiitendrel poursuivit l'oncle ; don Ramon n pouvait pas nous tromper... le faquin se nomme don Ramiro Nunez Toriadilla, du hameau de San-Jos... Il est petit, barbu, les paule hautes... Je n'ai pas besoin de savoir tout cela, interrompil Henri. Si fait, si fait !... Diable !... il ne faudrait pas commettre d'erreur!... L'an dernier, j'allai chez le dentiste de Fontarabie, n'est-ce pas, mon neveu don Sanche ? et je lui donnai un doublon pour qu'il m'enlevt une dent dont je

tait vieux et trs bavard ; l'autre tait jeune et taciturne. Bios ! ma belle enfant, me dit le premier ; n'estce pas ici la demeure du seigneur don Henri ? . Non, senor, rpondis-je. Les deux Navarrais se regardrent. Le jeune haussa les paules, et grommela : Don Luiz!.... Don Luiz, sacramento santissimol s'cria le plus g, don Luiz ! c'est don Luiz que je voulais dire. Et comme Entrez don Sanche, mon nej'hsitais rpondre : veu, reprit-il, entrez!... Nous attendrons ici le seigneur don Luiz... Ne vous inquitez pas de nous, conejita Nous voil bien... Asseyez-vous, mon neveu don Sanche... Il est mdiocrement bien log, ce gentilhomme.... mais cela ne nous regarde pas... Allumez-vous Une cigaNon? Ce sera comme rille, mon neveu don Sanche? vous voudrez. Le neveu don Sanche ne rpondait mot. Il avait une figure de deux aunes, et de temps en temps se grattait l'oreille, comme un grand garon fort en peine. L'oncle, qui s'appelait don Miguel, alluma une pajita, et se mit fumer en causant avec une imperturbable volubilit. Je mourais de peur .que mon ami ne me grondt. Quand j'entendis son pas dans l'escalier, je courus sa rencontre; mais l'oncle don Miguel avait les jambes plus longues que moi,' et, du haut de l'escalier : Arrivez donc, seigneur don Luiz ! s'cria-t-il ; mon neveu don Sanche vous attend depuis une demi-heure. ADiosiaDios! enchant de faire votre connaissance... mon neveu don Sanche aussi... Je me nomme don Miguel de la Crencha. Je suis de Santiago, prs de Roncevaux, o Roland le preux fut occis. Mon neveu don Sanche est du mme nom et du mme pays-: c'est le fils de mon frre, don Ramon de la Crencha, alcade mayor de Tudle... Et nous vous baisons bien les mains, seigneur don Luiz, de bon coeur, sainte Trinit ! de bon coeur ! Le neveu don Sanche s'tait lev, mais il ne parlait point. Mon ami s'arrta au haut des marches. Ses sourcils taient froncs, et une expression d'inquitude se montrait sur son visage. Que voulez-vous ? demanda-t-il. Entrez donc! fit l'oncle don Miguel, qui s'effaa courtoisement pour lui livrer passage. Que voulez-vous ? demanda encore Henri. D'abord, je vous prsente mon neveu don Sanche. Par le diable! s'cria Henri en frappant du pied, que voulez-vous ? Il me faisait trembler quand il tait ainsi. L'oncle Miguel recula d'un pas en voyant son visage, mais il se remit bien vite. C'tait un heureux caractre d'hidalgo. Voici ce qui nous amne, rpliqua-t-il, puisque vous n'tes pas en humeur de causer... Notre cousin Carlos de Burgos, qui a suivi l'ambassade de Madrid en l'an vous a reconnu chez Cuena, l'arquatre-vingt-quinze, quebusier. Vous tes le chevalier Henri de Lagardre. Henri plit et baissa les yeux. Je crus qu'il allait dire non. La premire pede l'univers! continua l'oncle Miguel, l'homme qui nul ne rsiste !... Ne niez pas, chevalier, je suis sr de ce que j'avance. Je ne nie pas, dit Henri d'un air sombre; mais senores, il vous en cotera peut-tre cher pour avoir dcouvert mon secret. En mme temps, il alla fermer la porte de l'escalier. . Ce grand escogriffe de don Sanche se mit trembler do tous ses membres. Por Dios ! s'cria l'oncle don Miguel sans se dcela nous cotera concerter, ce que vous voudrez, cavalier ! Nous arrivons chez vous les poches seigneur pleines..' Allons, mon neveu, vidons la boisa! Le neveu don Sanche, dont les longues dents claquaient, posi sur la

LE.BOSSU.

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souffrais dans le fond de la bouche.... Le drle garda ma double pistole et m'arracha une dent saine au lieu de celle que j'avais... Je voyais le front d'Henri se rembrunir et ses sourcils se rapprocher. L'oncle don Miguel ne prenous nait point garde. Nous payons, continua-t-il, voulons que la besogne soit faite mrement et comme il faut... N'est-ce pas juste?... Don Ramiro est roux de cheveux et porte toujours un feutre gris plumes noires... Il passe tous les soirs vers sept heures devant l'auberge des Trois-Maures, entre San-Jos et Roncevaux... Assez ! senores, interrompit Henri ; nous ne nous sommes pas compris. Comment ! comment ! fit l'oncle. J'ai cru qu'il s'agissait d'apprendre au seigneur don Sanche tenir son pe. Les figures de l'oncle et du neveu s'allongrent. Santa-Trinidad ! s'cria don Miguel ; nous sommes tous de premire force dans la maison de la Crencha.... L'enfant s'escrime en salle comme saint Michel archange... mais sur le terrain il peut arriver des accidens... Nous avons pens que vous vous chargeriez d'attendre don Ramiro Nunez l'auberge des Trois-Maures... et de venger l'honneur de mon neveu don Sanche. Henri ne rpondit point cette fois. Le froid sourire un ddain si profond que qui vint ses lvres exprimait l'oncle et le neveu changrent Un regard embarrass. Henri montra du doigt les quadruples qui taient sur la table. Sans mot dire, l'oncle et le neveu les remirent dans leurs poches. Henri tendit ensuite sa main vers la porte. L'oncle et le neveu passrent devant lui chapeau bas et l'chin courbe. Ils descendirent l'escalier quatre quatre. Ce jour-l, nous mangemes notre pain sec. Henri n'avait rien rapport pour mettre dans nos assiettes de bois. J'tais trop petite assurment pour comprendre toute la porte de cette scne. Cependant, elle m'avait frappe vivement. J'ai pens longtemps ce regard que mon ami Henri avait jet l'or des deux hidalgos de Navarre. Quant au nom de Lagardre, mon ge encore et la solitude o j'avais vcu m'empchaient de connatre l'trange renomme qui le suivait. Mais ce nom eut au dedans de moi comme un retentissement sonore. J'coutais une fanfare de guerre. Je me souvins de l'effroi de mes ravisseurs lorsque mon ami Henri leur avait jet ce nom la face, lui seul contre eux tous. Plus tard j'appris ce que c'tait que le chevalier Henri de Lagardre. J'en fus triste. Son pe avait jou avec la vie des hommes ; son caprice avait jou avec le coeur des femmes. J'en fus triste, bien triste ! mais cela m'mpcha-t-il de l'aimer ? Mre chrie, je ne sais rien du monde. Peut-tre les autres jeunes filles sont-elles faites autrement que moi. Je l'aimai davantage quand je sus combien il avait pch. Il me sembla qu'il avait besoin de mes prires auprs de Dieu. H nie sembla que je pourrais le payer ainsi de ses bienfaits. Il me sembla que j'tais un grand lment dans sa vie. Il avait si bien chang depuis qu'il s'tait fait mon pre adoptif ! . Mre, ne m'accuse pas d'tre une orgueilleuse! je sentais que j'tais sa douceur, sa sagesse et sa vertu. Quand je dis que je l'aimai davantage, je me trompe peut-tre : je l'aimai autrement. Ses baisers paternels me firent rougir, et je commenai .pleurer tout bas dans ma solitude. . Mais j'anticipe, et je te parle l des choses d'hier... Ce fut Pampelume que mon ami Henri entreprit mon ducation. 11 n'avait gure de temps pour m'instruire, et point d'argent pour acheter des livres, car ses journes taient longues et bien peu rtribues, Il faisait

alors l'apprentissage de cet art qui l'a rendu clbre dans ' toutes les Espagnes, sous le nom de Cincelador. il tait lent et maladroit. Son matre ne le traitait pas bien. Et lui l'ancien chevau-lger du roi Louis XIV, lui le hautain jeune homme qui tuait nagure pour un mot, pour un regard, supportait- patiemment les reproches et les injures d'un artisan espagnol! Il avait une fille ! quand il rentrait la maison avec les quelques ,maravdis gagns la sueur de son front,il tait heureux comme un roi, parce que je lui souriais. Une autre que vous rirait de piti, ma mre, mais je suis bien sre qu'ici vous allez verser une,larme. Lagardre n'avait qu'un livre : c'tait un vieux Trait d'escrime par matre Franois Delapalme, de Paris, prvt jur, diplm de Parme et de Florence, membre du Handegenbund de Mannheim et de l'acadmie dlia scrima de Naples,. matre en faitd'armesde monseigneur leDauphin, etc. etc.,' suivi de la Description des diffrens coups, bottes et pointes courtoises en usage dans l'assaut de pied ferme, par Giov.-Maria Ventura, de ladite accadmie dlia scrima de Naples, corrig et amend par J.-F. Delambre Saulxure, prvt aux cadets. Paris, 1667. Ne vous tonnez point de ma mmoire. Ce sont les premires lignes que j'aie peles. Je m'en souviens comme de mon catchisme. Mon ami Henri m'apprit lire dans son vieux trait d'escrime. Je n'ai jamais tenu d'pe dans ma main, mais je suis forte en thorie, je connais la tierce et la quarte, parades naturelles ; prime et seconde, de demi-instinct ; les deux contres, parades universelles et composes; le demicercle, les coups simples et de revers... le coup droit, les feintes, les dgagemens. La croix de Dieu ne vint que quand mon ami Henri et conomis cinq duros pour m'acheter l'alfabeto de Salamanque. Le livre n'y faisait rien, croyez-moi, ma mre. Tout dpend du professeur. J'appris bien vite dchiffrer cet absurde fatras, rdig par un- trio de spadassins igno' rans. Que m'importaient ces grossiers principes de l'art de tuer ? mon ami Henri me montrait les lettres patiemment et doucement. J'tais sur ses genoux. Il tenait le livre, j'avais la main une paille, et je suivais chaque lettre en la nommant. Ce n'tait pas un travail, c'tait une joie. Quand j'avais bien lu, il m'embrassait. Puis nous nous mettions genoux tous les deux, et il me rcitait la prire du soir. Je vous dis que c'tait une mre !... Une mre tendre et coquette pour sa petite fille chrie! Ne m'habillait-il pas, ne lissait-il pas lui-mme mes cheveux. Son pourpoint s'en allait, mais j'avais toujours de bonnes robes. Une fois, je le surpris l'aiguille la main, essayant une reprise ma jupe dchire... Oh! lieriez pas, ne riez pas, ma mre! C'tait Lagardre qui faisait cela, le chevalier Henri de Lagardre, l'homme devant qui tombent ou s'abaissent les plus redoutables pesI Le dimanche, quand il avait boucl mes cheveux et nou ma rsille, quand il avait rendu brillans comme l'or ls boutons de cuivre de mon petit corsage et nou autour de mon cou ma croix d'acier, son premier prsent, l'aide d'un ruban de velours, il me conduisait bien brave et bien fire l'glise des dominicains de la basse ville. Nous entendions la messe ; il tait devenu pieux par moi et pour moi-Puis, la messe finie, nous franchissions les murs, laissant derrrire nous la cit sombre et triste. Comme le grand air tait bon nos pauvres poitrines prisonnires! Comme le soleil tait radieux et doux!

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PAUL FVAL.

Nous allions par les campagnes dsertes. Il voulait tTe de mes jeux. Il tait plus enfant que moi. Vers le haut du jour, quand la fatigue me prenait, il me conduisait l'ombre d'un bois touffu. Il s'asseyait au pied d'un arbre, et je m'endormais dans ses bras. Il veillait, lui, cartant de moi les mosquitos et les lances ailes. Parfois je faisais semblant de dormir, et je le regardais travers mes paupires demi closes. Ses yeux taient toujours sur moi ; en me berant il ' souriait. Je n'ai qu' fermer les yeux pour le revoir ainsi, mon prrr ami, mon pre, mon noble Heri ! L'aimez-vpus sent, ma mre ? Avant le sommeil ou aprs, selon mon caprice, car j'tais reine, le dner tait servi sur l'herbe : un peU de pain noir dans du lait. Souvenez-vous de vos plus dlicieux festins, ma mre. Vous me les dcrirez moi qui ne les connais pas. Je suis bien sre que nos ftes valaient mieux que les vrtrs, notre pain, notre lait, le dictame tremp dans l'ambroisie! La joie, du coeur, les bonnes caresses, le rire fou les chansons, propos de rien, les chers enfantillages, que sais-je ? Puis, le jeu encore; il voulait me faire forte et grande. Puis, le long de la route, au retour, l caime causerie, interrompue par cette fleur qu'il fallait conqurir, par ce papillon brillant qu'on voulait faire captif, par cette blanche chvre qui blait l-bas, onime si eile et demand une caresse. Dans ces entretiens, il formait mon insu mpn esprit, et mon coeur. Il lisait en cachette, et se faisait femme pour m'instruir. J'appris connatre DieU et l'histoire de son peuple, les merveilles du ciel et de la terre. Parfois, dans ces instans O nous tions seuls tous et de savoir ce qu'tait ma deux, j'essayai de l'interroger famille; souvent, je lui parlais de vous, nia mre. Il devenait triste et ne rpondait pas. Seulement, il m disait : Aurore, je vous promets que vous connatrez votre mre. Cette promesse, faite depuis si longtemps, s'accomplira, je l'espre, j'en Suis sre, car Henri n'a jamais menti. Et si j'en crois les avertissement de mon coeur, l'insstanl est proehe. Oh 1 ma mre, comme je vais vous adorer! Mais je veux finir tout d suite ce qui a rapport mon ducation. Je continuai recevoir ses leons bien longtemps aprs que nous emes quitt Pampelune et la Navarre. Jamais je n'ai eu d'autre matre que lui. Ce ne fut point sa faute. Quand son merveilleux talent d'artiste eut perc, quand chaque grand d'Espagne voulut avoir prix d'or la poigne de sa rapire cisele il me dit : Vous allez tre par don Luiz el Cincelador, ma fille savante, chrie; Madrid a des pensions clbres o les jeunes filles apprennent tout ce qu'une femme doit tard connatre. plus Je veux que vous soyez vous-mme mon profes^ seur, rpondis-je, toujours, toujours! Il sourit, et rpliqua": Je vous ai appris tout ce que je savais, ma pauvre > Aurore. -- Eh bien ! bon ami, je n'en veux point m'criai-je, savoir plus long que vous.

III

LA.

GITANITA.

a .... Je pleure souvent, ma mre, depuis que je suis grande; mais je suis faite comme les enfans : le sourire chez moi n'attend pas les larmes sches. Vous vous tes dit peut-tre dj, en lisant ce bavarl'histoire dage incohrent, mes impressions de bataille, et le neveu don des deux hidalgos, l'oncle don Miguel Sanche, mes premires ludes dans un livre d'escrime, le ' rcit de mes pauvres plaisirs d'enfant ; vous vous tes di( peut-tre : C'est une folle ! C'est vrai, la joie me rend folle ; mais je ne suis pas lche dans la douleur. ; La joie m'enivre. Je ne sais pas ce que c'est que le plaisir mondain, et peu m'importe ; ce qui m'attire, c'est la joie du coeur Je suis gaie, je suis enfant^ je m'amUse avec tout, hlas ! comme si je n'avais pas dj bien souffert... Il fallut quitter Pampelune, o nous commencions tre moins pauvres. Henri avait mme pu amasser une petite pargne, et bien lui en prit. Je pense que j'avais alors dix ans ou. peu prs. Il rentra un soir, inquiet et tout soucieux. J'augmentai sa proccupation en lui disant que tout le jour un homme, envelopp d'un manteau sombr, avait fait sentinelle dans la rue, sous nos croises. Henri ne se mit point table. Il prpara ses armes et s'habilla comme pour un long voyage. La nuit venue, il me fit passer mon tour un corsage de drap, et nie laa mes brodequins. Il sortit avec son pe: J'tais dans les transes. Depuis longtemps je n l'avais pas vu Si agit. Quand il revint, ce fut pour faire un paquet de ses hardes et des miennes. Nous allons partir, Aurore, me dit--il. Pour longtemps? demandai-je. -r- Pour toujours. Quoi 1 m'criai-je en regardant notre pauvre petit mnage, nous allons laisser tout cela? Oui, tout cela, fit-il en souriant tristement, je viens d'aller chercher au coin de la rue un pauvre homme Il est content comme Un roi, qui sera notre hritier lui... Ainsi va le monde ! Mais o allons-nous, ami ? demndai-je encore. Dieu le sait ! me rpondit-il en essayant de paratre gai ; en route ! ma petite Aurore...-il est temps ! ; Nous sortmes. Ici se place quelque chose de terrible, ma mre. Ma plume s'est arrte un instant, mais je ne veux rien te cacher. Comme nous descendions les marches du perron, je vis un objet sombre au milieu de la rue dserte. Henri voulut m'entraner dans la direction des remparts; mais je lui chappai, embarrass qu'il tait par son fardeau, et ' je m'lanai vers l'objet qui avait attir mon attention. Henri poussa un cri; c'tait Je ne lui pour m'arrter. avais jamais dsobi, mais il tait trop tard. Je distinune forme humaine guais dj sous un manteau, et je reconnatre le croyais manteau de la mystrieuse sentinelle qui s'tait promene sous nos fentres durant tout le jour. Je soulevai le manteau. C'tait bien l'homme que j'avais vu dans la journe. Il tait mort, et son sang l'inondait. Je tombai la renverse, comme si j'eusse reu moimme le coup de la mort. Il y avait eu combat, l, tout prs de moi, car en

LE BOSSU.

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son mieux. Il s'lana vers la fentre pour voir s'il y avait sortant Henri avait pris son pe. Henri avait encore une fois risqu sa vie pour moi... pour moi, j'en tais sre. moyen de fuir. Les branches des deux grands liges frlaient la croije m'veillai au milieu^de la nuit. J'tais seule, se sans carreaux. C'tait un petit potager, clos d'une haie. ou du moins je me croyais seule. C'tait une chambre Au del une prairie, puis la rivire d'Arga, que la lune encore plus pauvre que celle dont nous sortions, cette montrait au travers des arbres. au premier tage des chambre qui se trouve d'ordinaire On montait l'escalier. Henri remplaa la barre absente fermes espagnoles dont les matres sont de pauvres hipar son bras qu'il mit en travers. On essaya d'ouvrir, on dalgos. Il y avait un bruit de voix peine sensible dans la poussa, on pesa, on jura, mais le bras d'Henri valait une barre de fer. pice situe au-dessous, sans doute la salle commune de Te voil bien pte, ma petite Aurore, reprit Henri la ferme. J'tais couch dans un lit colonnes vermoulues, sur quand il me vil leve ; mais tu es brave et tu me seconderas. une paillasse recouverte d'une serpillire en lambeaux. La Oh oui! m'criai-je> transporte d'aise la pense lumire de la lune entrait par les fentres sans carreaux. de le servir. Je voj'ais en face du lit le feuillage lger de deux grands Il m'entrana vers la fentre. chnes lige qui se balanaient doucement la brise noc rDescendrais-tu bien dans le verger par cet escaturne. lier-l? me demanda-t-il J'appelai doucement Henri, mon ami ; on ne me ren me montrant les branches et le tronc de l'un des liges. pondit point. Oui, rpondis-je, oui, pre, si tu me promets de me Mais je vis une ombre qui rampait sur le sol, et, 1'instan d'aprs, Henri se dressait mon chevet. Il me fit sirejoindre bien vite. Je te le promets, ma petite Aurore. Bien vite ou jagne de la main de me taire, et me dit tout bas l'oreille : -i- Ils ont dcouvert nos traces. Ils sont en bas. voix basse en me premais, pauvre chrie !ajouta-t-il -^ Qui donc? demandai-je. nant dans ses bras. J'tais bien branle. Je ne compris Les compagnons de celui qui tait sous le manteau. point; ce fut heureux. Henri ouvrit le chssis au moment Le mort ! je me sentis frmir de la tte aux pieds, et o les pas se faisaient entendre de nouveau dans l'escalier. de nouveau. Henri me Je m'accrochais aux branches de lige, tandis qu'il s'lanje crus que j'allais m'vanouir serra le bras et reprit : Ils taient l tout l'heure derait vers la porte. Quand tu seras en bas, me dit-il enrire la porte. Us ont essay de l'ouvrir. J'ai pass mon core, tu jetteras un petit caillou dans la chambre... ee bras comme une barre dans les anneaux. Ils n'ont pas sera le signal ; ensuite tu te glisseras le long de la haie devin la nature de Pobslacle. Ils sont descendus- pour jusqu' la rivire. J'tais encore tout contre l fentre lorsque j'enteir chercher une pince, afin de jeter la porte en dedans ; ils dis le bruit de la pince qu'on introduisait sous la porte. Je vont revenir I -^ Mais que leur avez-vous donc fait, Henri, mon ami, restai ; je voulais voir. Descends ! descends ! fit Henri avec impatience. m'criai-je pour qu'ils vous poursuivent avec tant d'achar J'obis.- Eu bas, je pris un petit caillou que je- lanai nement? s +* Je leur ai arrach la proie qu'ils allaient dchirer, par l'ouverture de la croise. J'entendis aussitt un sourd fracas l'tage suples loups ! me rpondit-il. Moi! c'tait moi! je le comprenais bien; cette pense rieur. Ce devait tre la- porte qu'on forait. Cela m'ta mes jambes : je restai cloue ma place. m'emplissait le coeur et le navrait : J'tais cause de tout, Deux coups de feu retentirent dans la chambre, puis j'avais bris sa vie. Cet homme si beau nagure, si brilHenri m'apparut debout sur l'appui de la croise. lant, si heureux, se cachait maintenant comme un crimi D'un saut, et sans s'aider du lige, il fut auprs de nel. Il m'avait donn son existence tout entire. f> Pourquoi?... moi. Ah! malheureuse! fit-il en me voyant, je te croyais Pre, lui dis-je, pre chri, laissez-moi ici et sauvez-vous, je vous en supplie. dj sauve !,,. Ils vont tirer. Il mit sa main sur ma bouche: Il m'enlevait dj dans ses bras. Plusieurs dtona'<-' Petite folle ! murmura-t-il, s'ils me tuent, je serai tions se firent entendre la croise. Je le sentis violembien forc de l'abandonner... mais il n,e me tiennent pas ment tressaillir. tes-vOus bless? m'crii-j. encore... Lve-toi ! Je fis effort pour obir ; j'tais bien faible. Il tait au milieu du verger. Il s'arrta en pleine sa poitrine vers les bandits qui ,- J'ai su depuis que mon ami Henri, harass de fatigue, lumire, et, tournant il m'avait port dans ses bras, demi-morte que j'tais, .! rechargeaient leurs armes l croise, il cria par deux " car fois : depuis Pampelune jusqu' celte maison loigne, tait Lagardre ! Lagardre ! i entr l pour demander un gte. '. C'taient de pauvres gens. On lui donna cette cham Puis il franchit la haie et gagna l rivire. bre o nous tions. On nous poursuivait. L'Arga est en' ce lieu' rapide et Henri allait s'tendre sur une couche de paille prpare profonde. Je cherchais dj des yeux un batelef, lorsque ': pour lui, lorsqu'il entendit un bruit de chevaux dans la Henri, sans ralentir sa course, et me tenant toujours dans ses bras, se jeta au milieu du courant. ;' campagne. Les chevaux s'arrtrent la porte de la mai C'tait un jeu pour lui, je le vis bien. D'une main il l son isole. Henri devina bien tout de suite qu'il fallait remettre le sommeil une autre nuit. m'levait au-dessus de sa tte, de l'autre il fendait le fil \ c Au lieu de se coucher, il ouvrit tout doucement la de l'eau. Nous gagnmes- la rive oppose en quelques ' minutes. porte et descendit quelques marches de l'escalier. On causait dans la salle basse. Le fermier en haillons Nos ennemis se consultaient sur l'autre bord. ;l disait : Ils vont chercher le gu, dit Henri, nous ne somet je ne livrerai mes pas encore sauvs. Il me rchauffait contre sa poi; Je suis gentilhomme pas mes ! htes 1 trine; car j'tais trempe et je grelotais. Nous entendmes Henri entendit le bruit d'une poigne d'or qu'on jebientt les chevaux galoper sur l'autre rive.- Nos ennemis tait sur la table. cherchaient le gu; pour passer l'Arga et nous poursuivre. ' Le fermier-gentilhomme eut la bouche ferme. ; Ils comptaient bien que nous ne pourrions leur chapper Un voix qu'il connaissait ordonna : \ longtemps. Quand le bruit de leur course s'touffa au i A la- besogne, et que ce soit bien vite fait ! |1 lointain, Henri rentra dans l'eau et traversa de nouveau 1 Henri rentra prcipitamment et referma la porte de l'Arga en ligne droite. Nous voici en sret, ma petite

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PAUL FVAL. finissent mal. L'espingole les guette. Il ne faut pas que dons du ciel. l'opulence abuse insolemment des Il est rare qu'on trouve manger dans les auberges. Elles sont institues pour couper la gorge aux voyageurs, qui s'en vont sans souper dans l'autre monde. Le posadero, homme fier et taciturne, vous fournit un petit tas de paille recouvert d'une loque grise. C'est un lit. Si par hasard on ne vous a pas gorg pendant la nuit, vous payez et vous partez sans djeuner. Inutile de parler des moines et des alguazils. Les gueux escopette sont galement connus dans l'univers entier. Personne n'ignore que les muletiers sont les associs naturels des brigands de la montagne. Un Espagnol qui a trois lieues faire dans une direction quelconque envoie chercher le garde-notes et dicte son testament. De Pampelune Burgos, nous emes des centaines d'aventures, mais aucune qui et trait nos perscuteurs. C est de celle-l seulement, ma mre, que je veux vous entretenir. Nous.devions les retrouver encore une fois avant d'arriver Madrid. Nous avions pris par Burgos afin d'viter le voisinage des sierras de l Vieille-Castille. L'pargne de mon ami s'puisait rapidement, et nous avancions peu, tant k route tait pave d'obstacles. Le rcit d'un voyage eu Espagne ressemble un entassement d'accidens rassembls plaisir par une imagination romanesque et moqueuse. Enfin nous laissmes derrire nous Valladolid et les dentelles de son clocher sarrasin. Nous avions fait plus de la moiti de notre route. C'tait le soir ; nous allions ctoyant les frontires du Lon pour arriver Sgovie. Nous tions monts tous deux sur la mme mule, et nous n'avions point de guide. La route tait belle. On nous avait enseign une aube/ge sur l'Adaja, o nous devions faire grande chre. Cependant, le soleil se couchait derrire les arbres maigres de la fort qui va vers Salamanque, et nous n'apercevions nulle trace de posada. Le jour baissait; les muletiers devenaient plus rares sur le chemin; c'tait l'heuTe des mauvaises rencontres. Nous n'en devions point faire ce soir, grce Dieu : il n'y avait qu'une bonne action sur notre route. Ce fut ce soir-l, ma. mre, que nous trouvmes ma petite Flor, ma chre gitanita, ma premire et ma seule amie. Voil bien longtemps que nous sommes spares, et pourtant je suis bien sre qu'elle se souvient de moi. Deux ou trois jours aprs notre arrive Paris, j'tais dans la salle basse et je chantais. Tout coup j'entendis un cri dans la rue : je crus reconnatre la voix de Flor. Un carrosse passait, un grand carrosse de voyage sans armoiries. Les stores en taient baisss. Je m'tais sans doute trompe. n Mais bien souvent, depuis lors, je me suis mise la fentre, esprant voir sa fine taille si souple, son pied de fe effleurant la pointe des pavs, et son oeil noir brillant derrire son voile de dentelles. Je suis folle ! Pourquoi Flor serait-elle Paris ? La route passait au-dessus d'un prcipice. Au bord mme du prcipice, il y avait un enfant qui dormait. Je l'aperus la premire, et je priai Henri, mon ami, d'arrter la mule. Je sautai terre, et j'allai me mettre genou auprs de l'enfant. C'tait une petite bohmienne de mon ge, et jolie! Je n'ai jamais rien vu de si mignon que Flor : c'tait la grce, la finesse, la douce espiglerie. Flor doit tre maintenant une adorable jeune tille. Je ne sais pourquoi j'eus tout de suite envie de l'embrasser. Mon baiser l'veilla. Elle me le rendit en souriant, mais la vue d'Henri l'effraya. Ne crains rien, lui dis-je, c'est mon bon ami, mon pre chri, qui t'aimera, puisque dj je l'aime. Comment t'appelles-tu ?

mme Aurore, me dit-il en touchant le bord l'endroit d'o nous tions partis... Maintenant, il faut te scher et me panser. Je savais bien que vous tiez bless ! m ecnai-je. _ Bagatelle... Viens! Il se dirigeait, vers la maison du fermier qui nous avait trahis. Le fermier et sa femme riaient en causant dans leur salle basse, ayant entre eux un bon brasier ardent. Terrasser l'homme et le garrotter en un seul paquet avec sa femme fut pour Henri l'affaire d'un instant. Taisez-vous, leur dit-il, car ils croyaient qu'on allait les tuer et poussaient des cris lamentables. J'ai vu le temps o j'aurais mis le feu votre taudis, comme vous l'avez mrit si bien. Mais il ne vous sera Il paspoint fait de mal : voici l'ange qui vous garde ! sait sa main dans mes cheveux mouills. Je voulus l'aider se panser. Sa blessure tait l'paule et saignait abondamment par les efforts qu'il avait faits. Pendant que mes habits schaient, j'tais enveloppe dans son grand manteau, qu'il avait laiss en fuyant dans la'chambre du hautJe fis de la charpie; je bandai la plaie. Il me dit : Je ne souffre plus... tu m'as gurie! Le fermier-gentilhomme et sa femme ne bougeaient pas plus que s'ils eussent t morts. Henri monta notre chambre et redescendit bientt avec notre petit bagage. Vers trois heures de nuit, nous quittmes la maison, monts sur une grande vieille mule qu'Henri avait prise l'curie, et pour laquelle il jeta deux pices d'or sur la table. En partant, il dit au mari et la femme : S'ils reviennent, prsentez-leur les complimens du chevalier de Lagardre, et dites-leur ceci : Dieu et la Vierge protgent l'orpheline... En ce moment, Lagardre n'a pas le loisir de s'occuper d'eux... mais l'heure viendra ! La vieille grande mule valait mieux qu'elle n'en avait l'air. Nous arrivmes Estella vers le point du jour, et nous fmes march avec un arriero pour gagner Burgos, de l'autre ct des montagnes. Henri voulait s'loigner dfinitivement des frontires de France. Les ennemis taient des Franais. Il avait dessein de ne s'arrter qu' Madrid. >> Nous autres, pauvres enfans, nous avons le champ libre. Notre imagination travaille toujours, ds qu'il s'agit de nos parens inconnus. Etes-vous bien riche, ma mre ? Il faut que vous soyez grande, pour que cette poursuite obtsine se soit attache votre fille. Si vous tes riche, vous ne pouvez gure vous faire ide d'un long voyage travers cette belle et noble terre d'Espagne, talant sa misre orgueilleuse sous les splendides bloussemens de son ciel. La misre est mauvaise au coeur de l'homme. Je sais cela, quoique je sois bien jeune. Cette chevaleresque race des vainqueurs du Maure est dchue en ce moment. De toutes leurs anciennes et illustres qualits, ils n'ont gure gard que l'orgueil. Un orgueil de comdie, drap dans des lambeaux. Le paysage est merveilleux ; les habitans sont tristes, paresseux, plongs jusqu'au cou dans la malpropret honteuse. Cette belle fille qui passe, potique de loin et avec portant grce sa corbeille de fruits, ce n'est pas la peau de son visage que vous voyez, c'est un masque pais de souillures. Il y a des fleuves pourtant, mais l'Espagnol n'a pas encore dcouvert l'usage de l'eau. , Quand il y a quelque part cent voleurs de grand chemin, cela s'appelle un village. On nomme un alcade. L'alcade et tous ses administrs sont galement gentilshommes. Autour du village, la terre reste en friche. Il passe toujours bien assez de voyageurs, si dserte que soit Ja route, pour que les cent et un gentilshommes et leurs familles aient un ognon manger par jour. L'alcade, meilleur gentilhomme que ses est aussi plus voleur et plus gourmand. Onconcitoyens, a vu de ces autocrates manger jusqu' deux ognons en heures. Mais ceux qui font ainsi un dieu de vingt-quatre leur ventre

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Flor... Et toi? Aurore. Elle reprit son sourire. Le vieux pote, murmura-t-elle, celui qui fait nos chansons, parle souvent des pleurs d'Aurore qui brillent comme des perles aU calice de la fleur. Tu n'as jamais pleur, toi, je parie ; moi je pleure souvent. Je ne savais ce qu'elle voulait dire avec son vieux pote. Henri nous appelait. Elle mit la main sur sa poitrine et s'cria tout coup : Oh ! que j'ai faim ! Et je la vis toute ple. Je la pris dans mes bras. Henri "mit pied terre son tour. Flor nous dit qu'elle n'avait pas mang depuis la veille au matin. Henri avait un peu de pain qu'il lui donna avec le vin de Xrs qui tait au fond de sa gourde. Elle mangea avidement. Quand elle eut bu, elle regarda Henri en face, puis moi. Vous ne vous ressemblez pas, murmura-t-elle. Pourquoi n'ai-je personne aimer, moi? Ses lvres effleurrent la main d'Henri, tandis qu'elle ajoutait : Merci, seigneur cavalier, vous tes aussi bon que beau... Je vous en prie, ne 'me laissez pas la nuit sur le chemin ! Henri hsitait : les gitanossont de dangereuxef subtils coquins. L'abandon de cet enfant pouvait tre un pige ; mais je fis tant et j'intercdai si bien qu'Henri finit par consentir emmener la petite bohmienne, Nous voil bien heureuse ! au contraire de la pauvre mule qui avait maintenant trois fardeaux. En route, Flor nous raconta son histoire. Elle appartenait une troupe de gitanos qui venaient du Lon et qui allaient, eux aussi, Madrid. La veille au matin, je ne sais quel propos, la bande avait t poursuivie par une escouade de la Sainte-Hermandad. Flor s'tait cache dans les buissons pendant que ses compagnons fuyaient. = )> Une fois l'alerte passe, Flor voulut rejoindre ses compagnons, mais elle eut beau marcher, elle eut beau courir, elle ne les trouva plus sur la route. Les passans qui elle les demandait lui jetaient des pierres. De singuliers chrtiens, parce qu'elle n'tait point baptise, lui enlevrent ses pendans d'oreilles en cuivre argent et son collier de fausses perles. __ La nuit vint. Flor la passa dans une meule. Qui dort dne, heureusement ! car la pauvre petite Flor n'avait point dn. Le lendemain, elle marcha tout le jour sans rien se mettre sous la dent. Les chiens des quinterias aboj'aient derrire elle, et. les petits enfans lui envoyaient leurs hues. De temps en temps, elle trouvait sur la route l'empreinte conserve d'une sandale gyptienne ; cela la soutenait. Les gilanos, en campagne, ont gnralement un lieu de halte et de rendez-vous avant le but du voyage. Flor savait o retrouver les siens, mais bien loin, bien loin, dans une gorge du mont Baiadron, situ en face de l'Escurial, sept ou huit lieues de Madrid. C'tait notre route : j'obtins de mon ami Henri qu'il conduirait la petite Flor jusque-l. Elle eut place auprs de moi sur ma paille, l'htellerie ; elle eut part de la splenclide marmite pourrie qui nous fut servie pour notre souper. - Ces ollas podridas de la Castille sont des mets qu'on se dans le reste de l'Europe. Il faut, procurerait difficilement pour les faire, un jarret de porc, un peu de cuir de boeuf, la moiti de la corne d'une chvre morte de maladie, des de raves, une souris de tiges de choux, des pluchures terre, et un boisseau et demi de gousses d'ail. Tels furent du moins les ingrdiens que nous reconnmes dans notre fameuse marmite pourrie du bourg de Saint-Lucar, entre Pesquera etSgovie, dans l'une des plus somptueuses auberges qui se puissent trouver dans les Etats du roi d'Espagne. A dater du moment o la jolie petite Flor fut notre compagne, la route devint moins monotone. Elle tait gaie presque autant que moi, et bien plus avise. Elle savait
LE SIECLE. XXII.

danser, elle savait chanter. Elle nous amusait en nous racontant les tours pendables de ses frres les gilanos. Nous lui demandmes quel dieu ils adoraient. Elle nous rpondit : Une cruche. Mais Zamore, dans le pays de Lon, elle avait rencontr un bon frre de la Misricorde qui lui avait dit les grandeurs du Dieu des chrtiens. Flor dsirait le baptme. Elle fut huit jours entiers avec nous : le temps d'aller de Sai*it-Lucar de Castille au mont Baiadron. Quand nous arrivmes en vue de cette montagne sombre et rocheuse o je devais me sparer de ma petite Flor, je devins triste; je ne savais pas que c'tait un pressentiment. J'tais habitue Flor. Nous allions depuis huit jours assises sur la mme mule, nous tenant l'une l'autre, et babillant tout le long du chemin. Elle m'aimait bien, moi je la regardais comme ma soeur. Il faisait chaud. Le ciel avaitt couvert tout le jour; l'air pesait comme aux approches d'un orage. Ds le bas de la montagne, de larges gouttes de pluie commencrent tomber, Henri nous donna son manteau pour nous envelopper toutes deux, et nous continumes de grimper, pressant notre mule paresseuse sous une-torrentielle averse. Flor nous avait promis l'hospitalit la plus cordiale au nom de ses frres. Une onde n'tait pas faite pour effrayer mon ami Henri, et nous deux, Flor et moi, nous tions d'humeur partager la plus terrible tempte sous l'abri flottant qui nous unissait. Les nues couraient, roulant l'une sur l'autre, et laissant parfois entre elles des dchirures o apparaissait parfois le bleu profond du ciel. La ligne de l'horizon, vers le couchant, semblait un chaos empourpr. C'tait la seule lumire qui restt au ciel. Elle teignait tous les objets en en spirale une rampe raide et rouge. La route grimpait pierreuse, Les rafales taient si fortes que notre mule tremblait sur ses jambes. C'est drle ! m'criai-je, comme cette lumire fait voir toutes sortes d'objets... L-bas, la crte de ce roc, j'ai cru apercevoir deux hommes taills dans la pierre. Henri regardait vivement de ce ct. Je ne vois rien, dit-il. Il n'y sont plus... pronona Flor Voix basse. Il y avait donc rellement deux hommes? demanda Henri. . Je sentis venir en moi une vague terreur que la rponse de Flor augmenta. Non pas deux, rpliqua-t-elle, mais dix pour le moins. Arms? Arms. Ce ne sont pas tes frres ? . Non, certes. Et nous guettent-ils depuis longtemps? Depuis hier matin ils rdent autour de nous.Henri regardait Flor avec dfiance ; moi-mme je ne pus me dfendre d'un soupon. Pourquoi ne nous avait-elle pas prvenus ?J'ai cru d'abord que C'taient des voyageurs comme vous, dit-elle, rpondant d'elle-mme et d'avance notre pense ; ils suivaient le vieux sentier vers l'ouest ; nos hidalgos fout presque tous ainsi. Il n'y a gure que le menu peuple frquenter les routes nouvelles... C'est seulement depuis notre entre dans la montagne que leurs mouvemens me sont devenus suspects... Je ne ne vous ai point avertis parce qu'ils sont en avant de nous dsormais, et engags dans une voie o nous ne pouvons plus les rencontrer. , Elle nous expliqua que la vieille route, abandonne cause de ses difficults, passait du ct nord de Baiadron, tandis que la ntre tournait de plus en plus vers le sud mesure qu'on approchait des gorges. Les deux routes se runissaient un passage unique, appel el paso de los Rapadores, bien au del du campement des bohmiens. 35

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dit l'homme l'escopette; _ soyez les bienvenus! nous vous donnons le pain et le sel, puisque notre soeur ~ vous amne. Ceci tait pour nous. . , et Les gitanos d'Espagne, gnralement toutes, les bandes qui vivent en dehors de la loi dans les difierens royaumes de l'Europe, jouissent d'une rputation mrite sous le rapport de l'hospitalit. Le plus sanguinaire brigand respecte son hte; ceci mme en Italie, ou les brigands ne sont pas des lions, mais des hynes., IV Une fois promis le sel et feau,noua n'avions plus rien craindre, selon la commune croyance. Nous approchmes sans dfiance. On nous ft bon acOU FLOR UN CHAUME. cueil. Flor baisa les genoux du chef, xju lui imposa les EMPLOIE hains fort solennellement. ... Aprs quoi ce mme chef fit verser du brandevin dans une coupe de bois sculpte, et le prsenta Henri en L nuit tomba. Nous ne songions plus nos rdeurs grande crmonie. . inconnus. D'normes ravins et des dfils infranchissables Henri but. Le cercle.se reforma autour du foyer. les sparaient de nous, maintenant. Toute notre attention Une gitana vint chanter et danser l'intrieur du tait, pouf notre mule, dont le pied sr avait grand'peine cercle, se jouant avec la flamme et faisant voltiger son surmonter les obstacles du chemin. chfp au-dessus, du brasier. Il tait nuit close quand un cri de joie de Flor nous Dix minutes s'clrht, puis l voix d'Henri s'leva, annona .l fin de nos peines. Nous avions devant les yeux . un grand et magnifique spectacle. r'uqU et change. Depuis quelques minutes, nous marchions entre deux Coquins 1 s'cia-f-il, qu'avez-vous mis dans ce hautes rampes qui nous cachaient l'horizon et le ciel.- On breuvage? Il voulut se lever; niais ses jambes chancelrent, et il aurait dit deux gigantesques remparts. L'averse avait cess. Le vtit du nordo-uesf, chassant devant soi tes toin'b lourdement sr le sol. >)Je sentis que mon Coeur ne battait plus. nues, balayait le firmament, toujours plus, tincelant ' Henri tait terre et luttait contre engourdisseaprs l'orage. La lune pandait flots sa blanche lumire, Au sortir du dfil,- nous nous trouvmes en face ment qui garrottait chacun de ses niem'bfes. >>Ses paupires, alourdies allaient se fermer. d'une sorte de valle circulaire, entoure de pics dentels Les githOs riaient silencieusement autbUf du. feu. o croissaient encore et l quelques bouquets de pins Derrire uxj je vis surgir de grandes formes sombres.' de montagne : c'tait fa fasa del diablilto (la Tasse du diablotin), point central du mont Baiadron, dont les JJIUS cinq ou six hommes envelopps dans leurs ninteu', et dont ls Visages disparaissaient Compltement sous les hauts sommets sont jets de ct et penchent vers l'Escriai. larges bords de' leurs feutres. Ceux-l n'taient pas ds bohmiens. La Taza el iablillo nous apparaissait en ce moment Quand hlon' atiii Henri cessa de lutter, je: l crus rhrf. comme un gouffre sans fond. Les rayons-de la lune, qui Je demandai Dieu ardeniment de mourir. clairaient vivement le'tour de l Tasse et ses dentelures, laissaient le vallon dans l'ombre et lui donnaient une ef' Un des Hrnms fiauta jeta Une lourde oors au milieu du cercle. frayante profondeur. Juste ris--vis de nous s'ouvrait une gorge pareille Finissez-en et vous aurez le double ! dit-il; celle que nous quittions, de telle sorte que l'une continuait "Je' ne reconnus point l voix de cet hpnine. ' Le chef ds bhniens rpondit : l'autre, et que la Tasse situe entre deux tait videmment le produit dequelque grande.convulsion du sol. Il faut le temps et l distance..; douze heuresj Un bon feu s'allumait l'entre de cette deuxime douze milles. L mort ne peut tre donne ni -au mme lieu ni le mme jour que l'hospitalit. gorge. Autour du feu, des hommes et ds femmes taient assis. Momeries que tout cela ! fit l'homme en haussant Leurs figures maigres et vigoureusement accentues ls paules ; en bsgrie, ou lissz-nos faire 1 se rougissaient aux lueurs du brasier, ainsi que. les_sail En mme temps, il s'avana vers Henri gisant sur la lies des rocs voisins, tandis que tout prs de \\ les reflets terr. Le bohmien se mit u-devant de lui. blafards de la lune glissaient sur les rampes mouilles. Tant que douze heures ne Seront pas coules, pro A peine sortmes-nous du dfil que notre prsence nona-t-il tant douze rsolument, que milles ne seront fut signale. Ces sauvages ont une finesse de sens nous nous pas quj franchis, dfendrons notre hte, ft-ce ontre est inconnue. On n cessa point de boire, de fumer et de le roi ! causer autour du feu, mais duxclaireurs se jetrent ra Singulire foi! trange honneur! Tous ls gitanos se droite et gauche. L'Instant d'aprs,-Flor nous pidement rangrent autour d'Henri. les montra rampant vers nous dans la valle. J'entendis Flor qui murmurait mon oreille : Elle poussa un cri particulier. Les caireurs ^- Je vous sauverai tous deux ou s'arrje mourrai I... trent. A un second cri, jls rebroussrent chemin et .... Celait vers le milieu de la nuit. On m'avait couvinrent paisiblement reprendre leur place au-devant du brasier. che sur un sac de toile.plein de mousse C'tait loin de nous dessdie, dans ce brasier. Au premier encore, la tente du chef, qui dormait non loin de moi. moment, j'avais cru apercevoir des ombres noires der Il y avait auprs de lui son rire le cercle paillet de escopette d'un ct; son' gilanos; mais j'tais en garde cimeterre, de l'autre. . dsormais contre les illusions de la Je voyais,, la lueur de la montagne. Je me tus, lampe allume^ ses yeux et, en approchant, je ne vis plus rien. dont les demi ouvertes paupires Plt Dieu que j'eusse parl I semblaient avoir des-remme dans le gards, sommeil. Nous tions . peu prs au milieu de-la Aux pieds du chef, un valle, lorsgitano tait blotti comme un qu'un grand gaillard face basane se dressa au-devant chien et ronflait. du bcher, tenant l'a m'in une escopetle d'une longueur ignorais o l'on avait mis mon ami dmesure. Il cria en langue orientale une sorte Henri, -GtDu de qui sait n'avais de que je garde fermer les vive, et FlPf lui rpondit dans l mme langue. J'tais sous la surveillance d'une yeux. vieille bohmienne Par le fait, ii avanant dans l'intrieur de la moutatagne, nous n'apermes plus ces fantastiques silhouettes dcoupant leur profils sur le ciel cariate. Les roches taient dsertes aussi loin que l'oeil pouvait se porter. ri n'apercevait d'autre mouvement que Je frmissement des htres agits par la rafale;

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faisant prs de. moi l'office de gelire. Elle s'tait couche en travers, la'tte,sur nipn paule, et, par surcrot de elle tenait en dormant ma main d^pH? entro prcautign, les siennes. Ce'n'tait pas tout : au dehors, j'entendais Je pas rgulier de <kuxseptiie}les: L'horloge sable marquait une heure aprs minuit, Ipr-sqne j'entendis un bruit lger yers l'entre de la tente. fit Je" me tournai pour voir. Ce simple mouvement s'veilla demi ouvrir les yeux de ma dugne noire/Elle en grondant/ Je' ne yis rien et le bruit, cessa. ' Seulement, bientt plus qu'un pas de je n'entendis sentinelle. Au bout d'un quart d'heure, l'autre sentinelle .cessa aussi dp se promener, " Un silence comple rgnait autour de. la tente. . Je vis la toile oscljer entre deux piquets, puis se souun visage espigle et souriant aplever lejitmenl,"puis paratre. C'tait Fipr, Elle nie fit un petit signe de tte. Elle n'avait pas peur. Son corps souple, et fluet passa aprs sa tte. Quand elle se mit sur ses pieds, .ses beaux yeux noirs triomi. pliaient,. Le plus fort est fait I prononca-trelle. des lvres seulement, desurrun lger mouvement .Je n'avais pu retenir prise, et ma dugne s'tait encore veille, un doigt Flor resta deux pu trois niinuies immobile, sur la bouche. Je pensais : La dugne tait rendormie. il faudrait ,tre fe pour dgager mon paule et. ma main! J'avais bien raison. Mais ma petite Flor tait fe. Elle t un pas bien doucement, puis deux. Elle ne venait pas moi; elle allait vers, la natte o dormait le chef entre son sabre-et son escqpette. Elle se. plaa devant lui et le regarda un instant dureFlor du chef devint plus tranquille. ment. La respiration .se .pencha sur lui au bout de quelques seconds, etap-r l'index et le pouce contre.ses tempes. puya lgrement Les paupires du chef se fermrent. Elle me regardasses comme d.eux yeux ptillaient gerbes d'tincelles, Et d'un ! fit-elle. Le gitano ronflait toujours, la tte sur ses genoux. Elle lui posa la main sur le front, tandis que son. rle couvrait. Peu peu les jambes du gi-gard imprieux tano s'allongrent, et sa tte renverse alla toucher le sol. Yous eussiez dit un mort. J'ai vu cela, ma mre ; je l'ai vu de mes yeux, et j'r -tais bien veille, puisque je craignais pour la vie de mon ami Henri. Flor riait, le charmant petit dmon 1 Et de deux ! dit-elle. Restait ma terrible dugne. Flor prit avec elle plus de prcautions. Elle s'approcha lentement, la .couvant du lentement, l'gard comme le serpent qui veut fasciner l'oiseau. Quand elle fut porte, elle tendit une seule main qu'elle tint Je seiir suspendue la hauteur des yeux de l'gyptienne. tis celle-ci tressaillir intrieurement. A un. moment, elle fit effort pour se dresser, Flor . dit : Je ne veux pas I . La vieille poussa un grand soupir, La main de Flor descendit lentement du front l'estomac, et s'y arrta. Un de ses doigts' faisait la pointent semblait mettre je ne sais quel fluide mystrieux. Je sentais moi-mme travers le corps de la.dugne J'influence trange de ce fluide. Mes paupires voulaient se fermer. Reste veillel me commanda Flor avec un coup d'oeil de reine.

Les ombres qui voltigeaient dj autour de mes yeux disparurent. Mais je croyais rver, La main de Flor se releva, glissa une seconde fois audessus du front de la vieille bohmienne, et revint pointer entre ses deux yeux. Tout son corps s'affaissa. Je la sentis plus lourde. Flor tait droite, grave, imprieuse. Sa main descendit encore pour se relever de nouveau. Au bout de deux ou trois minutes elle se rapprocha, et fil comme un mouvement de brusque aspersion au-dessus du crne de la . vieille. Ce crne tait de plomb. Dors-tu, Mabel ? demanda-t-elle tout bas. Oui, je dors, rpondit la vieille. Mon premier mouvement fut de croire une comdie. Avant de regagner le Canipenient, Flor avait pris de mes cheveux et de' ceux d'Henri pour les mettre dans un petit mdaillon qu'elle pprtalt ail cou. Elle ouvrit le mdaillon et les cheveux d'Henri plaa ' dans la main inerte de la vieille. ' Je yeux savoir o il est! - djtrejje encore. La vieille s'agita et gr.onda. J'eus crainte de }a voir s'veiller. Flor la poussa du pied rudement, comme pour nie prouver la profondeur de son s.ommeij. 'Puis elle rpta ; Entends-tu, Mabel, je yeux savoir o il est? -TTTJ'pjitends, repartit La bphniipnnp ; je le .herlip. On Quel est donc ce lieu? iinp grotte?..,, un souterrain? de son man).pau et e son poiirpofnt. Ah ! fa dpouill en frissonnant, s'interrpnipif-ele je vois cg que c'est!.. C'est une tombe! Tous mes pores rendirent une sueur glace, il Flor. vit cependant? interrogea Il vit, rpliqua Mabel, il dort. Et la tpnibe, o est-elle ? Au nord du camp. Voil deux ans qu'on y enterra le vieux Hadji. L'homme a la tte appuye contre les os d'Hadji; Je yeux aller cette tombe, dit Flor, p TTTAu nord du camp, rpta la yieile femme, la preune pierre soulever, mire fissure entre les roches... trois marches . descendre. Etcomment l'veiller? Tu as ton poignard... Viens ! me dit Flor. Et sans prendre aucune pr^ paution, elle rejeta de .ct la tte de Mabel, qui tomba sur Je saG de mousse. La yieilie resta l comme.uiie masse. Je avec yis stupfaction avait les yeux grands ouqu'elle sortmes de la tente. Autour du feu qui alverts.,. Nous il y avait un cercle de gitanos endormis. lait s'teignant, .Flor .ayaif pris la main la lampe, qu'elle couvrait d'un pan de sa niante. Elle me niontrauncsecondetente.au C'est l loin, pt nie dit : que sont les chrtiens. Ceux qui voulaient assassiner Henri, mon pauvre ami. Nous allmes au nord du camp. Chemin faisant, Flor me fit dtacher trois petits chevaux de la Galice qui'paissaient les basses branches des arbres, retenus -des pid quets par leur licol. Les gitanos ne se servent jamais ' ' mules. Au bout de quelques pas, nous trouvmes la fissure nous y engagemes. Trois degrs entre deux roches.Nous taills dans le granit descendaient l'entre d'un caveau ferm par une grosse pierre que nos efforts runis firent tomber. Derrire la pierre, la lueur de la lampe nous montra Henri demi dpouill, plong dans un sommeil de mort et couch sur la terre humide, la tte appuye contre un ' ' ' squelette humain.' Je m'lanai, j'entourai de mes bras le cou' de Henri, '' " Rien 1 l'appelai. je Flor tait derrire nous. Tu l'aimes bien, Aurore, me dit-elle; tu l'aimeras mieux!

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Ma pauvre Flor, ou plutt Maria de la Santa-Cruz, ne au nom de _ Rveille-leI rveille-le! m'criai-je, pouvait leur donner ce qu'elle n'avait point. ancien cosDieu, rveille-le! Un beau matin, nous la vmes avec son Elle prit les deux mains d'Henri aprs avoir dpos la tume de gitaiiita. Henri se mit sourire et lui dit,: le sur sol. lampe Gentil oiseau, tu as bien tard prendre ta volec. Mon charme ne peut rien ici, rpondit-elle; il a bu Moi je pleurais, ma mre, car je l'aimais, ma chre le psavr des gypsies d'Ecosse ; il dormira jusqu' ce que le me ! petite Flor, je l'aimais de toute mon fer chaud ait "touch le creux de ses mains et la plante de Quand elle m'embrassa, les larmes lui vinrent aux ses-pieds. Elle partit en 3'eux aussi, mais c'tait plus fort qu'elle. Le fer chaud! rptai-je sans comprendre. le soir, je la vis sur la Et dpchons! ajouta Flor, car maintenant je rispromettant bien de revenir. Hlas! Elle souleva sa au milieu d'un groupe de gens du peuple. ! Plaza-Santa, vous deux ma vie tout autant que que son d'uu tambour de basque avant de dire les Elle dansait au alourdis son tira des de par jupon, plis basquineet la bonne aventure aux passans. morceaux do plomb cousus dans l'ourlet, un petit poignard Nous demeurions au revers de la calle Real, dans une manche de corne. Dchausse-le 1 commanda-elle. donJ'obis machinalement. Henri portait des sandales avec petite rue de modeste apparence dont les derrires naient sur de vastes et beaux jardins. des gutres de majo. Ma main tremblait si fort que je ne C'est parce que je suis Franaise, ma mre, que je ne pouvais dlacer les courroies.Vite ! vite ! reptait Flor. Pendant cela, elle faisait rougir la pointe de son petit regrette pas Paris le climat enchant de l'Espagne. Nous ne souffrions plus du besoin. Henri avait pris sa poignard la flamme de la lampe.. J'entendis un frmissement court : c'tait le poignard brlant qui s'enfonait place tout de suite parmi les premiers ciseleurs de Madrid. Il n'avait pas encore celte grande renomme qui lui et dans la paume de la main d'Henri. Le fer, mis au feu de permis de faire si facilement sa fortune, mais les matres nouveau, pera galement le creux de l'autre main. Heuri ne fit aucun mouvement. A la plante des pieds! intelligens apprciaient son habilet. s'cria Flor ; vilel vite!... il faut les quatre douleurs la Ce fut une priode de calme et de bonheur. Flor vefois.La pointe du poignard spara encore une fois la inait les matins. Nous causions. Elle regrettait de ne plus flamme de la lampe. Flor se prit chanter un chant dans tre ma compagne, mais quand je lui proposais de resa langue inconnue. Puis elle piqua les deux pieds d'Henri prendre notre vie d'autrefois, elle se sauvait en riant. Je lui devais bien cela, didont les lvres se crisprent. Une fois, Henri me dit : sait Flor en guettant son rveil, ce cher jeune seigneur!... Aurore, cette enfant n'est pas l'amie qu'il vous et toi aussi, ma rieuse Aurore... Sans vous je serais faut. . morte de faim... Sans moi vous n'auriez point pris cette Je ne sais ce qui eut lieu, mais Flor ne vint plus que route... c'est moi qui vous ai attirs dans le pige. de loin en loin. Nous tions plus froides en face l'une de Le psaw des sorcires d'Ecosse est fait avec le. suc de l'autre. Quand Henri, mon ami, a parl, c'est son coeur les nomment cette laitue, rousse et frise que Espagnols qui obit. Les choses et les personnes qu'il n'aime plus de tabac discessent de me plaire. lechuga pequena, joint certaine quantit till et l'extrait simple du pavot des champs. C'est un Ma mre, n'est-ce pas ainsi qu'il faut aimer. Pauvre petite Flor 1si je la voyais, je ne pourrais cenarcotique foudroyant. Quant la manire de mettre fin ce redoutable pendant m'empcher de tomber dans ses bras... sommeil qui ressemble la mort, je vous dis ce que j'ai ... Que je vous dise, ma mre, une chose qui prcda vu, ma mre. Les piqres de fer rouge sans le chant bode bien peu le dpart de mon ami, caTje devais prouver hme (au dire de ma petite Flor) ne produiraient absolubientt la plus grande douleur de ma vie: Henri allait me ment aucun rsultat. De ninie que, dans les contes honquitter, j'allais rester seule et longtemps, bien longtemps grois que disait si bien ma jolie compagne, la clef du trsans le voir. sor de Pesth ne saurait point ouvrir la porte de cristal de Deux ans, bonne mre, deux ans, comprenez-vous si celui la ne connaissait le mot fe maroche, qui porte cela? Moi qui chaque malin m'veillais par son baiser de ramarad.no. pre! moi qui n'avais jamais t un jour entier sans le Quand Henri rouvrit les yeux, mes lvres taient sur voir! son front. Il regarda tout autour de lui d'un air gar. Quand je songe ces deux annes, elles me semNous emes chacune un sourire de sa pauvre bouche blent plus longues que tout le reste de mon existence. ple. Quand ses yeux tombrent sur le squetletle du vieux Je savais qu'Henri amassait un petit trsor pour enHadji, il reprit son air srieux et froid; treprendre un voyage ; il devait visiter l'Allemagne et l'I Oh! oh! dit-il, voici donc le compagnon qu'ils m'atalie. La Franco seule lui tait ferme, et j'ignorais pourvaient choisi... Dans un mois, nous aurions fait la paire ! quoi. En route! s'cria Flor; il faut qu'au lever du soleil Les motifs de ce voyage taient aussi un secret, pour nous soyons hors de la montagne. moi. Henri tait dj debout. Un jour qu'il tait parti ds le matin, selon sa cou Les petits chevaux nous attendaient l'entre de la tume, j'entrai chez lui pour mettre sa chambre en ordre. fissure. Flor se mit en avant comme guide, car elle tait Son secrtaire tait ouvert, un secrtaire dont il empordj venue plusieurs fois en ce lieu. Nous commenmes tait toujours la clef. gravir au clair de la lune les derniers sommets du Ba Sur la table du secrtaire il y avait un paquet de paladron. piers enferms dans une enveloppe jaunie par le temps. Au soleil levant, nous tions en face de l'Escurial. Le A cette enveloppe pendaient deux cachets pareils portant soir, nous arrivions dans la capitale des Espagnes. des armoiries avec un mot latin pour devise : Adsum. Je fus bien heureuse, car il fut convenu Mon confesseur, qui je demandais la signification que Flor resterait avec nous. Elle ne pouvait retourner prs de ses de ce mot, me rpondit. : J'y suis ! frres aprs ce qu'elle avait fait. Henri me dit : Vous vous souvenez, ma mre : quand Henri, mon Ma petite Aurore, tu auras une soeur. ami, courut aprs moi Venasque, il pronona ce mot en Ceci alla trs bien pendant un mois. Flor avait dsir se ruant sur mes ravisseurs : J'y suis ! j'y suis! tre instruite dans la religion chrtienne ; elle fut L'enveloppe portait un troisime sceau qui semblait baptise au couvent de l'Incarnation, et fit sa premire communion appartenir une chapelle o une glise. avec moi dans la chapelle des mineures. Elle tait J'avais dj vu ces papiers une fois. pipUSe a sa faon et de bon coeur; mais les religieuses de l'Incar Le jour o nous nous chappmesde la maison au bord nation, dont elle dpendait en sa qualit de convertie d l'Arga, en sortant de Pampelune, ce fut voulaient une autre pit, pour ravoir ce .paquet prcieux qu'Henri voulut retourner la ferme,

LE BOSSU.

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Quand il le retrouva intact, sa figure rayonna de joie. - . Je me rappelais tout cela. Auprs du paquet, dont l'enveloppe ne montrait aucune criture, il y avait une sorte de liste, crite rcemment. Je fis mal, je la lus... Hlas! ma mre, j'avais tant d'envie d savoir pourquoi mon ami Henri me quittait. - La liste ne m'apprit rien que des noms et des demeures. Je ne connaissais aucun de ces noms. C'taient sans doute ceux des gens qu'Henri devait voir dans son voyage. La liste tait ainsi faite : 1. Le capitaine Lorrain. Naples. 2. Staupitz. Nuremberg. 3. Pinto. Turin. 4. El Matador. Glascow. 5. Jol de Jugan. Morlaix. 6. Fanza. Paris. 7. Saldagne. Paris. Puis deux numros encore qui. n'avaient point de nom au bout, les nos 8 et 9.

OU AURORE

S'OCCUPE

D'UN

PETIT

MARQUIS.

Je veux vous finir tout de suite, ma mre, l'aventure de cette liste. Quand Henri revint de son voyage, aprs deux ans, je revis la liste. Bien des noms y taient effacs, sans doute les noms de ceux qu'il avait pu joindre. Par contre, il y avait deux noms nouveaux qui remplissaient les blancs. Le capitaine Lorrain tait effac, l numro 1. Le numro 2, Staupitz, avait une large barre ; Pinto aussi, le Matador aussi, Jol de Jugan de mme. Ces cinq barres taient l'encre rouge. Fanza et Saldagne restaient intacts. Le numro 8 portait le nom de Peyrolles ; le numro 9 celui de Gonzague, tous deux Paris. . . Je fus deux ans sans le voir, ma mre. Que fit-il pendant ces deux annes, et pourquoi sa conduite fut-elle toujours un mystre pour moi ? Deux sicles, deux longs sicles ! Je ne sais pas comment j'ai fait pour vivre tant de jours sans mon ami ! Si l'on m sparait de lui maintenant, je suis bien sro que je mourrais ! J'tais retire au couvent de l'Incarnation. Les religieuses furent bonnes pour moi, mais elles ne pouvaient pas me consoler. Toute ma joie s'tait envole avec mon ami. Je ne savais plus ni chanter ni sourire. Oh ! mais quand il revint, que je fus bien paj^e de ma peine! Ce long martyre tait fini! Mon pre chri, mon ami, mon protecteur m'tait rendu. Je n'avais point de parole pour lui dire combien j'tais heureuse. Aprs le premier baiser, il me regarda^ et je fus tonne de l'expression que prit son visage. Vous voil grande, Aurore, me dit-il, et je ne pensais pas vous retrouver si belle. J'tais donc belle ! il me trouvait belle ! La beaut est un don de Dieu, ma mre : je remerciai Dieu dans mon coeur. J'avais seize ou dix-sept ans quand il me dit cela. Je n'avais pas encore devin qu'on pt prouver tant de bonheur s'entendre dire : Vous tes belle. Henri ne me l'avait pas encore dit. Je sortis du couvent de l'incarnation le jour mme, et nous retournmes ^ notre ancienne demeure. Totit

y tait bien chang. Nous no devions plus vivre seuls, Henri et moi ; j'tais une demoiselle. Je trouvai la maison une bonne vieille femme, Franoise Berrichon, et son petit-fils Jean-Marie. La vieille Franoise dit en me voyant : Elle lui ressemble ! A qui ressemblais-je? Il y a des choses sans doute que je ne dois point savoir, car on a t mon gard d'une discrtion inflexible. Je pensai tout de suite, et cette opinion s'est fortifie en moi depuis, que Franoise Berrichon tait quelque ancienne servante de ma famille. Elle a d connatre mon pre ; elle a d vous connatre, ma mre ! Combien de fois n'ai-je pas essay de savoir !... Mais Franoise, qui parle si volontiers d'ordinaire, devient muette ds qu'on aborde certains sujets. Quant son petit-fils Jean-Marie, il est plus jeune que moi et ne sait pas. Je n'avais pas revu ma petite Flor une seule fois au Je la fis chercher aussitt que je couvent de l'Incarnation. fus libre. On me dit qu'elle avait quitt Madrid. Cela n'tait pas, car je la vis peu de jours aprs chantant et dansant sur la Plaza-Santa. Je m'en plaignis Henri, qui me dit : . .;" On a eu tort de vous tromper, Aurore... Ol a bien fait de ne vous point rapprocher decette pauvre enfant... Souvenez-vous qu'il est des choses qui loigneraient de vous ceux que vous devez aimer. Qui donc dois-je aimer ? Vous, ma mre, vous d'abord, vous surtout ! Eh bien ! vous dplairait-il que j'eusse de l'affection pour"ma premire amie, de la reconnaissance pour celle qui nous sauva d'un grand pril ? Je ne crois pas cela. Ce n'est pas ainsi que je vous aime. Mon ami s'exagre vos svrits. Vous tes bonne encore plus que fire. Et puis je vous aimerai si bien ! Est-ce que mes caresses vous laisseront le temps d'tre svre 1... J'tais donc une demoiselle. On me servait. Le petit Jean-Marie pouvait passer pour mon page. La vieille Franoise nie tenait Adle compagnie. J'tais bien moins seule qu'autrefois ; j'tais bien loin d'tre aussi heureuse. Mon ami avait chang ; ses manires n'taient plus les mmes ; je le trouvais froid toujours, et parfois bien triste. Il semblait qu'il y et dsormais une barrire entre, nous. Je vous l'ai dit, ma mre, une explication avec Henri tait chose impossible. Henri garde mon. secret, mme vis--vis de moi. Je devinais bien qu'il souffrait et qu'il se consolait solliciter son par le travail. De tous cts on venait aide. L'aisance tait chez nous, presque le luxe. Les armuriers de Madrid mettaient en quoique sorte le Cincelador aux enchres. Medina-Sidonia, le favori de Philippe V, avait dit-: J'ai trois pes ; la premire est d'or, je la donnerais mon ami ; la seconde est orne de diamans, je la donnerais ma matresse ; la troisime est d'acier bruni, mais le Cincelador l'a taille, je ne la donnerais qu'au roi ! Les mois s'coulrent. Je pris de la tristesse. Henri s'en aperut et devint malheureux. Ma chambre donnait sur ces immenses jardins qui taient derrire la calle Real. Le plus grand et le plus beau de ces jardins appartenait l'ancien palais du duc d'Ossuna, tu en duel par monsieur de Favas, gentil homme de la reine. Depuis la mort du matre, le palais tait dsert. Un jour, je vis se relever les jalousies tombes. Les salles vides s'emplirent de meubles somptueux, et de magnifiques draperies flottrent aux croises. En mme temps, le jardin abandonn s'emplit de fleurs nouvelles. Le palais avait un hte. J'tais curieuse comme toutes les recluses, Je voulus

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PAUL FVAL. ma jalousie, et trs adroitement il fit passer un petit billet travers les planchettes. Le charmant petit billet, si vous saviez, ma mre ! Il voulait nf pouser, et me disait que j'arracherais une me l'enfer. J'eusgrand'peine me retenir de rpondre, car c'et t l une boune' oeuvre. Mais la pense d'Henri vie. m'arrta, et je ne donnai mme p.as signe.de Le pauvre petit marquis atteudit iongtemps, les yeux fixs sur ma jalousie, puis je le vis essuyer sa paupire, o sans doute il y avait des larmes. Mon coeur se serra, mais je tins bon. Le soir de ce jour, j'tais au balcon de la tourelle en l'angle de la colimaon qui flanquait notre maison, calle Real. Le balcon avait vue sur la grande rue et sur la ruelle obscure. . Henri tardait; je l'attendais. J'entendis tout coup que l'on parlait voix basse, dans la ruelle. Je me tournai, J'aperus deux ombres le long du mur : Henri et le petit marquis, Les voix bientt s'levrent. Savez-vous qui vous parlez, l'ami, dit firement Chaverny ; je suis le cousin de monsieur le prince de Gonzague !. A ce nom, l'pe d'Henri sembla sauter d'elle-mme hors du fourreau. Chaverny dgaina de mme, et se mit en garde d'un petit air crne. La lutte me sembla si disproportionne que je ne pus m'empcher de crier : Henri! Henri! c'est un enfant ! Henri baissa aussitt son pe. Le marquis de Chaverny me salua, et je l'entendis qui disait : . T? Nous nous retrouverons 1 J'eus peine reconnatre Henri quand i| rentrai Trustant d'aprs. Sa figure tait toute bouleverse. Au lieu de nie parler-, il se promenait grands pas dans la chambre. Aurore, me dit-il enfin d'une voix change, je ne suis pas votre pre... Je le savais bien. Je crus qu'il allait poursuivre, ci j'tais tout oreilles. Il se tut. Il reprit sa promenade. Je le vis qui essuyai! son front en sueur. Qu'avez-vous donc, ami? demandai^-je bien doucement. Au lieu de rpondre, il interrogea lui-mme et nie dit : Connaissez-vous ce jeune gentilhomme? Je dus rougir un peu en rpondant. -~ Non, bon ami, je ne le connais pas. Et pourtant, c'tait la vrit. Henri reprit aprsun silence : Aurore, je vous avais prie de tenir vos jalousies closes. Il ajouta, non sans une certaine nuance d'amertume dans la voix :Ce n'tait pas pour moi, c'tait pour vous. J'tais pique; je rpondis: -A-i-jedonc commis quelque crime pour tre oblige de me cacher toujours ainsi ? Ah! fit-il en se couvrant le visage de ses mains, cela devait venir ! Que Dieu ait piti de noi ! Je comprenais seulement que je l'avais bless. Les --larmes inondrent ma joue. Henri, mon ami, m'criai-je, pardonnez-moi, pardonnez-moi ! El que faut-il vous pardonner, Aurore ? s'cria-l-i en relevant sur moi son regard lincelant. La peine que je vos'ai faite, Henri. Je vous vois triste, je dois avoir tort. Il s'arrta tout coup pour me regarder encore. Il est temps! murmura-t-il. Puis il vint s'asseoir Parlez franchement et ne craignez rien, auprs de moi. Aurore, dit-il ; je ne veux qu'une chose en ce monde,

savoir "son nom. Quand j'appris le nom, il me frappa ; celui qui venait habiter le palais d'Ossuna se nommai] Philippe de Mantoue, prince de Gonzague. Gonzague 1 j'avais vu ce nom sur la liste de mon ami Henri. C'tait le second des deux noms inscrits pendant le voyage. C'tait le dernier des quatre qui restaient : Fanza., Saldagne, Peyrolles et Gonzague. Je pensai que mon Henri devait tre l'ami de ce grand seigneur, et je m'attendis presque le voir. Le lendemain, Henri fit clouer des jalousies mes fentres qui n'en avaient point. Aurore, me dit-il, je vous prie de ne vous point montrer ceux qui viendront promener dans ce jardin. Je confesse, ma mre, qu'aprs cette dfense, ma curiosit redoubla. I) n'tait pas difficile d'avoir des Tenseignemeps suite prince de Gonzague; tput le monde parlait de lui. C'tait l'un des hommes les plus riches dp France, et l'ami particulier du rgent. i venait Madrid pour une l traitait en ambassadeur; il avait mission intim/On une cour. Tous les matins, le petit Jean-Mari venait nie raconter ce qui se disait dans le quartier. Le prince tait beau, le prince avait de belles matresses, le' prince jetait les millions par la fentre. Ses compagnons taient tous de jeunes fous qui faisaient dans Madrid des quipes nocturnes, escaladant les balcons, brisant les lanternes, .dfonant les portes et battant les tuteurs jaloux. Il y en avait un' qui avait dix-huit ans a peine, un .dmon ! Il se nommait le marquis de Chaverny. On le disait frais et rose comme une jeune fille; et l'air si doux! de grands cheveux blonds sur un frpnt blanc, une lvre imberbe, des yeux espigles comme ceux des jeunes filies. C'tait le'plus terrible de tous! Ce chrubin troublait tous les coeurs des senoritas de Madrid. Par les fentes de ma jalousie, moi je voyais parfois, sous les ombrages de ce beau jardin d'Ossuna, un jeune gentilhomme la mine lgante, la tournure un peu effmine, mais ce ne pouvait tre ce diablotin de Chaverny. Mon petit gentilhomme avait l'apparence si sage et si modeste ! Il se promenait ds le matin. Ce Chayerny, lui, devait se lever tard, aprs avoir pass la nuit mal faire, Tantt sur un banc, tantt couch dans l'herbe, tantt allant pensif et la tte incline, mon petit gentilhomme avait presque toujours un livre la main. C'tait un adolescent studieux. - Ce Chaverny ne se ft pas ainsi embarrass d'un livre ! Il y avait l impossibilit. Ce petit gentilhomme tait exactement l'oppos de monsieur le marquis de Cbavemy, moins que la renomme n'et dplorablement calomni monsieur le marquis. La renomme n'avait eu garde. Mais mon petit gentilhomme tait cependant bien le marquis de Chaverny. Le diablotin, le dmon ! Je crois que je l'aurais aim si Henri n'et point t sur terre. Un bon coeur, ma mre, un coeur perdu par ceux qui garaient sa jeunesse, mais noble encore, ardent et gnreux. Je pense que le vent avait d soulever par hasard un coin de ma jalousie, car il m'avait vue, et depuis lors il ne quittait plus le jardin. Ah ! certes, je lui ai pargn bien des folies ! Dans le jardin, il tait doux comme un petit saint. Tout au plus s'enhardissait-il parfois jusqu' baiser une fleur cueillie qu'il lanait ensuite dans la direction de ma fentre. B Une fois, ""je le vis venir avec une sarbacane : il visa

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votre bonheur. Auriez-vous quelque peine quitter le sjour de Madrid ? Avec vous ? demandai-je. Avec moi. lente Partout o vous serez, ami, rpondis-je ment et en le regardant bien en face, j'irai avec plaisir. J'aime Madrid parce que vous y tes. Il me baisa la main. Mais, fit-il avec embarras, ce jeune homme... Je mis ma main sur sa bouche en riant. ^ Je vous pardonne, ami, l'inlorroriipis-j ; mais n'ajoutez pas tin met, et, si vous l voiliez, partons.^ Je vis ses yeux qui devenaient humides. Ses bras faisaient effort pour ne point s'ouvrir. Je crus que son motion allait l'entraner; Mais il est fort contre lui-mme,;' Il me baisa l main une seconde fois, en disant avec une bont 'toute' paternelle : _ Puisque cela ne vous contrarie point, Aurore, nous allons ' ' partir ce soir inertie, . Et c'est sans doute pour moi, rh'criai-j avec une vritable colre, non' point pour vous ! Pour vous, non point pour moi, rpondit-il en |; prenant cong. Il sortit. Je fondis en larmes. Ahl me disais-je, il lie m'aime pas, il n m'aimera jamais! Et chaque fois que je pleure, ma mre, c'est que cette :. ide-l me revient: Henri ne m'aime pas, Henri fie m'ai" niera jamais ! Cependant... , Hlas I on cherche se tromper soi-mme. Il me chrit comme si j'tais sa fille. Il m'aime pour moi, non ' pour lui. Je mourrai jeune. L dpart fut fix dix heures de nuit. Je devais monter en chaise d poste avec Franoise. Henri devait notis escorter en compagnie de quatre espadjns.- Il tait riche. ; '. Pendant que je faisais mes malles, e jardin d'Ossuna Monsieur le prince de Gonzague donnait une l_ s'illuminait. i' grande fte, cette nuit-l; J'tais triste, et dcourage. La pense me vint,que les plaisirs de ce monde brillant tromni peraient peut-tre ma peine. Vous savez cela, vousj ma mre? Sont-elles soulages; e celles qui souffrent et qui peuvent se rfugier dans ces joies ? si . x>Je vous parle: maintenant de. choses toutes, rcentes. C'tait hier. Quelques mois se sont peine couls depuis i que nous avons quitt Madrid. Mais le temps m'a sembl long.- Il y a quelque chose ! entre mon ami et moi. Oh ! que j'aurais besoin de votre coeur pour y verser le mien, ma mer ! ji Nous partmes I'hr' dite,- pendant qTbrcnstr' iiljetit ses premiers accords sous les grands orangers du palais; i\- 3>Henri chevauchait la portire. 1} me dit : 0 -=- Ne igrttez-vs rien, Aurore ?.. Je regrette mon ni d'autrefois, rpn'dis-je, ,1'i Notre itinraire tait fix d'avanc. Nous allions en droite ligne Saragosse, pouf gagner de l les frontires td France, franchir les Pyrnes vis--vis de Venscju, et redescendre Bayohne, o nous dvions prendre l mer ;ssetretenir passage pour Ostende. Henri avait besoin de faire.cette point eh France; il ilKJevaii s"arrtf dans l valle de Lbroh, entr Lz et Bagnres-de-Luchon. $ De Madrid Sargosse, uciii accident, ne m'arqua, notre Voyage. Mme absiice d'viimns d. Safgoss ,);ji frontire". Et sans la' visit que nous fmes au' vieux chteau de Caylus, aprs avoir passles hiolifs, je' h"'ajjCi-ais ptiis rien vous dire, ma mre. )i Me.is, sans que je puisse expliquer pourquoi,, cette a t l'une ds pages les plus mouvantes de' m'a vie. ,,,;visite Je n'ai couru l aucun danger, proprement parler; fien est advenu, et pourtant' dss-j vivre cent ans, je ]irne m'y . ..,

m souviendrai ds impressions que ce lieu fait natre en moi. Henri voulait s'entretenir avec uii vieux prtre nomm dom Bernard, et qui avait t chapelain de Caylus sous l dernier seigneur de ce nom. Une fois pass la frontire, nous laissmes Franoise et Jean-Mario dans uii petit village ah bord d l Clarabide. Nos quatre spadins taient rests d l'autre ct des Pyrnes. Nous-nous dirigemes seuls, Henri et moi, cheval, vers la bizarre minence qu'on appelle dans l pays le Hachas, et qui sert de base l noire forteresse; C'tait par une matine de fvrier, froide, triste, mais sans brume. Les sommets neigeux que nous avions traverss la veille dtachaient l'horizon, sur l Ciel sombre, l'clatante dentelle de leurs crtes. A l'orient, un soleil ple brillait et blanchissait encore les pics couverts de frimas. Le vent venait de l'ouest et amenait lhtfnent les grands nuages, suspendus comme un terne rideau derrire la chane des Pyrnes. Nous voyions se dresser devant nous, repouss par le ciel blafard de l'est, et debout sur son pidestal gant, ce hoir colosse d granit, le chteau de Caylus-tfrides. Oh chercherait longtemps, avant de trouver un difice des lugubres grandeurs du qui parle plus loqueninient pass., . il tait l conime une sentinelle, ce manoir assassin' et pillard ; il guettait l voyageur passant dans la valle: Ses fauconneaux muets et ses meurtrires silencieuses avaient alors une Voix; -les chnes ile croissaient pas dans les murs crevasss; les remparts n'avaient point ce glacial rrian'feau de lierre mouill, les tourelles montraient leurs menaaris crneaux, cachs aujourd'hui par cette couronn roug'tre d dore que leur' font les girofles elles hprris touffes de guetils-de-loup. Rien qu' le voir, l'esprit s'ouvre mille penses mlancoliques ou terribles. C'est grand, c'est effrayant. Lddaijs; personne n'a' jamais d tre heureux. Aussi le paj' est plein de lgendes noires comme de l'encr. '....' lui tout seul, l dernier seigneur, qu'on appelait Cyis-Vfro, tu, ditSri, ses deux femmes, sa fille, soi! gendre, etc. Les autres, ses anctres, avaient fait de leur mieux: avant lui. ., Nous arrivmes plateau du Hchz par une route troite et tortueuse, qui autrefois aboutissait au pont-levis. i n'y plus de pont-levis. On voit seulement les dbris d'une passere-ll en bois dont les poutres vermoulues pendent daiis le foss. A la tte du pont est une petite Vierge dans sa niche. Le chteau de Caylus est maintenant inhabit. Il un vieillard pouf gardien grondeur et d'abord repoussant, qui est demi sourd et tout fait aveugle. Il nous dit que le matre actuel n'y tait, pas venu depuis seize ans. C'est le prince Philippe de Gonzague. Remarquezvous, manire, comme ce nom semble me poursuivre dpuis quelque temps ? L vieillard apprit Henri que dom Bernard, l'ancien Chapelain de Caylus, tait niort depuis plusieurs annes. Il ne. voulut point nous lisssr voir l'intrieur du chteau. Je pensais que nous allions retourner dans la valle ; il n'en fut rien, et je dus bientt m'prcevoir que ce lieu rappelait mon ami quelque tragique et touchant souvenir. ' Nous nous rendmes pour djeuner au. hameau de Tarrides, dont les dernires maisons touchent presque les douves du manoir. La maison l plus" proche des douves et de cette ruine de pont dont je vous ai parl tait justement une auberge. Nous nous assmes sur deux esc'abells, devant une pauvre table en bois de htre, et une femme dequarante quarante-cinq ans vint nous servir. Henri la regarda attentivement.

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PAUL FVAL;

Bonne femme, lui dit-il tout coup, vous tiez dj ici la nuit du meurtre ? Elle laissa tomber un broc de vin qu'elle tenait la main. Puis fixant sur Henri son oeil plein de dfiance : Oh ! oh ! fit-elle, pour en parler, vous, est-ce que vous y tiez ? J'avais froid dans les veines, mais une curiosit invincible me tenait. Que s'tait-il donc pass en ce lieu ? _ Peut-tre, rpliqua Henri ; mais cela ne vous importe point, bonne femme... Il y a des choses que je veux savoir... Je payerai pour cela, Elle ramassa son broc en grommelant ces tranges paroles : _ NOUSfermmes nos portes double tour et les volets de nos croises, Le mieux est de ne rien voir dans ces affaires-l. Combien trouva-t-on de morts dans le foss le lendemain ? demanda Henri. Sept, en comptant le jeune seigneur. Et la justice vint-elle ? Le bailli d'Argels... elle lieutenant criminel de Tarbes... et d'autres... Oui, oui, la justice vint... la justice vient toujours assez, mais elle s'en retourne... On dit que notre vieux monsieur avait eu raison... cause de cette Elle petite- fentre-l qu'on avait trouve ouverte... montrait du doigt une fentre basse, perce dans la douve mme, sous l'assise chancelante du pont. Je compris que les gens de justice accusrent le jeune seigneur dfunt d'avoir voulu s'introduire dans le chteau par cette voie. Mais pourquoi ? La vieille femme rpondit elle mme cette question que je m'adressais. Et parce que, acheva-t-elle, notre jeune demoiselle tait riche. C'tait toujours une lamentable histoire raconte en quelques paroles. Cette fentre basse-me fascinait. Je n'en pouvais dtacher les yeux. L, sans doute, s'taient donn les rendez-vous d'amour. Je repoussais l'assiette de bois qu'on avait fait placer devant moi. Henri fit de mme. Il paya notre repas et nous sortmes de l'auberge. Devant la porte passait un chemin qui conduisait dans les douves. Nous prmes ce chemin. La bonne femme nous suivait. Ce fut l, dit-elle en montrant le poleau qui faisait une. de ses assises du pont du ct du rempart, ce fut l que le jeune seigneur dposa son enfant. Ah ! m'criai-je, il y avait un enfant ! Le regard qu'Henri tourna vers moi Tut extraordinaire, et je ne puis encore le dfinir. Parfois, mes paroles les plus simples lui causaient ainsi des motions soudaines et qui me paraissaient n'avoir point de motif. Cela donnait carrire mon imagination. Je passais ma vie chercher en vain le mot de toutes ces nigmes qui taient autour de moi. Ma mre, on se moque volontiers des pauvres orphelines qui voient partout un indice de leur naissance. Moi, je vois dans cet instinct quelque chose de providentiel et de souverainement touchant. Eh bien ! oui, notre rle est de chercher sans cesse, de ne nous point lasser dans notre tche difficile et ingrate. Si l'obstacle que nous avons soulev demi retombe et nous terrasse, nous nous redressons plus vaillantes, jusqu' l'heure o le dsespoir nous prend. Cette heure-l, c'est la mort. Que d'espoirs avant que cette heure arrive ! que de chimres ! que de dceptions ! Le regard d'Henri semblait me dire: L'enfant, Aurore, c'tait vous ! Mon coeur batlit, et ce fut avec d'autres yeux que je regardais le vieux manoir. Mais, tout de suite aprs, Henri demanda :. Qu'est devenu l'enfant ? Et la bonne femme rpondit : Il est mort !...

VI

EN METTANT

LE COUVERT..

Le fond des douves tait une prairie. Du point o nous tions, au del de l'arche brise du pont de bois, on dcouvrait le petit voyait s'abaisser la lvre du foss qui futaies de la fort village de Tarrides et les premires d'Ens. A droite, par-dessus le rempart, la vieille chapelle de Caylus montrait sa flche aigu et dentele. Henri promenait sur ce paj-sage un long et mlancolique regard. Il semblait parfois s'orienter. Son pe, qu'il tenait la main comme une canne, traait des lignes dans l'herbe. Sa bouche remuait comme s'il se ft parl lui-mme. Il dsigna enfin du doigt l'endroit o j'tais debout, et s'cria : C'est l... ce doit tre l ! Oui, dit la bonne femme, c'est l que nous trouvmes tendu le corps du jeune seigneur. Je me reculai en frissonnant de la tte aux pieds. Henri demanda : Que fit-on du corps ? J'ai ou dire qu'on l'emmena Paris pour tre enerr au cimetire Saint-Magloire. Oui, pensa tout haut Henri, Saint-Magloire tait fief de Lorraine. Ainsi, ma mre, ce pauvre jeune seigneur, mis mort dans cette terrible nuit, tait de la noble maison de Lorraine. Henri avait la tte penche sur sa poitrine. Il rvait. De temps en temps, je voyais qu'il me regardait la drobe. Il essaya de monter le petit escalier plac la fle du pont, mais les marches vermoulues cdrent sous ses pieds. Il revint vers le rempart, et du pommeau de. son pe il prouva les contrevens de la fentre basse. La bonne femme, qui le suivait comme un cicrone, dit : -^- C'est solide et doubl de fer... On n'a pas ouvert la fentre depuis le jour o les magistrats vinrent. Et qu'en tendtes-vous, cette nuit-l, bonne femme, demanda Henri, travers vos volets ferms? tous fe Ah! seigneur Dieu! mon gentilhomme, dmons semblaient dchans sous le rempart... Nous m pmes fermer l'oeil... Les brigands taient venss boite chez nous dans la. journe. J'avais dit en me couchant: Que Dieu prenne en sa garde ceux qui ne verront point demain le lever du sgleil! Nous entendmes un grand bruit de fer, des cris, des blasphmes... et deux voix nites qui disaient de temps en temps : J'y suis ! Un monde de penses s'agitait en moi, ma mre. Je connaissais ee mot ou cette devise. Ds mon enfance,je l'avais entendu sortir de la bouche d'Henri, et je l'avais retrouv traduit en langue latine sur les sceaux qui fermaient cette mystrieuse enveloppe que mon ami conservait comme un trsor. Henri avait t ml tout ce drame. Comment? Lui seul et pu me le dire. ... Le soleil descendait l'horizon quand nous reprmes le chemin de l valle... J'avais le coeur serr. Je me retournai bien des fois pour voir encore le sombre gant de granit, debout sur son norme base. _ Celte nuit, je vis des fantmes : une femme en deuil, portant un petit enfant dans ses bras et penche, au-dessus d'un ple jeune homme qui avait le flanc ouvert. tait-ce vous, ma mre?... Le lendemain, sur le pont du navire qui devait nous

LE BOSSU.

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porter travers l'Ocan et la Manche jusqu'aux rivages de la Flandre, Henri me dit : Bientt vous saurez tout, Aurore... Fasse Dieu que vous en soyez plus heureuse ! Sa voix tait triste en disant cela. Se pourrait-il que le malheur me vnt avec la connaissance de ma famille I Dt-ce tre la vrit, je veux vous connatre, ma mre...! ... Nous dbarqumes Ostende. A Bruxelles, Henri reut une large missive cachete aux armes de France. Le lendemain, nous partmes pour Paris. Il faisait noir dj quand nous franchmes l'arc de triomphe qui borne la route de Flandre et commence la grande ville. J'tais en chaise avec Franoise. Henri chevauchait au-devant de nous. Je me recueillais en moimme, ma mre. Quelque chose me disait : Elle est l I Vous tes Paris, ma mre, j'en suis sre. Je reconnais l'air que vous respirez. Nous descendmes une longue rue, borde de maisons hautes et grises; puis nous entrmes dans une ruelle troite qui nous conduisit au-devant d'une glise qu'un cimetire entourait. J'ai su depuis que c'taient l'glise et l cimetire Saint-Magloire. En face s'levait un grand htel d'aspect fier et seigneurial, l'htel de Gonzague. Henri mit pied terre et vint m'offrir la main pour descendre. Nous entrmes dans le cimetire. Au revers d l'glise, un espace, clos par une simple grille de bois, contient une rotonde ouverte o se voient plusieurs tombes monumentales travers les arcades. Nous franchmes la grille de bois. Une lampe, pendue la vote, clairait faiblement la rotonde. Henri s'arrta devant un mausole de marbre sur lequel tait sculpte l'image d'un jeune homme. Hent mit un long baiser au front de la statue. Je l'entendis qui disait avec des larmes dans la voix : Frre, me voici. Dieu m'est tmoin que j'ai accompli ma promesse de mon mieux... Un bruit lger se fit derrire nous. Je me retournai. La vieille Franoise Berrichon et Jean-Marie son petit-fils taient agenouills dans l'herbe de l'autre ct de la grille de bois. Henri s'tait aussi agenouill. Il pria silencieusement et longtemps. En se relevant, il me dit : Baisez cette image, Aurore. J'obis et je demandai pourquoi. Sa bouche s'ouvrit pour me rpondre ; puis il hsita ; puis il dit enfin : Parce que c'tait un noble coeur, ma fille, et parce que je l'aimais ! Je mis un second baiser au front glac de la statue. Henri me remercia en posant ma main contre son coeur. Comme il aime, quand il aime, ma mre ! Peut-tre est-il crit qu'il ne peut pas m'aimer. Quelques minutes aprs, nous tions dans la maison o j'achve de vous crire ces lignes, ma mre chrie. Henri l'avait fait retenir d'avance. Depuis que j'en ai franchi le seuil, je ne l'ai plus quitte. Je suis l, plus seule que jamais, car Henri a plus d'affaires Paris qu'ailleurs. C'est peine si je le vois aux heures des repas. Il m'est dfendu de sortir. Je dois prendre dos prcautions pour me mettre la croise. Ah ! s'il tait jaloux, ma mre, comme je serais heureuse de lui obir, de me voiler, de me cacher, de me garder toute lui ! Mais je me souviens de la phrase de Madrid : Ce n'est pas pour moi, c'est pour vous. Ce n'est pas pour lui, ma mre ; on est jaloux seulement de celle qu'on aime... Je suis seule. A travers mes rideaux baisss, je vois la foule affaire et bruyante. Tous ces gens sont libres. Je vois les maisons de l'autre ct de la rue. A chaLE SICLE. XXII.

que tage il y a une famille, des jeunes femmes qui ont de beaux enfans sourians. Elles sont heureuses. Je vois encore les fentres du Palais-Royal, bien souvent claires, le soir, pour les ftes du rgent. Les dames de la cour passent dans leurs chaises avec de beaux cavaliers aux portires. J'entends la musique des danses. Parfois mes nuits n'ont point de sommeil. Mais si seulement il me fait une caresse, s'il lui chappe une douce parole, j'oublie tout cela, ma mre, et je suis heureuse... J'ai l'air de me plaindre. N'allez pas croire, ma mre, qu'il me manque quelque chose. Henri me comble toujours de bonts et de prvenances. S'il est froid avec moi depuis longtemps, peut-on lui en faire un crime?... Tenez, ma mre, une ide m'est venue parfois. J'ai pens, car je connais la chevaleresque dlicatesse de son coeur, j'ai pens que ma race tait au-dessus de la sienne; ma fortune aussi peut-tre. Cela l'loign de moi. Il a peur de m'aimer. Oh! si j'tais sre dcela, comme je renoncerais ma fortune, comme je foulerais aux pieds ma noblesse ! Que sont donc les avantages de la naissance auprs des joies du coeur ? Est-ce que je vous aimerais moins, ma mre, si vous tiez une pauvre femme ? ... Il y a deux jours, le bossu vint le voir. Mais je ne vous ai pas parl encore de ce gnome mystrieux, le seul tre qui ait entre dans notre solitude. Le bossu vient chez nous toute heure, c'est--dire chez Henri, dans l'appartement du premier tage. On le voit entrer et sortir. Les gens du quartier le regardent un peu comme.un lutin. Jamais on n'a vu Henri et lui ensemble, et ils n se quittent pas 1 Tel est le mot des commres de la rue du Chantre. >>Par le fait, jamais liaison ne fut plus bizarre et plus mystrieuse. Nous mmes, j'entends Franoise, Jean^Marie et moi, nous n'avons jamais aperu runis ces deux insparables. Us restent enferms des journes entires dans la chambre du haut, puis l'un d'eux sort, tandis que l'autre reste la garde de je ne sais quel trsor inconnu. Cela dure, depuis quinze grands jours que nous sommes arrivs, et, malgr les promesses d'Henri, je n'en sais pas plus qu' la premire heure. - Je voulais donc vous dire : le bossu vint voir Henri l'autre soir ; il ne ressortit point. Toute la nuit, ils restrent enferms ensemble. Le lendemain, Henri tait plus triste. En djeunant, la conversation tomba sur les grands seigneurs et les grandes dames. Henri dit avec une amertume profonde : Ceux qui sont placs trop haut ont le vertige. Il ne -faut pas compter sur la reconnaissance ds princes... Et en baissant les yeux, quel serd'ailleurs, s'interrompit-il vice peut-on payer avec cette monnaie odieuse, la reconnaissance?... Si la grande dame pour qui j'aurais risqu " mon honneur et ma vie ne pouvait pas m'aimer parce qu'elle serait en haut et moi en bas, je m'en irais si loin que je ne saurais mme pas si elle m'insulte de sa reconnaissance. Ma mre, je suis sre que le bossu lui avait parl de vous. Ah! c'est que c'est bien vrai. Il a risqu pour votre fille son honneur et sa vie. Il a fait plus, beaucoup plus : il a donn votre fille dix-huit annes de sa. fire jeunesse. Avec quoi payer cette largesse inoue ? Ma mre ! ma mre ! comme il se trompe, n'est-ce pas? comme vous l'aimerez, comme vous me mpriseriez si tout mon coeur, sauf la part qui est vous, n'tait pas lui. Je n'osai dire cela, parce que, en sa prsence, quelque chose me retient souvent de parler. Je sens que je 36

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PAUL FVAL. Histoire de savoir si matre Louis tait arriv... Quant tre curieux, pas d a"! Et tu n'as fin entendu ? " Rien de rien ! . Il tendait la nappe sur la table. O peut-il tre all? se demandait cependant Aurore. ...-.,".. .-...-. Ah dame! fit Berrichon, il n'y a que le bossu pour savoir a, notre demoiselle.... et c'est bien drle tout de mme de voir un homme si droit que monsieur' le chevalier... je veux dire matre Louis... frquenter uh bancroantres, nous che, tortu comme un tire-bouchon'...Nous il va, il vient par n'y voyons que du feu, c'est certain... sa porte de derrire. N'est-il pas le matre ? interrompit encore la jeune iil. .'..,.'..' Pour a, il est le nialre, rpliqua Berrichon ; le matre d'entrer, l matre de sortir, le matre de se renfermer avec son singe... et il ne s'en gne pas, non ! N'empche que les voisins jasent pas niai, notre demoiselle. =Vous causez trop avec les voisins, Berrichon, dit Aurore. Moi l.se rcria l'enfant ; ah ! Seigneur de "Dieu, si on peut dire ..." Alors je suis un bavard, pas vrai?... Meii, en mettant sa Bionfe Dis donc, grand'nire, continua-t-il tte la port, voil que je sdis un bavard !,., Je sais a depuis longtemps, petiot, rpartit la brave femme ; et un paresseux aussi. Berrichon se croisa les bras sur sa poitrine. r Bpni fit41, ah dame! voil qui est bon !... alors faut me pendre, si j'ai tous ls vices ... ce sera plus tt fait.,. Moi qui jamais, au grand jamais, ne dis un mot " personne.,, .En passant, j'coute le monde, voil tout. Est-ce un pch1 Et je vous promets qu'ils en disent! Mais pour me mler.la conversation de tous ces choppiers, fi dom\ je tiens mon rang. Quoique a, reprt-il plus bas, qu'on a bien" de la peine s'empcher, quand l monde vous l'ont des questions... On t'a donc fait des questions, Jean-Marie ? ^En masse, notre demoiselle. Quelles questions ? -T- Ds questions bien embarrassantes, allez. Mais enfin, dit Aurore avec impatience, que t'-t-on . demand ? Berrichon se mit tire d'un air innocent. On m'a demand tout, rpliqua-t-il ; ce que nous sommes, ce que ndtis faisons, d'o nous venons, o nous allons... votre ge... l'ge de monsieur le chevalier, je veux dire matre Louis, si-nous sommes Franais... s' nous sommes catholiques... si nous comptons, nous tablir ici... si nous nous dplaisions dans l'endroit que nous avons quitt... si vous fates maigre le vendredi et le samedi, vous, mademoiselle... si votre Confesseur est Il Saint-Eustache ou- Samt-Germain-'AuxeiTOis... reprit haleine, et continua tout d'un trait : -^ Et GIel l'autre, patti, patata ; pourquoi nous sommes venus demeurer justement rue du Chantre au lieu d'aller demeurer ailleurs ; pourquoi vous ne sortez jamais, et, cesujet, madame Moyneret, la sage-femme, a pari ave* la Guichard que yous n'aviez qu'une jambe de bonne; pourquoi matre Louis sort si souvent; pourquoi le boss... Ah! c'est le bossu qui les intrigue I La mre s'interrompit-il, Balahault dit qu'il a l'air d'un quelqu'un qui a commerce avec le mauvais,.. -- El tu te mles tous ees cancans, toi Berrichon I CI Aurore. , C'est ce qui vous trompe, notre demoiselle; n'y a pas comme moi pour savoir garder son quant soi... pis faut les entendre...... les femmes surtout.".. Ah ! Dieu de Dieu! les femmes!... N'y pas dire, je ne peux pas mettre tant seulement les pieds dahs l rue sans avoir les oreilles toutes chaudes... Hol! Berrichon! chrubin du bon Dieu! me crie l regrattire d'en face, viens que je te fasse goter d mon rnoust... Elle en d bon,

redeviens timide autrement, mais bien plus qu'au temps . de mon enfance. Mais ce ne serait pas do l'ingratitude, cela ; ce serait de l'infamie ! Mais je suis lui ; il m'a sauve, il f a faite. Sans lui, qU serais-je? un peu de poussire au fond d'une pauvre petite tombe. Et quelle mre, ft-elle duchesse et. cousine d roi, quelle mre ne serait donc orgueilleuse d'avoir pour gendre le chevalier Henri de Lagardre, le plus beau, le plus ? bTave, le plus gnreux, le plus loyal des hommes Certes, je ne suis qu'une pauvre enfant : je .ne puis ne les connais pas ; niais juger les grands do la terre, je s'il y avait parmi ces grands seigneurs et Ces grandes dames un coeur assez perdu, une.me assez pervertie ami... pour me dire moi. Aurore : Oublie Henri, ton Tenez, manire, cela me rend folle! une ide.extravagante vient de me donner la sueur froide. Je pie suis dit : Si ma mre Mais Dieu me garde d'exprimer cela par des paroles. Je croirais blasphmer,. Oh ! non, vous tes telle que je vous ai rve et adore, ma mre. J'aurai de vous des baisers et puis des sourires. Quel que soit le grand nom que l ciel Vous"ait donn, vous avez quelque chose d meilleur que votre nom, c'est votre coeur. La pense que j'ai eue vous Outrage, et je me mets vos genoux pour, avoir mon pardon. Tenez, le jour nie manque ; je quitte la plume et je ferme les yeux pour voir votre doux visage dans mon rve. Venez, mre bien-aime, venez...,. C'taient l les dernires paroles du manuscrit d'Aurore. Ces pages, sa meilleure Compagnie, elle les aimait. En les renfermant dans sa cassette, elle leur dit : ,..,., A demain 1 La nuit tait totif fait venue. Ls maisons s'clairaient "de l'autre cot de la rue SinWonof. La porte s'ouvrit bien doucement, et la figure simplette de Jean-Marie Berrichon se dtacha en noir sr le lambris clair^e pice voisine, O il y avait une lampe. ' plus - Jah^Mafie tait le fils de ce page niigtion que nous vmes, aux premiers chapitres de cette histoire, apporter la lettre d Nvrs chevalier de Lagardre. - Le page tait mort soldat, sa vieille mre n'avait plus qu'un petit-fils. - : Notre demoiselle, dit Jean-Marie, gTaad'maman deamande comme a s'il faut mettre le couvert ici ou dans la - salle. Quelle heure est-il donc? fit Aurore rveille en sursaut. L'heure du souper, notre demoiselle, rpondit Berrichon. Comme iltarde 1rpta Aurore. Puis elle ajouta : Mets le couvert ici. Je veux bien, notre demoiselle. Berrichon apporta la lampe, qu'il posa sur la hmine. DU fond de la cuisine qui tait au bout de la salle, la voix mle de la vieille Franoise s'ieva : Les rideaux ne sont pas bien ferms, petiot, dit-elle, 'rapproche-^les 1 Berrichon haussa un petit peu les paules, tout eh se -htant d'obir. Ma parole! grommela-t-l, oh dirait que nous avons " des peur galres. Berrichon tait un peu dans la position d'Aurore'. Il ignorait tout et avait grande envie de savoir. Tu es sr qu'il n'est pas rentr par l'escalier? demanda la jeune fille. Sr ? rpta Jean-Marie ; est-ce qu'on est jamais sr de rien chez nous?... J'ai vu entrer le bossu sur le tard... J'ai t couter... ; Tu as eu tort, interrompit Aurore svrement.

LE BOSSU.

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notre demoiselle... Tiens ! tiens! fait l grosse gargo Et tire, il humerait bien un bouillon, cet ange-l I... la beurrire 3,et la qui raccommode ls vieilles fourrures ! et jusqu' la femme du procureur, quoi !... Moi* je passe, fier comme un valet d'apothicaire, La GiGhard et la Moyd'en face, la beurrire, neret, la Balahault, la regrattire la qui rafistole les fourrures, et lesautrs, y perdeni leurs peines. a ne les corrige pas. Ecoutez voir comme elles font, notre demoiselle, s'interrompit-il ; a va vous amuser... Voil la Balahault, une maigre et noire avec des lunettes sur l nez. Elle est tout de mme mignonnelte et bien tourne, cetteenfant-l! c'estde vous qu'elle parle vingt ans, pas yri, l'amour ?HJene sais pas!r: pondait Berrichon prenant sa grosse voix. Puis, en fausset - rr- Pour migonnlte, elle est mignonnette... (Voil la Moyneret-qi dgoise) et l'on ne dirait pas que c'est la nice d'un simple forgeron..- Au fait, est-^elle sa nice, mon poulet? Non! fit Berrichon basse-taill. Berrichon tnor poursuivait : Sa fille, alors, bien sr? Pas Et j'essaye de passer, notre devrai, mnt?^Non! moiselle. Mais, je t'en souhaite? Elles se mettent en Cercle autour de moi... La Guichard, la Durand, la Morin, l Bertrand. ~ Mais si ce n'est pas sa fille, qu'elles font, c'est donc sa femme, alors ? Non. Sa petite soeur? ^ Non. Comment, comment! ce n'est ni a femme, ni sa soeur, ni sa fille, ni sa nice ! C'est donc une orpheline une enfant leve par charit? Nonl qu'il a recueillie.,, non! nonl non! cria Berrichon tue-tte. Aurore mit sa belle main blanche sur son bras. ^ Tu as eu tort, Berrichon, dit-elle d'une voix douce et triste; tu as menti... Je suis une enfant qu'il a recueillie... je suis une orpheline leve par charit... Par exemple! voulut se rcrier Jeal-Mrie. La prochaine fois qu'elles t'interrogeront, poursuivit tu leur cela... Je n'ai Aurore, point honte... rpondras Pourquoi cacher les bienfaits de mon ami? Mais, notre demoiselle... H*Ne suis-je pas une pauvre fille abandonne? continuait Aurore en rvant. Sans lui, sans ses bienfaits.., Pour le coup, s'cria Berrichon, si matre'-Louis, -comme il faut l'appeler, entendait cela, il se mettrait dans une belle colre...! De la charit!... des bienfaits!.., fi donc, notre demoiselle! *s-.-Plt Dieu qu'on n pronont pas d'autres paroles en parlant de lui et de moi ! murmura l jeune fille, dont le beau front ple prit ds nuances roses. Berrichon se rapprocha vivement. - re- Vous savez donc? blbul44l. Quoi? demanda Arr tremblante. Dame!.., notre demoiselle... -^ Parle, Berrichon, je le veux! Et comme l'enfant hsitait, elle se dressa imprieuse, et dit : Je t'ai ordonn de parler... j'attends ! Berrichon baissa ls yx, tortillant avec embarras la serviette qu'il tenait la main. -s Quoi' doncl fit-il, c'est ds cancans.,, rien que des cancans! Elles disent Comme a : Nous savons bien! il I est trop jeune pour tre son pre..; Puisqu'il prend tant ' de prcautions, il n'est pas son mari... Achve, dit Aurore, dont le front livide tait mouill , , de sueur. Daniel notre "demoiselle, quand on n'est ni le pre, j ni le frre, ni le mari.., . Aurore se couvrit le visage de ses miris.

vu
LOUIS,

MAITRE

Berrichon se repentait amrement dj d ce qu'il avait dit. Il regardait avec effroi la poitrine d'Aurore souleve par les sanglots, et il pensait : S'il allait entrer ce moment ! Aurore avait la tte baisse. Ses beaux .Cheveux toniTbaient par masses sur ses mains, au travers desquelles les larmes coulaient. Quand elle se redressa; ses yeux taient baigns, "mais le rouge tait revenu ses joues. -=- Quand on'n'est ni le pre, ni le frre, ni l mari lented'une pauvre enfant abandonne, prrjna-t-elle ment, et qu'on s'appelle Henri, de Lagrdre, on est son ami, on est son sauveur et son bienfaiteur. Oh ! s'ria-l- . elle en joignant ses mains qu'elle leva v'ero le ciel, leurs calomnies mme nie montrent combien il est u-dssus des autres hommes. Puisqu'on le souponne, c'est que les autres font ce qu'il n'a pas fait. Je l'aim bien, ils seront cause que je l'adorerai comme un Dieu, C'est a, ntre demoiselle, fit Berrichon, dorez-l, rien que pour les faire enrager. Henri, niurmurait l jen fille, le seul tre au monde qui m'ait protge et qui m'ait aime! Obi pour vous aimer, s'cria Berrichon, qui rvr nait son couvert trop longtemps nglig, a va bien, c'est moi qui vous le dis. fous les malins nous voyons Comment -t-elle pass a, nous deux graiid'mamn.., la huit? Son sommeil a-Hl t tranquille ? Lui avez-vous bien tenu. compagnie hier? Est-elle triste? Souhaite-telie quelque Chose? Et quand nous avons pu surprendre un de vos dsirs, il est si content,.. Si hrUx !,,. ii dame! pour vous aimer, a y est ! Oui, fit Aurore en se pariant elle-mme, il est bon, il m'ime comme sa fille, Et encore autrement, glissa Berrichon d'un air malin. Aurore secoua la tte. Aborder ce sujet tait un si grand besoin de son coeur qu'elle lie rflchissait ni l'ge ni l condition de son interlocuteur, Jean-Marie Berrichon, en train de mettre son couvert, passait l'tat de confident. Je suis seule, dit-eile, seule et triste toujours... Bah ! riposta l'enfant, notre demoiselle, ds qu'il sera rentr, vous retrouverez votre sourire. L nuit est venue, poursuivait Aurore, et je l'attends toujours.,. Et cela est ainsi chaque soir, depuis que nous sommes daiis ce Paris... Ah dame ! fit Berrichon, c'est l'effet de la Capitale... L!... voil mon couvert mis, et un peu bien...'L souper st-il prt, la mre ? Depuis- une heure au moins, rpondit le viril Organe de Franoise au fond de l cuisine. Berrichon se gratta l'oreille, 11 y pourtant gros parier qu'il est l-haut, fit-il, avec son diable de bossu,..., Et a m'ennuie de voir que notre demoiselle se fait comme a de la pein. Si j'osais... r Il avait travers ja salie basse. Son pied toucha la premire marche de l'escalier qu| conduisait l'appartement de matre Louis, C'est dfendu., pensa-t-il ; je n'aimerais pas voir monsieur le chevalier eli c'plr comme l'autre fois .Dieu deDiu ! Ah 1 notre demoiselle,repritil en se rapprochant, pourquoi donc qu'il se cach tout de mme? a fait jaser. Moi d'abord je sais que je jaserais Si j'tais la plac des voisins, et pourtant certes je nesiiis pas bavard,.... je dirais comme les autres ; C'est, un conspirateur... ou bien : C'est un sorcier.

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PAUL FVAL. Un bruit se fit dans la salle basse, un bruit bien connu sans doute, car elle, se leva tout coup radieuse. Ses lvres s'entr'ouvrirent pour laisser passer un petit cri de joie. Le bruit, c'tait une porte qui s'ouvrait au haut de l'escalier intrieur. Oh! que Berrichon avait.bien raison! Sur ce dlicieux visage de vierge-, vous n'eussiez retrouv en ce moment aucune trace de larmes, aucun reflet de tristesse. Tout tait sourire. Le sein battait, mais de plaisir. Le corps affaiss se relevait gracieux et souple. C'tait cette chre fleur de nos parterres que la nuit froide penche demi fltrie sur sa lige, et qui s'panouit plus frache et plus parfume au premier baiser du soleil. Aurore se leva et s'lana vers son miroir. En ce moment, elle avait peur de ne pas tre assez belle. Elle maudissait les larmes qui battent les yeux et qui teignent le feu diamant des prunelles. Deux fois par jour ainsi elle tait coquette. Mais son miroir lui dit que son inquitude tait vaine. Son miroir lui renvoya un sourire si jeune, si tendre, si charmant qu'elle remercia Dieu dans son coeur. Matre Louis descendit l'escalier. En bas des degrs. Berrichon tenait une lampe et l'clairait. Matre Louis, quel que ft son ge, tait un jeune homme. Ses cheveux blonds, lgers et boucls, jouaient autour d'un front pur comme celui d'un adolescent. Ses tempes larges et pleines n'avaient point subi l'injure dn ciel espagnol : c'tait un Gaulois, un homme d'ivoire, et il fallait le mle dessin de ses traits pour corriger ce que cette carnation avait d'un peu effmin. Mais ses yeux de feu, sous la ligjie fre de ses sourcils, son nez droit, arrt vivement, sa bouche, dont les lvres semblaient sculptes dans le bronze et qu'ombrageait une fine moustache retrousse lgrement, son menton la courbe puissante, donnaient sa tte un admirable caractre de rsolution et de force. Son costume entier, chausses, soubreveste et pourpoint, tait de velours noir, avec des boutons de jais unis, il avait la tte nue, et ne portait point d'pe. Il tait encore au haut de l'escalier que son regard cherchait dj Aurore. Quand il la vit, il rprima un mouvement. Ses yeux se baissrent de force, et son pas, qui voulait se presser, s'attarda. Un de ces observateurs qui voient tout pour toul analyser et dcouvert peut-tre du premier coup d'oeil le secret de cet homme. Sa vie se passait se contraindre. Il tait prs du Bonheur et ne le voulait point toucher. Or, la volont de matre Louis tait de fer.. Elle tait assez forte pour donner une trempe stoque ce coeur tendre, passionn, brlant comme un coeurde femme. Vous m'avez attendu, Aurore ? dit-il en descendanl les marches. Franoise Berrichon vint montrer son visage hautement color la porte de la cuisine. Elle dit de sa voix relentissante, et qui et fait honneur un sergent commandant l'exercice : Si a a du bon sens, matre Louis, de faire pleurer ainsi une pauvre enfant ! Vous avez pleur, Aurore ? dit vivement le nouvel arrivant. Il tait au bas des marches. La jeune fille lui jeta ses bras autour du cou. Henri, mon ami, fit-elle en lui tendant son front baiser, vous savez bien que les jeunes filles sont folles... La bonne Franoise a mal vu, je n'ai point pleur... remes gardez yeux, Henri ; voyez s'il y a des larmes. Elle souriait si heureuse, si pleinement heureuse, que matre Louis resta un instant la contempler malgr lui. Que m'as-tu donc dit, petiot? fit dame Franoise en svrement regardant Jean-Marie, que notre demoiselle n'avait fait que pleurer ?

Ils disent donc cela? demanda Aurore. Au lieu de rpondre, Berrichon se mit rire. ! Seigneur Dieu ! s'cria-t-il, s'ils savaient comme _41J moi ce qu'il y a l haut : un lit, un bahut, deux chaises, une De pendue au mur, voil tout le mobilier. Par dans la pice ferme, je ne sais exemple, s'interrompit-il, pas... je n'ai vu qu'une chose... Quoi donc? interrompit Aurore vivement. C'tait un Oh ! fit Berrichon, pas la mer boire soir qu'il avait oubli de mettre la petite plaque qui bouche la serrure par derrire... vous savez?... Je sais. Mais osas-tu bien regarder par le trou ! Mon Dieu ! notre demoiselle, je n'y mis point de malice, allez. J'tais mont pour l'appeler de votre part..... le trou brillait... J'y mis mon oeil. Et que vis-tu ? Je vous dis, pas le .Prou ! Le bossu n'tait pas l. Il n'y avait que matre Louis, assis devant une table. Sur la table tait une cassette, la petite cassette qui ne le quitte jamais en voyage. J'avais toujours eu envie de savoir ce qu'elle renfermait. Ma foi ! il y tiendrait encore pas mal de quadruples pistoles; mais ce ne sont pas des pistoles que matre Louis met dans sa cassette, c'est un paquet de paperasses, comme qui dirait une grande lettre carre, avec trois cachets de cire rouge qui pendent, larges chacun comme un cu de six livres. Aurore reconnaissait celte description. Elle garda.le silence. Voil, reprit Berrichon, et ce paquet-l faillit me coter gros. Il parat que j'avais fait du bruit, quoique je sois adroit de mes pieds. Il vint ouvrir la porte. Je n'eus que le temps de me jeter en bas de l'escalier, et je tombai sur mes reins... que a me fait encore mal quand j'y touche... On ne m'y reprendra plus. Mais vous, notre demoiselle, s'interrompit-il, vous qui tout est permis, vous qui ne pouvez rien craindre, je vas vous dire, j'aimerais bien qu'on soupe un peu de bonne heure pour aller voir entrer le monde au bal du Palais-Royal. Si vous montiez, si vous alliez l'appeler un petit peu avec votre voix si douce?... Aurore ne rpondit point. Avz-vous vu, continua Berrichon, qui n'tait pas bavard, avez-vous vu passer, toute la journe, les voitures de fleurs et de feuillages, les fourgons de lampions, les ptisseries et les liqueurs? Il passa le bout de sa langue gourmande sur ses lvres. a sera beau ! s'cria-t-il. Ah ! si j'tais seulement l-dedans, comme je m'en donnerais! Va aider ta grand'mre, Berrichon, dit Aurore. Pauvre petite demoiselle, pensa-t-il en se retirant, elle meurt d'envie d'aller danser ! La tte pensive d'Aurore s'inclinait sur sa main. Elle ne songeait gure au bal nia la danse. Elle se disait en elle-mme : L'appeler? quoi bon l'appeler? Il n'y est pas, j'en suis sre... Chaque jour ses absences se prolongent davantage. J'ai peur, s'interrompit-elle en frissonnant; ouij'ai peur quand je rflchis tout cela ! Ce mystre m'pouvante... Il me dfend de sortir, de voir, de recevoir personne... il cache son nom, il dissimule ses dmarches. Tout cela, je le comprends bien, c'est le danger d'autrefois qui est revenu... c'est l'ternelle menace autour de nous... la guerre sourde des assassins... Qui sont-ils, les assassins? fit-elle aprs un silence ; ils sont puissans, ils l'ont prouv... ce sont ses ennemis implacables... ou plutt les miens... C'est parce qu'il me dfend qu'ils en veulent sa vie ! Et il ne me dit rien, s'cria-t-elle, jamais rien! comme si mon coeur ne devait pas tout deviner, comme s'il tait possible de fermer des yeux qui aiment! Il entre, il reoit mon baiser, il s'assied, il fait ce qu'il peut pour sourire. Il ne voit pas que son me est devant moi toute nue, que d'un regard je sais lire dans ses yeux son triomphe ou sa dfaite! Il se dfie de moi; il ne veut pas que je sache l'effort qu'il fait, le combat qu'il livre. Il ne comprend donc pas, mon Dieu! qu'il me faut mille fois plus de courage pour dvorer mes pleurs qu'il ne m'en faudrait pour partager sa tche et combattre ses cts,

LE BOSSU.

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Ah, dame ! fit Berrichon, coutez donc, grand'maman... moi, je ne sais pas... vous avez peut-tre mal entendu... ou bien moi j'ai mal vu... moins que notre demoiselle n'ait pas envie qu'on sache qu'elle a pleur. Ce Berrichon tait une graine de bas Normand. Franoise traversa la chambre, portant le principal plat du souper. N'empche, dit-elle, que notre demoiselle est toujours toute seule, et que a n'est pas une existence. : Vous ai-je prie de faire mes plaintes, Franoise? murmura Aurore rouge de dpit. Matre: Louis lui offrit la main pour passer dans la chambre coucher, o la table tait servie. Ils s'assirent l'un en face de l'autre. Berrichon, comme c'tait sa coutume, se plaa derrire Aurore pour la servir. Au bout de quelques minutes employes faire semblant de manger, matre Louis dit : Laissez-nous, mon enfant, nous n'avons plus besoin de vous. Faudra-t-il apporter les autres plats ? demanda Berrichon. Non, s'empressa de rpondre Aurore. Alors je vais vous donner le dessert. Allez ! fit matre Louis qui lui montra la porte. Berrichon sortit en riant sous cape. Grand'maman, dit-il Franoise en rentrant dans la cuisine, m'est avis qu'ils vont s'en dire de rudes tous les deux. La bonne femme haussa les paules. Matre Louis a l'air bien fch, reprit Jean-Marie. -, A ta vaisselle ! fit Franoise ; matre Louis en sait plus long que nous tous ; il est fort comme un taureau, malgr sa fine taille, et plus brave qu'un lion... mais, sois tranquille, notre petite demoiselle Aurore en battrait quatre comme lui ! Bah ! s'cria Berrichon stupfait, elle n'a pas l'air. C'est justement! repartit la bonne femme. Et, fermant la discussion, elle ajouta : Tu n'as pas l'ge... A ta besogne ! Vous n'tes pas heureuse, ce qu'il parat, Aurore, dit matre Louis, quand Berrichon eut quitt la chambre coucher. Je vous vois bien rarement ! rpondit la jeune fille. Et m'accusez-vous, chre enfant? Dieu m'en prserve !... Je souffre parfois, c'est vrai, mais qui peut empcher les folles ides de natre dans la pauvre tte d'une recluse? Vous savez, Henri, dans les tnbres les enfans ont peur, et, ds que vient le jour, ils oublient leurs craintes. Je suis de mme, et il suffit de votre prsence pour dissiper mes capricieux ennuis. Vous avez pour moi la tendresse d'une fille soumise, Aurore, dit matre Louis en dtournant les yeux, je vous en remercie. Avez-vous pour moi la tendresse d'un pre, Henri ? : demanda la jeune fille. Matre Louis se leva et fit le tour de la table. Aurore lui avana d'elle-mme un sige, 1et dit avec une joie non quivoque : C'est cela ! venez ! !Il y a bien longtemps que nous n'avons caus ainsi. Vous : souvenez-vous comme autrefois les heures passaient? Mais Henri tait rveur et triste. Il rpondit : Les heures ne sont plus nous. I Aurore lui prit les deux mains et le regarda en face, si idoucement que ce pauvre matre Louis eut sous les paupires cette brlure qui prcde et provoque les larmes. Vous aussi, vous souffrez, Henri ? murmura-t-slle. Il secoua la tte en essayant de sourire, et rpondit : : Vous vous trompez, Aurore. Il y eut un jour o je ; fis un beau rve, un rve si beau qu'il me prit tout mon repos. Mais ce ne fut qu'un jour et ce n'tait qu'un rve. Je suis veill, je n'espre plus, j'ai fait un serment, je remplis ma tcbo. Le.moment arrive o ma vie va changer... Je suis bien vieux prsent, mon enfant chrie, pour recommencer une existence nouvelle... Bien vieuxl rpta Aurore qui montra toutes ses belles dents en un franc clat de rire,

Matre Louis ne riait pas. A mon ge, tout bas, les autres ont pronona-t-il une femme, les autres ont dj une famille... Aurore devint tout coup srieuse. Et vous n'avez rien de tout cela, l'interrompit-elle ; Henri, mon ami, vous n'avez que moi! Matre Louis ouvrit la bouche vivement, mais la parole s'arrta entre ses lvres. Il baissa les yeux encore une fois. Vous n'avez que moi, rpta Aurore ; et que suisse pour vous?... Un obstacle au bonheur? Il voulut l'arrter, mais elle poursuivit : Savez-vous ce qu'ils disent? Ils disent : Celle-l n'est ni sa fille, ni sa soeur, ni sa femme... Ils disent... matre Louis son tour, depui Aurore, interrompit dix-huit ans vous avez t tout mon bonheur... A'ous tes gnreux et je vous rends grces... murmura la jeune fille. Ils restrentun instant silencieux. L'embarras de matre Louis tait visible. Ce fut Aurore qui rompit la premire le silence. Henri, dit-elle, je no sais rien de vos penses ni de vos actions ; et de quel droit vous ferais-je un reproche? mais je suis toujours seule, et toujours je pense vous, mon unique ami. Je suis bien sre qu'il y a des heures o je devine. Quand mon coeur se serre, quand les pleurs me viennent aux yeux, c'est que je me dis : Sans moi, une femme aime gayerait sa solitude ; sans moi, sa maison serait grande et riche ; sans moi, il pourrait se montrer partout visage dcouvert. Henri, vous faites plus que m'aimer comme un bon pre; vous me respectez, et vous avez d rprimer cause de moi l'lan de votre coeur. Cela partait de l'me. Aurore l'avait en effet pens. Mais la diplomatie est inne chez les filles d'Eve. Cela tait surtout un stratagme pour savoir. Le coup ne porta point. Aurore n'eut que cette froide rponse : Chre enfant, vous vous trompez. Le regard de matre Louis se perdait dans le vide. Le temps passe, murmura-t-il. Puis soudain, et comme s'il lui et t se retenir: Quand vous ne me verrez impossible.de plus, Aurore, vous souviendrez-vous de moi ? Les fraches couleurs de le jeune fille s'vanouirent. Si matre Louis et relev les yeux, il aurait vu toute son me dans le regard profond qu'elle lui jeta. Est-ce que vous allez me quitter encore? balbutiat-elle. Non... fit matre Louis d'une voix mal assure ; je ne sais... peut-tre... Je vous en prie! je vous en prie! murmura-t-elle, de 1 Henri Si vous ayez piti moi, partez, emmenez-moi vous. Comme avec il ne rpondit point, elle reprit, les larmes aux yeux : Vous m'en voulez peut-tre parce que j'ai t exigeante, injuste... Oh ! Henri, mon ami, ce n'est pas moi qui vous ai parl de mes larmes... Je ne le ferai plus, Henri ! coutez-moi et croyez-moi, je ne le ferai plus !... Mon Dieu ! je sais bien que j'ai tort... Je suis heureuse puisque je vous vois chaque jour... Henri, vous ne rpondez pas?... Henri, m'coutez-vous ? Il avait la tte tourne. Elle lui prit le cou avec un geste d'enfant pour le forcer la regarder. Les yeux de matre Louis taient baigns de larmes. Aurore se laissa glisser hors de son sige et se mit genoux. Henri, Henri, dit-elle, mon ami cher... mon pre, le bonheur serait vous tout seul si vous tiez heureux... mais je veux ma part de vos larmes ! Il l'attira contre lui d'un mouvement plein de passion. Mais tout coup ses bras s<3 dtendirent. Nous sommes deux fous, Aurore ! pronona-t-il avec amer et si l'on un sourire nous voyait?... Que contraint, signifie tout cela ? Cela signifie, rpliqua la jeune fille, qui ne renonait pas ainsi, cela signifie que vous tes goste et mchant ce soir, Henri... Depuis le jour o vous m'avez dit : Tu n'es pas ma fille, vous avez bien chang !... Le jour o vous me demandtes la grce de mon,-

28G

PAUL FVAL.

sieur le marquis de Chaverny ?... Je me souviens de cela, est Aurore, et je vous annonce que monsieur le marquis de retour Paris. Elle ne repartit point* mais son noble et doux regard eut de si loquentes surprises que matre Henri se mordit la lvre. Il prit sa main, qu'il baisa comme s'il et voulu s'^ loigner. Elle le retint de fore. Restez, dit-elle; si cela continue, un jour, en rentrant, vous ne nie trouverez plus dans votre maison, Henri... Je vois que je vous gn... je m'en irai... Mon Dieu! je ne sais pas ce que je ferai, mais vous serez d^ livr, vous, d'un fardeau qui devient trop lourd. Vous n'aurez pas l temps, murmura matre Louis. Pouf me quitter, Aurore, vous n'aurez pas besoin de fuir. s'cria la pauvre Est-ce que vous me chasseriez ! viofille, qui se redressa comme si elle et reu un CIIOG lent dans ljwilrine. Matre Louis se couvrt le visage d ses niins. ils taient encore tous deux l'un auprs de l'autre : Aurore, assise sur un coussin et l lt appuye contre les genoux de matre Louis. Ce qu'il me"faudrait, murmura-t-ehe, pour tre heureuse...... mais bien heureuse?... hlas! Henri, bien peu d chose. Y a-t-il donc si longtemps que j'ai perdu mon sourire? N'tais-je pas toujours contente et gaie quand je m'lanais votre rencontre autrefois?... Les doigts"d matre Louis lissaient les belles masses de ses 'cheveux, o la lumire'de la lampe mettait des reflets d'or bruni. Faites comme autrefois, poursuivait-elle, je ne vous dmande que Cela... Dites-moi quand vous avez t heureux, dites-moi surtout quand vous avez eu d l peine, afin que je m rjouisse avec vous, ou que toute votre tristesse passe dans mon coeur. Allez ! cela soulage. Si vous aviez une fille, Henri, une fille bien-aini, n'est-ce pas comme cela que vous feriez avec elle ? Une fille!... rpta matre Louis dont le front se rembrunit. Je ne vous suis rien, je le sais, h me le dtes plus... Matre Louis passa le revers de sa'main sur son front. Aurore, dit-il, comme s'il n'et point entendu ses dernires paroles* il est une vie brillante, une vie de plaisirs, d'honneurs, de richesses, l vie ds heureux de ce inonde... Vous ne la connaissez pas, chre enfant. Et qu'i-je besoin d la connatre? Je veux que vous la connaissiez... Il le faut. Il ajouta en baissant la voix malgr lui : Vous aurez peuttr faire uii choix; pour choisir, il faut connatre... Il se leva. L'expression de son noble visage tait dsormais une rsolution ferme et rflchie. C'est votre dernier jour de doute et d'ignorance, Aurore, proiinat-il lentement ; moi, c'est pl-tr mon dernier jour de jeunesse et d'espoir ! Henri, au nom de Dieu 1 expliquez-vous ? S'cria l jeune fille. Matre Louis avait les yeux au ciel. j'ai fait selon ma conscience, celui murmura-t-l; qui est l haut me voit ; je n'ai rien lui cacher. Adieu, Aurore, reprit-il ; vous n dormirez point cette nuit... voyez et rflchissez, consultez votre raison avant votre coeur. Je ne veux rien vous dire ; je veux que votre impression soit soudaine et entire. Je Craindrais, en vous prvenant, d'agir dans un but d'gosme. Souvenez-vous seulement que, si tranges qu'elles soient, vos aventures de cette nuit auront pour origine ma volont, pour but votre intrt. Si vous tardiez me revoir, ayez confiance. De prs ou de loin, je veille sur vous. Il lui baisa la "main, et reprit le chemin de son appartement particulier. Aurore, muette et toute saisie, le suivait des yeux. En arrivant au haut de l'escalier, matre Louis, avant de franchir le seuil de la porte, lui envoya un signe de tte paternel avec un baiser.

VIII

DEUX

JEUNES

FILLES.

Aurore tait seule. L'entretien qu'elle venait d'avoir avec Henri, son ami, s'tait dnou d'une faon vilement et comme aveugle imprvue qu'elle restait l stupfaite moralement. Ses penses confuses se mlaient en dsordre. Sa tte tait eh feu. Son coeur* mcontent et bless, se repliait sur lui-mme. Elle venait de faire effort pour savoir; elle avait provoqu une explication de son mieux" ; elle l'avait poursuivie avec toutes ces ingnieuses finesses que l'ingnuit mme n'exclut point chez la femme. Non-seulement l'explication n'avait point abouti* mais encore,, menace ou promesse, tout un mystrieux horizon s'ouvrait au-devant "
d'elle. . : . i

Il lui avait dit : Vous ne dormirez point cette nuit. Il lui avait dit encore : Si tranges que puissent vous paratre vos aventures de cette nuit* elles auront pom origine ma volont, pour but vtre intrt.- Des aventures ! Certes, la vie errante d'Aurore avait t jusque-l pleine d'aventures. Mais son ami eu avait la responsabilit ; son ami, plac prs d'elle toujours comme un vigilant garde du Corps,-comme un sauveur infaillible, lui pargnait jusqu' la terreur. Les aventurs de cette nuit devaient changer d'aspect. Elle allait les affronter seule; Mais quelles aventures ? Et pourquoi ces demi-mots? il fallait connatre Une vie toute diffrente de. celle que jusqu'alors elle avait mene : une vie brillante, une.vie luxueuse, la vie des grands et des heureux. Pour choisir, lui avait-on dit. Choisir sans doute entr cette vie inconnue et sa vie actuelle. Le choix n'tait-il pas tout fait ? Il s'agissait de savoir de quel ct de la balance tait Henri, son ami. L'ide de sa mre vint la traverse de son troubl. Elle sentit ses genoux flchir. Choisir! pour la premire fois naquit en elle cette navrante pense : Si sa mre tait d'un ct de la balanceet Henri d l'autre?... C'est impossible ! s'cria-t-lle, repoussant celte pense de toute sa force; Dieu ne peut vouloir cela. Elle ntfouvrit les rideaux de sa fentre et s'accou sur- le balcon pour donner un peu d'air son front en feu. Il y avait un grand mouvement dans la rue. La foule s9 niassit autour de l'entre d Palais-Royal pour-voir passe ser les invits. Dj la queue des-litires et des chaises faisait entre les deux haies de curieux, Au premier abord,- Aurore ne donna pas grande attention tout cela, Que lui importaient ce mouvement et ce bruit? Mais elle vit dans une chaise qui passait deux femmes pares pour la fte -: une mre et sa fille. Les larmes lui vinrent; puis une sorte ct'blouissemenl se fit au-devant de ses yeux. Si nia mre tait ll pensa-t-elle. C'tait possible. C'tait probable. Alors elle regarda de plus prs ce que Ton pouvait voii des splendeurs.de la fte. Au del des murailles du palais, elle devina des splendeurs autres et plus grandes, Elle eut comme un vague dsir qui bientt alla grandissant. Elle eiivia ces jeunes filles splendidement pares qui avaient des perles autour du cou, ds perles encore, el des fleurs dans les cheveux, non pour leurs fleurs, non pour leurs perles, non pour leurs parures, mais parce qu'elles taient assises auprs de leurs mres. Puis elle ne voulut plus voir, car toutes ces joies insulr

LE BOSSU. cris conten.s, ce monde qui s'agitaient sa tristesse, -Ces. tait, ce fracas, Cesrires, ces tincelles, les chos dp l'orchestre qui dj chantait au lointain, tout pela lui pesait. 'Elle-cacha sa tte'brlante entre ses mains. Dans la cuisine,. Jean-Marie Berrichon remplissait auprs de la ril Franoise, sa grand'mhian, le rle de serpent tentateur. Il n'y avait pas eu, Dieu merci ! beaucoup e vaisselle laver. Aurore et matre Louis n'avaient fait usage que d'une seule assiette chacun. En revanche, le repas avait t plantureux la. cinsihe. Franoise et Berrichon en avaient pour quatre eux deux. Quoique a, d)t Jen-Mri, je vas allef jusqu'au bout de la rue regarder voir... Madame Balahault dit que c'est les dlices des enchantemens, l-bas, de tous ls palais des fes et mtamorphoss de la fbl... J'ai envi d'y jeter un coup d'oeil. . -r Et ne sois pas longtemps, fillot, grommela la grand'mre. ... ; . mie tait faible, malgr l'ampleur profonde de sa basstilte. Berrichon s'envola. La Guchrd, l Balahault, l Morin et d'autres lui firent fte ds qu'il eut touch le pav mal'propre de la rue du Chantre. Franoise vint l porte d sa cuisin et regarda dans la chambre d'Aurore. -r-r Tiens 1 fit-elle, dj parti!,,. L pauvre ange est encore toute seule ! : La bonne pense lui vint d'aller tenir cpmpgniea sa jeuiie matresse, mais Jean-Marie rentrait en ce niOneh.t. Grand'mre! s'cria-tii, des.ifs , des banderlles d lanternes, des soldats a cheval, des>femmes tbiit il diamant... que celles qui ne; sont qu'en satin broch sont de la sai'nt-jeanl Viens voir a, grand'mre 1 La bonne femme haussa les paules. r a ne me fait rien, dit-elle, Ah! grand'mre, rien mr'au bout de la "rue,,, fc d tous dame Balahault dit les noms et raconte l'histoire les seigneurs et de toutes les dames qui passent. C'est joliment difiant!..; Viens voir... le temps de jeter un coup de pied au coin de la ru. ,, Et qui gardera la maison ? demanda la vieille Franoise un peu branle. Nous serons dix pas.,. Nous ve-iierons Sur la porte,-.. Viens, grand'mre, viens!... Il la saisit bras le corps et l'entrana. La porte resta ouverte. , Us taient dix pas. Mais la Balahault, la Guihard, l Durand; la Morin et le reste taient de fires femmes, tfae i fois qu'elles eurent conquis Franoise, elles ne la lchrent i point. dans les plans mystrieux de niatrs Cela entrait-il ! Louis? Nous nous permettrous d'en douter, Le flot des commres, entranant J,ean-ftja.rje Berrichon ; vers la place du Palais-Royal toute blouissante de lu; mires, dut .passer sous la fentre d'Aurore, niais, elie n'eut garde de les voir. Sa rverie l'aveuglait, '_ _ pas une amie ! se disait--elle, pas une compagne qui ; demander conseil 1 Elle entendit un lger bruit derrire elle, dans la chambre . coucher. Elle se retourna vivement. Puis elle poussa un cri de frayeur auquel rpondit un <joyeux clat de rire. , Une femme tait devant elle en domino de satin rose, et coiffe pour le bal. . , f-masque ' ", Mademoiselle Aurore ? dit-elle avec une crmonieuse rvrence. Est-ce que j e rv ? s'cria Aurore, celte voix !., .Le masque tomba et l'espigle visage de dona Cruz se montra parmi les frais chiffons r Flor ! s'cria Aurore,- est-il possible 1... est4ce bien toi? Dona Cruz, lgre comnie une sylphide, vint vers elle les bras ouverts. On changea ces lgers et rapides baisers djeunes filles, Avpz^ypjis

2a?

vu .deux colombes se becqueter en jouant? Moi qui justement me plaignais de n'avoir point de compagne I dit Aurore. Flor, nia petite Flor, que je suis contente de te voir ! Puis, Saisie d'un scrupule subit, elle ajouta : Mais qui t'a laiss entrer? J'ai dfense d recevoir per" ' ' sonne. Dfense! rpta dona* Cruz d'un air mutin. Prire, si tu aimes mieux, fit Aurore en rougissant. Voici ce que j'appelle une prison bien garde, s'cria Flor ; la porte grande ouverte, et personne pour dire gare ! Aurore entra vivement dans la salle basse. Il n'y avait personne h effet, et ies deux battans de la porte taient ouverts. lje appela Franoise et Jeah-Marie. Point de rponse, Nous savons o taient en ce moment Jean-Marie gt Franoise. Mais Aurore l'ignorait. Aprs l sortie singulire de matre Louis, qui l'avait prvenue que la nuit serait remplie de bizarres aventures, elle ne put penser que ceci : ^ C'est lui sans doute qui l'a voulu. Elle ferma la porte au ioquet seulement, et revint vers dona Cruz, occupe faire des grces devant le miroir, Que je te regarde mon aise ! dit celle-ci ; pion Dieu que t voil grandie et embellie ! Et toi, donc ! repartit Aurore, Elles se contemplrent toutes deux avec une joyeuse admiration. Mais, ce oslUffie,., rprit Aurore. Ma toilette de bai, nia toute belle, repartit dona Cruz avec un petit air suffisant ; t'y connais-tu ? te semble-telle jolie ?,.,...; Charmanterpondit Aufore. El l carta le domino Charmante! pour voir la .jupe et le cpsge. rpeta-tlle; C'est d'une richesse... je parie que je devin,.. Tu joues la comdie ici, ma petite Flor, Fi donc ! s'cria dona r riiz, moi jouer la comdie !.. Je Vais au bal, voil tout. A quel bal ? -* Il n'y a qu'un bal Ce soir, Au bal du rgent ? Mon Dieu ! oui, au bal du rgent, ma toute belle ; oh" ni'attend au Palais-Royal pour tre prsente S.. A.JR. parla princesse palatine, sa mre... tout simplement, ma boiin petite. Aurore ouvrit de grands yeux. Cela t'tonhe? reprit dona Cruz en repoussant du pied la gueiie de sa robe de Cour; pourquoi cela t'toiine-t-l ?..,. Mais,.au fait, cela m'tonne bien moi-mme... Des hisil y a des histoires l Les toires, vois-tu, ma mignonne! histoires pluveiit... je leon ferai tout cela! Mais comment as-tu trouv ma demeure ? demanda Aurore. . Je la savais... J'avais permission de t voir... car moi aussi j'ai un matre... Moi, je n'ai pas de matre ! Aurore avec interrompit un mouvement de fiert.. Un esclave, si tu veux, un esclave-qui commande. Je devais venir demain matin ; rirais je me suis dt : Comme j'irais bien faire une visite ma petite Aurore ! Tu m'aimes donc toujours ? A la folie 1... Mais laisse-moi t conter ma premire histoire ; aprs celle-ci, une autre. Je te dis qu'il en pleut,! Il s'agissait, moi qui n'ai pas encore mis le pied dehors depuis mon arrive, il s'agissait de trouver ma route dans ce grand Paris inconnu, depuis l'glise Saint-Magloire jusqu'ici. L'glise Sairit-Magioire ! interrompit:Aurore, tu demeures de ce ct ? ^ Oui... j'ai ma cage comme tu as la tienne, gentil oiseau... Seulement la mienne est plus jolie,,, mon Lagardre, moi, fait mieux les choses... Chut ! fit Aurore en mettant un doigt sur sa bouche. . Bien ! bien 1 je vois que nous habitons toujours l .pays des mystres.,. J'tais donc bien embarrasse, lorsque j'entends gratter ma porte... On entre avant que j'aie C'tait un petit homme tout noir, tout pu aller ouvrir.

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PAUL FVAL. Aurore, qui semblait rflchir depuis quelques minutes, et dit tout Coup : l'interrompit Flor I si j'en savais plus long que toi sur ta propre histoire? Ma foi ! 'ma petite Aurore, cela ne m'tonnerait pas; rien ne m'tonne plus; mais si tu sais mon histoire, la dire cette nuit garde-la pour toi, mon tuteur doit me en dtail, mon tuteur et mon ami, monsieur le prince de Gonzague. Gonzague ! rpta Aurore en tressaillant. ' Qu'as-tu ? fit dona Cruz. Tu as dit Gonzague ? J'ai dit Gonzague, le prince de Gonzague, celui qui dfend mes droits, le mari de la duchesse de Nevers, ma mre... Ah! fit Aurore, ce Gonzague est le mari de la du' chesse de Nevers? Elle se souvenait de sa visite aux ruines de Caylus. - Le drame nocturne se dressait devant elle. Les personnages-inconnus hier avaient des noms aujourd'hui. L'enfant dont avait parl la cabaretire de Tarrides, l'enc'tait Flor. fant qui dormait pendant ' la terrible bataille, Mais l'assassin ? quoi penses-tu? demanda dona Cruz. Je pense ce nom de Gonzague, rpondit Aurore. Pourquoi? Avant de te le dire, je veux savoir si tu l'aimes. Modrment, rpliqua dona Cruz; j'aurais pu l'aimer, mais il n'a pas voulu. Aurore gardait le silence. Voyons, parle ! s'cria l'ancienne gitanita, dont le pied frappa le plancher avec impatience. Si tu l'aimais !... voulut dire Aurore. Parle, te dis-je ! Puisqu'il est ton tuteur... le mari de ta mre;.. Caramba ! jura franchement la soi-disant mademoiselle de Nevers, faut-il donc tout te dire?... Je l'ai vue, manire!... Je la respecte beaucoup... il y a plus, je l'aime, car elle a bien souffert... mais sa vue mon coeur n'a pas battu... mes bras ne se sont pas ouverts malgr moi... dans un vritable Ah ! vois-tu, Aurore, s'interrompil-elle lan de passion, il me semble qu'on doit se mourir de joie quand on est en face de sa mre ! Cela me semble aussi, dit Aurore. Eh bien ! je suis reste froide, trop froide. Parle, il s'agit de Gonzague, et ne crains rien ; ne crains rien et parle, quand mme il s'agirait de madame de Nevers. Il ne s'agit que de Gonzague, repartit Aurore. Ce nom de Gonzague, est dans mes souvenirs, ml foutes mes terreurs d'enfant, toutes mes angoisses de jeune fille. La premire fois que mon ami Henri joua sa w pour me sauver, j'entendis prononcer ce nom de Gonzague ; je l'entendis encore cette fois o nous fmes attaqus dans une ferme des environs de Pampelune. Celte nuit o tu le servis de ton charme pour endormir mes gardiens dans la tente du chef des gitanos, ce nom de Gonzague vint pour la troisime fois -frapper mes oreilles. A Madrid, encore Gonzague ; au chteau de Caylus, Gonzague encore ! Dona Cruz rflchissait son tour. DonLuiz, ton beau Cincelador, t'a-t-il dit parfois que tu tais la fille d'une grande dame? demanda-t-elle brusquement. Jamais, rpondit Aurore, et pourtant je le crois. Ma foi ! s'cria l'ancienne gitanita, je n'aime pas t mditer longtemps, moi, ma petite Aurore. J'ai beaucoup d'ides dans ma tte, mais elles sont confuses et ne veulent point sortir... Quant devenir une grande demoiselle, cela Virait mieux qu' moi, c'est mon avis ; mais mon avis est aussi qu'il ne faut point; se rompre la cervelle. deviner des nigmes... Je suis chrtienne, et cependant j'ai gard ce bon ct de la foi de mes pres... de nies pres nourriciers : prendre le temps comme il vient, les vnemens comme ils arrivent et se consoler de tout en disant: C'est le sort! Par exemple, s'interroinpit-elle, une

tere... je lui laid, tout contrefait. Il me salue jusqu' rends son salut sans rire, et je prtends que c'est un beau trait... Il me dit : Si mademoiselle veut bien me suivre, je la conduirai o elle souhaite aller... Un bossu ? dit Aurore qui rvait. Oui, un bossu... C'est toi qui l'as envoy ? Non... pas moi... Tu le connais ? Je ne lui ai jamais parl. Ma foi ! je n'avais pas prononc une parole qui pt apprendre me qui vive que je voulais avancer ma visite projete pour demain matin... Je suis fche que tu connaisses ce gnome... j'aurais aim le regarder jusqu'au Du reste, il faut bien bout comnie un tre surnaturel... qu'il soit un -peu sorcier pour avoir tromp la surveillance de mes argus... Sans vanit, vois-tu, ma toute belle, je suis autrement garde que toi!... Tu sais que je suis brave ; sa proposition chatouille ma manie d'aventures ; je l'accepte sans hsiter... 11me fait un second salut plus respectueux que le premier, ouvre une petite porte, moi inconnue, dans ma propre chambre, conois-tu cela?... Puis il me fait passer par des couloirs que je ne souponnais absolument pas... Nous sortons sans tre vus... un carrosse stationnait dans la rue... il me donne la main pour y monter ; dans le carrosse, il est d'une convenance parfaite... Nous descendons fous deux ta porte ; le carrosse repart au galop... je monte les degrs... et quand je me retourne pour le remercier, personne ! Aurore coutait toute rveuse. C'est lui, murmura-t-elle, ce doit tre lui 1' Que dis-tu ? fit dona Cruz. Rien ! mais sous quel prtexte vas-tu tre prsente au rgent, Flor, ma gitana? Dona Cruz se pina les lvres. Ma bonne petite, rpondit-elle en s'installant dans une bergre, il n'y a pas ici plus de gitana. que dans le creux de la main ; il n'y a jamais eu de gitana... c'est une chimre, une illusion, uii mensonge, un songe! Nous sommes la noble fille d'une princesse, tout uniment. Toi 1 fit Aurore stupfaite. Eh bien ! qui donc, rpondit dona Cruz, moins que cne soit toi?... Vois-tu, chre belle, les bobmiens n'en font jamais d'autres... Ils s'introduisent dans les palais par le tuyau des chemines, l'heure o le feu est teint... ils s'emparent de quelques objets de prix, et ne manquent jamais d'emporter avec eux le- berceau o dort la jeune hritire vole par les bohmiens... la plus riche hritire de l'Europe ce que je me suis laiss dire I On ne savait si elle raillait ou si elle parlait srieusement. Peut-tre ne le savait-elle point elle-mme. La volubilit de son dbit mettait de belles couleurs ses : joues un peu brunes. Ses yeux, plus noirs que le jais, ptillaient d'intelligence et de hardiesse. Aurore coutait bouche bante. Son charmant visage \ peignait la navet crdule, et le plaisir qu'elle prouvait ,! du bonheur de sa petite amie se lisait franchement dans ,]| ses beaux yeux. Charmant ! fit-elle. Et comment te nommes-tu, Flor ? Dona Cruz disposa les larges plis de sa robe et rpondit noblement : Mademoiselle de Nevers. Nevers ! s'cria Aurore ; un des plus grand noms de France 1 Hlas! oui, ma bonne. Il parat que nous sommes un peu cousins de Sa Majest. Mais comment?... Ah'.comment! comment! s'cria dona Cruz, quittant tout coup ses grands airs pour revenir sa gaiet folle qui lui allait bien mieux, voil ce que je ne sais pas. On ne m'a pas encore fait l'honneur de m'apprendre ma gnalogie. Quand j'interroge, on me dit: Chut!... Il parat que j'ai des ennemis. Toute grandeur, ma petite, appelle la jalousie. Je ne sais rien : cela m'est gal ; je me laisse faire avec une tranquilit parfaite.

LE BOSSU.

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chose que je ne puis admettre, c'est que monsieur de et un assasGonzague soit un coureur de grandes routes sin ; il est trop bien lev pour cela. Je te dirai qu'il y a de vrais, beaucoup de Gonzague en Italie... beaucoup beaucoup de faux : le tien est sans doute un faux Gonzade gue... je te dirai en outre que, si monsieur le prince Gonzague tait ton perscuteur, matre Louis ne t'aurait de pas amene justement Paris, o monsieur le prince Gonzague fait notoirement sa rsidence". Aussi, dit Aurore, de quelles prcautions nousentoure-t-il! Dfense de sortir, de se montrer mme la croise ! Bah ! fit dona Cruz, il est jaloux? Oh ! Flor!... murmura Aurore avec reproche. Dona Cruz excuta une pirouette; puis elle appela autour de ses lvres le plus mutin de ses sourires. Je ne serai princesse que dans deux heures d'ici, fitelle, je puis encore parler la bouche ouverte... Oui, ton beau tnbreux, ton matre Louis, ton Lagardre, ton chevalier errant, ton roi, ton Dieu, est jaloux... Eh, palsambleu ! comme on dit la cour, ne vaux-tu pas bien la peine? Flor ! Flor ! rpta Aurore. Jaloux, jaloux, jaloux, ma toute belle! Et ce n'est pas monsieur de Gonzague qui vous a chasss de Madrid. Ne sais-je pas, moi qui suis un peu sorcire, mademoiselle, que les amoureux mesuraient dj la hauteur de vos jalousies. Aurore devint rouge comme une cerise. Toute sorcire qu'elle tait, dona Cruz ne se doutait gure combien son trait avait touch juste. Elle regardait Aurore qui n'osait plus relever les yeux. Tenez, fil-elle en la baisant au front, la voil rouge d'orgueil et de plaisir ! elle est contente qu'on soit jaloux d'elle. Est-il toujours beau comme un astre? et fier? et plus doux qu'un enfant? Voyons, dites-moi cela; voici mon oreille, avoue-le tout bas... tu l'aimes! Pourquoi tout bas? fit Aurore en se redressant. Tout haut si tu veux. Tout haut en effet : je l'aime. A la bonne heure ! voil qui est parl! Je t'embrasse pour ta franchise. Et... reprit-elle en fixant sur sa compagne le regard perant de Ses grands yeux noirs, tu es heureuse ? Assurment. Bien heureuse? Puisqu'il est l. Parfait I s'cria la gitanita. Puis elleajouta, -n jetant tout autour d'elle un regard passablement ddaigneux : Poire dicha, dicha dulce 1 C'est le proverbe espagnol d'o nos vaudevillistes ont tir le fameux axiome : Une chaumire et son coeur. Quand dona Cruz eut tout regard, elle dit : L'amour n'est pas de trop ici. La maison est laide, la rue est noire, les meubles sont affreux. Je sais bien, bonne petite, que tu vas me faire la rponse oblige : Un palais sans lui... Je vais te faire une autre rponse, interrompit Aurore : Si je voulais un palais, je n'aurais qu'un mot dire. Ah bah 1 C'est ainsi. Est-il donc devenu si riche ? Je n'ai jamais rien souhait qu'il ne me l'ail donn aussitt. Au fait, murmura dona Cruz qui ne riait plus, cet homme-l ne ressemble pas aux autres hommes... Il y a en lui quelque chose d'trange et de suprieur... Je n'ai jamais baiss les yeux que devant lui. Tu ne sais pas, on a beau dire,il y a des magiciens... s'inlerrompit-elle; Je crois que ton Lagardre en est un. Elle tait toute srieuse. Quelle folie! s'cria Aurore. J'en ai vu! pronona gravement la gitanita. Je veux en avoir le coeur net. Voyons, souhaite quelque chose en pensant lui. Aurore se mit rire. Dona Cruz s'assit
LE SICLE.XXII.

auprs d'elle. Pour me faire plaisir, ma petite Aurore, dit-elle avec caresses ; ce n'est pas bien difficile, voyons! Est-ce que tu parles srieusement? fit Aurore tonne. Dona Cruz mit sa bouche tout contre son oreille et murmura : J'aimais quelqu'un... j'tais folle... Un jour, il a pos sa main sur mon front en me disant : Flor, celui-l ne peut pas l'aimer. J'ai t gurie. Tu vois bien qu'il est sorcier. Et celui que tu aimais, demanda Aurore toute ple, qui est-ce? La tte de dona Cruz se pencha sur son paule. Elle ne rpondit point. C'tait lui ! s'cria Aurore avec une indicible terreur; je suis sre que c'tait lui!

IX

LES

TROIS

SOUHAITS.

Dona Cruz avait les yeux mouills. Un tremblement fivreux agitait les membres d'Aurore. Elles taient belles toutes deux et la fois jolies. Le rap^ port de leurs natures se dplaait en ce moment : la mlancolie douce tait pour dona Cruz, d'ordinaire si ptulante et si hardie ; un clair de jalouse passion jaillissait des yeux d'Aurore. Toi... ma rivale!... murmura-t-elle. Dona Cruz l'attira vers elle malgr sa rsistance et l'embrassa. Il t'aime, dit-elle voix basse ; il t'aime et n'aimera jamais que toi!... Mais toi?;.. Moi, je suis gurie... Je puis voir en souriant, sans haine, avec bonheur, votre mutuelle tendresse,., tu vois bien que ton Lagardre est sorcier ! Ne me trompes-tu point ? fit, Aurore.Dona Cruz mit la main sur sOn coeur. S'il ne fallait que mon sang -pour cela, dit-elle le front haut et les yeux ouverts, Vous seriez heureux ! Aurore lui jeta les deux bras autour du cou. Mais je veux mon preuve ! s'cria dona Cruz ; ne me refuse pas, ma petite Aurore... souhaite quelque chose ! Je n'ai rien souhaiter. Quoi ! pas un dsir. Pas un ! Dona Cruz la fit se lever de force et l'entrana vers la fentre. Le Palais-Royal resplendissait. Sous ,1e pristyle, on voyait couler comme un flot de femmes brillantes et pares. Tu n'as pas mme envie d'aller au bal du rgent ? dit brusquement dona Cruz. Moi 1... balbutia Aurore, dont le sein battit sous sa robe. Ne mens pas ! Pourquoi mentirais-je ? Bon ! qui ne dit mot consent. Tu souhaites d'aller au bal du rgent. Elle frappa dans ses mains en comptant : Une ! Mais, objecta Aurore qui se prtait en riant aux extravagances de sa compagne, je n'ai rien, ni bijoux, ni robes, ni parures... Deux ! fit dona Cruz qui frappa dans ses mains pour la seconde fois ; tu souhaites des bijoux, des robes, des parures? et fais bien attention de penser lui, sans cela rien de fait 1 A mesure que l'opration marchait, la gitanita devenait plus srieuse. Ses beaux grands yeux noirs n'avaient plus leur regard assur. Elle croyait aux diableries, celte ravissante enfant; elle avait peur, mais elle avait dsir ; et sa curiosit l'emportait sur ses frayeurs. 37

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PAUL FVAL. le menton ple sage se drangea. Nous eussions reconnu et, pointu de ce bon monsieur de Pcyrolles. Le page rpondit : Je ne sais, mais.il y a deux litires, ,. . Un malentendu, sans doute, pensa Pyrolles. Il .eut !a porte de la maison envie d'aller jeter un.coupd'oeil n'aurait de Lagardre, mais, la rflexion l'arrta.-On Tu vas tout serait perdu!.-^ qu'me voir, murmura^t-il, retourner l'htel, dit-il au page, toutes jambes; tu m'entends bien? A toutes jambes.. A l'htel, tu trouveras ces deux braves, qui ont encombr l'office toute la journe". , ----- -.-,-;> Matfe.Co.cardasse et son ami Passeport ? ,.r- Prcisment.... Tu leur: diras : Vtre .besogne est toute taille... vous n'avez .plus qu' yous prsenter... At-on prononc tout l'heure le nom du "gentilhomme qui appartient la maison? . .-.-.-. ----'-- -- Oui,., monsieur.de Lagardre... ., - ,-.-r- Tu te garderas,;bien do rpter ce nom...,S'ils t'interrogent, tu leur diras que la maison ne contient que des femmes... Et je les ramnerai? :.. ..,..-. ,-.,-L-,* -.-.. ---<rrr Jusqu' ce coin, d'o tu ,leur.nontreras iaiporte.-,-..L.,page partit au. galop..Monsieur de Pyrolles, rejetant son manteau sur spn visage,, se perdit dans la. foule. , ,A. L'intrieuiv.de la maison,, Aurore .venait d'arracher l'enveloppe de la missive apporte par le page C'est son criture ! s'cria-t-elle... --.-, -.- . Etvoici une carte d'invitation semblable i la mienne, ajouta dona Crz* qui.n'tait pas au bout d ses surprises;; notre lulin.n'a rien oubli. ... Elle retourna la carte entre ses doigts. - . .La..car,te,; charge ,d fines et gentilles- vignettes, r&prsentant ds amours ventrus, des .-raisins, et, des guirlandes de roses, n'avait absolument rien d diabolique,^ Pendant cela, Aurore lisait. La missive tait ainsi conue : , ..Chre enfant,ces.parures viennent5 moi; j'atvoulu vous faire,une,.surprise. FatsTyost.blleX.n litreaet deux laquais, yindrorit d nia part vous "conduire au bal, o je vous attendrai. v,,-,.-..,,,
HENRI nE LAGAUDR.

Fais ton troisime souhait, dit-elle en baissant la voix malgr elle. .... Mais je ne veux pas du tout aller au bal ! s ecna Au-rore; cessons ce jeu! ...-. Comment ! insinua dona Cruz ; si tu tais sr de l'y rencontrer ? Henri? .Oui... toaHenri !... tendre, galant... et qui te trouverait plus belle sous tes brillans atours ! Comme cela, fit Aurore eii baissant les yeux, je crois --- que j'irais bien... ...-.: - Trois! s'cria l gitanita qui frappa bruyamment dans, ses mains l'une contre l'autre. , -, ...... Elle faillit tomber la renverse. La porte de la salle basse s'ouvrit avec fracas, et Berrichon se prcipitant .es-. souffl, cria ds le seuil : Voil toutes les fanferluches et les faridondaiues qu'on apporte pour notre .demoiselle... qu'il y a dans plus de vingt cartons... des robes, des dentelles, des fleurs... Entrez, vous autres, entrez : c'est ici le logis de monsieur le chevalier de Lagardrp !..,,, Malheureux! s'cria "Aurore, effraye. N'ayez pas peur : on sait ce qu'on fait, rpliqua JeanMarie d'un air suffisant, n'y a plus se cacher... A bas le nryslre !... Nous jetons l masque,- "saperlotte ! Mais comment dire la surprise de dona Cruz? elle avait voqu l diable, et le diable docile rpondait son appel; et certes, il ne s'tait point fait attendre. Elle tait sceptique un peu,.celte belle fille. Tous.les sceptiques sont suT avait pass "perstilieux. Dona Cruz, sovhhs-bs-en, son enfance sous la lente des bohmiens rr'ans. C'est l le pays des merveilles. Elle restait bouch bante et les yeux ouverts. Parla porte de la salle basse, cinq ou. six jeunes filles entrrent, suivies d'autant d'hommes qui portaient des paquets et des cartons. Dona Cruz se demandait si, dans, ces cartons et dans ces paquets, il y avait de vrais atours bu "dsfeuilles s ches. ,.....Aurore ne put s'empcher de sourire en voyant la min bouleverse de sa compagne.
_( _ Il est sorcier, balbutia la gitanita; jm'en doutais.1 Entrez, messieurs; entrez, "mesdemoiselles", .criait cependant Berrichon ; entrez tout le monde. C'est ici maintenant la maison du bon Dieu ! Je vas aller chercher maman Balahault, qui a si grande envie de voir,Comment c'est fait chez nous... Je n'ai jamais rien bu de si bon que sa crme d'anglique. Entrez, mesdemoiselles; entrez, messieurs I Ces messieurs et ces demoiselles ne demandaient pas mieux. Fleurisles,- brodeuses et couturires dposrent leurs carions sur la grande table qui tait au milieu de l salle basse. Derrire ls fournisseurs des deux sexes venait un page qui ne portait point de couleurs. Il marcha droit Aurore, qu'il salua profondment avant de lui remettre un pli galamment lac de soie. Il s'inclina de nouveau et sortit.. Attendez donc au moins la rponse, vous! fit Berrichon en courant aprs lui. Mais le page tait au dtour :de la r dj.'.Berrichon le vit s'aboucher avec un gentilhomme couvert d'un long manleau d'aventures. Berrichon ne connaissait point ce gentilhomme'. Le gentilhomme demanda au page: Est-ce fait? Et, sur sa.rpiise il ajouta : Ou as-tu laiss nos nomms? affirmative* Ici prs, rue Pierre-Lescot. La litire y est? Il y a deux litires. -....;,.,... Pourquoi. cela?.demandale gentilhomme tonn., Le pan de son manteau oui cachait le bas de sou vi Eh bien! fit-elle. . , ,.,..

Aurore passa la lettre dona Crz-, qui se frotta les yeux avant de lire, car elle avait des blouissmeris. Et crois-tu cela? demanda-t-elle quand elle eut -- ;.. ...,. --. .- achev. . -. : .. , J'y crois, rpondit Aurore; j'ai mes raisons pour y - -.-:..-,.. . . - . -s- - - croire. Elle souriait d'un ar sr -d'elle-mme. Henri lie lui avait-il pas ditde rie. s'tonnrde rien?- ..'...;. . ,. Dona Cruz, elle, n'tait pas- loigne de regarder la scurit d'Aurore en de si tranges conjonctures conine un nouveau tour de l'esprit malin. , .,.. .,. . . ,-_Cependantles.caisses,.cartons efpaquts talaient maintenant leur blouissant onteuu.sur la;grande ta.bl. Dona Cruz put bien voir que ce n'taient point l des feuilles sches : il y avait une toilette complte de cb.r, plus un pardessus ou domino de satin rose tout pareil celui de mademoiselle de Nevers.. M.,., i, . -,... ,,-:,v,. ..-..., ..-La robe tait, d'armure.-blanche, brode.d'argent : des. roses semes, avec une perle fine au centre de chacune d'elles ; les basques,, Ja.pointe, ls manches, le tour brod de plumes d'oiseau .mouche.,.. ... . .,-; .:.: . C'tait la mode suprme,.Madame .la -marquise d'Aubifille du financier Solas, avait fait sa fortune, etsa gnap, rputation la cour .par une robe semblable que monsieur Law lui avait donne.> ... i..... .,:,.. ,. ... Mais la robe n'tait rien. Les dentelles .et les.broderies pouvaient passer vritablement pour hagnifiques. L'crin valait une charge de brigadier, des armes... ,., C'estun sorcier! rptait dona .Cruz en faisant l'iiirdo tout venlaire cela, c'est manifestement un sorcier! On

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tailler des gardes d'pes a beau tre le Cincelador,.. on ne gagne pas de quoi faire de pareils cadeaux], aune L'jde lui- revint que; toutes ces belles choses, en sciure de bois ou en heure-'donne, se changraient ' rubans de menuisier. Berrichon admirait et ne se faisait pas faute d'exprimer La vieille spn admiration. Franoise, qui yenait de rentrer, hochait sa tte grise d'un air qui voulait dire bien des choses. Mais il;y avait cette scne un spectateur dont nul n la prsence, et qui, certes, ne se montrait pas souponnait le moins curieux. du Il tait cach derrire la porte de l'appartement haut, dont il entre-biliait l'.unique battant avec prcautale sur tion. De ce poste lev, il regardait )a corbeille la ab, par-dessus les ttes des ssistans. Ce n'tait point le beau matre Louis avec sa tte noble et mlancpUque. C'tait un petit homme fout de noir hacelui qui avait amen-doi'Cfuz, bill, celui qui'avait "l'criture de Lagardre, commis ce faux en contrefaisant lou la niche dp Mdor": c'tait le, bossu celui'"qui"avait de la Baleine. Esope 1,1 dit ion as, vainqueur Il riait, dans sa barbe et se frottait ls mains. Ttebieu ! disait-if part lui', monsieur le prince de Gonzague fait bien- les choses, et, ce coquin de Pyrolles est dcidment un honnne de got. Il tait l,-ce, bossu, dpvus l'entre de dona Cruz. Sans doute il, attendait nionsieur dp Lagardre. tait d'Eve. A la vue de tous- ces splendides Aurore" fille chiffons, son coeur avait battu. Cela venait de son ami : double joie! Aurore rie fit mme pas cette rflexion qui tait venue de supputer ce que ces dona Cruz; elle n'essaya point atours devaient coter son ami. royaux ' Elle se donnait tout entire au plaisir. Elle tait heureuse, et cette motion qui prend les jeunes filles au moment de paratre dans le monde lui tait douce. son ami pour protecN'allait-elle pas avoir l-bas teur ? : elle n'avait Une chose l'embarrassait pas de chambrire, et la bonne Franoise tait meilleure pour la cuisine que pour la toilette. Deux des jeunes filles s'avancrent comme si elles eussent devin son dsir. Nous sommes aux ordres de madame, dirent-elles. et porteuses's'Sr un sign qu'elles firent, "porteurs loignrent aprs de respectueux saluts. Don a Cruz pina le bras d'Aurpre. Est-ce entre les mains de ces que tu vas te mettre r cratures ? demanda-t-el'le. non ?, Pourquoi 1 Est-p que tu vas revtir celte robe? Mais sans doute. Tu es brave! tu es bien braveI murmura la gitanita. 3] L se reprit-elle, ce diable est d'une exquise gaAu'fait, Tu as. fais-toi'belle... cela ne peut lanterie.., ' raison... ''"jamais.nuire. i'' Aurore, dona Cruz et les deux amristes qui faisaient if partie de la\corbeil]e la chambre couentrrent'dans Dame rarioiso resta seule dans ' la salle basse avec telier. ''"" " f'Jan-Mrie Beiriclion, son petit-fils. Qu'est ce Pue c'est . que cette effronte? demanda la abonne femme. \"'" il Quelle effronte, grand'maman? \$ Celie qui a u^ domino rose. La , petite brunv?... Elle a, des yeux qui sont tout de fflmnie pas niai rpluiiaus, grand'maman! L'as-tu vue entrV? ji?i elle tait'V avant moi. ,il Non!... Dame Franoise tira k,n txicot de sa poche et se mit : v ^rflchir. Je vais te dire, reprit^ de sa voix la plus grave et !j; la plus solennelle-; je no oiwencis rien de rien tout se . passe... \ jt:ice qui

Y.oufez-yous que je vous explique a, grand'ma man? ' Non... mais si tu veux me faire un plaisir... Ah! grand'niaman, si je veux vous plaisantez... vous faire un plaisir!... C'est de te taire quand je parle! interrompit la bonne femme. Ou ne m'.terail pas de l'ide qu'il y a d,u mic mac l-dessous... Mais du !.. tout, grand'maman Nous avons eu tort de sortir... Le monde est mchant. Qui sait si celte Balahault ne nous a pas induits? Ah ! une si brave femme ! qu'a de si grand'maman, bonne anglique ! Enfin, j'aime y voir clair, moi, petiot, et toute cette histoire-l ne me va pas. C'est grand'mapourtant simple comme bonjour, man... Notre demoiselle avait regard toute la journe les au Palaisvollures de fleurs et de feuillages qui arrivaient Royal... Et, damel elle poussait de fiers soupirs en reDonc, elle a regardant , la pauvre mignoniiet.te!... tourn matre Louis dans tous les sens pour qu'il lui achte une invitation... grand' a se vend, les invitations, avait eu une Balahault en maman... Madame par le valet de garde-robe dont elle est parente par sa domestique (la qui se fournit de tadomestique du vLet de gard-robe), la rue des Bonsbac chez madame Balahault la jeune,-de La domestique avait eu la carte pour l'avoir Enfans... trouve sur' le bureau de son matre... Il y a eu trente et la dmes tilouis partager entre les deux Balahault ? que.;. C'est pas voler, a, pas vrai, grand'maman Dame Franoise tait la plus honnte cuisinire de l'Europe, mais elle tait cuisinire. Pardi, non, petiot, rpondit-elle, c'est pas voler... un mchant chiffon de papier! Y. a donc, reprit Berrichon, que matre Louis s'est laiss embobiner,"et qu'il est sorti pour aller acheter une carte. En route, il a marchand des affutiaux pour dames, et il a envoy tout a, tout chaud. Mais il y en a pour une somme norme! fit la vieille femme en s'arrtant de"tricoter, Berrichon haussa les paules. Ah! que vous tes donc jeune, allez, grand'maman 1 du vieux satin brod en faux et de petits se rcria-t-il; morceaux de verre ! On frappa doucement la porte de la rue. Qui nous vient, encore l? demanda Franoise avec mauvaise humeur; mets la barre. Pourquoi mettre la barre? Nous ne jouons plus cache-cache, grand'maman; On frappa un peu plus fort. Si c'taient des voleurs! pensa tout haut pourtant Berrichon qui n'tait pas brave. Des voleurs ! fit l bonne la rue femme, quand /est claire comme en plein niid.i et pleine-de monde!... Va ouvrir. _ Rflexion faite, grand'maman, j'aime ' mieux mettre " la barre... Mais il n'tait pius temps; on tait/las de frapper. La et une mle figure, orne de porte s'ouvrit discrtement, -' moustaches normes, se montra sur le seuil. Le propritaire de ces moustaches jeta un rapide coup d'oeil tout autour de la chambre. As pas ce doit tre ici le nid de la copur! fit-il, lombe! Puis, se tournant vers le dehors, il ajouta : la peine d'entrer, mon bon; il n'y a qu'une Donne-loi dugne et son poulet. Nous allons prendre respectable ''=.-langue. En mme temps il s'avana, le nez au vent, le poing sur la hanche, faisant osciller avec majest les plis de son manteau. Il avait un paquet sous le bras. ' Celui qu'il avait appel mon bon parut son tour. C'tait aussi un homme de guerre, mais moins terrible voir. Il tait beaucoup plus petit, trs maigre, et sa moustache indigente faisait de vains efforts pour figurer ce rc-

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PAUL FVAL. Je propose donc de visiter la maison honntement et sans bruit. J'obtempre ! fit Amable Passepoil. Et, se rapprochant vivement, il ajouta : Prpare ton mouchoir ! j'ai le mien... Tu vas prendre le petit, je me charge de la femme. Dans les grandes occasions, ce Passepoil se montrait parfois suprieur Cocardasse lui-mme. Leur plan tait trac : Passepoil se dirigea vers la porte de la cuisine. L'intrpide Franoise s'lana pour lui barrer le passage, tandis que Berrichon essayait do gagner larue afin d'appeler du secours. Cocardasse le saisit par une oreille et lui dit : Si tu cries, je t'trangle, pcare! Berrichon terrifi ne dit mot. Cocardasse lui noua son mouchoir sur la bouche. Pendant cela, Passepoil, au prix de trois gratignures et de deux bonnes poignes de cheveux, billonnait dame Franoise solidement. Il la prit dans ses bras, et l'emporta la cuisine o Cocardasse apportait Berrichon. Quelques personnes prtendent qu'Amable Passepoil profila de la position o tait dame Franoise pour dposer un baiser sur son front. S'il le fit, il eut tort : elle avait t laide ds sa plus tendre jeunesse. Mais nous tenons n'accepter aucune responsabilitau sujet de Passepoil. Ses moeurs taient lgres : tant pis pour lui ! Berrichon et sa grand'mre n'taient pas au bout de leurs peines. On les garrotta ensemble et on les attacha fortement au pied du bahut vaisselle, puis on referma sur eux la porte double tour. Cocardassejunior et Amable Passepoil taient matres absolus du terrain.

doutable croc qui va si bien au visage des hros. Il avait galement un paquet sous le bras. Il jeta, comme son chef de file, un regard autour de la chambre, mais ce regard fut beaucoup plus long et plus attentif. C'est Jean-Marie Berrichon qui se repentait amrement de n'avoir point pos la barre en temps utile! Il rendait cette justice, aux nouveaux venus de s'avouer lui-mme mauvaise qu'il n'avait jamais vu deux coquins d'aussi mine. Cette opinion prouvait que Berrichon n'avait point frquent le beau monde, car, certes, Cocardasse junior et frre Amable Passepoil taient deux magnifiques gredins. Il se glissa prudemment derrire sa grand'mre, qui, plus vaillante, demanda de sa grosse voix : Que venez-vous chercher ici, vous autres? Cocardassetoucha son feutre avec cette courtoisie noble des gens qui ont us beaucoup de sandales dans la poussire des salles d'armes. Puis il cligna de l'oeil en regardant frre Passepoil. Frre Passepoil rpondit par un clin d'oeil pareil. Cela voulait dire sans doute bien ds choses. Berrichon tremblait de tous ses membres. Eh donc! respectable dame, dit enfin Cocardasse junior, vous avez un timbre qui me va droit au coeur... Et toi, Passepoil? Passepoil, nous le savons bien, tait de ces mes tendres que la vue d'une femme impressionne toujours fortement. L'ge n'y faisait rien. Il ne dlestait mme pas que la personne du sexe et des moustaches plus fournies que les siennes. Passepoil approuva d'un sourire et mit son regard en coulisse. Mais admirez cette riche naturel sa passion pour la plus belle moiti du genre humain n'endormait point sa vigilance : il avait dj fait dans sa tte la carte de cans. La colombe, comme l'appelait Cocardasse, devait tre dans celte chambre ferme, sous la porte de laquelle un rayon de vive lumire s'chappait. De l'autre ct de la salle basse, il y avait une porte ouverte, et cette porte une clef. Passepoil toucha le cou de Cocardasse et dit tout bas : La clef est en dehors ! Cocardasse approuva du bonnet. Vnrable dame, reprit-il, nous venons pour faire une affaire d'importance... N'est-ce point ici que demeure...? Non, rpondit Berrichon derrire sa grand'mre, ce n'est pas ici. Passepoil sourit. Cocardassefrisa sa moustache. Capdbiou ! fit-il, voil un adolescent de bien belle esprance. L'air candide, ajouta Passepoil. El de comme l'esprit quatre bagassas. Mais comment savoir la peut-il que personne en question n'est pas ici, puisque je ne l'ai point nomme? Nous demeurons seuls tous deux, rpliqua schement Franoise. Passepoil ? dit le Gascon. Cocardasse? rpondit le Normand. Aurais-tu cru que la vnrable dame pt mentir aussi effrontment ? Ma parole, reprit frre Passepoil d'un ton pntr, je ne l'aurais pas cru. Allons ! allons ! s'cria dame Franoise, dont les oreilles s'chauffaient, pas tant de bavardages... Il n'est pas l'heure de s'attarder chez les gens... Hors d'ici! Mon bon, dit Cocardasse, il y a une apparence de raison l-dedaris, l'heure est indue. Posifivement, approuva Passepoil. Et cependant, reprit Cocardasse, nous ne pouvons nous en aller sans avoir obtenu de rponse. C'est vident,

DEUX

DOMINOS.

Au dehors, dans la rue du Chantre, les boutiques taient toutes fermes. Parmi les commres, celles qui ne dormaient pas encore faisaient foule et tapage la porte du Palais-Royal. La Guichard et la Durand, madame Balahault et madame Morin, taient toutes les quatre du mme avis : jamais on n'avait vu entrer tant et de si riches toilettes aux ftes de S. A. R. Toute la cour tait l. Madame Balahault, qui tait une personne considrable, jugeait en dernier ressort les toilettes pralable ment discutes par madame Morin, la Guichard et la Durand. Mais, par une transition habile, on arrivait aux personnes, aprs avoir pluch la soie et les dentelles. Parmi toutes ces belles dames, il en tait bien peu qui eusseiil conserv aux yeux de madame Balahault la robe nuptiale dont parle l'Ecriture. Mais ce n'tait plus dj pour les dames qae nos commres se pressaient aux abords du Palais-Boyal, bravanl les invectives des porteurs et des cochers, dfendant leurs places contre les tard-venus, et pitinant dans la boue avec une longanimit digne d'loges ; ce n'tait pasnoi plus pour les princes ou les grands seigneurs : on tal blas sur les dames, on avait eu des.?rands seigneurscl des princes en veux-tu en voil! On avait vu passer madame de Soubise avec madame de Lafort, les deu belles Lafayette, la jeune duchessede Rosny, celle blonde aux yeux noirs qui brouilla V mnage d'un fils de Louis XIV; les demoiselles drBourbon-Busset, cinq ou six Rohan de divers crs, des->roglie, des Chastellux, des Bauffrmont, des Choiseul,Jes Coigny, et le reste. On avait vu passer monsieur k comte de Toulouse, frre de monsieur du Maine, avec^ princesse sa femme. Les pr-

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sidens ne se comptaient plus, les ministres marquaient les paules les ambassapeine ; on regardait par-dessus deurs. La foule restait pourtant et s'augmentait mme de midonc la foule ? Elle n'et nute en minute. Qu'attendait monsieur le rgent pas montr tant de persvrance pour lui-mme ! Mais c'est qu'il s'agissait, en vrit, d'un bien autre personnage ! Le jeune roi ? Non pas. Montez encore. Le dieu, l'Ecossais, monsieur Law, la providence de tout ce peuple qui allait devenir un peuple millionnaire ; Monsieur de Law de Lauriston, le sauveur et le bienfaiteur! Monsieur Law, que cette mme foule devait essayer d'tard ! trangler cette mme place quelques mois plus Monsieur Law, dont les chevaux ne travaillaient plus, remplacs qu'ils taient sans cesse par des attelages humains ! La foule attendait ce bon monsieur Law. La foulo tait bien dcide l'attendre jusqu'au lendemain matin. Quand on songe que les potes accusent volontiers la foule d'insconstance, de lgret, que sais-je? cette excellente foule, plus patiente qu'un troupeau de moutons, celte foule inbranlable, cette foule tenace, cette foule introttoirs fatigable qu'on vit de tout temps encombrer les mouills, quinze heures durant, pour voir passer ceci ou cela, pas grand chose souvent, parfois rien du tout ! Si les boeufs gras des cinquante derniers sicles savaient crire!... La rue du'Chantre, noire et dserte, malgr le voisinage de cette cohue et de ces lumires, semblait dormir. Ses deux ou trois rverbres tristes se miraient dans son ruisseau fangeux. Au premier abord, on n'y dcouvrait me qui vive. Mais quelques pas de la maison de matre Louis, do . l'autre ct de la rue, dans un enfoncement profond, form par la rcente dmolition de deux masures, six hommes vtus de couleurs sombres se tenaient immobiles et muets. Deux chaises porteurs taient terre derrire eux. Ce n'tait point monsieur Law que ceux-ci attendaient. Ils avaient les jeux fixs sur la porte close de la maison de matre Louis depuis que Cocardasse junior et frre Passepoil y taient entrs. Ceux-ci, rests seuls dans la salle basse aprs leur expdition victorieuse contre Berrichon et dame Franoise, se posrent en face l'un de l'autre, et se regardrent avec une mutuelle admiration. Sandiou l l'enfant, dit Cocardasse, tu n'as pas encore oubli ton mtier. Ni toi non plus : c'est fait promptement... mais nous en sommes pour nos mouchoirs. Si nous avons eu parfois blmer Passepoil, ce n'a point t par suite d'une injuste partialit. La preuve, c'est que nous ne craignons pas de signaler l'occasion ses cts vertueux : il tait conome. Cocardasse, entach au contraire de prodigalit, ne releva point ce qui avait trait aux mouchoirs. Eh done ! reprit-il, le plus fort est fait... Du moment qu'il n'y a pas du Lagardre dans une affaire, fit observer Passepoil, tout va comme sur des roulettes. Et,. Dieu merci, le Lagardre est loin ! Soixante lieues d pays entre nous et la frontire. Ils se frottrent les mains. Ne perdons pas de temps, mon bon, reprit Cocardasse ; sondons le terrain. Voici deux portes. Il montrait l'appartement d'Aurore et le haut de l'escalier tournant. Passepoil se caressa le menton. Je vais glisser un coup d'oeil parla serrure, dit-il en se dirigeant dj vers la chambre d'Aurore. Un regard terrible de Cocardasse junior l'arrta.

Capdbiou ! fit le Gascon, je ne souffrirai pas cela. 'ta petite couquine est faire sa toilette : respectons la dcence. Passepoil baissa les yeux humblement. Ah ! mon noble ami, fit-il, que tu es heureux d'avoii de bonnes moeurs ! Tron de l'air! je suis comme cela et sois sr, d'un homme tel que moi mon bon, que la frquentation Le vrai philosophe commande finira par te corriger ses passions. Je suis l'esclave des miennes, soupira Passepoil ; mais c'est qu'elles sont si fortes ! Cocardasse lui toucha la joue paternellement. A vaincre sans pril, dclama-t-il avec gravit, on triomphe sans agrment... Monte un peu voir ce qu'il y a l-haut. Passepoil grimpa aussitt comme un chat. Ferme ! dit-il en levant le loquet de la porte de matre Louis. Et par le trou ?... Ici, la dcence le permet. Noir comme un four. Viens a!... Rcapitulons un peu les instructions de ce bon monsieur de Gonzague. Il nous a promis, dit Passepoil, cinquante pistoles chacun. A certaines conditions. Primo... Au lieu de poursuivre, il prit le paquet qu'il avait sous l bras. Passepoil fit de mme. A ce moment, la porte que Passepoil avait trouve close au haut de l'escalier tourna sans bruit sur ses gonds. La figure ple et fute du bossu parut dans la pnombre. Il se prit couter. leurs paquets Les deux matres d'armes regardaient d'un air indcis. Est-ce absolument ncessaire ? demanda Cocardasse, qui frappa sur le sien d'un air mcontent. Pure formalit, rpliqua Passepoil. Eh donc ! Normand, tire-nous de l. Rien de plus simple. Gonzague nous a dit : Vous porterez des habits de laquais ; nous les portons fidlement... sous notre bras. Le bossu se mit rire. Sous notre bras ! s'cria Cocardasse enthousiasm ; lu as de l'esprit comme quatre, ma caillou ! Sans mes passions et leur tyrannique empire, rpliqua srieusement Passepoil, je crois que j'aurais t loin. ' Us dposrent tous les deux sur la table leurs paquets, qui contenaient des habits de livre. Cocardasse poursuivit : _ Monsieur de Gonzague nous a dit en second lieu : Vous vous assurerez que la litire et les porteurs attendent dans la rue du Chantre. C'est fait, dit Passepoil. Oui bien, fit Cocardasse en Se grattant l'oreille ; mais il y a deux chaises... que penses-tu de cela, toi ? Abondance de biens ne nuit pas, dcida Passepoil; je n'ai jamais t en chaise. Ni moi non plus. Nous nous ferons porter tour de rle pour revenir l'htel. Rgl. Troisimement : Vous vous introduirez dans la maison. Nous y sommes. Dans la maison, il y a une jeune fille... Tiens, mon noble ami, s'cria frre Passepoil, regarde... me voil tout tremblant... Et tout blme.... Qu'as-tu donc? Rien que pour entendre parler de ce sexe auquel je dois tous mes malheurs. Cocardasse lui frappa rudement sur l'paule. As pas pur! fit-il, mon bon; entre soi, on se doit des Chacun a ses petites faiblesses ; mais si tu me gards romps encore les oreilles avec tes passions, sandiou .je, ' ;"' te les coupe.

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PAUL FVAL. en riant : dona Cruz croyait dj sentir ses cornes dans " ' ''' T" "'" ' les tnbres. Comnie elle revenait vers la porte d'Aurore pour 1puvrir, elle rencontra duxrhms "rudes et Velues qui saisiCes mains appartenaient Cocardasse rent les siennes'; 1 junior. Dona Cruz ssaya'd "Crier. Sa gorge, cohvUlsiv. ment serre par l'pouvante, trangla sa voix au passage. Aurore, "qui se inaitet se retournait devant son "miroir, car la parure la faisait coquette, Aurore ne l'entendit murmurs de la fcmle point, tourdie qu'elle tait par ls '' "'"'.''' nass sous; ses fentres.""' Ou'venait d'annoncer que le carrosse de monsieur Law, "tait la"hauteur de qui venait de' l'htel d'Angolme, la croix du Trahoir. -^ il vient! il vient ! criait-on de toutes parts. Et la Cohue d s'agiter follement, Madehloislle, dit "Cocardasse"en dessinant un profond salut" qui fut perdu, faut dequinq't;'perntleE"' moi de vous offrir... Dona Cruz tait "dj l'autre bout de la chambre. L, elle rencontra deux autres mains, moins poilues mais plus calleuses, 'quitient la proprit de'frre Amaun grand ble Passepoil. Cette fois, elle ' "" russit 'a pousser ' '" "'
cri. ' '-' ': "'""'' r' ;" "i>-::'

Passepoil ne releva point comprit bien-qu'il s'agissait bien qu'il les et longues et Tu n'as pas voulu que
tait l... dit-il. ---

la faute de grammaire, et de ses oreilles. Il y'tenait, rouges. si la jeune fille je m'assure -

Elle v est, rpliqua Cocardasse; coute plutt. Un joyeux clat de rire se fit entendre;dans la pice voisine. Frre Passepoil mit la main sur son coeur. Vous prendrez la jeune fille, poursuivit Cocardasse rcitant sa ledans on, ou plutt vous la prierez poliment de monter la litire, quevous ferez conduire au pavillon... Et vous n'emploj'erez la violence, ajouta Passepoil, que s'il n'y a pas moyen de faire autrement. C'est'cela ! 'El je dis que" cinquante pistoles font un bon prix pour une pareille besogne ! Ce Gonzague est-il assez heureux ! soupira tendrement Passepoil. Cocardasse toucha la garde de sa ra Mon'nobl.e ami, ditpire. Passepoil lui prit la main. il, tue-moi tout de suite, c'est la seule manire d'teindre le feu qui me "dvore. Voil mon sein, perce-le du coup mortel. Le Gascon le regarda un instant d'un air de compassion profonde. Pcare ! fit-il, ce que c'est que de nous ! Voici une bagasse qui n'empl03rera pas une seule de ses cinquante pistoles jouer ou boire! Le bruit redoubla dans l chambre voisine. Cocardasse et Passepoil tressaillirent, parce qu'une petite voix grle et stridente pronona tout bas derrire eux : II. est temps ! Ils se retournrent vivement. Le bossu de l'htel de Gonzague tait debout auprs de la table, et dfaisait tranquillement leurs paquets. Oh ! oh ! fit Cocardasse, par o est-il pass celui-ci? ' ~ Passepoil s'tait prudemment recul. Le bossu tendit une veste de livre Passepoil, une au-....-..-tre Cocardasse. Et vite ! commanda-t-il sans lever la voix. se Ils hsitrent. Le Gascon surtout ne pouvait-point faire l'ide d'endosser cet habit de laquais. Capdbiou ! s'cria-t-il, de quoi te mles-tu, toi? Chut!... siffla le bossu, dpchez... On. entendit travers la porte la voix de dona .Cruz qui disait: C'est parfait! Il ne manque plus que la litire. Dpchez ! rpta imprieusement le bossu. En mme temps il teignit la lampe. ' La porte de la chambre d'Aurore s'ouvrit, jetant dans la salle basseune lueur vague. Cocardasse et Passepoil se retirrent derrire la cage de l'escalier pour faire rapidement leur toilette. Le bossu avait entr'ouvert une des fentres donnant sur .,-.... la rue du Chantre. Un lger coup de sifflet retentit dans la nuit. Une des litires s'branla. Les deux camrisles traversaient en ce moment la cham' " bre ttons. Le bossu leur ouvrit la porte, les-vous prts ? demanda-t-il tout bas. Nous sommes prts, rpondirent Cocardasseet Passepoil. " -A votre besogne ! Dona Cruz sortait de la chambre d'Aurore en disant : Il faudra bien que je trouve une litire !..."Le' diable n'a donc pas sprig cela ? galaiit Derrire elle, le bossu referma la porte. La salle basse fut plonge dans une complte obscurit Doua Cruz s'arrta interdite. Elle entendait des mouvemens dans l'ombre. Aurore! dit-elle d'une voix mal assure, ouvre-moi. claire-moi! Faut-il l'avouer ? cette charmante dona Cruz n'avait pas peur des hommes ; c'tait vers le dmon que l'obcurit tournait ses terreurs. On venait d'voquer le diable

Le voici ! le voici ! disait la foule. le salut Le cri de la pauvre doriaCruzft ~~' "' comme '"" """-" " '"'""- ' perdu, : ' de Cocardasse, Elle chappa cette seconde treinte, mais Cocardasse la serrait d prs. Passepoil et lui s'arrangeaient ppfui fermer toute autre issue que la porte du perron; Quand elle arriva auprs de celte porte," ls dux'battaiis s'uvrirnt.'La lueur ds rverbres' claira son 'visage.'-Cocardasse h put retenir Un mouvement'de surprise. Un homme qui se-tnaitsu'r l sil, en dehors, je'ta:n:mj)'/ sur la tte de dona Cruz. On la saisit, demi-folle d'effroi, et on la'poussa dans l chaise, dont la portire se"'referma --- --: --:'---- - ,,"-', aussitt.''- A la ordonna maison ' derrire Saint-Magloire! petite T - --- .-; ^' -''-' '" '.-.'---:-""'""'' CocardasseV La chais_epartit, Passepoil rentra, frtillant comme un de l's! Cocardasse goujon sur l'herbe. ' "'Il" avait"touche '"' '-=' .--:-"-.-;-.: ::-, tait tout" pensif.' ' Elle est mignonne ! dit le Normand, mignonne, mi' '"' ~'"; '''' 'i:: gnonne!... "Ohlie Gonzague!' Capdbiou! s'cria Cocardasse, en homme qui veut chasser uile ide importun, j'espre que voici ' une K'" '-'" '"-' ~" affaire ""' :"'"mene adroitement!^.. Quelle-petite main satine! Les cinquante pistoles sont nous... Je te l'ai dit : du moment qu'il ii'y; a pas de'-Lagardre aven" r dais " "' une :": -vture... Il regarda tout autour de lui, comme s'il n'et t point ~ '"'''' parfaitement convaincu de ce qu'il avanait. Et l taille! fit n'envie ni Passepoil. """" Gonzague " Je ; ''''' ' ses titres ni son or, mais... Allons ! interrompit Cocardasse, en route ! ' Elle m'empchera d dPrnrif ! longtemps Cocardasse le saisit au collet et l'entrana ; puis, se ra" ' : " T ''- - "-" visant : La charit nous la vieille et son oblige dlivrer >..; -.'' dit-il. petit, Ne trouves-tu pas que la vieille est bien conserve? demanda frre Passepoil. Il eut un matre coup "de poing dans le dos. Cocardasse fit toumrla clef dans la serrure. Avant' qu'il 'eut "ouvert, la voix du bossu, qu'ils avaient oubli, se fit en" presque '-<:-' tendre du ct de l'escalier, Je suis assez "content de dit-il vous, mes mais votre besogne n'est pas finie... Laissez braves, cela. Il a le verbe ce haut, Copetit homme, grommela '--' cardasse. Maintenant qu'on ne le voit plus, ajouta Passepoil, sa voix me fait un drle d'effet, On dirait entendue que ' ' je l'ai ' -,: autrefois. quelque part

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;,, Un bruit sec, et rpt,annona que le bossu battait le -, ..,, -,, , :.. ;. briquet. La lampe, se ralluma,,, encore faire, ^'il vous plat, ... .Qu'avpns-npus.donc rnatr Esope ? demanda le Gascon ; c'est ainsi qu'on vous nomnie,.je crois? .:,,.,. ,..>,. ;-i:..--\> ,,,,.,a,.r.; Esope, Johas...,et d'autres,ripms .encore, repartit le petit homme-,. Attention ce que je vais yusord'onirer ! . {-Salue Son Excellence, PasspqilJ,..,,Qrdonnrl'!.'ppsteJ v;: U, mit la.main au chapeau. Passepoil l'imita en ajoutant d'un-ton railleur, ,.,,. . ,,,,;-, , -,.-.,,.-,,., -J.-J., Nous, attendons,jesrordres de, Spn, Excellence,! ..-_, Etbien vous, faites!, pronona schement le bossu,,,! -.JNIos deux .estafiers,-.1changVentJuii. regard. Passepoil etmurmu'ra :,.1-].,,:.perdifsori air.de^ioquerie , Cette, voix-l, bieri sr que je l'ai entendue! ,. , , : l'escalier deux de. ces lanternes. ",,, Le.bossu.pritderrire manche qu'on portait a-dvant ds chaises, la nuit. Il ls -.-.--..;. ,.-...alluma.. ' ,, .Prenez, ceci, dit-il, ,,., . ,. ... , donc.l fit Cocardasse .^avec. mauvaise, humeur ; ;., Eli chaise ?,,. .... croyez-vous que nous pourrons,rattraper,1a ,.,.Elle est loin, si elle court toujours! ajouta Passe.... poil.. . ..:T- Prenez ceci. ,,-,, ,a ,.,,. ,,,,, .,,,-, ,,, ...-..,,,, Ce bossu tait entt. Nos deux braves prirent chacun une des lanternes.. . ,...,..-.., ,, -, .-, .,, ,Le:.bossumontra du.doigt la. chambre d'o dona Cruz tait sortie quelques, minutes auparavant. -Il .y a l une jeune fille, dit-il..... ,. ...,,, -_ J.V;...-..,....-.. ?r> Encore! s'crirent ,1a fois Cocardasse et Passepoil. Et ce dernier pensa tout haut : . i,. ,,., , ..,-,_,,.. . L'autre litire ! .. ,. : -r, Cettejeune fille, poursuivit le bossu,, achve de s'habiller. Elle ya.sortir par cette porte, comme, l'autre.;., , , Cocardasse dsigna d'un coup d'oeil la lampe rallume. .^--lQrs,.,que ferons-nous,?,demandaie.Gascon.,.,^ ^ -.,,Jevais,.vous le.dire.:-.yus^aborder-ez,, l'a. jeunefille franchement,,.niais, respectueusement.,,Vous,lui^direz,: Nous, sommes ici pour vous.conduire au bal du palais. ,: -r.Il n'y avait pas un mot de cela dans nos instructions, fit observer Passepoil.. . M Cocardasse ajouta,:,._..-, ..,-, ...-.,, . La jeune fille nous croira-t-elje? .. .,. .;,.,.. ,.i/.,.. r ... Elle vous croira si vous lui dites le nom de celui qui vous envoie. .,-,..-_. -.,,.-.. ...,. Le nom de monsieur de .. ,, ,, ,>. Gonzague?...-, . . r-r Non pas!... Et sLvous.ajoutz.que votre matre l'attendra, minuit sonnant... souvenez/v.ous bien de cela I... dans les"jardins du. palais, au.rond-point de Diane. . ; -: Avons-nous donc deux matres prsent, sandiou? s'cria Cocardasse. ,.. .... Nop, rpondit l bossu,.vous n'avez qu'un matre, mais il rie s'appelle pas Gonzague.... ,., ..-.. ..;,..,.:., . Le bossu* disant, cela, gagna l'escalier tournant. Il mit le pied sur la premire marche. , .- ,.Et comment ^'appelle-rt-il notre matre? interrogea Corcardasse, qui faisait de vains efforts pour garder son i insolent sourire,; Esope II, sans doute?... O Johas, balbutia Passepoil. t Le bpssu les. regarda; "ifs baissrent les yeux. Le BOSSU. pronona lentemrit ; : Votre matre se nomme rtenri de Lgaire ! : .IlstrsSiliirerit tous deux', et parurent soudain fpe! tisss". ..... , ,,.

As pas pur! grommela Cocardasse, nous avons vu le diable. Marchons droit, mon noble ami. Capdbiou 1 et soyons sages comme des.images marchons droit. Figure-toi, se reprit le Gascon, que j'avais cru reconnatre... Le petit Parisien?.,. .,;,-,-.;; Non... la. fille... celle jeune que nous avons mise en chaise... pour la gentille bohmienne que j'ai vue l-bas, . ....,-.,-- .,, en.Espagne, au,bras^deLagardre....,.., ,.Passe-poil poussa un cri : la chambr d'Aurore venait d,s'ouvrir, . .,,,, . ,,.,, .,,. , ,-.j .,,, ,., ^ -rr;,Qu'est-ce donc ? fit 1p.Gascon en 'frissonnant. Car tout l'pouvantaf ,,,, --.. ,-,-,, ds,orfhais.,J ,,;.,,,,, . La jeune fille, que, j'ai.vue au iras a Lagardre, bs,.,eriTFiandr,e ! balb'u\ia Passpoi. ., .,. ,, ,,. ... Auroretaitsur."leseuil.,,. .; ,,-,-. ,., o -T-FIor tappela-t-elle, dpnc s-tu ?7^; Cocardasse et Passepoil,. tenant l riiain. 'lp'fs. janerns, s'ava'ricrmarcher ,.ren't, "l'chin cburbe. Leur .dierriiintion.de, droit- s'enracinait de plus efi,plus,'C'"iqieht.dJ reste, deux laquais du.ps magnifique.mpaeie,",,aypc,,pu'rs pes eu veri'Quii. Bien peu d sui.ssps de paroisse,auraient pulut-r ter ayec epx; ;ppr,,.l^isancp et ,1a .boprie^ytenue. Aurore 'tait si dlicieusement cour belle,. spus-son.cstunie:dp Ou est Flor? qu'ils restrent en:admiration.devant,el]'e. "est-ce,qup l folle est partie sans moi ?.,.- ,., ,. ...,, ' r-, -Sans ^pus, renvoya, le Gascon comme ri cho. gt e, J^orrilnd rpta ": Sans vous 1 A, ,,.;j. j Aurore donna:son ventail; Passepoi.],;spn bpuqupt .Cocardasse... Vous.pussiez dit qu'elle avait eu de grands ,.. , ,,._,., laquais toute,sa.vie.., ^-^..JpTspis .prte, dit-elle, partons ! Les,clips :; rr Par.t.Phs!
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trpniblante,,v.-,, ,6;vjh;li; UWiT0,,.iA:^ ...Le bossu montarescal'ir Quand il fut .regarda <un instant courbs et dompts, seuls,..mpts:,,,,., ,, Marchez droit ! Et il disparut. .._. ,...,,. .... Ae ! fit Passepoil quand la porte d me;

Et, au moment de monter en chaise : , -. A-t-il dit o je.le retrouverais? demanda.Aurore., -. ... Au rpnd-pqiiit de Diane, murmura Cocardasse avec une voix de tnor,; . :,,,.,. -.:-. .A. minuit, acheva Passepoil.,,,--, ,%,,, L;il Tous deux les bras pendans.et, le corps, inclin. --,. ;, ,-. On partit.,.Par-dessus la.chaise,qu'ils,accompagnaient, la lanterne , la.main, .Cocardasse junior et frre Passepoil changrent, un. dernier regard. Ce -regard voulait, dire : Marchons droit!,, ,,, ... , .,_ , ,. .. :. _, . . _. ., L;instant diaprs, on et. pu, .xoirsortir, ,;par.,Ja..porte: do l'alle qui conduisait,,l.'appartement. particulier denar ftre Louis,.uir.petit^homme noir qui longea la ru du cbantregn trpltinant. .......,. ,-. ..-, ;, ,,.. Il traversa la rue Saint-Honor,au.,moment ovulo'-car.rosse de. ce bon monsieur Law allait passer, et la foule se sa bosse,., ,, ...., ,,.,.,;,,;;, nioqua.biep.de -. , De. ces moqueries, le bossu ne semblait point beaucoup se soucier,,.., ,., ;. :_,.,-_,., ;. ..,; ........ ,,,,., -: II, fit Je tour du Palais-Royl, et entra dans la cour des Fontaines.,.-.,:.- ,.,-,.. .,,.-. .-. ,,. .., ,-i... : , .Rue,de Valois,,il. y avait une. petite porte,qui donnait accs;dans la,partie des. btimpiis appels,les.privs de Monsieur. -Gtait l que ;Philippe d'Orlans, rgent de France,, avait son cabinet de .travail,., ,.,c-;,.-:. ,, ,..;..-, - ,.Le bossu frappa;d*une,.c.eriine sorte. On lui ouvrit aussitt, et, du fond d'un corridor noir, une grosse voix s'leva : >. yt;.--.. ', ;. >i,..r, , ,-i, ...u ... .... c'est loi, Riquet la Houppe, dit-elle; .,,"Ah! monte on t'attend ! vile,

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haut fut refer-

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PAUL FVAL. la fois, les grands fois, riant sous cape et tremblant cris du peuple ameut sous ses fentres. Mazarin avait pour retraite les apparlemens qui servirent plus lard Philippe d'Orlans, rgent de France. C'tait l'aile orientale, ayant retour sur la galerie actuelle des Proues, vers la cour des Fontaines. II tait l, au printemps de l'anne 1640, quand les frondeurs pntrrent de force au palais pour se bien assurer par eux-mmes qu'on ne leur avait point enlev le du Palais-Royal reprjeune roi. Un tableau de la galerie sente ce fait et montre Anne d'Autriche soulevant, en de Louis XIV enfant. prsence du peuple, les langes A ce sujet, on rapporte un mot de l'un des petits-neveux du rgent, le roi des Franais, Louis-Philippe. Ce mot va bien au Palais-Royal, qui est un monument sceptique, charmant, froid, sans prjugs, un esprit fort en la cocarde pierres de taille, qui se planta sur l'oreille verte de Camille Desmoulins, mais qui caressa les cosade Dubois, ques ; ce mot va bien aussi la race de l'lve le plus spirituel prince qui- ait jamais perdu le temps et l'or de l'Etat faire l'orgie. Casimir Delavigne, regardant ce tableau, qui est de Mauzisse, s'tonnait de voir la reine sans gardes au milieu de cette multitude. Le duc d'Orlans, depuis Louis-Philippe, se prit sourire et rpondit : Il y en a, mais on ne les voit pas. Ce fut au mois d fvrier 1672 que Monsieur, frre du roi, tige de la maison d'Orlans, entra en possession du Palais-Royal. Louis XIV, le 21 dejce mois, lui en constitua la proprit en apanage. Hnriette-Anne d'Angleterre, duchesse d'Orlans, y tint une cour brillante. Le duc de Chartres, fils de Monsieur, le futur rgent, y pousa, vers la fin d l'anne 1692, mademoiselle de Blois, la dernire des filles naturelles du roi et de madame de Montespan. Sous la rgence, il ne s'agissait plus de tragdie. L'ombre triste de Mirame dut se' voiler pour ne point voir ces fameux petits soupers que le duc d'Orlans faisait, dit Saint-Simon, en des compagnies fort tranges ; mais . les thtres servirent, car la mode tait aux filles d'Opra. La belle duchesse de Berri, fille du rgent, toujours entre deux vins et le nez barbouill de tabac d'Espagne, faisait partie de l'trange compagnie o n'entraient, ajoute le mme Saint-Simon, que des dames de moyenne vertu et des gens de peu, mais brillant par leur esprit et leur dbauche... Mais au fond, Saint-Simon, malgr d'intimes rapports, n'aimait pas le rgent. Si l'histoire ne peut cacher enfirement les regrettables faiblesses de ce prince* du moins nous montre-t-elle les grandes qualits que ses excsne parvinrent point touffer. 'Ses vices taient son infme prcepteur. Ce qu'il avait de vertu lui appartenait d'autant mieux qu'on avait fait plus d'efforts pour la tuer en lui. Ses orgies, et ceci est rare, n'eurent point de revers sanglant. Il fut humain, il fut bon. Peut tre et-il t grand sans les exemples et les conseils qui empoisonnrent sa jeunesse. Le jardin du Palais-Royal tait alors beaucoup plus vaste qu'aujourd'hui. Il touchait d'un ct aux maisons de la rue Richelieu, de l'autre aux maisons de la rue des , Bons-Enfans. Au fond, du ct de la Rotonde, il allait jusqu' la rue Neuve-des-Petits-Champs. Ce fut long' temps aprs seulement, sous le rghe de Louis XVI, que duc d'Orlans, btit ce que l'on Louis-Philippe-Joseph, appelle les galeries de pierre, pour isoler le jardin et l'embellir. Au temps o se passe notre histoire, d'normes charmilles, toutes tailles en portiques italiens, entouraient les berceaux, les massifs et les parterres. La belle alle de marronniers d'Inde, plante par le cardinal de Richetait dans toute sa vigueur. L'arbre de Cracovie, lieu, dernier reprsentant do cette avenue, existait encore , au commencement de ce sicle. Deux autres avenues d'ormes, taills en boule, allaient

SOUS

LA. TENTE.

Les pierres aussi ont leurs destines. Les murailles vivent longtemps et voient les gnrations passer ; elles savent bien des histoires ! Ceserait un curieux travail que la monographie d'un de ces tubes taills dans le liais ou dans le tuf, dans le granit ou dans le grs. Que de drames l'enlour, comdies et tragdies ! Que de grandes et que de petites choses ! combien de rires ! combien de pleurs ! Ce fut la tragdie qui fonda le Palais-Royal. Armand Duplessis, cardinal de Richelieu, immense homme d'Etat, lamentable pote, acheta au sieur Dufresne l'ancien htel de Rambouillet, au marquis d'Estres le grand htel de Mercoeur ; sur l'emplacement de ces deux demeures seigneuriales, il donna l'ordre l'architecte Lemercier de lui btir une maison digne de sa haute fortune. Quatre autre fiefs furent acquis pour dessiner les jardins. Enfin, pour dgager la faade, o taient les armoiries des Duplessis "surmontes du chapeau de cardinal, on fit emplette de l'htel de Sillery, en mme temps qu'on ouvrait une grande rue pour permettre au carrosse de Son Eminence d'arriver sans encombre ses fermes de la GrangeBatelire. La rue devait garder le nom de Richelieu ; la ferme, " sur les terrains de laquelle s'lve maintenant le plus brillant quartier de Paris, baptisa longtemps l'arrire-faade de l'Opra ; le palais seul n'eut point de mmoire. Tout battant neuf, il changea son titre de Cardinal pour un titre plus lev encore. Richelieu dormait peine dans la tombe que sa maison s'appelait dj le PalaisRoyal. Il aimait le thtre, ce terrible prtre ! on pourrait presque dire qu'il btit son palais pour y mettre des thtres. Ii en-fit trois, bien qu' la rigueur il n'en fallt qu'un, pour reprsenter sa chre tragdie de Mirame, fille idoltre de sa propre muse. Elle tait en vrit trop lourde pour exceller au jeu des vers, cette main qui trancha la tte du conntable de Montmorency. Mirame fut reprsente devant trois mille fils et filles des croiss qui eurent bien le coeur d'applaudir. Cent odes, autant de dithyrambes, le double de madrigaux, tombrent le lendemain en-'pluie fade sur la ville, clbrant les gloires du redoutable pote ; puis tout ce lche bruit se lut. On parla tout bas d'un jeune homme qui faisait aussi des tragdies, qui n'tait pas cardinal, et qui s'appelait Corneille. Un thtre de deux cents spectateurs, un thtre de cinq cents, un thtre de trois mille : Richelieu ne se contenta pas moins. Tout en suivant la politique pittoresque de Tarquin, tout en faisant tomber systmatiquement les ttes effrontes qui dpassaient le niveau, il s'occupait de ses dcors et de ses costumes, comme un excellent directeur qu'il tait. On dit qu'il inventa la mer agite, qui fait vivre maintenant dans le premier dessoustant de pres de famille, les nuages de gaze, les rampes mobiles etlespraticables. Il imagina lui-mme le ressort qui faisait rouler le' rocher de Sisyphe, fils d'Eole, dans la pice de Desmarest. On ajoute qu'il tenait bien plus ces divers petits lalens, y compris celui de danser, qu' sa gloire politique. C'est la rgle. Nron no fut point immortel, malgr ses succs de joueur de flte. Richelieu mourut. Anne d'Autriche et son fils Louis XIV vinrent habiter le Palais-Cardinal. La Fronde fit tapage autour de ces murailles toutes neuves. Mazarin, qui ne faisait point de tragdies, couta plus d'une

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erceaux, les massifs et les parterres. La belle alle de rarronniers d'Inde, plante par le cardinal de RicheL'arbre de Cracovie, ieu, tait dans toute sa vigueur. de cette avenue, existait encore, lernier reprsentant IU commencement de ce sicle. Deux autres avenues d'ormes, taills en boule, allaient lans le sens de la largeur. Au centr tait une demi-lune .vec bassin d'eau jaillissante. A droite et gauche, en rede muant vers le palais, on rencontrait Te rond-point ilercure et le rond-point de Diane, entours de massifs l'arbrisseaux. Derrire le bassin se trouvait le quinconce le tilleuls, entre les deux grandes pelouses. L'aile orientale du palais, plus considrable que celle ) fut construit plus tard le Thtre-Franais, sur l'emplacement de la clbre galerie de Mansart, se terminait oar un pignon fronton qui portait cinq fentres de faade sur le jardin. Ces fentres regardaient le rond-point i Diane. Le cabinet de travail du rgent tait l. Le grand thtre, qui avait subi fort peu de modifications depuis le temps du cardinal, servait aux reprsentations de l'Opra. Le palais proprement dit, outre les sad'Elisabeth ons d'apparat, contenait les appartenons Charlotte de Bavire, princesse palatine, duchesse douai-, rire d'Orlans, seconde femme de Monsieur ; ceux de la duchesse d'Orlans, femme du rgent, et ceux du duc de Chartres. Les princesses, l'exception de la duchesse de Berri et de l'abbesse de Chelles, habitaient l'aile ocidentale, qui allait vers la rue de Richelieu. L'Opra, situ de l'autre ct, occupait une partie de l'emplacement actuel de. la cour des Fontaines et de la rue de Valois. Il avait ses derrires sur la rue des BonsEnfans. Un passage, connu sous le nom galant de cour de ces dames des UX Ris, sparait l'entre particulire appartenons du rgent. Elles jouissaient titre de tolrance du jardin du palais. Celui-ci n'tait point ouvert au public comme de nos jours, mais il tait facile d'en obtenir l'entre. En outre, presque toutes les maisons des rues des Bons-Enfans, avaient des de Richelieu et Neuve-des-Petits-Champs balcons, des terrasses rgnantes, des portes basses, et mme des perrons qui donnaient accs dans les massifs. Les habitans de ces maisons se croyaient si bien en droit de jouir du jardin, qu'ils firent plus tard un procs d'Orlans, lorsque ce prince voulut Louis-Philippe-Joseph enclore le Palais-Royal. Tous les auteurs contemporains s'accordent dire que le jardin du palais tait un sjour dlicieux, et certes, sous ce rapport, nous avons beaucoup regretter. Rien de moins dlicieux que le promenoir carr envahi par les bonnes d'enfans, o s'alignent maintenant les deux alles formes malades. Il faut croire que la construction des galeries, en interceptant l'air, nuit la vgtation. Notre Palais-Royal est une trs belle cour ; ce n'est plus un jardin. Cette nuit-l., c'tait un enchantement, un paradis, un palais de fes ! Le rgent, qui n'avait pas beaucoup de got la reprsentation, sortait de son habitude et faisait les choses magnifiquement. Ou disait, il est vrai, que-ce bon monsieur "Law fournissait l'argent del fte. Mais cela?.En ce monde, beaucoup de gens sont de ju'imporlait ;et avis qu'il ne faut voir que le rsultat. Si Law payait les violons en son propre honneur, voil ;'tait un homme qui entendait bien la publicit, out. Il et mrit de vivre en nos jours d'habilet o tel crivain s'est fait une renomme en achetant tous les exemplaires des quatorze premires ditions'de son livre, si lien que la quinzime a fini par se vendre ou peu prs ; o tel dentiste, pour gagner vingt mille francs, dpense iix mille cus en annonces ; ou tel directeur de thtre net chaque soir trois ou quatre cents humbles amis dans sa salle, pour prouver deux cent cinquante spectateurs ?rais que l'enthousiasme n'est pas mort en France. de l'agio que Ce n'est pas seulement titre d'inventeur
I,E SIECLE. XXII.

ce bon monsieur Lawjpeut-tre regard comme le vritable prcurseur de la banque contemporaine. Cette fte tait pour lui ; cette fte avait pour but de son systme et aussi sa personne. Pour que glorifier la poudre qu'on jette aille bien dans les yeux blouis, il faut jeter de haut. Ce bon monsieur Law avait senti le besoin d'un pidestal d'o il pt jeter sa poudre. On devait cuire une nouvelle fourne d'actions le lendemain. Comme l'argent ne lui cotaitrien, il fit sa fte splendide. Nous ne parlerons point des salons du palais, dcors pour cette, circonstance avec un luxe inou. La fle tait surtout dans le jardin, malgr la saison avance. Le jardin tait entirement tendu et couvert. La dcoration gnrale reprsentait un campement de colons dans la Louisiane, sur les bords du Mississipi, ce fleuve d'or. Toutes les serres de Paris avaient t mises contribution pour composer des massifs d'arbustes exotiques : on ne voyait partout que fleurs tropicales et fruits du paradis terrestre. Les lanternes qui pendaient profusion aux arbres et aux colonnes taient des lanternes indiennes, on se le disait ; seulement, les tentes des Indiens sauvages, jetes et l, semblaient trop jolies. Mais les amis de monsieur Law allaient rptant : Vous ne vous figurez pas comme ls naturels de ce pays sont avancs ! Une fois admis le style un peu fantastique des tentes, il est certain que tout tait d'un rococo dlicieux. Il y avait des lointains mnags, des forts sur toile, des rochers de carton l'aspect terrible, des cascades qui cumaient comme si l'on et mis du savon dans leur eau. Le bassin central tait surmont de la statue allgorique du Mississipi, qui avait un peu les traits de ce bon monsieur Law. Ce dieu tenait une urne d'o l'eau s'chappait. Derrire le dieu, dans le bassin mme, on avait plac une machine ayant mission de figurer une de ces chausses que construisent les castors dans les cours d'eau de l'Amrique" septentrionale. Monsieur de Buffon n'avait pas encore fait l'histoire de ces intressans animaux, ingnieux et mthodiques. Nousavons plac ce dtail de lachausse des castors, parce qu'il dit tout et vaut lui seul la description la plustendue. C'tait autour de la statue du dieu Mississipi que la ' mademoiselle mademoiselle Nivelle, Desbois-Duplant, Hernoux, L'eguaq, Salvator et Poinpignan, devaient danser le ballet indien, pour lequel cinq cents sujets taient engags. Les compagnons de plaisir du rgent, le marquis de Coss, le duc de Brissac, Lafare le pote, madame de Tencin, madame de Royan et la duchesse de Berri, s'taient bien un peu moqus de tout cela, mais pas tant que le rgent lui-mme. Il n'y avait gure qu'un homme pour surpasser le rgent dans ses railleries : c'tait Ce bon monsieur Law ! Les salons taient dj encombrs, et Brissac avait ouvert le bal, par ordre, avec madame de Toulouse. Il y avait foule dans les jardins, et le lansquenet allait sous toutes les tentes plus ou moins sauvages. Malgr les piquets de gardes franaises (dguiss en Indiens d'Opra), poss toutes les portes des maisons voisines donnant sur les jardins, plus d'un intrus tait parvenu se glisser. On voyait et l des dominos dont l'apparence n'tait rien moins que catholique. C'tait un grand bruit, une foule remuante et joyeuse, ayant parti pris de s'amuser quand mme. Cependant les rois de la fte n'avaient point fait encore leur entre. On n'avait vu ni le rgent, ni les princesses, ni ce bon monsieur Law. On attendait. Dans un wigwam en velours nacarat, orn de crpines d'or, o les sachems du grand fleuve eussent bien voulu fumer le calumet de paix, on avait runi plusieurs tables. de Diane, Ce wigwam tait situ non loin du rond-point sous les fentres mmes du cabinet du rgent. Il contenait nombreuse compagnie.
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PAUL FVAL.

Autour d'une table de marbre recouverte d'une natte, , . Perdu, Chaverny, encore perdu ! un lansquenet turbulent se faisait. L'or, roulait grosse i C'est gal,, j'ai ma.terre deChaneilles. Je tiens tout!..,, i Son pre tait,un digne soldat*, dit le baron de Barpoignes ; on criait, on riait. Non loin de l, un groupe ' de vieux gentilshommes causaient discrtement auprs banchois, A. qui appartient-il ? " monsieur le prince de Gonzague ;'A d'une table de reversis.. : A la table du lansquenet, nous eussions reconnu-GhaI Dieu nous garde des Italiens ! . Les Allemands valent-ils mieux, monsieur le baron?. verny, le beau potit marquis. Choisy, Navailles, Gironne, Un comte de Born rou en Grve pour assassinat ! Noce, Taranne, Albret et d'autres. Monsieur de Pyrolles : Un parent de Son Altesse ! O allons-nous ! tait l et gagnait. Je vous dis, monsieur le baron, qu'on finira par s'^ C'tait une habitude qu'il avait ; on la lui- connaissait. Ses mains taient gnralement surveilles. Du. reste, sous ' gorger en plein midi dans les rues ! Eh ! monsieur le baron, c'est dj commenc. N'avezla rgence, tromper au jeu n'tait pas pch mortel. On n'entendait que des chiffres qui allaient se croisant - vous point lu. les nouvelles ? Hier, une femme assassine et rebondissant de l'un l'autre : Cent louis ! cinquante ! prs du Temple...la Lauvet, une agioteuse... Ce matin, un commis du trsordela guerre, le sieur deux cents! quelques jurons de mauvais joueurs, et .le i Sandrier, retir de la Seine au pont Notre-Dame. rire involontaire des gagnans. Pour avoir parl trop haut de eet.Eeosssais maudit* Toutes les figures, bien entendu, taient dcouvertes autour de la table. Dans lesavenues, au contraire, beaucoup pronona, tout bas monsieur de Barbanchois-, Chut 1 fit monsieur de-la, Hunaudaye:; de masques et beaucoup de dominos allaient causant. Des c'est le onzime depuis huit jours ! laquais, en livre de fantaisie et pour la plupart masqus - Oriol ! Oriol, la rescousse \ crirent eii ce moment pour ne pas dnoncer l'incognito de leurs matres, se tenaient de l'autre ct du petit perron du rgent. les joueurs. Gagnez-vous, Ghaverny ? demanda un petit domino Le gros petit traitant parut l'entre d la tente. Il avait1 le masque, et son costume, d'une richesse grotesque, lai bleu qui vint mettre sa tte encapuchonne l'ouverture avait fait dans le bal un haut succs de rire : de.la tente. C'est tonnant,.-.-ditoi*.tout le.inonde me-connat f Chaverny jetait le fond de sa bourse sur la table. Cidalise, s'cria Gironne, notre secours, nymphe : II n'y a pas deux Oriol I s'cria Navailles; Cesdames trouvenl.que c'est assez d'un 1-fit Noc des forts vierges ! Un autre domino parut derrire le premier. '. -- Jaloux -S'cria-t-ohde toutes parts en riant Plat-il ? demanda ce second domino Oriol-demanda,: Ce n'est pas une personnalit, Desbois, ma mignonne, Messieurs, ri'avez-vous point vu NivelLe ?> , Dire que ce pauvre ami, dclama Gironne, sollicit lui fut-il rpondu ; il.s'agit de forts. A la bonne heure I fit mademoiselle Desboi.s en vain depuis huit mois;la place de financier batou et Duplant qui. entra. dvor auprs de notre chre Nivelle !-. Cidalise donna sa bourse Gironne. - Jaloux- l.dit-on encore. Un des vieux gentilshommes assis la table de reversis As-lu vu d'Hozier, Oriol ? fit un geste de dgot. As4u les-parchemins ? De notre temps* monsieur de Barbanchois, dit-il - -Oriol, sais-tu,lenom de l'aeul que tu vas envoyer son voisin, Cela se faisait autrement. aux croisades ?' Tout est gt* monsieur de La Hunaudaye* rpondit Et les rires d'clater. le voisin, tout est perverti. Monsieur de Barbanchois joignait les mains'- ; monsieur' ' Rapetiss, monsieur de Barbanchois. la : de Hunaudaye disait Abtardi, monsieur de La Hunaudaye. Ce sont ds gentilshommes, monsieur le baron, qui 1 Travesti. raillent ces saintes choses 1 Galvaud. O allons-nous* Seigneur, o allons-nous !: Sali. Pyrolles, dit le 7 petit traitant- qui s'approcha de la Et tous deux en choeur, avec un grand soupir : table, je vous fait les'cinquante louis puisque C'stvos ; O allons-nous, mais relevez vos manchettes. baron, o allons-nous ! Monsieur le baron de Barbanchois poursuivit, en pre PlaWl ?,. fit le factotum de monsieur de Gonzague; nant un des boutons d'agate qui dcoraient l'antique poufne mes mon plaisante qu'avec je gaux,petit- monde monsieur le de baron La Hunaudaye : point sieur ! Qui sont ces gens, monsieur le baron ? Ghaverny regarda les laquais derrire 4e perron du Monsieur le baron, je vous le demande? rgent. Tiens-tu, Taranne ? criait en ce '*** Parbleu ces coquins ont l'air- de moment-Montaubert; 1 ! murmura-t-il, ! cinquante s'ennuyer l-bas... va les chercher, Taranne, pour que Taranne? grommela monsieur de Barbanchois, ce; cet honnte monsieur de Pyrolles ait un peu avec qui n'est pas un homme, c'est une rue 1 ; -'-'. plaisanter, Tiens-tu, Albret? Le factotum n'entendit point cette fois. Il ne se fchait Cela s'appelle, fit monsieur de La Hunaudaye, comme qu' bonnes enseignes. Il se contenta- de gagnerles cin" 'lanire de Henri le Grand... O pchent-ils leurs noms ? louis' d'Orili quante ,'.' O Bichon, l'pagnul de madame la a-tMl Et du ! disait baronne, le vieux Barbanchois, papier toujours ' pch le sien ? rpliqua monsieur de Barbanchois en oudu papier ! ; "" vrant sa tabatire. '," On; nous payenos pensions en papier,-baron ! fourra Cidalise, qui passait, y effrontment Ses deux '^-Et nos fermages.; Que reprsentent ds chiffons? " ' " : monsieur le '" baron ^ - , doigts; resta bbuche-brtt. s'en va 1 L'argent Il est bon! dit la fille L'or aussi...'Voulez^vos d'Opra.' baron: que je vous dise, ' Madame, repartit gravement le baron deBarbaucboiS*nous marchons une catastrophe. Monsieur mon je n'aime point mler... veuillez accepter la bote. Ciami,-repartit La Hunaudaye en serrant dalise ne se formalisa- point. Elle prit la bote et toucha furtivement lariian de Barbanchois, nous y marchons! d'un geste caressant le vieux menton du " C'est l'avis de madame la baronne gentilhommein-i digne. Puis elle fit une pirouette et s'ldigna^O allonsParmi les clariieurs, les rires et les-quolibets croiss* la' nous ! rpla monsieur de Barbanchois* qui suffoquait. voix d'Oriol s'leva d nouveau Que dirait le feu -rois'il voyait de " Connaissez-vous pareilles choses ? la. nouvelle, ' demandai!!; l grande Au lansquenet : . -'"' nouvelle?

LE BOSSU.

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;-Non, voyons da;grande nouvelle. Je vous la-donne en mille... Mais vous ne devineriez
-pas.y. '...... . . . '. . -

; II

. Monsieur .-Law-s'est-faitcatlioliqae? - .Madame deiBerri -bitde l'eau ? . ., rr Monsieur du Maine aifait demander une invitation au .rgent ? ...... Et-cent autres-impossibilits. i Vous n'y tes pas,>ous n'y tes pas, trs cher ! vous *i'y-serez jamais !.,,.-madame la prinoesse de Gonzague, la veuve inconsolable de -monsieur de devers, Arlmise . voue au deuil ternel... A ce nom de madame la. princesse-de Gonzague, tous les vieux gentilshommes avaient- dress l'oreille. Ehoien ! reprit -Oriol,. -Artnrise a-fini de boire la cendre de Mausole... madame la princesse de -Gonzague est au-bal.-r On se rcria : c'tait ehose incroyable. Je mes yeux vue, assise l^ai vue, affirma-le petittraitant,-de .auprs de la princesse palatine. Mais j'ai vu-quelque chose -d plus extraordinaire-encore. -4 Quoi donc ?:demnda-t-onde 4o'ute-par-t. riol se rengorgea. -Il tenait le d. - J'ai'vu, et pourtant reprit-il, je n'avais pas la berlue... .ey tais bien-veill... j'ai vu monsieur-le prince de Gonzague refus la porte du rgent. On fit silence. Cela intressait tout le monde. Tout ce-qui entourait cette table de lansquenet attendait sa fortune de Gonzague. Qu'y a-t-il d'tonnant cela ? demanda Pyrolles ; des affaires de l'Etat... A cette heure, Son Altesse Royale ne s'occupe point des affaires de l'Etat. .----Cependant-si un ambassadeur... Son Altesse 'Royale n'tait point avec -un ambassadeur. Si quelque caprice nouveau... Son Altesse Royale n'tait pas avec une dame. C'tait Oriol qui faisait ces rponses nettes et .catgoriques. La curiosit gnrale grandissait. Mais avec qui donc tait Son Altesse Royale ? On se I demandait, repartit le petit traitant; monsieur de Gonzague lui-nimes'en-informait avec!beucoup de mauvaise humeur. Et que lui rpondaient les valets? interrogea Navailles; Mystre, messieurs, -mystre!... 'Monsieur le rgent est'triste depuis certaine missive'qu'il reut d'Espagne... Monsieur le rgent a donn ordre aujourd'hui d'introduire par l petite porte de la cour des Fontaines un personnage qu'aucun de ses valets ordinaires n'a vu, sauf B.iondeau, qui a cru entrevoir dans le second cabinet un petit homme -tout noir de la tte aux pieds... un bossu... Un bossu ! rpla-t-on la ronde, il en pleut, des bossus!-..-.. -- Son Altesse "Royale s'est ehfermea vec lui. Et Lafaro, et Brissac, et la duchesse do Phalaris elle-mme ont trouv porte close. ll.y eut unsilenee. Par l'ouverture de latente on pouvait apercevoir les fentres claires du cabinet de S. A. Oriol regarda de c-ct par hasard. Tenzl tenez ! s'cria-t4I en tendant la main ; ils encore ensemble. sont Tous les yeux se tournrent la fois vers les fentres du blancs* la silhouette de Philippe pavillon. Sur lesfideux d'Oflansse dtachait, il marchait/Uneautreombre-iidcise, place du-ct de la lumire, semblait-raccompagner. les deux ombres avaient Ce fut l'affaire d'un "instant: dpass la fentre Quand elles revinrent, elles avaient chang de place en tournant. La silhouette du rgent iait vague, tandis que celle de son mystrieux eompagnon se dessinait avec nettet sur le rideau ; quelque chose de difformes une grosse'bosse sur un petit corps, et de longs bras quigesti-, ticulaient avec vivacit.

ENTRETIEN

PAUTICUXIER.

La silhouette de Philippe d'Orlans et celle de son bossu ne se montrrent plus aux rideaux du cabinet. Le prince venait de se rasseoir ; le bossu restait debout devant lui, dans une attitude respectueuse, mais ferme. Le cabinet du rgent avaitquaIre fentres : deux sur le jardin, deux sur la cour des Fontaines.. On y arrivait par trois entres, dont l'une tait publique, ls deux autres drobes. Mais la grande anticiiambre, c'tait l le secret de la comdie. Aprs l'Opra, ces demoiselles, bien qu'elles n'eussent -traverser que la cour aux itis, arrivaient la porte du duc d'Orlans, prcdes de la porte - toute vo-lanternes manche, et fasaientbattre le. Coss, Brissac, Gonzague, Lafare et le marquis de Bonnivet, ce btard de Gouffier que la duchesse de Berri avait pris son service pour avoir un outil couper les l'autre porte en plein jour. oreilles, venaient-frapper L'une de ces issues s'ouvrait sur la cour aux Ris,Tautre sur la cour des Fontaines, dj dessine en partie par la et le pavillon maison du financier Maret de Fontbonne, Rauft. La premire avaitpour concierge une brave vieille, ancienne chanteuse de l'Opra; la seconde tait garde de Monsieur. C'taient de par 'Le Brant, ex-palefrenier bonnes places. .;LeBrant tait:en outre -l'un -dessurveillans du jardin, Pu il avaitune loge derrire le rond-point de Diane. C'est la voix de Le Brant que nous avons-entendue au fond du corridor noir, quand le bossu entra par la-cour des Fontaines. On l'attendait "eneffet. "Le rgent-tait seul:; le rgent -tait soucieux. Le rgent avait encore sa robe de chambre, bien que la fte ft commence depuis longtemps. "Ses cheveux,-qu'il avait trs beaux, taient en papillotes, et il portait de ces gants prpars pour entretenir la .blancheur des mains. Sa mre, dans ses mmoires, dit que ce got excessif pour le soin de sa personne, lui venait de Monsieur. Monsieur, en effet, jusqu'aux derniers jours de sa vie, fut autant et plus coquet qu'une femme. Le rgent avait dpass sa quarante-cinquime anne. On lui et donn quelque peu davantage cause de la fatigue extrme qui jetait comme uirvoile sur ses traits. Il tait beau nanmoins : son visage avait de la noblesse et du charme ; ses yeux, d'une douceur toute 'fminine* peignaient la bont pousse jusqu' la faiblesse. Sa taille se votait lgrement quand il ne reprsentait point. Ses lvres et surtout ses joues avaient cette mollesse, cet affaissement qui est comme un hritage dans la maison d'Orlans. La princesse palatine, sa mre* luiavait donn quelque chose de sa bonhomie allemande et de son esprit argent comptant, mais elle en avait gard la meilleure part. Si l'on en croit ce que cette excellente femme dit d'ellemme dans ses souvenirs, chef-d'oeuvre de rondeur et elle n'avait eu garde de lui donner la beaut d'originalit, qu'elle, n'avait point. Sur certains tempramens d'lite, la dbauche laisse peu de traces. Il y a desliomnls dfr-; Philippe d'Orlans n'tait point de ceux-l. Son visage et toute l'habitude de son corps disaient nergiquemnt quelle fatigue luilaissait l'orgie. On pouvait prnosliqUer dj que Cette vie, prodigue, Usait ses dernires ressources et que la mort guettait l quelque part au fond d'un flacon de Champagne. Le bossu-trouva au seuil du cabinet un seul valet de chambre qui l'introduisit.

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PAUL

FYAL

C'est vous qui m'avez crit d'Espagne? demanda le rgent qui le toisa d'un coup d'oeil. Non, monsieur, le bossu respectueusementrpondit Et de Bruxelles ? Non plus de Bruxelles. Et de Paris? Pas davantage. Lo rgent lui jeta un second coup d'oeil. mur Il m'tonnait que vous fussiez ce Lagardre, Monsieur, dit mura-t-il. Le bossu salua en souriant. le rgenl avec douceur et gravit, je n'ai point voulu faire Je n'ai jamais vu ce Laallusion ce que vous pensez... gardre. Monseigneur, le bossu qui souriait repartit toujours, il tait chevaule beau Lagardre on l'appelait quand lger de votre royal oncle... je n'ai jamais pu tre beau ni chevau-lger. Il ne plaisait point au duc d'Orlans sur ce d'appuyer sujet. Comment vous nommez-vous ? demanda-t-il. Matre Louis, monseigneur, Au dans ma maison... dehors, las gens comme moi n'ont d'autre nom que le sobriquet qu'on leur donne. O demeurez-vous? Trs loin. C'est un refus de me dire votre demeure ? Oui, monseigneur. d'Orlans releva sur lui son oeil svre, et pro Philippe nona tout bas : J'ai une elle passe pour tre hapolice, monsieur... bile... je puis aisment savoir... Du moment que Votre Altesse Roj'ale semble y tenir, le bossu, je fais taire mes rpugnances... Je interrompit demeure en l'htel de monsieur le prince de Gonzague. A l'htel de Gonzague ! rpta le rgent tonn. Le bossu salua et dit froidement : Les loyers y sont chers ! Le rgent, semblait rflchir. Il fit-il, bien longtemps que j'entendis y a longtemps, C'tait auparler pour la premire fois de ce Lagardre... trefois un spadassin effront.*. Il a fait de son mieux depuis lors pour expier ses folies. Que lui tes-vous ? Rien... et tout... Il n'a point d'amis. n'est-il ? . Pourquoi pas venu lui-mme Parce qu'il m'avait sous la main. Si je voulais le voir, o lo trouverais-je? Je ne puis rpondre cette question, monseigneur. Cependant... - Vous avez une espolice... elle passe pour habile... sayez. Est-ce un dfi, monsieur ? C'est une menace, monseigneur... Dans une heure d'ici, Henri de Lagardre peut tre l'abri de vos rechera faite pour l'acquit ches... et la dmarche qu'il de sa conscience, jamais il ne la renouvellera. Il l'a donc faite contre-coeur, cette dmarche? demanda Philippe d'Orlans. A contre-coeur, c'est le mot, repartit- le bossu. Pourquoi ? Parce que le bonheur entier de son existence est l'enjeu de cette partie qu'il aurait pu ne point jouer. Et qui l'a forc jouer cette partie ? Un serment. Fait qui? A un homme qui allait mourir. El cet homme s'appelait ? Vous le savez bien, cet homme s'apmonseigneur... de duc de Nevers. Lorraine, pelait Philippe Le rgent laissa tomber sa tte sur sa poitriue. Voil vingt ans de cela, murmura-t-il d'une voix vritablement n'ai rien altre; je oubli, rien! Je l'aimon il m'aimait, mais, pauvre Philippe, Depuis qu'on

me l'a tu, je ne sais pas si j'ai touch la main d'un ami Le bossu le dvorait Une motion du regard. sincre. il ouvrit la bouche puissante tait sur ses traits. Un instant effort. Son mais il se contint, par un violent pour parler, se redressa d'Orlans impassible. Philippe visage redevint de monJ'tais le proche parent et dit avec lenteur : Ma soeur a pous son cousin, sieur le duc de Nevers... et comme Comme prince monsieur le duc de Lorraine... sa veuve, qui du reste est la alli, je dois protection femme d'un de mes plus chers amis... Si sa fille existe, je et qu'elle pousera promets qu'elle sera une riche hritire dmon pauvre un prince si elle veut... Quant au meurtre on dit que je n'ai qu'une vertu, c'est l'oubli de Philippe, et cela est vrai : la pense de la vengeance nat l'injure... et meurt en moi la mme minute ; mais, moi aussi, je est fis un serment on vint me dire : Philippe quand A l'heure mort!... qs'il est, je conduis l'Etat ; punir l'as sassin de Nevers ne sera plus vengeance, mais justice. Le bossu s'inclina d'Orlans en silence. Philippe reprit: Il me reste choses savoir... ce LaPourquoi plusieurs s'adresser moi ? tard si longtemps gardre a-l-il Parce qu'il s'tait dit : Au jour o je me dessaisirai de Nevers soit de ma tutelle, je veux que mademoiselle femme et qu'elle puisse connatre ses amis et ses ennemis. Il a les preuves de ce qu'il avance ? Il les a... sauf une seule. Laquelle ? La preuve qui doit confondre l'assassin. Il connat l'assassin ? Il croit le connatre... et il a une marque certaine ses soupons. pour vrifier Cette marque ne peut servir de preuve ? Votre Altesse Royale en sous peu... jugera Quant naissance et de la l'identit la jeune fille, tout est en rgle. Le rgent rflchissait. Quel serment ? demanda-t-il avait fait ce Lagardre aprs un silence. Il avait promis d'tre le pre de l'enfant, le rpondit bossu. Il tait donc l au moment de la mort? Il tait l... Nevers mourant lui confia la tutelle desa fille. Ce Lagardre tira-t-il l'pe pour dfendre Nevers ? Il fit ce qu'il put... Aprs la mort du duc il emporta bien qu'il ft seul dsormais contre vingt... l'enfant, Je sais qu'il n'y a point au monde de plus redoutable le rgent ; mais il y a de l'obscurit dans pe, murmura Si ce Lagardre assistait la vos rponses, monsieur... des souprwis lutte, comment dites vous qu'il a seulement au sujet de l'assassin ? Il faisait nuit noire. L'assassin tait masqu. Il frappa par derrire Ce fut donc le matre lui-mme qui frappa? Ce fut le matre. Et Nevers tomba sur le coup en criant: Ami, venge-moi! Et ce matre, poursuivit le rgent avec une hsitation n'tait-ce le marquis de Caylusvisible, point monsieur Tarrides? Monsieur le marquis de Caylus-Tarrides est mort dele bossu ; l'assassin est vivantpuis des annes, rpliqua Vtre Altesse Royale n'a qu'un mot dire, Lagardre le lui montrera cette nuit. Alors, fit le estl ce Lagardre rgent avec vivacit, Paris ? Le bossu se mordit la lvre. S'il est Paris, ajouta le rgent qui se leva, il est moi 1 Sa main agita une sonnette, et il dit au valet qui entra : Que monsieur de Machault vienne ici sur-le-cbamp 1 Monsieur de Machault tait le lieutenant de police. Le bossu avait repris son calme. dit-il en regardant sa montre, l'heure Monseigneur, o je vous parle, monsieur de Lagardre hors m'attend, de Paris, sur une route que je ne vous indiquerai poinli dussiez-vous nie donner la question.,. Vojci onze heures

LE BOSSU.

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de nuit qui vont sonner. Si monsieur de Lagardre ne reoit de moi aucun message avant onze heures et demie, Il a des relais... son cheval galopera vers la frontire. votre lieutenant de police n'y peut rien. Vous serez otage !.s'cria le rgent. Oh ! moi, fit le bossu qui se prit sourire, pour peu que vous teniez ' me garder prisonnier, je suis en votre pouvoir. Il croisa ses bras sur sa poitrine. Le lieutenant de.police entrait. 'Il tait myope, et, ne voyant point le bossu, il ' s'cria avant qu'on l'interroget : Voici du nouveau! Votre Altesse Royale verra si on peut user de clmence envers de pareils brouillons. Je tiens la preuve de leurs intelligences avec Alberoni. Cellamare est l-dedans jusqu'au cou... et monsieur de Ville roy, et monsieur de Villars, et toute la vieille cour qui est avec le duc et la duchesse du Maine... Silence! fit le rgent. Monsieur de Machaut le bossu. Il s'arrta tout interapercevait justement dit. Le rgent fut une bonne minute avant de reprendre la parole. Pendant ce temps, il regarda plus d'une fois le bossu la drobe. Celui-ci ne sourcillait pas. Machault, dit enfin le rgent, je vous avais prcisment appel pour vous parler de monsieur de Cellamare... et des autres. Allez m'attendre, je vous prie, dans le premier cabinet. Machault lorgna curieusement le bossu et se dirigea vers la porte. Comme il allait franchir le seuil, le rgent ajouta : Faites-moi passer, je vous prie, un sauf-conduit tout scell, et contre-signe en blanc. Avant de sortir, monsieur de Machault lorgna encore. Le rgent, ne pouvant tre bien longtemps si srieux que cela : O diable va-t-on prendre des mj^opes Puis pour les mettre la tte de l'afft? grommela-Wl. il ajouta.-^-Monsieur, ce chevalier de Lagardre traite avec moi de puissance puissance. Il m'envoie des ambassadeurs, et me dicte lui-mme dans sa dernire missive la teneur du sauf-conduit qu'il rclame. Il y a l-dessous probablement quelque intrt en jeu... Ce chevalier de . Lagardre exigera sans doute une rcompense... Votre Altesse Royale se trompe, repartit le bossu ; monsieur de Lagardre n'exigera rien. Il ne serait pas au de rcompenser pouvoir du rgent de France lui-mme le chevalier de Lagardre. Peste ! fit le duc, il faudra bien que nous voyions ce Il est capable mystrieux et romanesque personnage. d'avoir un succs fou la cour, et de ramener la mode perdue des chevaliers errans... Combien de temps nous faudra-t-il l'attendre ? Deux heures. C'est au mieux ! Il servira d'intermde entre le ballet indien et le souper sauvage..- Cela n'est point dans le programme. Le valet entra. Il apportait le sauf-conduit contre-signe par le ministre Le Blanc et M. de Machault. Le rgent remplit lui-mme les blancs et signa.Monsieur tout en crivant, n'avait point de Lagardre, reprit-il Le feu commis de ces fautes qu'on ne puisse pardonner. roi tait svre l'endroit des duels ; il avait raison. Les moeurs ont chang, Dieu merci ! depuis le temps, et les La grce de rapires tiennent mieux dans le fourreau. monsieur Lagardre sera enregistre demain, et voici le sauf-conduit. Le bossu avana la main. Le rgent ne lcha point encore l'acte. Vous prviendrez monsieur de Lagardre que toute violence de sa part rompra l'effet de ce parchemin. Le temps de la violence est pass, pronona le bossu avec une sorte de solennit. :. Qu'entendez-vous par l, monsieur? J'entends que le chevalier de Lagardre n'aurait pu accepter cette clause il y a deux jours. Parce que'?... fit le duc d'Orlans avec dfiance et hauteur. Parce que son serment le lui et interdit. Il avait donc jur autre chose que de servir de pre l'enfant?

Il avait jur de venger Nevers... court. bossu s'interrompit Achevez, monsieur, ordonna le rgent. Le chevalier de Lagardre, rpondit le bossu lente^ment, au moment o il emportait la petite fille, avait dit aux assassins: Vous mourrez tous de ma main! ils taient neuf ; le chevalier en avait reconnu sept... ceuxl sont mort... De sa main?interrogea le rgent qui plit. Le bossu les deux s'inclina froidement en signe d'affirmation.Et autres ? demanda encore le rgent. Le bossu fit une pause avant de rpondre. Il est des ttes, monseigneur, que les chefs de gouvernement n'aiment point voir tomber sur l'chafaud, repondit-il enfin en regardant le prince en face. Le bruit que font ces ttes en tombant branle le trne... Monsieur de Lagardre donnera le choix Votre Altesse Royale... il m'a charg de lui dire : Le huitime assassin n'est qu'un A'alet, monsieur de Lagardre ne le compte pas ; le neuvime est le matre... il faut que cet homme meure. Si Votre Altesse Royale ne veut pas du bourreau, on donnera une 'pe cet homme, et cela regardera monsieur de Lagardre. Le rgent tendit une seconde, fois le parchemin. La cause est juste, murmura-t-il ; je fais ceci en mmoire'de mon pauvre Philippe... Si monsieur de Lagardre a besoin d'aide... Monseigneur, monsieur de Lagardre ne demande qu'une seule chose Votre Altesse Royale. Quelle chose? La discrtion... Un mot imprudent peut tout perdre. Je serai muet. Le bossu salua profondment, mit le parchemin pli dans sa poche, et se dirigea vers la porte. Donc, dans deux heures ? dit le rgent. Dans deux heures. Et le bossu sortit. As-tu ce qu'il te faut, petit homme? demanda le vieux concierge Le Brant quand il vit revenir le bossu. Celui-ci glissa un double louis dans sa main. . Oui, dt-il, mais prsent je veux voir la fte. Ttebleu ! s'cria Le Brant, le beau danseur que voil 1 Je veux, en outre, continua le bossu, que tu me donnes la clef de ta loge dans le jardin. Pourquoi faire, petit homme ? Le bossu lui glissa un second double louis. A-t-ii de drles de fantaisies, ce petit homme-l ! fit Le Brant ; tiens, voici la clef de ma loge. Je veux enfin, acheva le bossu, que tu portes dans ta loge le paquet que je t'ai confi ce matin Et y a-t-il encore un double louis pour la commission ? Il y en a deux. Bravo !... Oh ! l'honnte petit homme !... Je suis sr que c'est pour un rendez-vous d'amour... Peut-tre, fit le bossu en souriant. Si j'tais femme, moi, je t'aimerais malgr ta bosse... cause de tes doubles louis... Mais, s'interrompit ici le bon vieux Le Brant, il faut une carte pour entrer ldedans.... Les piquets de gardes franaises ne plaisantent pas!... J'ai la mienne, rpliqua le bossu; porte seulement le paquet. Tout de suite, mon petit homme. Reprends le corridor... tourne droite, le vestibule est clair; tu descendras le perron... Divertis-toi bien, et bonne chance !

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FYAL. de Louis XIV comme de voir disparatre l'arrire-pefit-fils son pre et son aeul. on avait vu disparatre Certes, C'tait l un admirable prtexte conspirations. le de prince de monsieur Villeroy, du Maine, monsieur et le parti Alheroni, monsieur-de Villars, bre-t Cellamare, leur intrt.! propre pour n'intriguaient point ton-espagnol le jeune roi aux Us travaillaient Fi donc ! pour soustraire abrg la vie d ses painfluences funestes qui avaient rens. ne voulut opposer d'abord ces attad'Orlans Philippe fortifications Les meilleures ques que son insouciance, sont de terre molle. Un simple matelas pare mieux la balle d'Orlans put dormir d'acier. bouclier qu'un Philippe son insouciance. derrire assez longtemps tranquille Et comme le il se montra. se montrer, Quand il fallut ni van'avaient des assaillans qui l'entouraient troupeau leur ni vertu, il n'eut besoin que de se montrer. d'Ornotre histoire, Philippe A l'poque o se continue et les Il dormait, lans tait encore derrire son matelas. de l foule ne troublaient clabauderies point son somassez meil. Dieu sait pourtant que la foule clabudait^ et jusque "haut, tout prs de son palais, sous ses fentres Elle avait bien des choses dire, dans sa propre maison! le but, sauf la foule ; sauf ces infamies qui dpassaient mme ces accusations que l'existence d'empoisonnement le rgent avec nergie, du jeune roi Louis XV dmentait Sa vie tait ne prtait que trop le flanc la mdisance. un hont scandale ; sous son rgne, la France ressemdsarms blait l'un de ces grands vaisseaux qui s'en vont la remorque d'un autre navire. Le remorqueur tait l'Angleterre; Enfin, malgr le succs de la banquede la peine de pronostiquer la Law, tous ceux qui prenaient de l'Etat trouvaientaudifoire. banqueroute prochaine S'il y avait cette nuit, dans le jardin du rgent, un ne manla cabale mcontente parti d l'enthousiasme, mcontens fiquait pas non plus.: mcontens politiques, mcontens moraux ou d'instinct. nanciers, A cette dernire classe, compose de tous ceux qui avaient t jeunes et brillans sous Louis XIV, appartenaient monsieur le baron de lallnaudaj'e et monsieur le baron de Barbanchois. Ce n'taient dbris, pas de grands mais ils se consolaient entre eux, dclarant que de leur temps les dames taient bien plus belles, les hommes bien le ciel plus bleu, le vent moins froid, le' plus spirituels; vin meilleur, les laquais et les chemines plus fidles moins sujettes fumer. Ce genre d'opposition, remarquable par son innocence, tait connu du temps d'Horace, qui appelle le vieillard courtisan du pass, laudaior temporis eteti. Mais disons tout de suite qu'on ne parlait pas beaucoup parmi celte foule dore, souriante, politique pimpante et incessamment les cours masque de velours qui traversait du palais pour venir donner son coup d'oeil aux dcorations du jardiiij surtout aux abords du rondetqui affluait point de Diane. On tait tout la fte, et si le nom'de la duchesse du Maine sortait de quelque jolie bouche, c'tait d'tre absente. pour la plaindre Les grandes entres commenaient se faire. Le duc de Bourbon tait l, donnant la main la princesse de Conti; le chancelier d'Aguesseau menait la princesse palatine; lord Stairs, ambassadeur se faisait faire la d'Angleterre, cour par l'abb Dubois. Un bruit se rpandit tout coup dans les salons, dans ls cours, sous les charmilles, nu bruit fait pour affoler toutes ces dames, un bruit qui Cl oublier le retard du rgent et l'absence de ce bon monsieur Law lui-mme : Le czar tait au Palais-Royal Me czar Pierre do Russie, sous la conduite du marchal de Tss, qu'on appelait son de trente cornac, et suivi gardes du corps qui avaient charge de ne le quitter jamais. Pierre de Russie avait les mouveiiens Emploi difficile! soudaines. Tess et ses gardes brusques et ls fantaisies du corps faisaient parfois de rudes traites pour le joindre quand il chappait leur respectueuse surveillance.

UN COUP DE LANSQUENET.

sans cesse. On se l'affiuence augmentait Dans le jardin, de Diane, du ct du rond-point principalement pressait de Son Altesse Royale. les appartemens qui avoisinait le rgent se faisait atsavoir Chacun voulait pourquoi tendre. -de conspiraNous ne nous occuperons pas beaucoup du Maine et de la-prinde monsieur tions; Les intrigues et de cesse sa femme, les menes du vieux parti Villeroy en incidens drabien que fertiles l'ambassade d'Espagne, Il nous suffit n'entrent point dans notre sujet. matiques, en passant que le rgent tait entour de remarquer au le dtestait et le mprisait d'ennemis. Le parlement en toute occasion la prsance ; le point de lui disputer hostile cause de l'affaire de clerg lui tait gnralement de l'arme active ne la constitution ; les vieux gnraux dbonavoir que du ddain pour sa politique pouvaient naire ; enfin, dans le conseil de rgence mme, il prouune opposition vait de la part de certains membres systmatique. On ne peut pas se dissimuler que la parade financire l'ade Law lui fut d'un immense secours pour dtourner nimdversion publique. ne nui, except les "princes lgitims, Personnellement, pour ce prince pouvait avoir une haine bien vigoureuse au genre neutre, qui n'avait pas un grain de appartenant dans le coeur, mais dont la. bont tait un peu mchancet de l'insouciance. "Oh ne dteste bien que les gens qu'on d'Orlans comptait et pu aimer fortement. Or, Philippe des compagnons de plaisir et point d'amis. La banque de Law servit acheter les princes* "Le mot ne permet point d'en inflexible est dur, mais l'histoire choisir un autre. Une fois les princes achets, les ducs suirestrent dans l'isolement, et les lgitimits n'ayant virent; la visites d'autre consolation vieille, comme que quelques dchue. on appelait alors madame de Maintenon c'tait de Toulouse se soumit franchement; Monsieur un honnte homme. Monsieur du Maine et sa femme durent chercher un point d'appui l'tranger. les satires du pote On dit qu'au temps o parurent le rgent insista telintitules les PMlippiques, Lagrange, alors son familier, lement auprs du duc de Saint-Simon, que ce duc consentit lui en faire lecture. et mme en On dit que le rgent couta sans sourciller dans la boue sa vie riant l'es passages o le pote, tranant le montre assis auprs de sa propre prive et de famille, fille la mme table d'orgie (1). Mais on dit aussi qu'il et qu'il s'vanouit la pleura lecture des Vers-qui l'accusaient d'avoir empoisonn successivement toute la postrit de Louis XIV. Il avait raison. Ces accusations, lors mme qu'elles sont des calomnies, font sur le vulgaire une impression proIl fonde. en reste toujours quelque chose, a dit Beaumarchais, qui savait quoi s'en tenir. L'homme qui a parl "de la rgence avecle plus de calme et le plus d'impartialit, C'est l'historiographe'Duclos dans ses Mmoires secrets. On voit bien que l'avis d Duclos est celui-ci : La rgence du duc d'Orlans n'aurait pas tenu sans la banque de Law. Le jeune roi Louis XV tait ador. Son ducation tait confie des mains hostiles au rgent. D'ailleurs, dans le il y avait de sourdes inquitudes public indiffrent, sur la probit de ce prince. On craignait d'un instant l'autre (l) Le pote va beaucoup plus loin que ce!;

LE''BOSSU. Il tait log l'htel de Lesdiguires, auprs de l'Arsemais la curional. Le rgent l'y traitait magnifiquement; sit parisienne; .violemment excite par l'arrive de ce sauvage, souverain,, n'avait pu encore s|assouvir, parce que le czar n'aimait point qu'on s'occupt de lui. Quand les passans s'avisaient de s'attrouper aux abords de son htel, il envoyait le pauvre Tessavee ordre dcharger.. Cet infortun marchal et mieux aim faire dix campagnes. L'honneur qu'il eut de garder le prince' moscovite le vieillit de dix ans. 1 Pierre le Grand venait Paris pour complter son ducation de prince instaurateur et fondateur. Le rgent n'avait point dsir cette terrible visite, mais il fil contre fortune bon coeur, et essaya du moins d'blouir le czar par la splendeur de son hospitalit. Cela n'tait point ais :1e czar ne voulait pas tre.bloui. Eu entrant'dans la magnifique chambre coucher qu'on lui avait prpare l'htel de Lesdiguires, il se fit mettre un lit de camp au milieu de la salle et se coucha dessus. Il allait bien partout, visitant les boutiques et causant familirement avec les marchands, mais c'tait incognito. La curiosit parisienne ne savait o le prendre. A cause de cela prcisment et des choses bizarres qui se racontaient, la curiosit parisienne arrivait au dlire. Les privilgis qui avaient vu le czar faisaient ainsi son portrait: Il tait grand, trs bien fait, un peu'maigre, le poil d'un brun fauve, le teint brun, trs anim, les yeux grands et vifs, le regard perant, quelquefois farouche. Au moment o on y pensait le moins, un tic nerveux et convulsif dcomposait tout coup son visage.-On-attribuait cela au poison que l'cuyer Zoubow lui avait donn dans son enfance. Quand il voulait faire accueil quelqu'un, sa physionomie devenait gracieuse et charmante. On sait le prix des grces que font les animaux froces. La crature qui a le plus de succs Paris est l'ours du jardin des plants, parce que c'est un monstre de bonne humeur. Pouf les Parisiens de ce temps, un czar moscovite tait assurment un hirhal plus trange, plus fantastique et qu'un o.rs vert ou qu'un singe plus invraisemblable bleu. Il mangeait comme un pgr, au dire de Verton, matre d'htel du roi, qu'on avait charg de sa table; mais il n'aimait point les petits pieds. Il faisait par jour quatre repas considrablement copieux, A chaque repas, il buvait deux bouteilles de vin, et une bouteille de liqueur au dessert, sans compter la bire et la limonade.entre deux. Cela faisait journellement douze bouteilles de Jiquide.capiteux. Le due d'Antin, partant de l, affirmait que c'tait l'homme le plus capable de son sicle. Le jour o ce duc la traita en son chteau de Petit-Bourg, Pierre le Grand ne put se lever de table. On l'emporta bras. Il avait trouv le vin bon. On se demanda ce qu'il fallait de bon y-in pour mettre en cet tat le robuste Sarmate. Ses moeurs amoureuses.taient encore plus excentriques que ses habitudes de table. Paris en parlait beaucoup ; nous n'en parlerons point. Ds qu'on sut que le czar tait dans le bal, il y eut beaucoup de remue-mnage. Cela n'tait point dans le programme. Chacun le voulut voir. Comme personne ne savait dire prcisment o.il tait, on suivait les indications les plus diverses, et les courans de la foule allaient se heurtant tous les carrefours. Le Palais-Royal n'est pas la fort de Bondy; on devait bien finir par le trouver ! Tout ce mouvement inquitait fort peu nos joueurs de Aucun lansquenet, abrits sous la tente l'indienne. d'eux n'avait lch prise. L'or et les billets roulaient toujours sur le tapis. Pej'rolles avait fait une main superbe. Il tenait la banque en ce moment.

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du bout des Ghaverny, un peu ple, riait encore/mais lvres. . Dix mille cus ! dit Peyrolles. Je tiens, rpliqua Ghaverny. Avec quoi? demanda Navailles. Sur parole, On ne joue,pas sur parole chez le rgent, dit monsieur de Tresmes qui passait. Et il ajouta d'un ton de dgot profond ; C'est un vritable tripot! Sur lequel vous n'avez pas votre .dme, monsieur le duc, riposta Chaverny qui le salua .de la main. Un clat de rire suivit cette rponse^ et monsieur de Tresmes s'loigna en haussant les paules. Ce duc de Tresmes, gouverneur de Paris, avait le dixime sur tous les bnfices des maisons o l'on donnait jouer. Il avait la rputation de soutenir lui-mme une de ces maisons, rue Bailleul. Ceci n'tait point droger. L'htel de madame la princesse de Carignan tait un des plus dangereux tripots de la capitale. Dix mille cus! rpta Peyrolles. Je tiens, fit une voix mle parrni les joueurs. Et une liasse de billets de crdit tomba sur la tabl. Oh n'avait point encore entendu cette voix. Tout le monde se retourna. Personne autour de la table ne connaissait le tenant. C'tait un gaillard bien dcoupl, hautsur jambes, portant perruque ronde sans poudre et col de toile. Son costume contrastait trangement avec l'lgance de ses voisins. Il avait un gros pourpoint de bouracan marron, des Chausses de drap gris, des bottes de bon gros cuir terne et gras. Un large ceinturon lui serrait la taille et soutenait un sabre de marin. EtanVGe l'ombre de Jean-Bart? Il lui manquait la pipe. En un tour de cartes, Peyrolles eut gagn les dix mille cus. Double ! dit l'tranger. -^ Double, rpta Peyrolles, bien que ce ft intervertir les rles. Une nouvelle.poigne de. billets tomba sur la table. Il y a de ces corsaires qui portent des millions dans leurs poches. Peyrolles gagna. Double 1 dit le corsaire d'un ton de mauvaise humeur, Double, soit ! Les caries se firent. Palsambleu! dit Oriol, voil quarante mille cus lestement perdus. Double ! disait cependant l'habit de bouracan marron. Vous tes donc bien riche, monsieur? demanda Peyrolles. L'homme au sabre ne le regarda pas seulement. Les cent vingt mille livres taient sur la table, Gagn, Peyrolles ! cria le choeur des assistans. Double ! Bravo ! dit Chaverny. Voil un beau joueur. L'habit de bouracan carta de deux vigoureux coups de coude les joueurs qui le sparaient de Peyrolles, et vint se placer debout auprs de lui. Peyrolles lui gagna ses deux cent quarante mille livres, puis le demi-million. Assez, dit l'homme au sabre. Puis il ajouta froidement : Donnez-moi de la place,- messieurs ! En mme temps, il dgaina son sabre d'une main, tandis que l'autre saisissait l'oreille gauche de Peyrolles. Que faites-vous ? que faites-vous? s'cria-t-on de toutes parts. Ne le voyez-vous pas? rpondit l'habit de bouracan sans s'mouvoir. Cet homme est un coquin ! son pe. Il tait plus ple Peyrolles essayait dlirer qu'un cadavre.

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PAUL FVAL. Demande, fit Chava'ny. Maintenant que je suis gentilhomme, je ne voudrais pas agir en pied-plat. Voici mon cas : Tout l'heure, j'ai fait cent louis contre Taranne... je crois qu'il n'a pas entendu... Tu as gagn? Non, j'ai perdu... Tu as pay ? Non, puisque Taranne ne demande rien... Chaverny prit une pose de docteur. Si tu avais gagn, interrogea-t-il, aurais-tu rclam les cent louis? Naturellement, rpondit Oriol, puisque j'aurais t sr d'avoir pari. Le fait, d'avoir perdu diminue-t-il cette certitude? Non... mais si Taranne n'a pas entendu, il ne m'aurait pas paj'... Ce disant, il jouait avec son portefeuille. Chaverny mil la main dessus. a me paraissait plus simple au premier abord, util avec gravit; le cas est complexe... Il reste cinquante louis! cria Navailles. Je tiens ! dit Chaverny. . Comment! comment! protesta Oriol en le voyant ouvrir son portefeuille. Il voulut ressaisir son bien, mais Chaverny le repoussa d'un geste plein d'autorit. La somme en litige doit tre dpose en mains tierces, dcida-t-il ; je la prends... et, partageant le diffrend par moiti, je me dclare redevable de cinquante louis toi, et de cinquante louis Taranne... et je dfie la mmoire, du roi Salomon!Il jeta le portefeuille Oriol dcontenanc. Je tiens! je tiens! rpta-t-il en retournant la table de jeu. Tu tiens mon argent! grommela Oriol; dcidment, on serait mieux au coin d'un bois. Messieurs, messieurs, dit Noce qui arrivait du dehors, laissez l vos cartes, vous jouez sur un volcan. Monsieur de Machault vient de dcouvrir trois douzaines de conspirations, dont la moindre fait honte celle de Catilina... Le rgent effray s'est enferm avec le petit homme noir pour savoir sa bonne aventure. Bah ! fit-on, le petit homme noir est sorcier? Des pieds la tte, rpondit Noce. Il a prdit au rgent que monsieur Law se noierait dans le Mlssissipi, et que madame la duchesse de Berri pouserait ce faquin de Itiom en secondes noces. La paix! la paix! dirent les moins fous. Les autres clatrent de rire. On ne parle que de cela, reprit Noce; le petit homme noir a prdit aussi que Dubois aurait le chapeau de car- , dinal. Par exemple 1 fit Peyrolles. Et que monsieur de Peyrolles, ajouta Noce, deviendrait honnte homme avant de mourir. Il y eut uno explosion de gaiet ; puis tout le monde dserta la table, et vint l'entre de la tente, parce que Noce, regardant par hasard du ct du perron, s'tait cri:TenezI tenez! le voil! Non pas le rgent, mais le petit homme noir. Chacun put le voir en effet, avec sa bosse et ses jambes bizarrement tordues, descendre pas lents le perron du pavillon. Un sergent de gardes franaises l'arrta au te des marches. Le petit homme noir montra sa carte, sourit, salua et passa. <

Voil de ces scnes, monsieur le baron! dit le vieux Barbanchois; nous en sommes l! Que voulez-vous, monsieur le baron, rpliqua La Hunaudaye, c'est la nouvelle mode! Ils prirent tous deux un air de lugubre rsignation. Cependant l'homme au sabre n'tait pas un manchot. Il savait se servir de son arme. Un moulinet rapide, excut, selon l'art, fit reculer les joueurs. Un fendant sec et bien appliqu brisa en deux l'pe que Peyrolles tait parvenu dgainer. Situ bouges, dit l'homme au sabre, je ne rponds pas de toi; si tu ne bouges pas, je ne te couperai que les deux oreilles. Peyrolles poussait des cris touffs. Il proposait de rendre l'argent. Que faut-il de temps la foule, pour s'amasser? Une cohue compacte se pressait dj aux alentours. L'homme au sabre, prenant son arme moiti comme un rasoir, s'apprtait commencer froidement l'opration chirurgicale qu'il avait annonce, lorsqu'un grand tumulte se fit l'entre de la tente indienne. Le gnral prince Kourakine, ambassadeur de Russie prs la cour de France, se prcipita sous la. tente imptueusement; il avait le visage inond de sueur, ses cheveux et seshabits taient en dsordre. Derrire lui accourait le marchal de Tess, suivi des trente gardes du corps charges de veiller sur la personne du czar. Sire! sire! s'crirent en mme temps le marchal de Tess et le prince de Kourakine, au nom de Dieu! arrtez! t Tout le monde se regarda. Qui donc appelait-on sire? L'homme au sabre se retourna. Tess se jeta entre lui et sa victime, mais il ne le toucha point et mit chapeau bas. On comprit que ce grand gaillard en habit de bouracan tait l'empereur Pierre de Russie. Celui-ci frona le sourcil lgrement, Que me voulez-vous? demanda-t-il Tess; je fais justice. Kourakine lui glissa quelques mots l'oreille. Il lcha aussitt Peyrolles et se prit sourire en rougissant un peu. Tu as raison, dit-il, je ne suis pas ici chez moi... c'est un oubli. Il salua de la main la foule stupfaite, avec une grce altire qui, ma foi ! lui allait fort bien, et sortit de la tente, entour des gardes du corps. Ceux-ci taient habitus ses escapades. Ils passaient leur vie courir sur ses traces. Peyrolles rtablit le dsordre de sa toilette et mit froidement dans sa poche l'norme somme que le czar n'avait point daign reprendre. Insulte de prince ne compte pas ! dit-il en jetant Ja ronde un regard la fois cauteleux et impudent; je pense que personne ici n'a le moindre doute sur ma loyaut? Chacun s'loigna de lui, tandis que Chaverny rpliquait: Des doutes, assurment non, monsieur de Peyrolles..nous sommes fixs parfaitement, A la bonne heure! dit entre haut et bas le factotum; je ne suis pas homme supporter un outrage. Tous ceux qui ne s'intressaient point au jeu s'taient loigns la suite du czar. Ils furent dsappoints. Le czar sortit du palais, sauta dans le premier carrosse venu, et s'en alla dcoiffer ses trois bouteilles avant de se coucher. Navailles prit les cartes des mains de Peyrolles, qu'il poussa doucement hors du cercle, et commena une banque. Oriol tira Chaverny part, Je voudrais te demander un conseil, dit Je gros petit trailant d'un ton de mystre.

LE BOSSU.

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IV

SOUVENIRS

DES

TROIS

PHILIPPE.

Le petit homme noir avait un binocle la main ; il lorgnait les dcorations de la fte en vritable amateur. Il saluait les dames avec beaucoup de politesse, et semblait rire dans sa barbe comme un bossu qu'il tait. Il portait un masque de velours noir. A mesure qu'il avanait, nos joueurs le regardaient mais celui qui le regardait le avec plus d'attention; mieux tait sans contredit monsieur de Peyrolles. Quelle diable de crature est-ce l? s'cria enfin Chaverny. Eh mais!... on dirait... Eh! oui! fit Navailles. Quoi donc? demanda le gros Oriol qui tait myope. L'homme de tantt, rpondit Chaverny. L'homme aux dix mille cus...? L'homme la niche...? Esope II dit Jonas. Pas possible I fit Oriol ; un pareil tre dans le cabinet du rgent! Peyrolles pensait : Qu'a-t-il pu dire Son Altesse Ro}'ale ? Je n'ai jamais eu bonne ide de ce drle. Le petit homme noir avanait toujours. Il ne paraissait point faire attention au groupe rassembl devant l'entre de la tente indienne. Il lorgnait, il souriait, il saluait. Impossible de voir un petit homme noir d'humeur meilleure et plus poli. Dj il tait assez prs pour qu'on pt l'entendre grommeler entre ses dents. Charmant !... charmant !... tout cela est charmant!... Il n'y a que Son Altesse Royale pour faire ainsi les choses... Ah! je suis bien content d'avoir vu tout cela!... bien content!... bien content! A l'intrieur de la tente des voix s'levrent. Une autre compagnie avait pris place autour de la table abandonne par nos joueurs. Ceux-ci taient presque tous des gens d'ge respectable et haut titrs. L'un d'eux dit : Ce qui est arriv, je l'ignore, mais je viens de voir Bonnivet qui faisait doubler les postes par ordre exprs du rgent. Il y a, reprit un autre, deux compagnies de gardes dans la cour aux Ris. franaises Et le rgent n'est pas abordable. Machault est aux cent coups. Monsieur de Gonzague lui-mme n'a pu obtenir un tratre mot! Nos joueurs se prirent couter, mais les nouveaux venus baissrent aussitt la voix. Il va se passer ici quelque chose, dit Chaverny, j'en ai le pressentiment. Demandez au sorcier! fit Noce en riant. Le petit homme noir le salua d'un air tout aimable. Positivement, dit-il, quelque chose... mais quoi?... Il essuya son binocle avec soin. Positivement, positivement, reprit-il; quelque chose... quelque chose de fort inattendu... H, h, h! s'interrompit-il en donnant sa voix stridente et grle un accent tout particulier de mystre; je sors d'un endroit chaud... trs chaud... le froid me saisit... Permettez-moi d'entrer l-dedans, messieurs, je vous serai oblig... Il eut un petit frisson... Nos joueurs s'cartrent, tous les yeux taient fixs sur le bossu. Le bossu se glissa sous la tente avec force saluts. Quand il aperut le groupe de grands seigneurs assis maintenant autour de la table, il secoua la tte d'un air
LE SIECLE. XXII.

content et dit: Oui, oui, il y a quelque chose... Le rgent est soucieux, la garde est double ; mais personne ne sait ce qu'il y a. Monsieur le duc de Tresmes ne le sait pas, lui qui est gouverneur de Paris; monsieur de Machault ne le sait pas, lui qui est lieutenant de police. Le savezvous, monsieur de Rohan-Chabot? le savez-vous, monsieur de La Fert-Senneterre? Et vous, messieurs, s'interrompit-il en se retournant vers nos joueurs qui reculrent instinctivement, le savez-vous? Nul ne rpondit. Messieurs de Rohan-Chabot et de La Fert-Senneterre lrent leurs masques. On en usait ainsi quand on voulait forcer poliment un inconnu montrer son visage. Le bossu, riant et saluant, leur dit : Messieurs, cela ne servirait rien... vous ne m'avez jamais vu... Monsieur le baron, demanda Barbanchois son voisin fidle, connaissez-vous cet original ? Non, monsieur le baron, repartit La [Hunaudaye, c'est un singulier olibrius. Je vous le donnerais bien en mille, reprit le bossu, pour deviner ce qu'il y a... Ce serait du temps perdu... Il ne s'agit point de choses qui occupent journellement vos entretiens publics et vos secrtes.'penses... il ne s'agit point de choses qui font l'objet de vos prudentes apprhensions, mes dignes seigneurs. Ce disant, il regardait Roban, La Ferl, les vieux seigneurs assis la table. Il ne s'agit point, poursuivit-il en regardant Chaverny, Oriol et les autres leur tour, de ce qui enflamme vos ambitions plus ou moins lgitimes, vous dont la fortune est encore faire... il ne s'agit ni des menes de l'Espagne, ni des troubles de France, ni des mchantes humeurs du parlement, ni des petites clipses de soleil que monsieur Law appelle son systme... non, non...! et cependant le rgent est soucieux... et cependant on a doubl la garde. Et de quoi s'agit-il, beau masque? demanda monsieur de Rohan-Chabot avec un mouvement d'impatience. Le bossu demeura un instant pensif. Sa tte s'inclina sur sa poitrine, puis, se redressant tout coup et laissant chapper un clat de rire sec. Croyez-vous aux revenans?demanda-t-il.Le fantasordinairement n'existe tique point hors d'un certain milieu. Les soirs d'hiver, dans une grande salle de chteau dont les fentres pleurent la bise, autour d'une haute chemine de chne noir sculpt, l-bas, dans les so.litudes du Morvan ou dans les forts de Bretagne, on fait peur aux gens aisment avec la moindre lgende, avec la moindre histoire. Les sombres boiseries dvorent la lumire de la lampe qui met de vagues reflets aux dorures rougies des portraits de famille. Le manoir a ses traditions lugubres et mystrieuses. On sait dans quel corridor le vieux comte revient traner ses chanes, dans quelle chambre il s'introduit quand l'horloge tinte le douzime coup, pour s'asseoir devant Ptre sans feu et grelotter la fivre des trpasss... Mais ici, au Palais-Royal, sous la tente indienne, au milieu de la fte des cus, parmi les clats de rire douteurs et les sceptiques- causeries, deux pas de la table de jeu dloyale, il n'y avait point place pour ces vagues terreurs qui prennent parfois les braves de l'pe et mme les esprits forts, ces spadassins de la pense. Pourtant, il y eut un froid dans les veines quand le bossu pronona ce mot revenant . Il riait en disant cela, ,1e petit homme noir, mais sa gaiet donnait le frisson. Il y eut un froid, malgr le flot ruisselant des lumires, malgr le bruit joyeux du jardin, malgr la molle harmonie que l'orchestre envoyait de loin. H! h! fit le bossu, qui croit aux revenans?.. Personne, midi, dans la rue... tout le monde, minuit, au fond de l'alcve solitaire, quand la veilleuse s'est teinte par hasard. Il y a une fleur qui s'ouvre au regard des toiles... la conscience est une belle-de-nuit... Rassurez-vous, messieurs, ne suis un revenant. je pas Vous plat-il de vous expliquer, oui ou non, beau masque? pronona monsieur de Rohan-Chabot qui se leva. . 39

S06

PAUL FVAL. Son Altesse Royale, interrompit ici monsieur de Rohan, fit l'impossible... Oui, oui, je sais... Son Altesse Royale tait un des trois Philippe... Son Altesse Royale voulut venger soii meilleur ami... Mais le moyen ? Ce chteau de Caylus est au bout du monde... La nuit du 24 novembre garda son secret. Il va sans dire que monsieur le prince de Gonzahomme t gue... N'y a-t-il point ici, s'interrompit-le-petit noir, un digne serviteur de monsieur de Gonzague qui a'' nom monsieur de Peyrolles? Oriol et Noce se rangrent pour dcouvrir le factotum un peu dcontenanc. J'allais ajouter, reprit le bossu : il va sans dire que monsieur le prince de .Gonzague, -qui tait galement un des trois Philippe, dut remuer ciel et terre pour venger son ami... Mais tout fut inutile. Nul indice... nulle preuve !... Bon gr, mal igr, il fallut s'en remettre au temps, c'est-dire Dieu, du soin de trouver le coupable.-^Peyrolles n'avait plus qu'une pense : s'esquiver pour aller prvenir Gonzague, Il restait pour savoir jusqu'o le bossu pousserait l'audace dans sa trahison. Peyrolles, en voyant revenir sur l'eau le souvenir du 24 novembre, prouvait un peu la sensation d'un homme qu'on trangle. Le bossu avait raison : la cour n'a pojnt.de mmoire;.les morts de vingt annes sont vingt fois oublis. Mais il y avait ici une circonstance tout exceptionnelle.: le mort faisait partie d'une sorte de trinit dont deux membres taient vivans et fout puissans: -Philippe d'Orlans et Philippe de ;&onzague. Le fait certain, c'est que vous eussiez dit, avoir l'intrt veill sur toutes les physionomies, qu'il tait question d'un meurtre commis hier. Si l'intention du bossu avait t de ressusciter l'motion de ce drame mystrieux et lointain, il avait succs complet. Eh ! eh! fit-jl en jetant la ronde un coup d'oeil rapide et perant; eh! eh!,., s'en remettre au ciel, c'est le pis-aller... Je sais cependant des gens sages qui ne ddaignent point cette suprme ressource... Eh I eh!... franchement, messieurs, on pourrait choisir plus mal... le ciel a des yeux encore meilleurs que ceux de la police... le ciel est patient... il a le temps... Il tarde parfois... des jours se passent, des mois, des annes... mais quand l'heure est venue...Il s'arrta. Sa voix vibrait sourdement, L'impres^ sion produite par lui tait si vive et si forte que chacun la subissait, comme si la menace implicite, voile sous sa parole, aigu, et t dirige contre tout le monde la fois. Il n'y avait l qu'un coupable, un subalterne, un instrument : Peyrolles. Tous les autres frmissaient, L'arme des affids de Gonzague, entirement compose de gens trop jeunes pour pouvoir mme tre -souponns, s'agitait sous le poids de je ne sais quelle oppression pnible. Sentaient-ils. dj que chaque jour coul rivait de plus prs la chane mystrieuse qui les attachait au matre 1 Devinaient-ils que l'pe de Damocls allait pendre, soutenue par un fil, sur la tte de Gonzague lui-mme?.On ne sait. Ces instincts ne se raisonnent point. Us avaient peur. Quand l'heure est venue, reprit le bossu, et toujours elle vient, que ce soit tt ou tard... un homme,., un messager du tombeau.... un fantme sort de terre, parce que Dieu le veut. Cet homme accomplit, malgr lui parfois, la mission fatale... S'il est fort, il frappe... s'iLesl faible, si son bras est comme le mien et ne peut pas porter le poids du glaive, fl.se glisse, il rampe, il va... jusqu' ce qu'il arrive mettre son humble bouche au niveau de l'oreille des puissans... et, tout bas ou tout haul,3 l'heure dite, le vengeur tonn entend tomber des nuacfS le nom rvl du meurtrier... Il y eut un grand et solennel silence, Quel nom ? demanda monsieur de Rohan-Chabot. Le connaissons-nous ? firent Chaverny et Navailles. Le bossu semblait subir l'excitation de sa propre parole. Ge fut d'une voix saccade qu'il poursuivit -: Si vous le connaissez... qu'importe!...qu'tes-vous?.. que pouvez-vous?... Le nom de l'assassin vous pouvanterait comme un coup de tonnerre... mais l-haut, sur la premire marche du trne, un homme est assis... Tout

Le cercle s'tait fait autour du petit homme noir. Peyrolles se cachait au second rang, mais il coutait de toutes ses oreilles. Monsieur le duc, rpondit le. bossu, nous ne sommes pas plus beaux l'un que l'autre : trve de complimens... H! h! ceci, voyez-vous, est une affaire de l'autre monde. Un mort qui soulve la pierre de sa tombe aprs vingt annes, monsieur le duc, Il s'interrompit pour grommeler en ricanant : Est-ce qu'on se souvient ici, la cour, des gens morts depuis vingt annes? Mais que veut-il dire? s'cria Chaverny, Je ne vous parle pas, monsieur le marquis, rpliqua te petit homme; ce fut l'anne de votre naissance, vous tes trop jeune; je parle ceux qui ont des cheveux gris. Et changeant tout coup de ton, il ajouta: C'tait un galant seigneur... c'tait un noble prince... jeune, brave, opulent, heureux, bien aim... visage d'archange, taille de hros... Il avait tout... tout ce que Dieu donne ses favoris en ce monde.., O les plus belles-choses, interrompit Chaverny, ont le pire-destin. Le petit homme lui toucha du doigt l'paule,-et lui dit doucement : Souvenez-vous, monsieur le marquis, que les paroles mentent parfois, et qu'il y a des ftes sans lendemain... Chaverny devint ple. Le bossu l'carta de la main et vint tout auprs de la table. Je parle ceux qui ont des cheveux gris, rpta le bossu. A vous, monsieur de La Hunaudaye, qui seriez couch maintenant en Flandres sous six pieds de terre, s'il n'et fendu le crne du miquelet qui vous tenait sous son genou. Le vieux baron resta bouche bante, et si profondment mu que la parole lu manqua, A vous, -monsieur de Marillc, dont l fille prit le voile pour l'amour de lui... vous, monsieur le duc de Rohan-Chabot, qui ftes crneler, cause de "lui, le logis de mademoiselle Feron, votre matresse... vous, monsieur le duc de La E.ert, qui perdtes un soir contre lui votre chteau de Senneterre... vous, monsieur de La Vauguyon, dont l'paule ne peut avoir oubli ce bon coup d'pe... Nevers ! s'crirent vingt voix la fois; Philippe de Nevers ! Le bossu se dcouvrit et pronona lentement : Philippe de Lorraine, duc de Nevers, assassin sous les murs de chteau de Caylus-Tarrides le 24 novembre 1697 ! Assassin lchement et par derrire, Ce qu'on dit, murmura monsieur de L Vauguyon. Dans un guel-apens, ajouta La Fert. On accusa, si je ne me trompe, dit monsieur de Ro. han-Chabot, monsieur le marquis de Caylus-Tarrides, pre de madame la princesse de Gonzague, Parmi les jeunes gens : Mon pre m'a parl de cela plus d'une fois, dit Navailles. Mon pre tait l'ami du feu due de Nevers., fit Chaverny. Peyrolles coutait et se faisait petit. Le bossu reprit d'une voix basse et profonde : Assassin lchement... par derrire... dans un guettout cela est vrai... mais le apens... coupable' n'avait pas nom Caylus-Tarrides. Comment s'appeiait-il donc? demanda-t-on de-toutes parts. La fantaisie du petit homme noir n'tait point de rpondre. Il poursuivit, d'un ton railleur et lger sous lequel perait l'amertume : Cela fit du bruit, messieurs... ah peste! cela fit grand bruit... On ne parla que dcela pendant toute une semaine... La semaine d'aprs, on en parla un peu moins... Au bout du mois, ceux qui prononaient encore le nom de Nevers avaient l'air de revenir doPonloise...

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pect pour votre ge. Je m'en rapporte messieurs de Chal.'heurej la voix est tombe des nuages... Altesse! l'assassin est l!... et le vengeur a tressailli... Altesse! verny, Oriol, Taranne et autres... belle jeunesse o la noblesse un peu dchue se mle la roture mal savonne, dans cette foule dore est l'assassin,!... et le vengeur a comme les fils de diverses couleurs dans le tricot... poivre ouvert les yeux, regardant la foule qui passait sous ses feet sel!... Pour Dieu ! ne vous fchez pas, mes illustres ntres... Altesse ! hier votre table, votre table dematres, nous sommes au bal masqu, et je ne suis qu'un main; l'assassin s'asseyait, l'assassin s'asseoira!..,. elle pauvre bossu... demain vous me jetterez un cu pour vengeur repassait dans sa mmoire la liste de ses,conacheter mon dos transform en pupitre... Vous haussez vives... Allesse! chaque jour, le matin et le soir, l'asles paules ?A la bonne heure ! je ne mrite, en conscience, sassin vous tend sa main sanglante,..! et le vengeur s'est lev en disant: Par le Dieu vivant! justice sera que votre ddain... faite! On vit une chose trange : tous ceux qui taient Chaverny prit le bras de Navailles. Que faire ce drle?... grommela-t-il ; allonsl, les plus grands et les plus nobles, se jetrent des renous-en ! gards de dfiance, -r Voil pourquoi, messieurs, ajouta Les vieux seigneurs riaient de bon coeur. Nos joueurs le bossu d'un ton leste et tranchant, le rgent de France est soucieux ce soir... et voil pourquoi la garde du pas'loignrent l'un aprs l'autre. Et, lais est double. aprs avoir montr au doigt, reprit le bossu qui se tourna vers Rohan-Chabot et ses vnrables compaIl salua et fit mine de sortir. . Ce nom! s'cria Chaverny. gnons, les fabricans de fausses nouvelles, les raliseurs, Ce fameux nom ! appuya Oriol. les escamoteurs de la hausse, les jongleurs de la baisse... Ne voyez-vous pas, voulut, dire Peyrolles, que l'imtoute l'arme des saltimbanques qui bivouaque l'htel de Gonzague, je montrerai encore monsieur le rgent... pudent bouffon s'est moqu de vous? Le bossu s'tait arrt au seuil de la tente. Il mit le biau doigt, messieurs,, au doigt,, les ambitions dues, les nocle l'oeil et regarda son auditoire. Puis il revint sur. rancunes envenimes... Au doigt... ceux dont Pgosme ses pas, en riant son petit rire sec comme un Gii de crou l'orgueil ne peut s'habituer au silence... les cabaleurs celle : inquiets, les cervels en cheveux blancs qui voudraient La ! la ! fit-il, voil que vous, n'osez plus, VGUS ap^ ressusciter la Fronde... les suivans de madame du Maine.... les habitus de l'htel de Cellamare! Au doigt... les procherles uns des autres; chacun croit que son voisin, est le meurtrier. Touchant effet de la mutuelle estime!. conspirateurs ridicules ou odieux qui vont entraner la France dans je ne sais quelle guerre extravagante, pour Messieurs, les temps sont bien changs, la mode n'y est plus. De nos jours, on ne se tue plus gure avec ces armes reconqurir des places perdues ou des honneurs regretle brutales de l'ancien rgime : ts... les calomniateurs de ce qui est, les polichinelles qui pistolet ou l'pe. Nos mes sont dans nos portefeuilles; pour tuer un.homme,, s'intitulent eux-mmes les dbris du grand sicle, les Gil suffit de vider sa poche. Ehl eh ! eh! Dieu merci ! les rontes... ! Le bossu n'avait plus d'auditeurs. Les deux assassins sont rares la cour du rgent !... Ne vous carderniers, Barbanchois et La Hunaudaye, s'loignaient clotez pas ainsi les uns des autres, l'assassin n'est pas l. Eh !: pin-clopant, savoir : le baron de La Hunaudaye goutteux aux vieux seieh ! eh ! s'interrompit-il tournant le dos de la jambe droite, le baron de Barbanchois podagre de la gneurs pour s'adresser seulement la bande de Gonzajambe gauche. Le petit homme noir eut un rire silencieux. Au gue, vous voici maintenant avec des mines d'une aune!... sourdement. doigt! au doigtl... murmura-t-il Avez-vous donc des remords?.., Voulez-vous que je vous Puis il tira de sa poche un parchemin scell aux armes voici monsieur de de la couronne, et s'assit pour le lire la table de jeu resPeyrolles qui gay un peu ?... Tenez! se sauve; il perd beaucoup... Savez-vous. o se rend monte vide. Le parchemin commenait par ces mots : Louis, sieur de Peyrolles? par la grce de Dieu, roi de France et de Navarre, etc.. Celui-ci disparaissait dj derrire les massifs de fleurs, Au bas tait la signature de Louis, duc d'Orlans, rgent,, Sans la direction du palais. avec, les contre-seings du secrtaire d'tat Le Blanc, et de monsieur de Machault,. lieutenant de police. Voil qui Chaverny toucha le bras du bossu. ^- Le rgent sait-il le nom l demanda-t-il. est parfait! dit le petit homme aprs l'avoir parcouru ; Eh ! monsieur le marquis, rpliqua le petit homme pour la premire fois depuis vingt ans nous pouvons lever sommes l... nous rions! Mon fanla tte, regarder les gens en face, et jeter notre nom la loir, nous n'en plus me est de bonne humeur; il a bien vu que le tragique tte de ceux qui nous poursuivent... Je promets bien que l'est point ici de mode ; il passe la comdie... Et comme nous en userons ! 1 sait tout, ce diable de fantme, les choses du prsent omme celles du pass.., il est venu dans la fte... eli ! h ! eh ! ici, vous comprenez bien, et il attend son Altesse loyale pour lui montrer au doigt... Son doigt tendu liquait dans le vide.Au doigt, vous entendez! les nains habiles aprs les mains sanglantes,.. La petite pice uit toujours la grande; il faut se dlasser en. riant du LES DOMINOS Loison ou du poignard. Au doigt, messieurs, au. doigt, les ROSES. .droits gentilshommes qui font sauter la coupe cette aste table de. lansquenet o monsieur Law a Phonneur e tenir la banque! -^ Il se.dcouvrit dvotement au nom Entre le protocole et les signatures, le parchemin scell et : Au les eLaw, poursuivit doigt, pipeursde ds, les aux armes.de France contenait un sauf-conduit fort enhevaliers.de l'agio, les danseurs de la rue Quincampoix, rgle, accord par le gouvernement au chevalier Henri de u doigt!,.. Monsieur Je. rgent est bon prince, et le prLagardre, ancien chevau-lger du feu roi. ne Ptouffe Mais il sait ne g point. pas tout,.et s'il sa-r Cet acte, conu dans: la forme l plus large adopte rait tout, il aurait grande honte... cemment pour les agens diplomatiques non publiquement Un mouvement s'leva parmi les joueurs. accrdits, donnait au chevalier de Lagardre licence Monsieur de Rohan dit : d'aller et de venir partout dans le royaume sous la ga Ceci est la vrit. . rantie de l'autorit, et de quitter le territoire franais en Bravo ! toute scurit, tt ou tard, et quoi qu'il advnt. applaudirent le baron de La Hunaudaye et le aron de Barbanchois, Quoi qu'il advienne I rpta plusieurs fois le bossu. N'est-ce pas, Monsieur le rgent peut avoir des travers, mais il est honmessieurs S reprit le bossu; la vrit, ?la se dit toujours en riant... Ces jeunes gens ont bonne" nte homme et lient sa parole. Quoi qu'il advienne !-... ivie de me je(er; dehors, mais ils se retiennent par resAvec ceci, Lagardre a carte blanche. Nous allons lui fairo

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PAUL FVAL. Ils l'entouraient. Chaverny les regarda d'un air absorb; : et, sans savoir s'il parlait, il murmura Il y a des ftes qui n'ont point de lendemain ! La musique se taisait dans les salons. C'tait entre deux menuets. La foule n'en tait que plus compacte dans le se nouaient. jardin, o nombre d'intrigues mignonnes Monsieur de Gonzague, las de faire antichambre, s'tait rendu dans les salons. Sa bonne grce et l'clat de sa parole lui donnaient grande faveur auprs des dames, qui disaient volontiers que Philippe de Gonzague, pauvre et de menue noblesse, et encore fait un cavalier accompli. Vous jugez que son titre de prince, dont la lgitimit tait peine conteste par quelques voix timides, et ses millions, que nul ne pouvait mettre en doute, ne gtaient point l'affaire. Bien qu'il vct dans l'intimit du rgent, il n'affectait point ces manires dbrailles qui taient alors si fort la mode. Sa parole tait courtoise et rserve, ses faons djgnes. Le diable cependait n'y perdail rien. Madame la duchesse d'Orlans le tenait en haute estime, et ce bon abb de Fleury, prcepteur du jeune roi, devant qui personne ne trouvait grce, n'tait pas loign de le regarder comme un saint. Ce qui s'tait pass aujourd'hui mme l'htel de Gonzague avait t racont amplement et diversement par les gazetiers de la cour. Ces dames trouvaient en gnral que la conduite de Gonzague l'gard de sa femme dpassait les bornes de l'hrosme. C'tait un aptre que cet homme, et un martyr! Vingt annes de souffrance patiente! vingt annes de douceur inpuisable en face d'un infatigable ddain ! L'histoire ancienne a consign des faits'bien moins beaux que celui-l. Les princesses savaient dj le magnifique mouvement d'loquence que monsieur de Gonzague avait eu devant le conseil de famille. La mre du rgent, qui tai/ionhomme, lui donna franchement sa grosse main bavaroise ; la duchesse d'Orlans le fit complimenter; la belle petite abbesse de Chelles lui promit ses prires, et la duchesse de Berri lui dit qu'il tait un niais sublime. Quant Cette pauvre princesse de Gonzague, on aurait voulu la lapider pour avoir fait le malheur d'un si digne homme. C'est en Italie, vous le savez bien, que Molire trouva cet admirable nom de Tartufe ! Gonzague, au milieu de sa gloire, aperut tout ' coup dans l'embrasure d'une porte la figure longue de son Peyrolles. D'ordinaire, la physionomie de ce fidle serviteur ne suait, point une gaiet folle, mais aujourd'hui c'tait comme un vivant signal de dtresse. Il tait blme, il avait Pair effar ; il essuyait avecson mouchoir la sueur de ses tempes. Gonzague l'appela. Peyrolles traversa le salon gauchement, et vint l'ordre. Il pronona quelques mots l'oreille de son matre. Celui-ci se leva vivement, et, avec une prsence d'esprit qui n'appartient qu' ces superbes coquins d'outre-monts: Madame la princesse de Gonzague, dit-il, vient d'entrer dans le bal?... Je vais courir sa rencontre. Peyrolles lui-mme fut tonn. O la trouverai-je? fui demanda Gonzague. Peyrolles n'en savait rien assurment. Il s'inclina, et prit les devans. Il y a des hommes qui sont aussi par trop bons! it la mre du rgent avec un juron joli qu'elle avait apport de Bavire. Les princesses regardaient d'un oeil attendri la retraite prcipite de Gonzague. Le pauvre homme ! Que me veux-tu? demanda-t-il Peyrolles ds qu'ils furent seuls. Le bossu est ici dans le bal, rpondit le factotum. Parbleu ! je le sais bien, puisque c'est moi qui lui ai donn sa carte. r- Vous n'avez pas eu de renseignemens sur ce bossu ?

faire son entre, et Dieu veuille qu'il manoeuvre comme il faut! Il consulta sa montre et se leva. La tente indienne avait deux entres. A quelques pas de la seconde issue se trouvait un petit sentier qui conduisait, travers les massifs, la loge rustique de matre Le Brant, concierge et gardien du jardin. On avait pro-fit de la loge comme de tout le reste pour les dcors. La faade enjolive recevait la lumire d'un rflecteur plac dans le feuillage d'un grand tilleul et terminant de ce ct le paysage. D'ordinaire, le soir, c'tait un endroit isol, trs couvert et trs sombre, spcialement, surveill par messieurs les gardes franaises. Comme le bossu sortait de la tente, il vit en avant du -massif l'arme entire de Gonzague, qui s'tait reforme l aprs sa droute. On causait de lui prcisment, Oriol, Taranne, Noce, Navailles et autres riaient du mieux qu'ils pouvaient, mais Chaverny tait pensif. Le bossu n'avait pas de temps perdre apparemment, car il alla droit eux. Il mit le binocle l'oeil, et fit mine d'admirer le dcor comme au moment de son entre. Il n'y que monsieur le rgent pour faire ainsi les choses! grommela-t-il. Charmant! charmant! Nos joueurs s'cartrent pour le laisser passer. Il fit mine de les reconnatre tout coup. Ah ! ah 1 s'eria-t-il, les autres sont partis aussi. Au doigt! eh! eh ! eh ! au doigt! la libert du bal masqu. Messieurs, je suis bien votre serviteur! Personne n'tait rest sur la route, except Chaverny. Le bossu lui ta son chapeau et voulut suivre son chemin. Chaverny l'arrta. Cela fit rire le bataillon sacr de Gonzague, Chaverny veut sa bonne aventure, dit.Oriol. Chaverny a trouv son matre, ajouta Navailles. Un plus caustique et un plus bavard que lui. Chaverny disait au petit homme noir : Un mot, s'il vous plat, monsieur? Tous les mots gue vous voudrez, marquis. Ces paroles que vous avez prononces : Il y a des ftes qui n'ont point de lendemain, s'appliquent-elles moi personnellement? Personnellement vous. Veuillez me les traduire, monsieur. Marquis, je n'ai pas le temps. Si je vous y contraignais... Marquis, je vous en dfie!... Monsieur de Chaverny tuant en combat singulier Esope II dit Jonas, locataire de la niche du chien de monsieur de Gonzague... ce serait mettre le comble votre renomme! Chaverny fit nanmoins un mouvement pour lui barrer le passage. Il avana la main pour cela. Le bossu la lui prit et la serra entre voix basse, vous les siennes. Marquis, pronona-Ml valez mieux que vos actes. Dans mes courses en ce beau pays d'Espagne, o tous les deux nous avons voyag, je vis une fois un fait assez bizarre... un no"ble gent de guerre conquis par des marchands-juifs et parqu parmi les mulets de charge... c'tait Ovido. Quand je repassai par l, le gent tait mort la peine... Marquis, vous n'tes point votre place : vous mourrez jeune, parce que vous aurez trop de peine devenir un coquin ! Il salua et passa. On ne le-vit bientt plus derrire les arbustes. Chaverny tait rest immobile, la tte penche sur sa poitrine. Enfin le voil parti ! s'cria Oriol. C'est le diable en personne que ce Ipetit homme 1 fit Navailles. Voyez donc comme ce pauvre Chaverny est soucieux ! Mais quel jeu joue donc ce bossu d'enfer? Chaverny, que t'a-t-il dit? Chaverny, conte-nous cela*

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O veux-tu que j'en aie pris? Je me dfie de lui. Dfie-toi si tu veux... Est-ce tout ? Il a entretenu le rgent ce soir pendant plus d'une demi-heure... Le rgent !rpta Gonzague d'un air tonn. Mais il se remit tout de suite et ajouta : C'est que sans doute il avait beaucoup de choses lui dire. Beaucoup de choses en effet, riposta Peyrolles, et je vous en fais juge. Ici. le factotum raconta la scne qui venait d'avoir lieu sous la tente indienne. Quand il eut fini, Gonzague se prit rire avec piti, Ces bossus ont tous de l'esprit I dit-il ngligemment, mais un esprit bizarre et difforme comme leurs corps ; ils posent, ils jouent sans cesse d'inutiles comdies. Celui qui brla le temple d'Ephse pour faire parler de lui devait avoir une bosse. Voil tout ce que vous en donnez ! s'cria Peyrolles. A moins, poursuivit Gonzague qui rflchissait, moins que ce bossu ne veuille se faire acheter trs cher. Il nous trahit, monseigneur 1 dit Peyrolles avec nergie. Gonzague le regarda en souriant et par-dessus l'paule. Mon pauvre garon, murmura-t-il, nous aurons grand'peine faire quelque chose de toi. Tu n'as pas encore devin que ce bossu fait du zle dans nos intrts? Non... j'avoue, monseigneur, que je n'ai pas devin cela. Je n'aime pas le zle, poursuivit Gonzague ; le bossu sera tanc vertement. Mais il n'en est pas moins sr et certain qu'il nous donne une excellente ide. Si monseigneur daignait m'expliquer... Ils taient sous la charmille qui occupait l'emplacement actuel de la rue Montpensier. Gonzague prit familirement le bras de son factotum. Avant tout, rpliqua-t-il, dis-moi ce qui s'est pass rue du Chantre, Vos ordres ont t ponctuellement excuts, rpondit Peyrolles ; je ne suis entr au palais qu'aprs avoir vu de mes yeux la litire qui se dirigeait vers Saint-Magloire. Et dona Cruz?... mademoiselle de Nevers?... Dona Cruz doit tre ici. Tu la chercheras.... Ces dames, l'attendent... j'ai tout prpar... elle va avoir un prodigieux succs... Maintenant, revenons au bossu... Qu'a-t-il dit au rgent? Voil ce que nous ne savons pas. Moi, je le sais... ou du moins je le devine... Il a dit au rgent : L'assassin de Nevers existe... Chut! fit involontairement monsieur de Peyrolles qui tressaillit violemment de la tte aux pieds. 11a bien fait, poursuivit Gonzague sans s'mouvoir. L'assassin de Nevers existe. Quel intrt ai-je le cacher, moi le mari de la veuve de Nevers, moi le juge naturel, moi le lgitime vengeur ? L'assassin de Nevers existe ! Je voudrais que la cour tout entire ft l pour m'enlendre. Peyrolles suat grosses gouttes. Et puisqu'il existe] continua Gonzague, palsambleu! nous le trouverons. Il s'arrta pour regarder son factotum en face. Celui-ci tremblait, et des tics nerveux agitaient sa face. As-tu compris? fit Gonzague. Je comprends que c'est jouer avec le feu, monseigneur. Voil l'ide du bossu, reprit le prince en baissant la voix tout coup ; elle est bonne, sur ma parole! Seulement, pourquoi l'a-t-il eue, et de quel droit se mle-t-il d'tre plus avis que nous?... Nous claircirons cela... Ceux qui ont tant d'esprit sont vous une mort prcoce" Peyrolles releva ia tte vivement. On cessait enfin de lui parler hbreu. Est-ce pour cette nuit? murmura-t-il, .Gonzague et Peyrolles arrivaient l'arcade centrale de

la charmille par o l'on apercevait la longue chappe des bosquets illumins et la statue du dieu Mississipi, autour de laquelle le jet d'eau envoyait ses gerbes irisesUne femme en svre toilette de cour, recouverte d'un vaste domino noir et masque, venait eux par l'autre bout de la charmille. Elle tait au bras d'un vieillard cheveux blancs. Au moment de passer l'arcade, Gonzague repoussa Peyrolles et le contraignit s'effacer dan s l'ombre. La femme masque et le vieillard franchirent l'arcade. L'as-tu reconnue? demanda Gonzague. Non, rpondit le factotum. Mon cher prsident, disait en ce moment la femme masque, veuillez ne pas m'accompagner plus loin. Madame la princesse aura-t-elle encore besoin de mes services cette nuit ? demanda le vieillard. Dans une heure, vous me retrouverez cette place, C'est le prsident de Lamoignon 1 murmura Peyrolles. Le prsident salua sa compagne et se perdit dans une alle latrale. Gonzague dit : Madame la princesse m'a tout l'air de n'avoir pas encore trouv ce qu'elle cherche... Ne la perdons pas de vue. La femme masque, qui tait en effet madame la princesse de Gonzague, rabattit le capuchon de son domino sur son visage et se dirigea vers le bassin. La foule entrait en fivre de nouveau. On annonait l'arrive du rgent et de ce bon monsieur Law, la seconde personne du royaume. Le petit roi ne comptait pas encore. Monseigneur ne m'a pas fait l'honneur de me rpondre, insista cependant Peyrolles. Ce bossu, sera-ce pour cette nuit? Ah ! il te fait donc bien peur, ce bossu ? Si vous l'aviez entendu comme moi... Parler de tombeaux qui s'ouvrent... de fantmes... de justice cleste?... Je connais tout cela... Je veux.causer avec ce bossu... Non, ce ne sera pas pour cette nuitCette nuit, nous suivons la route qu'il nous a indique... Entends-moi bien, et lche de comprendre,: Cette nuit, s'il tient la promesse qu'il nous a faite... et il la tieudra, j'en rponds... nous tiendrons, nous, la promesse qu'il a faite au rgent en notre nom... Un homme va venir dans cette fle... ce terrible ennemi de toute ma vie... celui qui vous fait tous trembler comme des femmes. Lagardre!... murmura Peyrolles. A celui-l, sous les lustres allums, en prsence de cette foule vaguement mue dj et qui attend je ne sais quel grand drame avant la fin de la nuit, celui-l nous arracherons son masque et nous dirons : Voici l'assassin de Nevers!... As-tu vu? demanda Navailles. Sur mon honneur! on dirait madame la princesse, rpondit Gironne, Seule dans cette foule, dit Choisy; sans .cavalier ni page! Elle cherche quelqu'un. Corbleul la belle fille! s'cria Chaverny tout coup, de rveill sa mlancolie. Ou cela? ce domino rose? C'est Vnus en personne, ! le pour coup C'est,mademoiselle de Clermont qui me cherche, dit Noce. Le fat! s'cria Chaverny. Ne vois-tu pas que c'est la marchale de Tess qui est en qute de moi, tandis que son vaillant poux court aprs le czar? Cinquante louis pour mademoiselle de Clermont ! Cept pour la marchale !: ; Allons lui demander si elle est la marchale ou ma^ ' - '' '"" demoiselle de Clermont, Les deux fous s'lancrent la fois. Ils s'aperurent seule.-.

PAUL FVAL. Bravo encore! bravissimo! vive Chaverny! ment alors que la belle inconnue tait suivie dislance par On faillit le porter en triomphe. deux gaillards rapire d'une aune et demie, qui s'en al Mais, fit Navailles, lequel d'entre nous irouvera-tlaient le poing sur la hanche et le nez au vent sous leur elle? masque. Moi ! moi ! moi ! s'cria tout le monde la fois, Oriol Peste! firent-ils ensemble, ce n'est ni mademoiselle de Clermont ni la marchale; c'est une aventure. lui-mme, le nouveau chevalier, sans respect pour les droits de mademoiselle Nivelle, Chaverny rclama le siIls taient tous rassembls non loin du bassin. Une vilence d'un geste magistral. site faite aux dressoirs chargs de liqueurs et de ptisse Messieurs, dit-il, ces dbats sont prmaturs. Quand ries les avait remis en bonne humeur. nous aurons conquis la belle fille sur ses gardiens, nous Oriol, le nouveau gentilhomme, brlait d'envie de faire jouerons loyalement aux ds, au pharaon, au doigt mouill quelque action d'clat pour gagner ses perons, Messieurs, dit-il en se haussant sur ses pointes, ne seou la courte paille, qui aura l'honneur de lui tenir rait-ce point plutt mademoiselle Nivelle? compagnie. Un avis si sage devait avoir l'approbation gnrale. de ne lui faisait cette niche On jamais rpondre quand . A l'assaut donc! s'cria Navailles. il parlait de mademoiselle Nivelle. Depuis six mois, il Un instant, messieurs! dit Chaverny; je rclame avait bien dpens pour elle cinquante mille cus. Sans les mchantes plaisanteries dont l'amour accable l'honneur de diriger l'expdition. Accord! accord ! l'assaut! les gros petits financiers, ils seraient aussi trop heureux en ce monde. Chaverny regarda tout autour de lui. La question, reprit-il, est de ne pas faire du bruit. La belle inconnue avait Pair fort dpayse au milieu de Le jardin est plein de gardes franaises, et il serait pnicette cohue. Son regard interrogeait tous les groupes. Le ble de se faire mettre la porte avant le souper... Il faut masque tait impuissant, dguiser son embarras. user de stratagme... Ceux d'entre vous qui ont de bons Les deux grands gaillards allaient cte cte, dix ou douze pas derrire elle, yeux n'a visent-ils-point l'horizon quelque domino rose? Mademoiselle Nivelle en a un, Marchons droit, frre Passepoil! glissa Oriol. Cocardasse, mon noble ami, marchons droit! -En voici deux, trois, quatre! fit-on dans le cercle. J'entends un domino rose de connaissance. Capdbiou! il ne s'agissait pas de plaisanter. Ce diable Par ici... mademoiselle Desbois ! s'cria Navailles. de bossu leur avait parl au nom de Lagardre, Par l... Cidalise ! fit Taranne. Quelque chose leur disait que l'oeil d'un surveillant s---Une vre tait sur eux. Ils taient graves et rai.des comme des nous en faut qu'un... Je choisis Cidalise, qui est peu prs de la mme taille que notre belle enfant... soldats en faction. Pour pouvoir circuler dans le bal en excution des orQu'on m'apporte Cidalise! Cidalise tait au bras d'un vieux domino, duc et pair dres du bossu, ils avaient t reprendre leurs pourpoints neufs et dlivrer par la mme occasion dame Franois.e pour le moins, et moisi comme quatre. Oh apporta Cidalise Chaverny. et Berrichon son petit-fils. Amour, lui dit le petit marquis, Oriol, qui est genIl y avait bien une heure que la pauvre Aurore,perdue dans cette foule, cherchait en vain Henri, son ami. tilhomme prsent, te promet cent pistoles si tu nous sers Elle croisa madame la princesse de Gonzague et fut suiadroitement... Il s'agit de dtourner deux Ghiens harte point, de l'aborder, car les regards de tous ces cervels gneux qui sont l-bas, et c'est toi qui vas. leur donner le la brlaient, et la peur la prenait. Mais que dire pour obchange. Et va^t-on rire un tenir la protection d'une de ces grandes dames, qui dans petit peu? demanda Cidalise. A se tenir les ctes, celte fte taient chez elles? rpondit Chaverny. t Aurore n'osa pas. D'ailleurs., elle avait hte d'atteindre ce rond-point de Diane qui tait le lieu du rendez-vous. Messieurs, dit Chaverny, ce n'est ni mademoiselle de VI ni la ni ni marchale, Clermont, Nivelle, personne que nous connaissions... C'est une beaut merveilleuse et toute neuve. Une petite bourgeoise n'aurait point, ce port de LA. FILLE nu MISSISSIPI. reine; une provinciale donnerait son me au dmon qu'elle n'atteindrait point cette grce enchanteresse; une dame de la cour n'aurait garde d'prouver ce charmant embarras... Je fais une proposition. Oriol ne prolesta point contre la promesse de cent pis Voyons ta proposition, marquis! s'cria-t-on de toutoles, parce qu'on avait dit qu'il tait gentilhomme. tes parts. Cidalise ne demandait que plaies et bosses, la bonne Et le cercle des fous se resserra autour de Chaverny. fille. Elle dit : Elle cherche quelqu'un, n'est-ce pas? reprit celui-ci. Du moment qu'on va rire un petit peu, j'en suis! , On peut l'affirmer, rpondit Noce. Son ducation ne fut pas longue faire. L'instant d'a Sans trop s'avancer, ajouta Navailles. prs, elle se glissait de groupe en groupe-et atteignait son : Et tous les autres poste, qui tait entre nos deux matres d'armes et Aurore. Oui, oui, elle cherche quelqu'un. En mme temps une escouade- dtache par le gnral Eh bien ! messieurs, reprit Chaverny, ce quelqu'un-l Chaverny escarmouchail contre Cocardasse, et Passepoil; est un heureux coquin !, une autre escouade manoeuvrait pour couper Aurore. . Accord. . Mais ce n'est pas une proposition. Cocardasse reut le premier un coup de coude. Il jnft Il est injuste, reprit le petit un terrible capdbiou ! et mit la main sa marquis, qu'un pareil rapire, mais soit trsor accapar par un quidam qui ne fait point parPassepoil lui dit l'oreille :. tie de notre vnrable confrrie. Marchons droit! Injuste 1 rpondit-on, inique! criant! abusif! Cocardasse rongea son frein. Une franche bourrade fit Je propose donc, conclut Chaverny, que la belle enchanceler Passep.oil. fant ne trouve point celui qu'elle cherche. Marchons droit! lui dit Cocardasse qui vit ses Bravo ! cria-t-on de toutes parts. yeux s'allumer., Ainsi les rudes: pnilens de la Trappe Voici le pour coup Chaverny ressuscit! s'abordent et se sparent avec le sloque : .Frre, il faut Item, poursuivit le petit marquis, je propose qu' la mourir! As pas pur! -^ Un lourd talon se posa-sur place du quidam la belle enfant trouve l'un de nous oude-pied du Gascon, taudis que le Normand trbuchait

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une second fois parce qu'on lui avait mis un fourreau Marchons droit! -^Taranne, d;peentre les -jambes. encourag, vint donner en plein contre Passepoil et l'appela maladroit ; Gironhe heurta rudement Cocardasse, et pour surcrot le Irata de bltre. Marchons droit! marchons droit! Mais-ls oreilles de nos deux braves taient rouges comme -du -sang. Ma c-illo, murmura.Cocardasse la quatrime offense et en regardant piteusement Passepoil, je rois que je vais me fcher. ne rpondit Passepoil-soufflait comme un phoque;.il point, mais quand Taranne-rvint la charge, ce financier imprudent reut un colossal soufflet, Cocardasse poussa un soupir de soulagement profond. Ce n'tait pas lui qui avait commenc. Du mme coup .de poing; -il envoya Gironne et PfnnoGent Oriol rouler dans, la poussire. Il y et bagarr. Ce ne fut qu'un instant; mais-la seconde scouade, conduitepar Chaverny en personne, avait eu le temps d'entourer et de dtourner Aurore, et Passepoii, ayant misen -fuite les assaillans, Gocar-dasse regardrent au-devant d'eux. Ils virent -toujours le.doniiho rose la mme place. C'tait Cidalise qui gagnait ses cent pislols. Cocardasse et Passepoil, heureux d'avoir fait impunment le-coup de poing, se mirent surveiller Cidalise en rptant avec triomphe : Marchons droit ! Pendant cela, Aurore, dsoriente et ne voyant plus ses deux protecteurs, tait oblige de suivre le mouvement de ceux q ut 'l'entouraient. Ceux-ci faisaient semblant.de cinsensiblement vers le der la foule et se dirigeaient de bosquet -situ entr la pice d'eau et le .rond-point Diane. C'tait au centre de ce bosquet-que -s'levait la .loge de matre Le Brant. Les petites alles perces-dans les massifs allaient en tournant, selon la mode anglaise qui commenait s'in^ traduire. La foule suivait les grandes avenues, et laissait ces sentiers peu prs dserts. Auprs de la loge de .matre L Brant surtout, il y avait un berceau en,ebarniiUe ; qui tait presque une solitude. Ce fut l qu'on entrana la-pauvre Aurore. Chaverny porta la main -son masque. Elle poussa un grand cri, car elle Pavait reconnu pour le jeune homme de Madrid. Au cri pouss par Aurore, -la porte de la loge s'ouvrit. Un homme de haute taille, masqu, entirement cach par un ample domino noir, parut sur le-seuil. Il avait la main une pe nue. Ne vous effrayez pas, charmante demoiselle, dit le petit-marquis; ces messieurs et-moi, nous sommes unanimement vos soumis admirateurs. Ce disant, il essaya de passer son 'bras autour de la taille d'Aurore, qui Cria au secours. Elle ne cria qu'une "fois, parce qu'-Alb'ret; qui s'tait gliss derrire -elle, lui mit un mouchoir -de soie Sur la -bouche. Mais 'une fois suffit. Le domino noir mit l'p dans la main gaube. De la droite, il sist/Chveray par la nuque et l'envoya tomber dix pas de l. Albrt -eut te mme sort. Dix rapires -furent tires. 'Le -domino, reprenant l'a sienne de la main droite, dsarma de-deux coups de fouet Gironne et Noce qui taient en avant.-Oriol, voyant cela, ne fit-ni une hideux. Gagnant tout d'umeoup ses perons, ce gentilhomme nouveau prit la-fuite-en criant: A l'aide. Montaubert et Choisy chargrent : Montaubert tomba genoux, d'un fendant qu'-il eut sur l'oreille-; Choisy, moins heureux, eut une blafre.en plein visage. Les 'gardes -franaises arrivaient, cependant, au bruit. Nos coureurs d'aventures, tous plus ou moins malmens, se dispersrent comme une vole d'tourneux. Les gardes franaises ne trouvrent plus personne sous le berceau, car le domino noir et la -jeune fille avaient aussi disparu comme par enchantement.

Ils entendirent seulement le bruit de la porte de matre Le Brant qui se refermait. Tubleu! dit Navailles dans Chaverny en retrouvant la foule, quelle bourrade! Je veux joindre ce gaillard-l, ne ft-ce que pour lui faire compliment de son poignet. Gironne et Noce arrivaient la tte basse. Choisy tait dans un coin, avec son mouchoir sanglant sur la joue; Montaubert cachaitsonoreillecrasedu -mieux qu'il pouvait. Cinq ou six autres avaient aussi des horions plus ou moins appareils dissimuler. Oriol seul tait intact, le brave petit ventre! lisse regardrent tous d'un air penaud. L'expdition avait mal russi, et chacun parmi eux se demandait quel pouvait tre ce rude jouteur. Ils savaient les salles d'armes de Paris sur le bout du doigt. Les salles d'armes de Paris ne faisaient point flors comme la fin du sicle prcdent. On n'avait plus le temps. Personne, .parmi les virtuoses de Ja rapire, n'tait capable de mettre en dsarroi huit ou dix porteurs de brette, et encore sans trop de gne, en vrit. Le domino noir -n'avait eu garde de s'embarrasser dans les longs plis de son vtement. C'est peine s'il s'tait fendu deux ou trois fois, bien posment. Un matre poignet;, il n'y avait pas. dire .non. C'tait un tranger. Dans -les salles d'armes, personne-, y compris les prvts et les matres, n'tait de cette merveilleuse force. Tout l'heure on avait parte.dece duc de Nevers tu. la fleur de l'ge. Voil un homme dont le Souvenir tait rest dans toutes les acadmies, un tireur vite.comme la pense, pied d'acier, oeil-de lynx ! Mais il tait mort, et certes chacun ici pouvait tmoigner que le domino noir n'tait pas un fantme. Il y avait ?un homme du temps do Nevers, un homme plus fort que Nevers lui-mme, un cbevau-lger du roi qui avait nom Henri de Lagardre, le nom .du terrible ferrailleur ? La -Mais qu'importait Chose certaine, c'est que-nos rous n'avaient pas de chance cette nuit. Le bossu les avait battus avec la langue, le domino noir avec Ppe. -Ils avaient deux revanches prendre. Le ballet! le ballet! Son Altesse-Royale!...les;pr.iheesses!...parici! parici! Monsieur Law ! par ici ! monsieur Law,' avec milor.d Stairs, ambassadeur de la reine Anne! Ne poussez Place pour tout le pas, que diable!... monde! Maladroit ! insolent I butor !... Et le reste, le plaisir des cohues: des ctes enfonces, des pieds broys, des femmes touffes ! Du fond de la -foule,-on entendait des cris, aigus. Les petites femmes aiment de passion se noyer dans ta foule. Elles ne-voient rien absolument, elles .souffrent le martyre, mais elles ne peuvent, rsister l'attrait de ce supplice. Monsieur Law"! tenez, voici monsieur Law qui monte l'estrade du rgent! Celle-ci, en domino gris de perle, est madame de Parabre. -Celle-l, en domino puce, est madame la duchesse dePh'lars. Comme monsieur Law est rouge! Il aura-bien dn! - GommeSon Altesse Royale est ple... Il aura eu de mauvaises nouvelles d'Espagne! - Silence 1 la paix ! Le ballet! le ballet ! L'orchestre, assis-autour du bassin, frappa son premier accord, le fameux premier coup d'archet dont on parlait" encore en province, -voil quinze ou vingt ans. L'estrade s'levait du ct du palais, auquel elle tournait le dos. C'tait comme un coteau fleuri de femmes. Du ct oppos, un rideau de fond monta lentement par un mcanisme invisible. Il reprsentait naturellement un de la paysage Louisiane, des forts vierges lanant jus-

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PAUL FVAL. Ils se regardrent d'un air piteux. Pour le coup, leur affaire tait bonne : ils avaient laiss envoler l'oiseau confi leurs soins ; tout tait perdu ! Cocardasse tendit la main Passepoil. Eh donc! mon bon, dit-il avec une profonde mlancolie, nous avons fait ce que nous avons pu. La chance n'y est pas, voil tout, riposta le Normand. As pas pur! c'est fini de nous!... Mangeons bien, buvons bien tant que nous sommes ici... et puis, ma foi I va Dios ! comme ils disent l-bas. Frre Passepoil poussa un gros soupir. Je le prierai seulement, dit-il, de me dpcher par un bon coup dans la poitrine... a doit lui tre gal. Pourquoi un coup dans la poitrine? demanda le Gascon. Passepoil avait les larmes aux j7eux; cela ne l'embellissait point. Cocardasse dut s'avouer cet instant suprme qu'il n'avait jamais vu d'homme plus laid que sa caillou. Voici pourtant ce que rpondit Passepoil en baissant modestement ses paupires sans cils : Je dsire, mon noble ami* mourir d'un coup dans la poitrine, parce que, ayant t habitu gnralement plaire aux dames, il me rpugnerait de penser qu'une ou plusieurs personnes de ce sexe qui j'ai vou ma via pussent me voir dfigur aprs ma mort. Pcare ! grommela Cocardasse. Mais il n'eut pas la force de rire. Ils se mirent tous les deux tourner autour du bassin. Ils ressemblaient deux somnambules marchant sans entendre et sans voir. ' C'tait quelque chose de bien curieux que le ballet intitul la Fille du Mississipi. Depuis que le ballet tait invent, on n'avait rien vu de pareil. La fille du Mississipi, sous les jolis traits de la Nivelle, aprs avoir papillonn parmi les roseaux, les nnuphars et la folle avoine, appelait gracieusement ses compagnes, qui taient probablement des nices du Mississipi, et qui accouraient tenant la main des guirlandes de fleurs. Toutes ces dames sauvages, parmi lesquelles taient Cidalise, mademoiselle Desbois, Duplanl, la Fleury et les autres clbrits sautantes de l'poque, dansaient un pas d'ensemble, la satisfaction universelle. Cela signifiait qu'elles taient heureuses et libres sur ces bords fleuris. Tout coup d'affreux Indiens, nullement vtus et coiffs de cornes, s'lancrent hors des roseaux. Nous ne savons quel degr de parent ils avaient avec le Mississipi, mais ils avaient bien mauvaise mine. Gambadant, gesticulant, excutant des pas pouvantables, ces sauvages s'approchrent des jeunes filles et se mirent en devoir de les immoler avec leurs haches, afin d'en faire leur nourriture. Bourreaux et victimes, pour bien expliquer cette situation, dansrent un menuet qui fut biss. Mais au moment o ces pauvres filles allaient tre dvores, les violons se turent et une fanfare de clairons clata au lointain. Une troupe de marins franais se prcipita sur la plage, en dansant vigoureusement une gigue nouvelle. Les sauvages, toujours dansant, se mirent leur montrer le poing, et les demoiselles dansrent de plus belle en levant leurs mains vers le ciel. Bataille dansante. Pendant la bataille, le chef des Franais et celui de? sauvages eurent un combat singulier, qui tait un pasde deux. Victoire des Franais, figure par une bourre ; droute des sauvages, par une courante. Puis, pas de guirlandes, reprsentant sans quivoquo l'avnement de la civilisation dans ces contrs farouches. Mais le plus joli, c'lait le final. Tout ce qui prcdo n'est rien auprs du final. Le final prouvait tout uniment que l'auteur du livret tait un homme de gnie. Voici quel tait le final :

qu'au ciel leurs arbres gans, autour desquels les lianes s'entortillaient comme des boas ; des prairies perte de vue, des montagnes bleues, et cet immense fleuve d'or, le Mississipi, pre des eaux. Sur ses bords on voyait de rians aspects, et partout ce vert tendre que les peintres du dix-huitime sicle affecDes bocages enchanteurs, tionnaient particulirement. rappelant le paradis terrestre, se succdaient, coups par des cavernes tapisses de mousse, o Calypso et t bien pour attendre le jeune et froid Tlmaque. Mais point de nymphes mythologiques : la couleur locale essayait de natre. De jeunes filles indiennes erraient sous ces beaux ombrages, avec leurs charpes pailletes et les plumes brillantes de leur couronne. Des jeunes mres suspendaient gracieusement le berceau du'nouveau-n aux branches des sassafras balances par la brise. Des guerriers tiraient de l'arc ou lanaient la hache ; des vieillards fumaient le calumet autour du feu du conseil. En mme temps que le rideau du fond, diverses pices de dcor ou fermes, comme on dit en langage de nianique, sortirent de terre, de sorte que la statue du Mississipi, place au centre du bassin, se trouva comme encadre dans un splendide paysage. On applaudit du haut en bas de l'estrade, on applaudit d'un bout l'autre du jardin. Oriol tait fou. Il venait de voir entrer en scne mademoiselle Nivelle, qui remplissait le principal rle dans le ballet, le rle de la fille du Mississipi. Le hasard l'avait plac entre monsieur le baron de Barbanchois et monsieur le baron de La Hunaudaye. Hein! fit-il en leur donnant chacun un coup de coude, comment trouvez-vous a ? Les deux barons, tous deux hauts sur jambes comme des hrons, abaissrent jusqu' lui leurs regards ddaigneux. Est-ce styl? poursuivit le gros petit traitant, est-ce dessin? est-ce lger? est-ce brillant? est-ce dor? La jupe seule me cote cent trente pistoles... les ailes vont trente-deux louis... la ceinture vaut cinq cents cus... le diadme une action entire !... Bravo , adore ! bravo ! Les deux barons se regardrent par-dessus sa tte. Une si belle crature ! dit le baron de Barbanchois. Prendre ses nippes pareille enseigne ! continua le baron de La Hunaudaye. El tous deux, se regardant tristement par-dessus la tte poudre du gros petit traitant, ajoutrent l'unisson : O allons-nous, monsieur le baron! o allons-nous ! Un tonnerre d'applaudissemens rpondit au premier bravo lanc par Oriol. La Nivelle tait ravissante, et le pas qu'elle dansa au bord de l'eau, parmi les nnuphars et la folle avoine, fut trouv dlicieux. Sur l'honneur, ce monsieur Law tait un bien brave homme d'avoir invent un pays o l'on dansait si bien que cela ! La foule se retournait pour lui envoyer tous ses sourires ; la foule tait amoureuse de lui ; la foule ne se sentait pas de joie. Il y avait pourtant l deux mes en peine qui ne prenaient point part l'allgresse gnrale. Cocardasse et Passepoil avaient suivi religieusement, pendant dix minutes environ, mademoiselle Cidalise et son domino rose; puis le domino rose de mademoiselle Cidalise avait tout coup disparu, comme si la terre se ft ouverte pour l'engloutir. C'tait derrire le bassin, l'entre d'une sorte de lente en feuilles de papier gaufr reprsentant des feuilles de palmier. Quand Cocardasse et Passepoil y voulurent entrer, deux gardes franaises leur croisrent la baonnette sous le menton. La lente servait de loge ces dames du corps du ballet. Capdbiou 1 mes camarades... voulut dire Cocardasse. Au large ! lui fut-il rpondu. Mon brave ami... fit son tour Passepoil. Au large!

LE BOSSU.

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La fille du Mississipi, dansant avec un impertubable acharnement, jetait sa guirlande et prenait une coupe de carton. Elle montait en dansant le sentier abrupte qui conduisait la statue du dieu.son pre. Arrive l, elle se tenait sur la pointe d'un seul pied et emplissait sa coupe de l'eau du fleuve. Pirouette. Aprs quoi, la fille du Mississipi, l'aide de l'eau magique qu'elle avait puise, aspergeait les Franais qui dansaient au bas. Miracle ! ce n'tait pas de l'eau qui tombait de cette coupe, c'tait une pluie de pices d'or. Fi de ceux qui ne saisiraient pas l'allusion dlicate et bien sentie ! Danse frntique au bord du fleuve en ramassant les pices d'or; bal gnral des nices du Mississipi, des matelots et mme des sauvages, qui, revenus des senti'mens meilleurs, jetaient leurs cornes dans le fleuve. Cela eut un succs extravagant. Lorsque le corps de ballet disparut dans les roseaux, trois ou quatre mille voix mues crirent : Vive-monsieur Law ! Mais ce n'tait pas fini;'il y eut une cantate. Et qui chanta la cantate? Devinez ? Ce fut la statue du fleuve. La statue tait le signor Angelini, premire haute-contre de l'Opra. Certes, il y a bien des gens pour dire que les cantates sont des pomes fatigans, et que tes confiseurs suffisent pour occuper les bardes chevels qui riment ces sortes d'absurdits. Mais nous ne sommes pas du tout de cet avis. Une cantate sans dfauts vaut seule une tragdie. C'est notre opinion; ayons-en le courage. La cantate tait encore plus ingnieuse que le ballet, si c'est possible. Le gnie de la France y venait dire, en parlant du bon monsieur Law. Et le fils immortel de la Caldouie, Aux rivages gaulois envoy par les dieux, Apporte l'opulence avecque l'harmonie... Il y avait aussi une strophe pour le jeune roi et un couplet pour le rgent. Tout le monde devait tre content. Quand le dieu eut fini sa cantate, on le releva de sa faction et le bal continua. Monsieur de Gonzague avait t oblig de prendre place sur l'estrade pendant la reprsentation. Sa conscience lui faisait craindre uu changement dans les manires du rgent son gard. Mais l'accueil de Son Altesse Royale fut excellent. Evidemment, on ne l'avait point encore prvenue. Avant de monter l'estrade, Gonzague avait charg Peyrolles de ne point perdre de vue madame la princesse, et de le faire avertir si quelqu'un d'inconnu s'approchait d'elle. Aucun message ne lui vint pendant la reprsentation. Tout marchait donc au mieux. Aprs la reprsentation, Gonzague rejoignit son factotum sous la tente indienne du rond-point de Diane. Madame la princesse tait l seule, assise l'cart. Elle attendait. Au moment o Gonzague allait se retirer pour ne point effaroucher par sa prsence le gibier qu'il voulait prendre au pige, la troupe folle de nos rous fit irruption dans la tente en riant aux clats. Ils avaient oubli dj leur msaventures et disaient pis que pendre du ballet et de la cantate, Chaverny imitait le grognement des sauvages; Noce chantait, avec des roulades impossibles, Et le fils immortel de la Caldonie, etc. A-t-elle eu un succs ! criait le petit Oriol. Bis ! bis 1 le costume y est bien pour quelque chose ! Et toi concluaient ces messieurs. par_consquent! Tressons des couronnes Oriol ! Ace fils immortel de la place Maubert!
LE SICLEXXII.

La vue de Gonzague fit tomber tout ce bruit. Chacun prit attitude de courtisan, except Chaverny, et vint rendre ses devoirs. Enfin on vous trouve, monsieur mon cousin ! dit Navailles ; nous tions inquiets... Sans ce cher prince, point de ftes! s'cria Oriol. Ah , cousin 1 dit Chaverny srieusement, sais-tu ce qui se passe. Il se passe bien des choses, rpliqua Gonzague. En d'autres termes, reprit Chaverny, t'a-t-on fait rapport de ce qui a eu lieu ici mme, tout l'heure? J'en ai rendu compte monseigneur, dit Peyrolles. A-t-il parl de l'homme au sabre do marin ? demanda Noce. Nous rirons plus tard, dit Chaverny ; la faveur du rgent est mon dernier patrimoine, etjene l'ai que deseconde main... Je tiens ce que mon illustre cousin reste bien en cour... S'il pouvait aider le rgent dans ses recherches... Nous sommes tous la disposition du prince, dirent les rous. D'ailleurs, poursuivit Chaverny, celte affaire de Nevers, qui revient sur l'eau aprs tant d'annes, m'intresse comme le plus bizarre de tous les rornans... Voyons, cousin, as-tu quelque soupon? Non, rpondit Gonzague. Rien qui te puisse mettre sur la voie ? Si fait, interrompit le prince, comme si une ide le frappait ; il y a un homme... Quel homme? Vous tes trop jeunes... vous ne l'avez pas connu. Son nom ? Cet homme-l, pensait tout haut Gonzague, pourrait bien dire quelle main a frapp mon pauvre Philippe de Nevers... Son nom? rptrent plusieurs voix. Chevalier Henri de Lagardre. Il est ici ! s'cria tourdiment Chaverny. Alors c'est bien sr notre domino noir ! - Qu'est cela ? demanda Gonzague avec vivacit. Vous l'avez vu ? Une sotte affaire... Nous ne connaissons ce Lagardre ni d'Eve ni d'Adam, cousin... mais si par hasard il tait dans ce bal... S'il tait dans ce bal, acheva le prince de Gonzague, je me chargerais bien de montrer Son Altesse Royale, l'assassin de Philippe de Nevers. J'Y. SUIS! pronona derrire lui une voix mle et grave. Cette voix fit tressaillir Gonzague si violemment que Noce fut oblig de le soutenir. Au son de cette voix, madame de Gonzague se leva toute droite, puis resta immobile, la main sur son coeur qui battait rompre sa poitrine.

VII

LA

CHARMILLE.

Le prinee de Gonzague fut un instant avant de se retourner. Ses courtisans, la vue de son trouble, restaient interdits et stupfaits. Chaverny frona le sourcil. Est-ce cet homme qui s'appelle Lagardre? demanda-t-il en posant la main sur la garde de son pe. Gonzague se retourna enfin et jeta un regard vers l'homme qui avait prononcs ces mots : J'y suis ! Cet homme se tenait debout, immobile et les bras croiss sur sa poitrine. Il avait le visage dcouvert.
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PAUL FVAL. ! qu'avez-vous je m'en souviens malgr lui, grinaient; besoin de me le rappeler? C'est la premire fois que nous nous voyons face face, monsieur de Gonzague, rpondit Henri lentement, ce ne sera pas la dernire... Je ne pouvais avoir que des tes l'assassin soupons; il me fallait une certitude... Vous de Nevers ! Gonzague eut un rire convuisif. Je suis le en reprince de Gonzague, pronona-t-il levant la tte ; j'ai assez de millions pour acheter toute la justice qui reste sur la terre... et le rgent ne voit que par nies yeux... Vous n'avez qu'une ressource contre moi, I Ppe. Dgainez seulement, je vous en dfie Il glissa un regard du ct de ses gardes du corps. Monsieur de Gonzague, repartit Lagardre, votre lieu et mon temps. heure n'est pas sonne. Je choisirai mon Je vous ai dit une fois : et Si vous ne venez pas Lagardre, Lagardre ira vous, Vous n'tes pas venu, me voici ! Dieu est juste et Philippe de Nevers va tre veng i Il lcha le poignet de Gonzague, qui recula aussitt de plusieurs pas. Lagardre en avait fini avec lui. Il se tourna du ct dp la princesse et la salua avec respect. r- Madame, dit-il, je suis vos ordres. La princesse s'lana vers son niari et lui dit l'o* reille : Si vous tentez quelque chose contre cet homme, monsieur, vous me trouverez sur votre chemin. Puis elle revint Lagardre et lui offrit sa main. la rage qui Gonzague tait assez fort pour dissimuler lui faisait bouillir le sang. Il dit en rejoignant ses affids : Messieurs, celui-l veut vous prendre tout d'un coup votre fortune et votre avenir; mais celui-l est un fou, et le sort nous le livre. Suivez-moi ! II marcha droit au perron, et se fit ouvrir la porte des appar-temens du rgent. Le souper venait d'tre annonc au palais et sous les riches tentes dresses dans tes cours. Le jardin se faisait dsert.' 11 n'y avait plus personne sous les massifs. A peine apercevait-on encore quelques retardataires dans les grandes alles. Parmi eux nous eussions reconnu monsieur le baron de Barbanchois et monsieur leharon de La Hunaudaye qui se htaient clopin-clopant, en rptant : O allons-nous, monsieur le baron! o allons-nous! .--Souper, leur rpondit mademoiselle Cidalise qui passait au bras d'un mousquetaire. Lagardre et madame la, princesse de Gonzague firont bientt seuls dans la belle charmille qui longeait le revers de la rue de Richelieu. Monsieur, dit la princesse dont l'motion faisait trembler la voix, je viens d'entendre votre nom. Aprs vingt annes coules, votre voix a veill en moi un poiCe fut vous... ce fut vous, j'en suis gnant souvenir. sre, qui retes ma fille dans vos bras au chteau de Caylus. Ce fut moi, rpondit Lagardre. me en ce temps-l, monPourquoi tromptes-vous sieur... Rpondez avec franchise, je vous en supplie. Parce que la bont de Dieu madame... m'inspira, Mais ceci est une longue histoire dont les dtails vous seront rapports plus tard... J'ai dfendu votre poux, j' eu sa dernire parole, j'ai sauv votre enfant... madame, vous en faut-il davantage pour croire en moi ? La princesse le regarda. Dieu a mis la loyaut sur votre front, murmura-t-elle; mais je ne sais rien, et j'ai t si souvent trompe. Lagardre tait froid, ce langage le fit presque hostile J'ai les preuves de la naissance de votre fille, dit-il. Ces mots que vous avez prononcs... J'y suis! Je les ai appris, madame, non point de la bouche de votre mari... mais de la bouche des assassins...

Gonzague lui dit voix basse : Oui, c'est lui ! La princesse coutait et n'osait s'avancer. C'tait cet homme-l qui tenait son destin dans sa main. satin Lagardre avait un costume complet de cour en blanc brod d'argent. C'tait bien toujours le beau Lagardre ; c'tait le beau Lagardre plus que jamais. Sa taille, sans rien perdre de sa souplesse, avait pris de l'ampleur et de la majest. L'intelligence virile, la noble volont brillaient sur son visage. Il y avait, pour temprer le feu de son regard, je ne sais quelle tristesse rsigne et douce. La souffrance est bonne aux grandes mes : c'tait une me grande et qui avait souffert. Mais c'tait un corps de bronze. Comme le vent, la pluie, la neige et la tempte glissent sur le front dur des statues, le temps, la fatigue, la douleur, la joie, la passion avaient gliss sur son front hautain sans y laisser de trace. Il tait beau, il tait jeune; cette nuance d'or bruni que le soleil des Espagnes avait mise ses joues allait.hien ses cheveux blonds. C'est l l'opposition hroque : molle chevelure faisant cadre aux traits firemens basans d'un soldat. Il y avait l des costumes aussi riches, aussi brillans que celui de Lagardre ; il n'y en avait point de port pareillement. Lagardre avait Pair d'un roi. Lagardre ne rpondit mme pas au geste fanfaron du petit marquis de Chaverny. Il jeta un coup d'oeil rapide du ct de la princesse, comme pour lui dire : a Attendez-moi ; puis il saisit le bras droit de Gonzague et l'entrana l'cart. Gonzague ne fit point de rsistance. Peyrolles dit voix basse : Messieurs, tenez-vous prts. Il y eut des rapires, dgaines. Madame de Gonzague vint se placer entre le groupe form par son niari causant avec Lagardre et les rous, Comme Lagardre ne parlait point, Gonzague lui demanda d'une voix altre : Monsieur, que me voulez-vous? Ils taient p'acs sous un lustre. Leurs deux visages s'clairaient galement et vivement. Us taient tous deux ples et leurs regards se choquaient. Au bout d'un instant, les yeux fatigus du jirince de Gonzague battirent, puis se baissrent. Il frappa du pied avec fureur, et tcha de dgager son bras en disant une seconde fois : Monsieur, que me voulez-vous? Celait une main d'acier qui le retenait. Non-seulement il ne parvint pas se dgager, mais on put voir quelque chose d'trange. Lagardre sans perdre sa contenance impassible, commena lui serrer la main. Le poignet de Gonzague, broy dans cet tau, se contracta. -- Vous me faites mal ! murmura-t-il, tandis que la sueur dcoulait dj de son front. Henri garda le silence et serra plus fort. La douleur arracha un cri touff Gonzague. Ses doigts crisps se dtendirent malgr lui. Les doigls de sa main droite. Alors Lagardre, toujours froid, toujours muet, lui arracha son gant. Souffrirons-nous cela, messieurs? s'cria Chaverny, qui fit un pas en avant, Ppe haute. Dites vos hommes de se tenir en repos ! ordonna Lagardre. Monsieur de Gonzague se tourna vers ses affids et dit : Messieurs, je vous prie, ne vous mlez point de ceci. Sa main tait nue. Le doigt de Lagardre se posa sur une longue cicatrice qu'il avait la naissance du poignet. C'est moi avec une qui ai fait ceci !... murmura-t-il motion profonde. Oui, c'est vous ! rpliqua. Gonzague, dont les dents,

LE BOSSU.

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Vous les pronontes autrefois dans les fosss de Gayls. Et je donnai ainsi l vie une seconde fois votre enfant, madame, Qui donc les prononcs prs de moi, ces mots, aumme; dans les grands salons de l'htel de jourd'hui Gonzague? - Mon envoy... un autre moi-mme, L princesse semblait chercher ses paroles. Certes, entre ce sauveur et cette mre l'entretien n'aurait d n'tre qu'une longue-et ardente effusion. Il s'engageait comme une de ces luttes diplomatiques dont le dhbnient doit tre uhe rupture mortelle.. Pourquoi? c'est qu'il y avait entre eux Un trsor dont lous deux taient galement jaloux. C'est que le sauveur avait des droits, la mre aussi ; C'est que la mre, pauvre femme brise par la douleur, "et femme fir que la solitude avait durcie, se dfiait. Et que l sauveur, eh face de cette femme qui ne montrait point son ccr, tait pris galement de terreurs et de dfiance. Madame, reprit Lagardre froidement, avez-vous des "doutssur l'ideiitit de votre fille ? Non, rponditihadame de Gonzague; quelque chose me dit que ma fille, ma vraie fille, est rellement entre vos mains... Quel prix me demandez-vous pour cet. immense biefait? N craignez pas d'lever trop haut vos pr-tentions, monsieur ; je vous donnerais l moiti de nia Vie. La mre se montrait, mais la recluse aussi. Elle blessait son insu. Elle ne Connaissait point le monde. Lagardre retint une rpliqu amre et s'inclina sans mot dire. O est ma fille? demanda la princesse. Il faut d'abord, rpondit Henri, que vous consentiez m'couter. Je vous comprends, monsieur... Mais je vous ai dit . dj... Non, madame, interrompit Henri svrement, vous r/e n comprenez pas ; et la crainte me vient que vous h'yz pas ce qu'il faut pour me comprendre. Que voulez-vous dire? Votre fille n'est pas ici, madame. Elle est chez vous 1s'cria la princesse avec un mouvement de hauteur. Puis se reprenant : Cela est tout simple, dit-elle ; vous avez veill sur ma fille depuis sa naissance... ells ne vous a jamais quitt... Jamais, madame. 11 est donc nature] qu'elle soit chezvous... Sans doute vous avez des serviteurs ? Quand votre fille eut douze ans, madame, je pris dans ma maison une vieille et fidle servante de votre premier mari.., dame Franoise... Franoise Berrichon ! s'cria la princesse avec vivacit. Puis, prenant la main de Lagardre, elle ajouta : Monsieur, voil qui est d'un gentilhomme, et je vous remercie! Ces paroles serrrent le coeur d'Henri comme une iusulte. Madame de Gonzague tait proccupe trop puissamment pour s'en apercevoir. Conduisez-moi vers ma fille, dit-elle ; je suis prte vous suivre. Moi, je ne suis pas prt, rpliqua Lagardre. La princesse dgagea son bras qui tait sous le sien. Ah 1 fit-elle, reprise par toutes ses dfiances la fois, vous n'tes pas prt?... Elle le regardait en face avec une sorte d'pouvante. Lagardre ajouta : Madame, il y a autour de nous de grands prils. Autour de ma fille ?... Je suis l... je la dfendrai. Vous?... fit Lagardre qui ne put empcher sa voix d'clater; vous, madame ? Son regard tincela. Ne vous tes-vous point fait cette question, reprit-il en forant ses jeux se baisser, celte question si naturelle une mre : Pourquoi cet homme a-t-i-1 lard si longtemps me ramener ma fille ?

Si, monsieur, je me l suis faite. Vous ne ni Pavez point adresse, madame... Mon bonheur est entre vos mains, monsieur. Et vous avez peur de moi ? La princesse ne rpondit point. Henri et un sourire plein de tristesse. Si vous me l'eussiez adresse, cette question, dit-il avec une fermet tempre par une nuance de compassion, autant que me je vous aurais rpondu franchement... l'eussent permis le respect et la courtoisie. Je vous l'adresse, rpondez-moi... en mettant de ct, si vous voulez, la courtoisie et le respect. Madame, dit Lagardre, si j'ai tard pendant de. si longues annes vous ramener votre enfant, c'est qu'au fond de mon exil une nouvelle m'arriva.,. une nouvelle trange laquelle je ne voulus point croire d'abord... une nouvelle incroyable en effet... la veuve de Nevers avait chang de nom , la veuve de Nevers s'appelait la princesse de Gonzague! Celle-ci baissa la tte et le rouge lui vint au visage. La veuve de Nevers ! rpta Henri. Maquand je sus dame, quand j'eus pris mes informations, n'en pouvoir douter que la nouvelle tait vraie, je me dis : La fille de Nevers aur-l-elle pour asile l'htel de Gonzague ? Monsieur!... voulut dire la princesse. Vous ignorez bien des choses, madame, interrompit Henri. Vous ignorez pourquoi la nouvelle de votre mariage rvolta ma conscience comme s'il se ft agi d'un sacrilge... vous ignorez pourquoi la prsence l'htel de Gonzague de la fille de celui qui fut mon ami pendant une heure, et qui m'appela son frre son dernier soupir, me semblerait un outrage la tombe, un blasphme odieux et impie.,, .Et ne me Papprendrez-vous point, monsieur? demanda la princesse dont la prunelle s'alluma vaguement. Non, madame... Ce premier et dernier entretien sera Court... il n'y sera trait que des choses indispensables... Je vois d'avance avec chagrin, mais avec rsignation> que nous ne sommes point faits pour nous entendre, dit Lagardre la princesse de Gonzague... Quand j'appris cette nouvelle, je me fis encore une autre question... Con^ naissant mieux que vous la puissance des ennemis de votre fille, je me demandai : Comment pourra-t-elle d-" fendre son enfant celle qui n'a pas su se dfendre ellemme ? La princesse se couvrit le visage de ses mains. Monsieur, monsieur, s'cria-t-elle d'une voix entrcoupe par les sanglots, vous me brisez le coeur ! A Dieu ne plaise que telle ft mon intention, madame ! Vous ne savez pas quel homme tait mon pre... vous no savez pas les tortures de mon isolement... la contrainte employe... les menaces... Lagardre s'inclina profondment. Madame, dit-il d'un ton de sincre respect, je sais de quel saint amour vous chrissiez monsieur le duc de Nevers... Le hasard qui mil entre mes mains le berceau de votre fille me fit entrer malgr moi dans les secrets d'une belle, me,.. Vous l'aimiez ardemment, profonde^ ment, je le sais... Cela me donne raison, madame... car vous, tes une noble femme,., car vous tiez Une pouse fidle et eourageuse... Et cependant vous avez cd laviolence... Pour faire constater mon premier mariage et la nais? sance de ma fille. La loi franaise n'admet pas ce moyen tardif... Les vraies preuves de votre mariage et de la naissance d'Aurore, c'est moi qui les ai. Vous me les donnerez ! s'cria la princesse. . Oui, madame. Vous avez, disais-je, malgr votre fermets malgr les souvenirs si rcens d'un bonheur perdu, cd la violence. Eh bien ! la violence employe contre la mre ne pouvait-elle pas, ne peut-elle pas tre renouvele vis--vis de la fille? N'avais-je pas, n'ai-je pas encore le droit de prfrer ma protection toute au-

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PAUL FVAL. Avant mme d'avoir votre fille, votre unique enfanb l'orgueil parlait dj plus haut en vous que l'amour! la grande dame me montrait son cusson quand je cherchais le coeur de la mre! Je vous le dis, j'ai peur; parce que je ne suis pas femme, moi, madame, mais parce que je comprends autrement l'amour des mres, parce que si l'on me disait : Votre fille est l ; votre fille, l'enfant unique de l'homme que vous avez ador, elle va mettre son front dans votre sein, vos larmes de joie vont se confondre... si l'on me disait cela, madame, il me semble que je n'aurais qu'une pense, une seule, qui me rendrait' ivre et folle... embrasser, embrasser mon enfant!... La princesse pleurait, mais son orgueil ne voulait point laisser voir ses"larmes. Vous ne me connaissez pas, dit-elle, et vous me jugez! Sur un mot, oui, madame, je vous juge... S'il s'agissait de moi, j'attendrais... il s'agit d'elle, je n'ai pas le temps d'attendre... Dans cette maison o vous n'tes pas la matresse, quel sera le sort de cette enfant? Quelles garanties me donnez-vous centre votre second mari et contre vous-mme?... Parlez : ce sont des questions que je vous adresse... Quelle vie nouvelle avez-vous prpare?... quel bonheur autre en change du bonheur qu'elle va perdre?.,. Elle sera grande, n'est-ce pas?... elle sera riche... elle aura plus d'honneurs, si elle a moins de joie, plus d'orgueil, si moins de tranquille vertu?... Madame, ce n'est pas cela que nous venons chercher. Nous donnerions toutes les grandeurs du monde, toutes les richesses, tous les honneurs, pour une parole venant de l'me, et nous attendons encore cette parole,.. O est-il, votre amour? je ne le vois pas. Votre fiert frmit, votre coeur se tait, J'ai peur, entendez-vous, j'ai peur, non plus de monsieur de Gonzague, mais de vous... de vous, sa mre!... Le danger est l, je le devine, je le sens ; et si je ne sais pas dfendre la fille de Nevers contre ce danger, comme je l'ai dfendue contre tous les autres, je n'ai rien fait, je suis parjure au mort! 11 s'arrta pour attendre une rponse; la princesse garda le silence. Madame, reprit-il en faisant effort pour se calmer, pardonnez-moi ; mon devoir m'oblige... mon devoir m'ordonne de faire, avant tout, mes conditions... Je veux qu'Aurore soit heureuse, Je veux qu'elle soit libre... et, plutt que de la voir esclave... Achevez, monsieur! dit la princesse d'un ton qui laissait percer la provocation. Lagardre cessa de marcher. Non, madame, rpondit-il, je n'achverai pas... par vous-mme... Vous m'avez suffisamment respect pour compris. Madame de Gonzague eut un sourire amer, et, seredressant tout coup pour le regarder en face, elle jeta ces mots Henri stupfait: Mademoiselle de Nevers est la plus riche hritire de France... Quand on croit tenir cette proie, on peut bien se dbattre... Je vous ai compris,- monsieur, beaucoup mieux que vous ne le pensez.

tre, moi qui n'ai jamais pli devant la force, moi qui tout jeune avais Ppe pour jouet, moi qui dis la violence : Sois la bienvenue, tu es mon lment ! La princesse fut quelques secondes avant de rpondre. Elle le regardait avec un vritable- effroi. Est-ce que j'ai devin?... pronona-t-elle enfin voix basse ; est-ce que vous allez me refuser ma fille ? Non, madame, je ne vous refuserai point votre fille... J'ai fait quatre cents lieues et j'ai risqu ma tte, rien que pour vous la ramener... Mais j'ai ma tche trace... Voil dix-huit ans que je dfends votre fille... sa vie m'appartient dix fois, car je l'ai dix fois sauve... Monsieur, monsieur, s'cria la pauvre mre, sais-je s'il faut vous adorer ou vous har? Lion coeur s'lance vers vous et vous le repoussez... Vous avez sauv la vie dmon enfant, vous l'avez dfendue!... Et je la dfendrai encore, madame, interrompit froidement Henri. Mme contre sa mre? dit la princesse qui se redressa. Peut-tre, fit Henri ; cela dpend. Un clair de ressentiment jaillit des yeux de madame de Gonzague. Vous jouez avec ma dtresse! murmura-t-elle. Expliquez-vous, je ne vous comprends pas. Je suis venu pour m'expliquer, madame, et j'ai hte que l'explication soit acheve. Veuillez donc me prter attention. Je ne sais pas comment vous me jugez ; je crois que vous mjugez mal. Ainsi peut-on, dans certains cas, esquiver par la colre les corves de la reconnaissance. Avec moi, madame, on n'esquive rien. Ma ligne est trace d'avance, je la suis ; tant pis pour les obstacles. Il faut compter avec moi de plus d'une manire. J'ai mes droits de tuteur. De tuteur! s'cria la princesse. Quel autre nom donner l'homme qui, pour accomplir la prire d'un mourant, brise sa propre vie et se donne tout entier autrui ? C'est trop peu, n'est-ce pas, madame, que ce titre de tuteur ? C'est pour cela que vous avez protest... ou bien votre trouble vous aveugle, et vous n'avez pas senti que mon serment accompli avec religion et dix-huit annes de protection incessante m'ont fait une autorit qui est l'gale de la vtre. Oh !... prolesta encore madame de Gonzague, l'gale ! Qui est suprieure la vtre ! acheva Lagardre en levant la voix ; car l'autorit solennellement dlgue par le pre mourant suffit pour compenser votre autorit de mre... et j'ai de plus l'autorit paye au prix d'un tiers de mon existence... Ceci, madame, ne me donne qu'un droit: veiller avec plus de soin, avec plus de tendresse, avec plus de sollicitude sur l'orpheline. Je prtends user de ce droit vis--vis de sa mre elle-mme. Avez-vous donc mfiance de moi ? murmura la princesse. Vous avez dit ce matin, madame... j'tais l cach dans la foule, je l'ai entendu... vous avez dit: Ma fille n'el-elle oubli qu'un seul instant la fiert de sa race, je voilerais mon visage et je dirais : Nevers est mort tout entier! Dois-je craindre?... voulut interrompre la princesse en fronant le sourcil. Vous ne devez rien craindre, madame! La fille de Nevers est reste, sous ma garde, pure comme les anges du ciel ! Eh bien! monsieur, en ce cas... Eh bien ! madame, si vous ne devez rien craindre, moi je dois avoir peur. La princesse se mordit la lvre. On pouvait voir qu'elle ne contiendrait pas longtemps dsormais sa colre. Lagardre reprit : J'arrivais confiant, heureux, plein d'esprance... Cette parole m'a glac le coeur, madame. Sans cette parole, votre fille serait dj dans vos bras. Quoi! s'interrompit-il avec une chaleur cette est nouvelle, pense venue la premire de toutes 1

VIII

AUTRE

TETE-A-TETE.

Us taient au bout de la charmille qui rejoignait l'aile deMansard.La nuit tait, fort avance. Le bruit joyeux des verres qui se choquaient augmentait chaque instant, mais les illuminations plissaient, et l'ivresse mme, dont la rauque voix commenait se faire entendre, annonait la fin de la fje. Du reste, le jardin tait de plus en plus dsert. Rieii ne

LE BOSSU.

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semblait devoir troubler l'entrevue de Lagardre et de madame la princesse de Gonzague. Rien n'annonait non" plus qu'ils dussent tomber d'accord. La fiert rvolte d'Aurore de Caylus venait de porter un coup terrible, et dans ce premier moment elle s'en applaudissait. Lagardre avait la tte baisse, Si vous m'avez vue froide, monsieur, reprit la princesse avec plus de hauteur encore, si vous n'avez point entendu sortir de ma poitrine ce cri d'allgresse dont vous avez parl avec tant d'emphase, c'est que j'avais tout devin! Je savais que la bataille n'tait point finie et qu'il n'tait pas temps de chanter encore victoire... Ds que je vous ai vu, j'ai eu le frisson dans les veines. Vous tes beau, vous tes jeune, vous n'avez point de famille; votre patrimoine, ce sont vos aventures... l'ide vous devait venir de faire ainsi fortune tout d'un coup... Madame ! s'cria Lagardre qui mit la main sur son coeur, celui qui est l-haut me voit et me venge de vos outrages ! Osez donc dire, repartit violemment la princesse de Gonzague, que vous n'avez pas fait ce rve insens?... Il y eut un long silence, La princesse dfiait Henri du regard. Celui-ci changea par deux fois de couleur. Puis il reprit d'une voix profonde et grave. Je ne suis qu'un pauvre gentilhomme. Suis-je un gentilhomme? Je n'ai point de nom; mon nom me vient des murailles ruines o j'abritais mes nuits d'enfant abandonn... Hier, j'tais un proscrit... Et pourtant vous avez dit vrai, madame: j'ai fait ce rve, non point, un rve insens... j'ai fait un rve radieux et divin. Ce que je vous avoue aujourd'hui, madame, tait hier encore un mystre pour moi; je m'ignorais moi-mme... La princesse sourit avec ironie. Je vous le jure, madame, continua Lagardre, sur mon honneur et sur mon amour ! Il pronona ce dernier mot avec force. La princesse lui jeta un regard de haine. Hier encore, poursuivit-il, Dieu m'est tmoin que je n'avais qu'une seule pense, rendre la veuve de Nevers le dpt sacr qui m'tait confi... Je dis la vrit, madame, et peu m'importe d'tre cru, car je suis le matre de la situation et le souverain juge de la destine de votre fille... Dans ces jours de fatigue et de mon me?... J'lutte, avais-je eu le loisir d'interroger tais heureux d mes seuls efforts, et mon dvouement avait son prix en lui-mme... Quand je suis parti de Madrid pour venir vers vous, je n'ai ressenti aucune tristesse... Il me semblait que la mre d'Aurore devait ouvrir ses bras ma vue et me serrer, toui poudreux encore du voyage, sur son coeur ivre de joie !... Mais, le long de la route, mesure que l'heure de la sparation approchait, j'ai senti en moi comme une plaie qui s'ouvrait, qui grandissait et qui s'envenimait... Ma bouche essayait encore de prononcer ce mot : Ma fille... ma bouche mentait : Aurore n'est plus ma fille! Je la regardais et j'avais des larmes dans les yeux... Elle me souriait, madame... hlas! pauvre sainte, son insu et malgr elle, autrement qu'on ne sourit son pre. La princesse agita son ventail et murmura entre ses dents serres ; Votre rle est de me dire qu'elle vous aime. Si je ne l'esprais pas, repartit Lagardre avec feu, je voudrais mourir l'instant mme ! Madame de Gonzague se laissa choir sur un des bancs qui bordaient la charmille. Sa poitrine agite se soulevait par soubresauts. En ce moment, ses oreilles ^e fermaient d'elles-mmes la persuasion. Il n'y avait eh elle que courroux et rancune. Lagardre tait le ravisseur de sa fille ! Sa colre tait d'autant plus grande qu'elle n'osait point l'exprimer. Ces mendians escopette, il faut prendre garde de les blesser, alors mme qu'on leur jette sa bourse. Ce Lagardre, cet aventurier, semblait ne-youloir point faire march prix d'or,

Elle demanda : Aurore sait-elle le nom de sa famille? Elle se croit une pauvre fille abandonne et par moi Henri sans hsiter. Et comme la prinrecueillie,rpliqua cesse relevait involontairement la tte.Cela vous donne vous respirez plus espoir, madame, s'interrompit-il; l'aise. Quand elle saura quelle dislance nous spare tous les deux... Le saura-t-elle seulement? fit madame de Gonzague avec dfiance. Elle le saura, madame... Si je la veux libre de votre ct, pensez-vous que ce soit pour l'enchaner du mien ? Dites-moi, la main sur votre conscience : Par la mmoire de Nevers, ma fille vivra prs de moi en toute libert e sret, dites-moi cela, et je vous la rends! L princesse tait loin de s'attendre cette conclusion, et cependant elle ne fut point dsarme. Elle crut quelque stratagme nouveau. Elle voulut opposer la ruse la ruse. Sa fille tait au pouvoir de cet homme. Ce qu'il fallait, c'tait ravoir sa fille. J'attends! dit Lagardre, voyant qu'elle hsitait. La princesse lui tendit la main tout coup. Il fit un geste de surprise. Prenez, dit-elle, et pardonnez une pauvre femme qui n'a jamais eu autour d'elle que des ennemis et des pervers... Si je me suis trompe, monsieur de Lagardre, je vous ferai rparation deux genoux... Madame... Je l'avoue, je vous dois beaucoup. Ce n'tait pas ainsi que nous devions nous revoir, monsieur de Lagardre. Peut-tre avez vous eu tort de me parler comme vous Pavez fait; peut-tre, de mon ct, ai-je montr trop d'orgueil. J'aurai d vous dire tout de suite que les paroles prononces par moi devant le conseil de famille taient l'adresse de monsieur de Gonzague et provoques par l'aspect mme' de cette jeune fille qu'on me donnait pour mademoiselle de Nevers. Je me suis irrite trop vite; mais la souffrance aigrit, vous le savez bien; et moi j'ai tant souffert!.-.. Lagardre se tenait debout et inclin devant elle, dans une respectueuse attitude, Et puis, poursuivit-elle avec un mlancolique sourire, car toute femme est comdienne suprieurement, je suis jalouse de vous, ne le devinez-vous point? Cela porte la colre... Je suis-jalouse de vous qui. m'avez tout pris : sa tendresse, ses petits cris d'enfant, ses premires larmes et son premier sourire... Oh! oui, je suis jalouse!..dix-huit ans de sa chre vie que j'ai-perdue!... et vous me disputez ce qui me reste... Tenez... voulez-vous me pardonner? Je suis heureux... bien heurenx de vous entendre parler ainsi, madame. M'avez-vous donc cru un coeur de marbre?... Que je Je suis votre la voie seulement!... oblige, monsieur de Lagardre, je suis votre amie... je m'engage ne jamais l'oublier... Je ne suis rien, madame... il ne s'agit pas de moi... Ma fille ! s'cria la princesse en se levant, rendezmoi ma filleI... Je promets tout, sur mon honneur et sur le nom de Nevers ! Une nuance de tristesse plus sombre couvrit le visage de Lagardre. Vous avez promis, madame, dit-il, votre fille est vous. Je ne Vous demande dsormais que le temps de l'avertir et de la prparer. C'est une me tendre qu'une motion trop forte pourrait briser. Vous faut-il longtemps pour prparer ma fille? Je vous demande une heure. Elle est donc bien prs d'ici ? Elle est en lieu sr, madame. Et ne puis-je du moins savoir... Ma retraite? A quoi bon? Dans une heure, ce ne sera plus celle d'Aurore de Nevers. Faites donc votre volont, dit la princesse... Au

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PAUL FVAL. la regardait en rien pourtant d plus qu'hier.Lagardre face et semblait rver. Mais je ne me plains pas, repritelle en souriant ; vous voil... je ne me souviens plus d'avoir si longtemps attendu... Je suis heureuse.., Vous allez enfin me montrer le bal... Le bal est achev, dit Lagardre. C'est vrai... On n'entend plus ces joyeux accords qui venaient jusqu'ici railler la pauvre recluse,.. Voil du thips dj que je n'ai-vu passer personne dans les sen. tiers voisins-.., except celte femme... Aurore; interrompit Lagardre avec gravit, je vous prie de nie dire pourquoi vous avez pens que belle femme tait mon ennemie. Voil que vous m'effryz ! s'cria i jeune fille; Est-ce que ce serait vrai ? Rpondez, Aurore... Etait-elle seule quand elle pass prs d'ici ? Non... elle tait avec un gentilhomme en riche et brillant costume... Il portait un cordon bleu pass en sautoir... -^ Elle n'a point prononce "son horii ? ^ Elle a prononc ie vtre. C'est pour cela que l'ide m'est venue d vous demander si elle ne vous quittait point, par hasard. Rpondez-mi, Aurore* avez-vous entendu ce que cette femriie disait, eh passant sous la fentre du pavillon? Quelques paroles seulement, Elle tait en colre,- et ressemblait une folle. Monseigneur, disait-elle... Monseigneur ! rpta Lagardre, Si Votre Altesse Royale ne vient pas mon secours... Mais c'tait le rgent ! fit Lagidfe qui tressaillit. Aurore frappa ses belles petites mains l'Une confi l'autre avec une joie d'enfant. Le rgrit ! s'cria-t-elle, j'ai vu le rgent ! Si Votre Altesse Royale ne vient pas mon secours... reprit Lagardre. Aprs?... Aprs ? je n'ai plus bien entendu. Est-ce aprs qu'elle a prononc mon nom? C'est avant J'tais la fentre j'ai cru entendre niais c'est que je crois reconnatre partout vtre .nom, Henri... Elle tait bien loin encore... En se rapprochant, elle disait : La force ! il n'y a que la forc pour rduire cette indomptable volont ! Ah 1fit Lagardre, qui laissa tomber sesbras le long de son corps, elle a dit cela ? Oui... elle a dit cela. <-Tu l'as entendu ?... Oui... Mais comme vous tes ple, Henri 1... comme votre regard brle ! Henri tait ple en effet, et son regard brlait. On lui et mis la pointe d'un poignard dans le coeur qu'il n'aurait pas souffert, davantage. Le rouge lui Vint au front tout coup. La violence ! fit-il en contenant sa vix qui voulait clater ; la violence aprs la ruse!... gosme profond ! perversit du coeur !... Rendre le bien pour le mal, cela est d'un saint ou d'un ange! Mal pour niai, bien pour bien, voil l'quit humaine... mais rendre le mal pour i bien, par le iiom du Christ! cela est odieux et .infme.., Cette pense-l n peut venir que de l'enfer ! Elle me trompait....! Je comprends tout... on va essayer de m'accbler sous le nombre... on va nous sparer... Nous sparer ! rpta Aurore, bondissant sur pta ce mot comme une jeune lionne; q^ii?... celte misrable femme? ^ Aurore, dit Lagardre qui posa la main sur son paule, il ne faut rien dire contre cette femme. L'expression de ses traits tait en ce moment si trange que la jeune fille recula pouvante. Au nom du ciel ! s'cria-t-ellc, qu*y a-t-il? Elle revint vers Henri, qui avait mis sa tte entre ses mains, et voulut lui jeter les bras autour du cou. Il la repoussa avec une sorte d'effroi.

monsieur de Lagardre. Nous nous sparons revoir, amis? Je n'ai jamais cess d'lfe le vtre, madame. Moi, je sens que je vous aimerai... Au revoir.,, et esprez... Lagardre se prcipita sur sa iiiain qu'il baisa avec f-^ fusion. Je suis vous, madame, dit-il ; corps et nie vous ! O vous retrouverai-je? demanda-t-elle. Au rond-point de Diane, dans une heure, Elle s'loigna. Ds qu'elle eut franchi la charmille, son sourire tomba. Elle se prit courir au travers du jardin. J'aurai ina fille ! s'cria-t-elle, folle qu'elle tait; je l'aurai! Jamais* jamais elle ne rever cet homme! Elle se dirigea vers le pavillon du rgent. Lagardre aussi tait fou; fou de joie, de reconnaissance et de tendresse. Espiez !... se disaiWl. J'ai bien entendu ; elle a dit : Esprez !... Oh ! comme je me trompais sur celte femme, sr cette sainte... Elle a dit : Esprez !... Est-ce que je lui demandais tant que cela 1 Moi qui lui marchandais son bonheur, moi qui m dfiais d'elle, moi qui croyais qu'elle n'aimait pas assez sa fille...! Oh ! comme je vais la chrir !... et quelle joie quand je vais mettre sa fille dans ses bras ! Il redescendit la charmille pour gagner la pice d'eau, qui n'avait plus d'illuminations et autour de laquelle la solitude rgnait. Malgr sa fivre d'allgresse, il ne ngligea point d prendre ses prcautions pour n'tre point suivi. Deux pu trois fois il s'engagea dans des alles dtournes, puis, revenant sur ses pas en courant, il gagna tout d'un trait la loge de matre Le Brant, au milieu des arbres. Avant d'entrer, il s'arrta et jeta son regard perant la ronde. Personne ne l'avait suivi. Tous les massifs voisins taient dserts. Il crut entendre seulement un bruit de pas vers la tente indienne, qui tait tout prs de l. Les pas s'loignaient rapidement. Le moment tait pro pice. Lagardre introduisit la clef dans la serrure de la loge, ouvrit la porte et entra. Il ne vit point d'abord mademoiselle de Nevers. Il l'appela et n'eut pas de rponse. Mais bientt, la lueur d'une girandole voisine qui clairait l'intrieur de la loge, il aperut Aurore penche une fentre et qui semblait couter. Il l'appela. Aurore quitta aussitt la fentre et s'lana vers lui. Quelle est donc cette femme? s'cria-t-elle. Quelle femme ? demanda Lagardre tonn, Celle qui tait tout l'heure avec vous. Comment savez-vous cela, Aurore?... Cette femme est votre ennemie, Henri, n'est-ce votre ennemie mortelle? pas?... Lagardre se prit sourire. Pourquoi pensez-vous qu'elle soit mon ennemie, Aurore? demauda-t-il. Vous souriez, Henri ? Je me suis trompe ; tant mieux'...laissons cela, et dites-moi bien vile pourquoi je suis reste prisonnire, au milieu de cette fte?Aviezvous honte de moi ? N'tais-je pas assez belle ? La coquette enlr'ouvrait son domino, dont lo capuchon retombait dj sur ses paules, montrant dcouvert son dlicieux visage. Pas assez belle ! s'cria Lagardre ; vous, Aurore ! C'tait de l'admiration ; mais, il faut bien l'avouer, c'tait une admiration un peu distraite, Comme vous dites cela! murmura la jeune fille tristement. Henri, vous me cachez quelque chose... vous paraissez afflig... proccup... Hier, vous m'aviez promis que ce serait mon dernier jour d'ignorance... je ne sais

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-,- Laissez-moi ! laissez-moi ! dit-il; cela est horrible! Il y a une maldiction autour de nous et une maldiction sur nous ! Les larmes vinrent aux yeux d'Aurore. Vous ne m'aimez plus, Henri ! balbutia-t-elle. Il la regarda encore. Il avait l'air d'un fou. Il se tordait les bras, et un clat de rire douloureux souleva sa poitrine. Ah 1 r-r.fit-il, chancelant comme un homme ivre, car son intelligence et sa force flchissaient la fois, jene sais pas... sur l'honneur ! je ne sais plus. Qu'y a-t-il dans mon coeur? La nuit... le vide!... Mon amour... mon devoir... lequel des deux, conscience? Il se laissa choir sur un sige, murmurant de ce ton plaintif des innocens privs de raison : Conscience, conscience, lequel des deux? mon devoir ou mon amour? ma mort ou ma vie? Elle a des droits, cette femme ? Et moi, moi, n'en ai-je pas aussi? Aurore n'entendait point ces paroles qui tombaient inarticules de la bouche de son ami. Mais elle voyait sa dtresse, et son coeur se brisait. Henri ! Henri 1 dit-elle en s'genouillant devant lui. Ils ne s'achtent pas ces droits sacrs, reprenait Lagardre en qui l'affaissement succdait la fivre ; ils ne s'achtent pas, mme au prix de la vie. J'ai donn ma vie, c'est vrai. Que me doit-on pour cela ? Rien ! Au nom de Dieu ! Henri, mon Henri, calmez-vous, expliquez-vous 1 Rien...! Et l'ai-je fait pour qu'on me doive quelque chose. Que vaut mon dvouement ? Folie! folie! Aurore lui tenait les deux mains. Folie ! reprit-il avec rvolte. J'ai bti sur le sable, un souffle de vent a renvers le frle difice de mon espoir ; mon rve n'est plus ! Il ne sentait point la douce pression des doigts d'Aurore, il ne sentait point les larmes brlantes qui roulaient sur sa main. Je suis venu ici, fit-il en s'essuyant le front, pourquoi? Avait-on besoin de moi ici?... Que suis-je?... Cette femme n'a-t-elle pas eu raison?... J'ai parl haut... j'ai parl comme un insens... Qui me dit que vous seriez en relevant sur Aurore son heureuse?... s'interrompit-il regard gar. Vous pleurez...? Je pleure de vous voir ainsi, Henri, balbutia la pauvre enfant. Plus tard, si je vous voyais pleurer, je mourrais... Pourquoi me verriez-vous pleurer ? Le sais-je? saison jamais le Aurore, Aurore, coeur des femmes !... Sais-je seulement, moi, si vons m'aimez?... Si je vous aime !... -r? s'cria la jeune fille avec une ardente expansion. Henri la contemplait avidement. Vous me demandez si je vous aime, rpta Aurore, vous, Henri? Lagardre lui mit sa main sur la bouche. Elle la baisa. Il la retira comme si la flamme l'et touche. Pardonnez-moi, reprit-il, je suis boulevers... Et pourtant il faut bien que je sache... vous ne vous connaissez pas vous-mme, Aurore... il faut que je sache !... Ecoutez bien... reflchissez bien... nous jouons ici le bonheur ou le malheur de toute notre vie... rpondez, je vous en supplie, avec votre conscience, avec votre coeur... Je vous rpondrai comme mon pre, dit Aurore. Il devint livide et ferma les jeux. Pas ce nom-l !... balbutia-t-il d'une voix si faible qu'Aurore eut peine l'entendre, jamais ce nom-l !... Mon Dieu ! reprit-il aprs un silence et en relevant ses yeux humides, c'est le seul que je lui aie appris !... Qui Voit-elle en moi, sinon son pre? Oh! Henri !... voulut dire Aurore, que sa rougeur subite faisait plus charmante. Quand j'tais enfant, pensa tout haut Lagardre, les hommes d trente ans me semblaient des vieillards. Sa voix tait tremblante et douce lorsqu'il poursuivit : Quel ge croyez-vous que j'aie, Aurore ? Que m'importe votre ge, Henri?

T^ Je Veux connatre votre pense... Quel ge? Il tait en vrit comme un coupable qui attend son arrt. L'amour, cette terrible et puissante passion, a d'tranges enfantillages. Aurore baissa les yeux, son sein battit. Pour la premire fois, Lagardre vit sa pudeur veille et la porte du ciel sembla s'ouvrir pour lui. Je ne sais pas votre ge, Henri, dit-elle, mais ce nom que je vous donnais tout l'heure, ce nom de pre, ai-je pu jamais le prononcer sans sourire ? Pourquoi non, ma fille? Je pourrais tre votre pre. Moi je ne pourrais pas tre votre fille, Henri I L'ambroisie qui enivrait les dieux immortels tait vinaigre et fiel auprs des enchantemens de cette voix. Et pourtant Lagardre reprit, voulant boire son bonheur jusqu' la dernire goutte: J'tais plus g que vous ne l'tes maintenant quand vous vntes au monde, Aurore... J'tais un homme dj. C'est vrai, rpondit-elle, puisque vous avez pu tenir mon berceau d'une main, votre pe de l'autre... -TTAurore, mon enfant bien-aime, ne me regardez pas au travers de votre reconnaissance... voyez-moi tel que je suis... Elle appuya ses deux belles mains tremblantes sur ses paules et se prit le contempler longuement. Je ne sais rien au monde, pronona-t-elle ensuite, le sourire au lvres et les paupires demi voiles, rien de meilleur, rien de plus noble, rien de si beau que vous !

IX

OU FINIT

LA

FETE.

C'tait vrai, surtout en ce moment o le bonheur mettait au front de Lagardre sa rayonnante couronne. Lagardre tait jeune comme Aurore elle-mme, beau comme elle tait belle. Et si vous l'aviez vue, la vierge amoureuse, cachant Pardeur pudique de son regard derrire la frange soyeuse de ses longs cils baisss, le sein palpitant, le sourire mu aux lvresl si vous l'aviez vue ! L'amour chaste et grand, la sainte tendresse qui doit mettre deux existences en une seule, marier troitement deux mes ; l'amour, ce cantique sublime que Dieu dans sa bont laisse entendre la terre, l'enivrante manne qu'apporte la rose du ciel ; l'amour qui . sait embellir la laideur elle-mme, l'amour qui met la beaut une aurole divine, l'amour fait-l, couronnant ce doux visage de jeune fille. Lagardre pressa contre son coeur sa fiance frmissante. Il y eut un long silence. Leurs lvres ne se touchrent point. Merci ! merci I ?- murmura-t-il. Leurs yeux se parlaient. Dis-moi, reprit Lagardre, dis-moi, Aurore, avec moi as-tu toujours t heureuse? Oui, bien heureuse! rpondit la jeune fille. Et pourtant, Aurore, aujourd'hui tu as pleur ! Vous savez Cela, Henri ? Je sais tout ce qui te regarde. Pourquoi pleurais-tu? Pourquoi pleurent les jeunes filles? dit Aurore, voulant luder la question. Tu n'es pas comme les autres, toi, quand tu pleures... Je t'en prie, pourquoi pleurais-tu ? De votre absence, Henri... je vous vois bien rarement, et aussi de cette pense... Elle hsita. Son regard se dtourna. Quelle pense ? demanda Lagardre. . Je suis une folle, Henri, balbutia la jeune fille toute

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PAUL FVAL: C'est mal peut-tre ce que je vais dire, pronona-t-elle avec effort; je le dis parce que je le pense : S'il me fallait choisir entre ma mre, et vous...Elle n'acheva pas, mais elle tomba brise entre les bras d'Henri et s'cria, la voir pleine de sanglots:Je t'aime ! oh ! je t'aime , je t'aime! Lagardre se redressa. D'une main il la soutenait faible contre sa poitrine, de l'autre il semblait prendre le ciel tmoin. Dieu qui nous vois, s'cria-t-il avec exaltation, Dieu qui nous entends et qui nous juges, tu me la donnes ; je la prends, et je jure qu'elle sera heureuse ! Aurore entr'ouvrit les yeux et montra ses dents blanches en un ple sourire. . Merci ! merci ! poursuivit Lagardre en haussant son front jusqu' ses lvres; tiens ! regarde le bonheur que tu fais : Je ris, je pleure... je suis ivre et fou 1... Oh ! te voil donc moi, Aurore, toute moi ! Mais que Ne crois pas ce disais-je tout l'heure ? s'interrompit-il. que j'ai dit, Aurore. Je suis jeune... Oh ! j'ai menti! je sens dborder en moi la jeunesse, la force, la vie. Allonsnous tre heureux ! heureux longtemps !... Cela est certain, adore, ceux de mon ge sont plus vieux que moi... Sais-tu pourquoi ? Je vais te le dire... Les autres font ce que je faisais avant d'avoir rencontr ton berceau sur mon chemin... les autres aiment, les autres boivent, les autres jouent... que sais-je !... les autres, quand ils sont riches comme je l'tais, riches d'ardeur, riches de tmraire courage, les autres s'en vont prodiguant follement le trsor de leur jeunesse. Tu es venue, Aurore ! je me suis fait avare aussitt. Un instinct providentiel m'a dit d'arrter court ces largesses de coeur. J'ai thsauris pour te garder toute mon me. J'ai renferm la fougue de mes belles annes dans un coffre-fort, Je n'ai plus rien aim, rien dsir. Ma passion, sommeillant comme la Belle au Bois Dormant, s'veille, nave et robuste ; mon coeur n'a que vingt ans !... Tu m'coutes, tu souris, tu me crois fou... Je suis fou d'allgresse, c'est vrai, mais je parle sagement. Qu'ai-je fait durant toutes ces annes ? je les ai passes toutes, toutes, te regarder grandir et fleurir... je les ai passes guetter l'veil de ton me... je les ai passes chercher ma joie dans ton sourire !... Par le nom de Dieu! tu avais raison, j'ai l'ge d'tre heureux, l'ge de t'aimer ! Tu es moi !..'. Nous serons tout l'un pour l'autre !... Tu as encore raison : hors de nous deux, rien en ce monde !.., Nous irons en quelque retraite ignore, loin d'ici, bien loin!... Notre vie, je vais te la dire: l'amour pleine coupe ; l'amour, toujours l'amour I... Mais parle donc, Aurore, parle donc ! Elle coutait avec ravissement, L'amour ! rpta-t-elle comme un songe heureux, toujours l'amour!... As pas pur! disait Cocardasse qui tenait par les pieds monsieur le baron de Barbanchois ; voici un ancien qui pse son poids, ma caillou ! Passepoil tenait la tte du mme baron de Barbanchois, homme mcontent que les orgies de la rgence dgotaient profondment, mais qui tait ivre, pour le prsent, comme trois ou quatre czars faisant leur tour de France. Cocardasse et Passepoil avaient t chargs par monsieur le baron de La Hunaudaye, moyennant petite finance, de reporter en son logis monsieur le baron de Barbanchois. Us traversaient le jardin dsert et assombri. Eh donc I fit le Gascon une centaine de pas ela tente o l'on avait soupe, si nous nous reposions, mon ta' J'obtempre, rpondit Passepoil; le vieux est lourde! le payement lger. Ils dposrent sur le gazon monsieur le baron de Barbanchois, qui, moiti rveill par la fracheur de la nuit, se prit rpter son refrain favori : O allons-nous, o allons-nous 1 Pcare ! lui rpondit Cocardasse, jen'en sais rien, ou le diable m'emporte! Est-il curieux, ce vieil ivrogne? ajouta Passepoil. Ils s'assirent tous les deux sur un banc. Passepoil tira

confuse ; la pense qu'il y a des femmes bien belles dans ce Paris... que toutes les "femmes doivent avoir envie de vous plaire, et que peut-tre... Peut-tre,..? rpta Lagardre acharn sa coupe de nectar. Que peut-tre vous en aimez une autre que moi... Elle cacha son front rougisssant dans le sein de Lagardre, Dieu me donnerait-il donc cette flicit ? murmura celui-ci eu extase ; faut-il croire... ? Il faut croire que je t'aime ! dit Aurore touffant surla poitrine de son amant le son de sa propre voix qui l'effrayait. Tu m'aimes... toi, Aurore!... Sens-tu mon coeur battre? Oh ! s'il tait vrai ?... Mais le sais-tu bien toi-mme, Aurore, fille chrie ?... Connais-tu ton coeur ? Il parle, je l'coute, Hier, tu tais un enfant... Aujourd'hui, je suis une femme. Henri, Henri, je t'aime ! Lagardre appuya ses deux mains contre sa poitrine. Et toi? reprit Aurore. Il ne put que balbutier, la voix tremblante, les paupires humides : Oh ! je suis heureux !... je suis heureux ! Puis un nuage vint encore son front. Voyant ce nuage, la mutine frappa du pied et dit : Qu'est-ce encore ? Si jamais tu avais des regrets...? pronona tout bas Henri qui baisa ses cheveux. Quels regrets pui;-je avoir si tu restes prs de moi? Ecoute... J'ai voulu soulever pour toi celte nuit un coin du rideau qui te cachait les splendeurs du monde... Tu as entrevu la cour, le luxe, la lumire... tu as entendu les voix de la fle... Que penses-tu de la cour? La cour est belle, rpondit Aurore, mais je n'ai pas tout vu, n'est-ce pas ? . Te sens-tu faite pour cellevie?... Ton regard brille... tu aimerais le monde ? Avec toi, oui. Et sans moi ? Rien sans toi ! Lagardre pressa sesmains runies contre ses lvres. , As-tu vu, reprit-il encore pourtant, ces femmes qui passaient souriantes ?... Elles semblaient heureuses, interrompit Aurore, et bien belles. Elles-sont heureuses, en effet, cesfemmes... elles ont des chteaux et des htels... Quand tu es dans notre maison, Henri, je l'aime mieux qu'un palais. Elles ont des amis... Ne t'ai-je pas ? Elles ont une famille... Ma famille, c'est toi. Aurore faisait toutes ces rponses sans hsiter, avec son franc sourire aux lvres. C'tait son coeur qui parlait. Mais Lagardre voulait l'preuve complte. Il fit appel tout son courage et reprit aprs un silence : Elles ont une mre. Aurore plit. Elle n'avait plus de sourire. Une larme perla entre ses paupires demi closes. Lagardre lcha ses mains qui se joignirent sur sa poitrine. Une mre ! rpta-t-elle les yeux au ciel ; je suis souvent en compagnie de ma mre. Aprs vous, Henri, c'est ma mre que je pense le plus souvent,Ses beaux yeux semblaient prier ardemment, -- Si je Pavais, ma mre, ici, avec vous, Henri, poursuivit-elle ; si je l'entendais vous appeler : Mon fils... oh ! que seraient de plus les joies du paradis ? Mais, se reprit-elle aprs une courte pause, s'il me fallait choisir entre ma mre et vous... Son sein agit tressaillait; son charmant visage exprimait une mlancolie profonde. Lagardre attendait, anxieux, haletant.

LE BOSSU.

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sa pipe de sa poch et se mit la bourrer tranquillement, Si c'est notre dernier souper, dit-il, il tait bon. Il tait bon, rpondit Cocardasse en battant le briquet. Capdbiou ! j'ai mang une volaille et demie... Ah I fit Passepoil, c'est la petite qui tait devant moi... avec ses cheveux blonds poudrs et son pied qui aurait tenu dans le creux de ma main... Fameuse! s'cria Cocardasse ; sandiou ! et les fonds d'artichaut qui taient autour ! Et sa taille ! prendre avec dix doigts... l'as-tu remarque ? J'aime mieux la mienne ! dit gravement Cocardasse. Par exemple ! se rcria Passepoil ; rousse et louche, l tienne ! Il parlait de la voisine de Cocardasse. Celui-ci le saisit par la nuque et le fit lever. Ma caillou, dit-il, je ne souffrirai pas que tu insultes mon souper.... fais des excuses, capdbiou ! sinon je te fends sans piti. Ils avaient bu tous deux, pour se consoler de leurs peines deux fois plus que cet austre baron de Barbanchois. Passepoil, las de la tyrannie de son noble ami, ne voulut pas faire-d'excuses. On dgaina, on se donna d'normes horions en pure perte, puis on se prit aux cheveux, et l'on finit par tomber sur le corps de monsieur le baron de Barbanchois, qui s'veilla de nouveau pour chanter : O allons-nous, bon Dieu ! o allons-nous I Eh donc ! j'avais oubli le vieux, dit Cocardasse. Emportons-le, ajouta Passepoil. Mais, avant de reprendre leur fardeau, ils s'embrassrent avec effusion, en versant des larmes abondantes. Ce serait ne point les connatre que de penser qu'ils avaient oubli d'emplir leurs gourdes au buffet. Ils avalrent chacun une bonne rasade, remirent leurs brettes au fourreau, et rechargrent monsieur le baron de Barbanchois. Celui-ci rvait qu'il assistait la fte de Vaux-le-Vicomte, donne par monsieur le surintendant Fouquet au jeune roi Louis XIV, et qu'il glissait sous la table aprs souper. Autre temps, autres moeurs, dit le proverbe menteur. Et tu ne Pas pas revue? demanda Cocardasse. Qui a? Celle qui tait devant moi? Eh ! non, la petite au domino rose, Pas l'ombre. J'ai furet dans toutes les tentes. As pas pur ! moi je suis entr jusque dans le palais, et je te promets qu'on me regardait, ma caillou ! 11 y avait des dominos roses en veux-tu, en. voil ! mais ce n'tait pas le ntre. J'ai voulu parler l'un d'eux, qui m'a donn une croquignole sur le bout du nez en m'appelant dfunt Croquemitaine. Peare ! ai-je rpondu, mon illustre ami le rgent reoit ici une socit un peu bien mle! Et lui, demanda Passepoil, l'as-tu rencontr? Cocardasse baissa le ton. . Non, rpondit-il, mais j'ai entendu parler de lui. Le rgent n'a pas soupe. Il est rest enferm plus d'une heure avec le Gonzague, Toute la squelle que nous avons vue l'htel ce matin piaule et menace. Sandiou ! s'ils ont seulement la moiti autant de courage que de ramage, notre pauvre petit Parisien n'a qu' se bien tenir ! J'ai bien peur, soupira frre Passepoil, qu'ils ne nous dbarrassent de lui. Cocardasse, qui tait en avant, s'arrta, ce qui arracha une plainte monsieur le baron de Barbanchois. Mon bon, fit-il, sois sr que lou couquin se tirera de l ; il en a vu bien d'autres. Tant va la cruche Peau... murmura Passepoil. Il n'acheva pas son proverbe. Un bruit de pas se faisait du ct de la pice d'eau. Nos deux braves se jetrent dans un fourr, par pure
LE SICLE. XXII.

habitude. Leur premier mouvement tait toujours de se cacher. Les pas approchaient. Cotait une troupe d'hommes arms, en tte de laquelle marchait ce grand spadassin de Bonnivet, cuyer de madame de Berri. A mesure que cette patrouille passait dans une alle, les lumires s'teignaient. Cocardasse et Passepoil entendirent bientt ce qui se disait dans la troupe. Jl est dans le jardin ! affirmait un sergent aux gardes ; j'ai interrog tous les piquets et les grand'gardes des portes; son costume tait facile reconnatre; on ne l'a point vu sortir. Vingt dieux ! rpta un soldat, celui-l n'aura pas vol son affaire! Je l'ai vu secouer monsieur de Gonzague comme un pommier dont on veut avoir les pommes. Ce bon garon doit lre un pays, murmura Passepoil, attendri par celte mtaphore normande. Attention, enfans, ordonna Bonnivet; vous savez que c'est un dangereux compagnon !... Ils s'loignrent. Une autre patrouille cheminait du cl du palais, une autre vers la charmille qui bordait les maisons de la rue s'teiNeuve-d es-Petits-Champs. Partout les lumires gnaient sur leur passage. On et dit que, dans cette frivole demeure du plaisir, quelque sinistre excution se prparait. Ma caillou, dit Cocardasse, c'est lui qu'ils en veulent. a me parat clair, rpondit Passepoil. J'avais entendu dire dj au palais que lou couquin avait rudement malmen monsieur de Gonzague... C'est lui qu'ils cherchent. Et pour le trouver, ils teignent les lumires?... Non, pas pour le trouver... pour avoir raison de lui. Ma foi ! dit Passepoil, ils sont quarante ou cinquante contre un... s'ils le manquent, cette fois... Mon bon, interrompit le Gascon, ils le manqueront. Lou petit couquin a le diable dans le corps... Si lu m'en crois, nous allons le chercher, nous aussi, et lui faire cadeau de nos personnes. Passepoil tait prudent. Il ne put retenir une grimace, et dit : Ce n'est pas le moment. ' . , As pas pur I Veux-tu discuter contre moi ? s'cria le bouillant Cocardasse ; c'est le moment ou jamais. Eh donc ! s'il n'avait pas besoin de nous, il nous recevrait avec la botte de Nevers ! Nous sommes en faute, C'est vrai, dit Passepoil, nous sommes en faute!... Mais du diable si ce n'est pas une mauvaise affair! Il rsulta de l que monsieur le baron de Barbanchois ne coucha point dans son lit. Ce gentilhomme fut dpos proprement par terre, et continua son sommeil. La suite de celte histoire dira o et comment il se rveilla. Cocardasse et Passepoil se mirent en qute. La nuit tait noire. Il ne restait plus gure de lampions allums dans le jardin, sauf aux abords de la tente indienne. On vit s'clairer les fentres au premier tage du pavillon du rgent. Une croise s'ouvrit. Le rgent lui-mme parut au balcon, et dit ses serviteurs invisibles : Messieurs, sur vos ttes, qu'on le prenne vivant ! Merci-Dieu ! grommela Bonnivet dont l'escouade tait au rond-point de Diane, si le gueux a entendu cela, il va nous tailler des croupires ! Nous sommes bien forcs d'avouer que les patrouilles n'allaient point ce jeu de bon coeur. Monsieur de Lagardre avait une si terrible rputation de diable quatre que volontiers chaque soldat et fait son testament. Bonnivet, le bretteur, et mieux aim se battre avec deux douzaines de cadets de province, des grives, comme 41

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PAUL FVAL. Un mot encore... Etez^-vous homme vous faire tuer plutt que de livrer Gette jeune fille ?: As pas pur ! nous casserons tout ce qui nous barrera le passage, promit le Gascon. Gare aux mouches !: ajouta. Passepoil, aveG une fiert qu'on ne lui connaissait point Et tous deux en mme temps : Cette fois-ci, vous serez content de nous ! Lagardre baisa la main d'Aurore et lui dit : Courage ! c'est ici notre dernire preuve.. . Elle partt, escorte par nos deux braves, Il fallait traverser le rond-point de Diane, Oh ! fit un soldat, en voici une qui a t. du temps avant de trouver sa route ! Mes mignons, dit. Cocardasse, c'est.unedame du corps de ballet. Il carta de la main sans faon ceux qui taient devant : lui, et ajouta.effrontment Son Altesse Royale nous attend ! Les soldats se prirent rire et donnrent passage. Mais, dans l'ombre d'un massif d'orangers en caisse qui flanquait l'angle du pavillon, il. y avait deux hommes qui semblaient l'afft, Gonzague et son fact.otuni, monsieur de Peyrolles. Ils taient l pour Lagardre,, qu'on s'attendait a voir paratre d'instant en instant. Gonzague dit quelques mots Poreille de Peyrolles. Celui-ci s'aboucha avec une, derni-douzan de coquins longues ps embusqus, derrire le massif. Tous"s'lancrent sur les pas de nos deux braves, qui venaient de monter le perron escortant toujours le domino rose. Monsieur Le Brant ouvrit l porte de la bur aux Ris, comme Lagardre s'y tait attendu". Seulement; il l'ouvrit deux fois, la premire pour Aurore et son escorte, la seconde pour monsieur de Peyrolles et ses compagnons. Lagardre, lui; s'tait gliss jusqu'au" bout du sentiT pour voir si sa fiance atteindrait le pavillon sans encombre. Quand i: voulut regagner l loge, l rout tait barre: un piquet de gardes franaises fermait Pavhue. Hol ! monsieur le chevalier ! cria le chef avec un peu d'altration dans l voix, ne faites point d rsistance, je vous prie, vous tes cern de tous cts. C'tait l'exacte Vrit: Dans tous les massifs voisins, la crosse des mousquets sonna contre le sol. Que veut-on de moi ? demanda Lagardre, qui ne tira mme pas Ppe, Levaillant Bonnivet, qui s'tait avanc pas de loup par derrire, le saisit bras le corps. Lagardre n'essaya point de se dgager, et demanda pouT la deuxime fois : Que veut-on de moi ? Pardieu! mon camarade, rpondit le marquis d Bonnivet, vous allez bien le voir ! Puis il ajouta : En avant messieurs !... au palais !... J'espre que vous me rendrez tmoignage : j'ai fait moi tout seul cette importante capture. Ils taient bien une soixantaine. On entoura Henri, et on l porta plutt qu'on ne le conduisit dans- les appartenons de Philippe d'Orlans. Puis on ferma la porte du vestibule, et il n'y eut plus dans le jardin me qui vive, except" ce bon monsieur de comme un juste sur le gazon Barbanchois, ronflant mouill,

on les appelait alors dans les tripots et sur le terrain, partout o on les dvorait, que d'affronter pareille besogne. Lagardre et Aurore venaient de prendre la rsolution de fuir. Lagardre ne se doutait pas de ce qui se passait dans le jardin. Il esprait pouvoir passer avec sa compagne par la porte dont matre Le Brant tait le gardien. Il avait remis son domino: noir, et l visage d'Aurore-se cachait de nouveau sous soh: masque. Ils quittrent la loge. Deux hommes taient- agenouills sur.le seuil en dehors. Nous avons fait ce que nous:avons:pu,,monsieur le chevalier, dirent ensemble Cocardasse e'fr Passepoil, qui avaient achev de vider leurs:gourdes pour: se donner du coeur ; pardonnez-nous ! Eh donc ! ajouta, Cocardasse, c'tait un feu follet que ce domino rose ! Doux Jsus ! s'.ria frre Passepoil, le voici P Cocardasse se frotta les yeux. ^- Debout !ordonna Lagardre; Fuis, apercevant tout coup les mousquets, des- gardes- franaises.au bout:de l'alle : Que veut dire ceci ? ajouta-t-il. Cela veut dire que vous tesbloq, mon pauvre enfant! rpondit. PasspoiL C'tait au fond de sa, gourde qu'il avait puis cette libert de langage, Lagardre ne demanda mme pas d'explication. Il avait tout devin. La fte tait: finie, voii: ce: qui faisait son effroi. Les heures avaient pass pour lui comme des minutes ; il n'avait point mesur le temps ; il s'tait attard. Le-tumulte seul-de:la fte aurait: pu favoriser sa fuite. tes-vous avec moi solidement et franchement?-demanda-t-il. A la vie, la mort ! rpondirent les-deux braves la main sur le coeur, Etils ne.mentaient point.,La vue'de ce diable de petit Parisien venait en: aide au fond de la gourde: et achevait de les enivrer. Aurore tremblait pour Lagardre et ne:songeait peint elle-mme. A-t-on relev les gardes dessertes? interrogealenri. . On les a- renforces;, rpondit. Cocardasse ;. il faut jouer serr, sandiou ! Lagardre se prit rflchir, puis il continua tout coup: Connaissez-vous par. hasard matre Le Brant, concierge de la cour aux Ris,? Comme notre poche, rpondirent la fois Cocardasse et Passepoil. Alors il ne vous ouvrira point sa porte! dit.le Lagardre avec un geste de dpit. Nos deux braves approuvrent du bonnet cette conclusion minemment logique. Ceux-l seulement qui ne les.connaissaient pas pouvaient leur ouvrir la.porte. . Un bruit vague se faisait cependant derrire le feuillage, aux alentours. On et dit que des gens s'approchaieut de tous cls avec prcaution. Lagardre et ses compagnons ne pouvaient rien voir. L'endroit o ils taient avait plus de lumires que les alles voisines. Quant aux massifs, c'taient partout dsormais tnbres profondes. Ecoutez,.dit Lagardre, il faut risquer le tout pour le tout. Ne vous occupez point de moi, je sais comment me tirer d'affaire ; j'ai l un dguisement qui pourra tromper les ycx de'.mesennemis... Emmenez cette jeune fille. Vous entrerez avec elle sous le vestibule' du rgent, vous tour. nerez a gauche... la porte de monsieur Le Brant est au bout du premier corridor... vous passerez masqus et vous direz : De la part de celui qui est au jardin, dans votre loge... il vous ouvrira la porte del rue, et vous irez m'atlendre derrire l'oratoire du Louvre. Entendu ! fit Cocardasse.

GUET-APENS.

Ce quel'on appelait le grand cabinet, ou mieux le premier cabinet du rgent, taitune salle assez vaste o il

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avait coutume de recevoir les ministres et le.conseil 4e d'un tapis de rgence. Il j avait une table ronde couverte un 'fauteuil lampas, un fauteuil pour Philippe d'Orlans, mempour le duc de Bourbon, des chaises pour les autres et des plians :por ls secrtai"bres titulaires du conseil, ' ; * "res d'Etat. Au-dessus de la principale porte tait Tcussoh de France avec le lambel .d'Orlans. Les affaires du .royaume se rglaient l chaque jour, un Le rgent dnait tard, peu la dia'be, aprs l'diier. l'Opra commenait de bonne heure, ph n'avait vraiment ,pas lo temps. de "Quand Lagardre entra, il y avait l beaucoup monde ; cela ressemblait un tribunal. .Messieurs de Lamoignon, de Tresmes et de Machault setenaient 'cte d rgent gui tait assis. Ls ducs de Saint-Simon, de Luxmlourg et d'Hareourt taient auprs d la ch.ernin. Il y avait des gardes:aux portes, et.Bonnivet, le triomphateur, essuyait la'sueur de son front devant n.glace. Nous avons eu du niai, disait-il dmi-volx, niais .enfin nous le tenons 1 Ah l le diable d'homme I A-t-il fait beaucoup de rsistance ? demanda Machault, le lieutenant de police. Si je n'avais pas t l, rpondit Bonnivet, Dieu sait ce qui serait arriv ! Dans les embrasures pleines, vous eussiez reconnu le vieux Villeroy, le cardinal de Bissy, Voyer-d'Argnsn, " Leblanc, etc. Quelques-uns des affids de Gonzague avaient pu se faire jour: Navailles, Choisy, Noce, Gironne et le gros Oriol, masqu entirement par son confrre Taranne. Chaverny causait avec monsieur de Brissac, qui dormait debout pour avoir pass trois nuits boire. Douze Ou quinze hommes, arms .'jusqu'aux dents, se tenaient derrire Lagardre. Il n'y avait l qu'une seule femme : madame la princesse de Gonzague, qui tait assise la droite du rgent. Monsieur, dit celui-ci brusquement ds rq'il aperut Lagardre, nous n'avions pas mis dans nos conditions 'gu vous viendriez troubler notre fte et insulter dans noire propre maison un des plus grands seigneurs d royaume ! Vous tes accus aussi d'avoir tir Ppe dans l'enceinte du Palais-Royal. C'est'nous faire repentir trop vite de notre clmence votre gard. Depuis son arrestation, le visage d Lagardre tait de marbre. Il rpondit d'un ton froid't respectueux. Monseigneur, je n'ai pas crainte qu'on rpte ce qui s'est dit entre monsieur de Gonzague et moi... Quant la seconde accusation, j'ai tir l'p, c'est vrai, mais ce fut pour dfendre une dm... Parmi ceux qui sont ici, plusieurs pourraient me donner leur tmoignage. Il y en avait l une dm-dozaine. Chaverny seul rpondit: Monsieur, vous avez dit vrai. Henri le regarda avec toinement, et vit que ses compagnons le gourmandaient. Mais le rgent, qui tait bien las et qui voulait dormir, ne pouvait s'arrter longtemps -ces bagatelles. Monsieur, reprit-il, on vous et pardonn tout cela-j mais, prenez garde., il est une chose qu'on ne vous pardonnera point. Vous avez promis madame de Gonzague que vous lui rendriez sa fille. Est-ce "vrai ? Oui, monseigneur, je l'ai promis. Vous m'avez envoy un messager qui m'a fait en votre nom la mme promesse. Le reconnaissez-vous ? Oui, monseigneur. Vous devinez, je le pense,, que vous tes devant un tribunal, Ls cours ordinaires ne peuvent connatre du fait qu'on vous -reproche. Mais, sur ma foi ! monsieur, je vous jure qu'il sera fait justice de vous " '" si vous le mritez. O est mademoiselle de Nevers ?' Je J'ignore, rpondit Lagardre,

.11 ment ! .s'cria imptueusement la princesse. Non, madame... J'ai promis au-dessus de mon pouvoir, voil tout. Il y eut dans,l'assemble un murmure dsapprobateur. Henri reprit en levant la voixet-en promenant son regard la ,ronde : ?Je ,ne connais pas mademoiselle de Nevers. C'est de ! dit mons-jeur le duc . de l'impudence Tresmes, gouverneur de Paris. Tout ce qui appartenait Gonzague rpta : C'est de l'impudence ! , Monsieur de Machault, nourri des saines traditions de la .police, conseilla incontinent d'appliquer cet insolent la question extraordinaire. Pourquoi chercher midi, quatorze heures ? Le rgent regarda svrement Lagardre. Monsieur, rflchissez bien ce que vous fit-il, dites. Monseigneur, Ta rflexion n'ajoute rien la vritet n'en retranche rien ;:j'ai dit .la vrit. Suffrirz-vous' cela, monseigneur ?dit la .princesse qui avait peine a se contenir... Sur mon -honneur, sur mon salut, ilmntl... Jl sait o est ma fille, puisqu'il me l'a dit lui-mme tout l'heure, dix ^as d'ici, dans le "jardin... Rpondez ! ordonna le rgent. Alors comme maintenanty -rpliqua Lagardre, j'ai '.dit la vrit... .alors j'esprais encore accomplir ma promesse. Et maintenant,? .balbutia.a -princesse hors -d'ellemme. . ..."'--_ Maintenant je ne l'espre plusMadame de=Gonzague retomba puise sur .son sige, La partie grave de l'assistance, les ministres, -les magisr trais, les ducs, regardaient-avec curiosit cet trange .personnage dont tant de fois le nom avait -frapp leurs oreilles au temps de leur jeunesse -: le beau -Lagardre ! Lagardre le spadassin ! Cette figure intelligente et calme n'allait point un vulgaire traneur (Ppe, Certains, dont le regard taitplus^erant:, essayaient de voir ce qu'il y avait derrire cette apparente tranquillit. C'tait comme une rsolution triste et .profondment rflchie. Les gens de Gonzague se sentaient trop petits en -ce lieu pour faire beaucoup de-bruit, ils taient entrs l, grce au nom de leur patron, partie intresse dans le dbat ; mais leur patron -ne venait.pas. Le rgent reprit : . Et c'est sur de vagues espoirs que vous avez crit au rgent de France ? Quand vous me-faisiez dire : La fille de votre ami-vous-sera rendue... . J'esprais qu'il en serait ainsi. : Vous espriez ! L'homme est sujet se tromper, Le rgent consulta du regard Tresmes et Machault, qui semblaient,tre sesconseils. Mais, s'cria la princesse qui se tormonseigneur, dait les bras, ne voyez-vous pas qu'il me vole mon enfant !... Il l'a, j'en fais serment! Il la lient cache ! C'est lui que j'ai remis ma fille la nuit du meurtre... je m'en souviens ! je le sais ! je le jure! Vous, entendez, monsieur? dit le rgent. Un imperceptible mouvement agita les tempes de Lagardre. Sous ses cheveux perlrent des gouttes de sueur. Mais il rpondit sans dmentir son calme : Madame la,princesse se trompe. Oh ! fit-elle avec folie., et ne pouvoir confondre cet homme ! Jl ne faudrait qu'un tmoin, commena le rgent. Hs'interrompit parce qu'Henri s'tait redress de son haut, provoquant du regard Gonzague, qui venait de se montrer la porte principale. L'entre de Gonzague fit une courte sensation. Il salua de loin la princesse sa -femme et Philippe d'Orlans, Il resta prs de la porte.

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PAUL

FVAL.

Son regard croisa celui d'Henri, qui pronona d'un accent de dfi: ose Que le tmoin se montre donc, et que le tmoin ! Tne reconnatre Les yeux de Gonzague battirent comme s'il et essay en vain de soutenir le regard de l'accus. Chacun vit bien cela. Mais Gonzague parvint sourire, ' et l'on se dit : Il a piti! dans la salle.Un silence profond rgnait cependant se fit du ct de la porte. GonzaUn lger mouvement du seuil, et la jaune gue se rapprocha figure do Peyrolles sortit de l'ombre. Elle est nous, dit-il voix basse. Et les papiers ? Et les papiers. tant il prouvait Le rouge vint aux joues de Gonzague, de joie. Par la mort de Dieu ! s'cria-t-il, raison de avais-je te dire que ce bossu valait son pesant d'or ? Ma foi! rpondit le factotum, j'avoueque je l'avais mal jug... Il nous a donn un fier coup d'paule I Personne ne rpond, vous le voyez bien, monseiPuisque vous tes juge, gneur, disait cependant Lagardre, devant vous en ce moment? soyez quitable. Qu'y a-t-il Un pauvre gentilhomme dans tromp comme vous-mme son espoir. J'ai cru bien faire ; j'ai cru pouvoir compter sur un sentiment est le plus pur et le plus qui d'ordinaire avec la tmrit d'un homme ardent de tous ; j'ai promis Il s'arrta et reprit avec qui souhaite sa rcompense... effort : Car je pensais avoir droit une rcompense. Ses yeux se baissrent malgr lui et sa voix s'embarrassa dans sa gorge. demanda le vieux Vilen cet homme-l? Qu'y a-t-il leroy Voyer-d'Argenson. : Le vice-chancelier rpondit Cet hmme-l coeur ou le plus lche est un grand de tous les coquins. un suprme effort et pourfit sur lui-mme Lagardre suivit : Le sort s'est jou de moi, monseigneur ; voil tout mouerime... Ce queje pensais tenir m'a chapp... Je me en exil. et je retourne punis moi-mme Voil qui est commode 1 dit Navailles. Machault parlait bas au rgent. -Je me mets vos genoux, commonseigneur!... mena la princesse. Laissez, madame! d'Orlans. interrompit Philippe le silence, et chacun se tut rclama Son ges'e imprieux en s'adressant Lagardre: dans la salle. Il reprit du moins vous le divous tes gentilhomme, Monsieur, tes... Ce que vous avez fait est indigne d'un gentilhomme... votre propre honte... Votre pe, Ayez pour chtiment monsieur ! essuya son front baign de sueur. Au moLagardre ment o il dtacha le ceinturon de son pe, une larme Toula sur sa joue. Sang-Dieu! grommela Chaverny qui avait la fivre et ne savait pourquoi, mieux qu'on le tut ! j'aimerais Au moment o Lagardre rendait sou pe au marquis de Bonnivet, dtourna les yeux. Chaverny Nous ne sommes plus au temps, reprit le rgent, o l'on brisait les perons des chevaliers convaincus de flonie... mais la noblesse existe, Dieu merci 1 et la dgradation de noblesse est la peine la plus cruelle que puisse subir un soldat... Monsieur, vous n'avez plus le droit de porter une pe ! Ecarlez-vous, messieurs, et donnez-lui passage... cet homme n'est plus digne de respirer le mme air que vous. Un instant, on et dit que Lagardre allait branler les colonnes de cette salle, et, comme Samson, ensevelir ces Philistins sous les dcombres. Son puissant visage exprima d'abord un courroux si terrible que ses voisins s'cartrent bien plus par frayeur que par obissance l'ordre 4u

Mais l'angoisse succda vile la colre, et l'anrgent. dersolue qu'il montrait goisse fit place celte froideur de la sance, puis le commencement le juge Monseigneur, dit-il en s'ihciinant, j'accepte ment de Votre Altesse Royale, et je n'en appellerai point. voil le tasolitude et l'amour Une lointaine d'Aurore, bleau qui passait devant ses yeux. Cela ne valait-il pas le martyre ? du silence gnral. II se dirigea vers la porte au milieu Le rgent avait dit tout bas la princesse : N craignez rien, on le suivra. trouva au-devant Vers le milieu de la salle, Lagardre de Gonzague le prince de lui monsieur qui venait de au duc d'Oren s'adressant Gonzague lans, je barre le passage cet homme. tait dans une agitation extraordinaire. Il Chaverny semblait qu'il et envie de se jeter sur Gonzague. Ah ! fit-il, avait encore son pe. si Lagardre Taranne poussa le coude d'Oriol. Le petit marquis devient fou, murmura-t-il. le passage barrez-vous cet homme ? Pourquoi demanda le rgent. Parce que votre religion a t trompe, monseigneur, de noblesse n'est point rpondit Gonzague. La dgradation le chtiment aux assassins ! qui convient 11 y eut un grand mouvement dans toute la salle et le rgent se leva. - Celui-l est un assassin ! acheva Gonzague qui mit son pe nue sur l'paule de Lagardre. Et nous pouvons la vous affirmer tenait ferme qu'il poigne. Mais Lagardre Au milieu du n'essaya pas de le dsarmer. de tumulte car les partisans gnral, mine de chardes cris et faisaient Gonzague poussaient clat de rire. eut un convulsif ger, Lagardre Il carta seulement Ppe et saisit le poignet de Gonen le serrant si violemment zague que Parme tomba. ne la ramassa point. Lagardre Il amena Gonzague ou plutt la il le trana jusqu' sa main que la douleur tenait ouverte, table, et, montrant il dit : Ma marque !... ma marque ! Le regard du rgent tait sombre. Toutes les respirations s'arrtaient. suspendues Gonzague est perdu ! murmura Chaverny. audace. Gonzague eut une magnifique Altesse, voil ans que j'attendais dix-huit dit-il, cela!... notre frre, va tre veng... Cette blesPhilippe, la vie de Nevers. sure, je l'ai reue en dfendant La main de Lagardre lcha prise, et son bras retomba - - le long de son flanc. Il resta un instant atterr, tandis qu'un grand cri s'levait dans la salle : L'assassin de Nevers 1 l'assassin de Nevers ! Et Navailles, et Noc,et Choisy, et tous ls autres ajoutalent : Ce diable de bossu nous l'avait bien dit ! La princesse avait mis ses mains de son au-devant avec horreur. Elle ne bougeait visage plus. Elle tait vanouie. sembla s'veiller Lagardre quand les archers, Bonnivet leur tte, l'entourrent sur un signe du rgent. Infme ! comme un lion qui rugit, ingronda-t-il fme ! infme I Puis rejetant dix pas Bonnivet, qui avait voulu lui mettre la main au collet : Hors de l s'cria-t-il d'une voix de tonnerre, et meure qui me touche ! Il se tourna vers Philippe d'Orlans, et ajouta: : de Votre Monseigneur, je suis sacr... j'ai sauf-conduit Altesse Royale. Ce disant, il tira de la poche de son un parchemin pourpoint qu'il dplia. Libre, quoi qu'il lut-il haute voix; advienne! vous l'avez vous crit... l'avez sign. Surprise !.,. voulut dire Gonzague, quitter Peyrolles. Altesse, dit

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Du moment qu'il y a tromperie, ajoutrent messieurs . de Tresmes et de Machault... Le rgent leur imposa silence d'un geste. Voulez-vous donner raison ceux qui disent que Philippe d'Orlans a plus d'une parole? s'cria-t-il. C'est crit, c'est sign... cet homme est libre... Il a 'quarantehuit heures pour passer la frontire. Lagardre ne monsieur, fit le bougea pas. Vous m'avez entendu, ' rgent avec duret, sortez 1 Lagardre se prit dchirer lentement le parchemin, dont il jeta les morceaux aux pieds du rgent. Monseigneur, dit-il, vous ne me connaissez pas ; je vous rends votre parole. De cette libert que vous m'offrez et qui m'est due, je ne prends, moi, que vingt-quatre heures ; c'est tout ce qu'il me faut pour dmasquer un une juste cause. Assez sclrat et faire triompher d'humiliations comme cela ! je relve la tte, et sur l'honneur de mon nom, entendez-vous, messieurs, sur mon honneur moi, Henri de Lagardre, qui vaut votre honneur vous, je me charge de le prouver... ! sur mon honneur, je promets et je jure que demain, pareille heure, madame de Gonzague aura sa fille et Nevers sa vengeance, ou que je serai prisonnier de Votre Altesse Ro}'ale ! Vous pouvez convoquer les juges. Il salua le rgent et carta de la main ceux qui l'entouraient en disant : Faites place, je prends mon droit ! Gonzague l'avait prcd. Gonzague avait disparu. Faites place, messieurs, rpta Philippe d'OrlansVous, monsieur, demain, pareille heure, vous comparatrez devant vos juges... et, sur Dieu! justice sera faite* Les affids de Gonzague se glissrent vers la porte ; leur rle tait fini en ce lieu. Le rgent resta un instant pensif, puis il dit en essuyant son front contre sa main : Messieurs, voici une affaire trange ! Un effront coquin!... murmura le lieutenant de police Machault. Ou bien un preux des anciens jours, pensa tout haut le rgent : vous verrons cela demain! Lagardre descendit seul et sans armes le grand escalier du pavillon. Sous le vestibule, il trouva runis Peyrolles, Taranne, Montaubert, Gironne, tous ceux qui, parmi les affids de Gonzague, avaient jet leur bonnet par-dessus les moulins. Trois estafie.rs gardaient l'entre du corridor qui menait chez matre Le Brant. Gonzague tait debout au milieu du vestibule, l'pe nue la main. La grande porte qui donnait sur le jardin avait t ouverte. Tout ceci respirait une mchante odeur de guet-apens. Lagardre n'y fit pas attention seulement. Il avait les dfauts de sa vaillance : il se croyait invulnrable. Il marcha droit monsieur de GonzagHie, qui croisa l'pe devant lui. Ne soyons pas si press, monsieur de Lagardre, ditil, nous avons causer. Toutes les issues sont fermes, ;et personne ne nous coule, sauf ces amis dvous, ces autres nous-mmes; nous pouvons, par la sambleu! parler coeur ouvert. Il riait un rire sarcaslique et mchant. Lagardre s'arrta et croisa ses bras sur sa poitrine. Le rgent vous ouvre les portes, reprit Gonzague, mais moi je vous les ferme. J'tais l'ami de Nevers comme le rgent, et j'ai bien aussi le droit de venger sa mort. Ne m'apc'est peine perdue: pelez pas-infme! s'interrompit-il, nous savons que les perdans injurient toujours au jeu.... Monsieur de Lagardre, voulez-vous que je vous dise une chose qui va mettre Votre conscience bien l'aise? Vous croyez avoir fait un mensonge, un gros mensonge en disant qu'Aurore n'tait pas en votre pouvoir? La figui'e d'Henri s'altra. Eh bien ! reprit Gonzague jouissant cruellement de son triomphe, vous n'avez commis qu'une toute petite inexactitude,,. une nuance} un Tien | Si vous

aviez mis plus au lieu de pas, si vous aviez dit : Aurore n'est plus en mon pouvoir... Si je croyais.... commena Lagardre qui ferma les poings. Mais tu mens, se reprit-il, je te connais ! Si vous aviez dit cela, acheva paisiblement Gonzague, c'et t l'exacte et pure vrit. Lagardre plia les jarrets comme pour fondre sur lui, mais Gonzague pointa l'pe entre ses deux yeux et murmura : Attention, vous autres ! Puis il reprit raillant toujours : Mon Dieu! oui, nous avons gagn une assez jolie partie. Aurore est en notre pouvoir... Aurore 1 s'cria Lagardre d'une voix trangle. Aurore... et certaines Il tomba lourdement pices... la renverse. D'un bond, Lagardre, passant par-dessus son corps, s'tait lanc dans le jardin. Gonzague se releva en souriant. Pas d'issue? demanda-t-il a Peyrolles, qui tait sur le seuil en dehors. Pas d'issues. Et combien sont-ils l ? Cinq, rpondit Peyrolles qui prta l'oreille. C'est bien, c'est assez, il n'a pas son pe. Ils sortirent tous deux pour couter de plus prs. Sous le vestibule, les affids, ples et la sueur au front, prtaient aussi l'oreille. Ils avaient fait du chemin depuis la veille! L'or seul avait sali leurs mains jusque-l; Gonzague les voulait ha^ bituer l'odeur du sang. La pente tait glissante, ils descendaient. Gonzague et Peyrolles s'arrtrent au bas du perron. Comme ils tardent! murmura Gonzague. v- Le temps semble long, fit Peyrolles; ils sont l-bas derrire la tente. Le jardin tait noir comme un four. On n'entendait que le vent d'automne fouettant tristement les toiles de tenture. O avez-vous pris la jeune fille? demanda Gonzague, comme s'il et voulu causer pour tromper son impatience. Rue du Chantre, la porte mme de sa maison. A-t-elle t bien dfendue? Deux rudes lames, mais qui ont pris la fuite quand nous leur avons dit que Lagardre tait sur le carreau. Vous n'avez pas vu leurs visages ? Non.... ils ont pu garder leurs masques jusqu'au bout... El les papiers, o taient-ils ? Peyrolles n'eut pas le temps de rpondre : un cri d'agonie se fit entendre derrire la tente indienne, du ct de la loge de matre Le Brant. Les cheveux de Gonzague se dressrent sur son crne. C'est peut-tre l'un des ntres, murmura Peyrolles tout tremblant. Non, dit le prince, j'ai reconnu sa voix. Au mme instant, cinq ombres noires dbouchrent du rond-point de Diane. Qui est le chef? demanda Gonzague. Gendry, rpondit le factotum. Gendry tait un grand gaillard bien bti, qui avait t caporal aux gardes. C'est fait, dit-il. Un brancard et deux hommes : nous allons l'enlever. On eniendait cela dans le vestibule. Nos joueurs de lansquenet, nos rous de petite espce n'avaient pas une goutte de sang dans les veines. Les dents d'Oriol claquaient se briser. Oriol! appela Gonzague; Montaubert 1 Us vinrent tous deux. C'est vous qui porterez le brancard, leur dit Gonzague. Et comme ils hsitaient : Nous avons tous tu, puisque le meurtre profite tous. Il fallait se hter avant que le rgent ne renvoyt son monde. Bien qu'on et l'habitude de sortir par la grande porte, qui tait lout l'autre bout de la galerie, sur la cour des Fontaines, quelque habitu du palais pouvait

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PAUL FVAL. Il tait quatre heu