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La Vrit sur le cas de M.

Valdemar
Poe, Edgar Allan (Traducteur: Charles Baudelaire)

Publication: 1845 Catgorie(s): Fiction, Nouvelles Source: http://www.ebooksgratuits.com

A Propos Poe: Edgar Allan Poe was an American poet, short story writer, playwright, editor, critic, essayist and one of the leaders of the American Romantic Movement. Best known for his tales of the macabre and mystery, Poe was one of the early American practitioners of the short story and a progenitor of detective fiction and crime fiction. He is also credited with contributing to the emergent science fiction genre.Poe died at the age of 40. The cause of his death is undetermined and has been attributed to alcohol, drugs, cholera, rabies, suicide (although likely to be mistaken with his suicide attempt in the previous year), tuberculosis, heart disease, brain congestion and other agents. Source: Wikipedia Disponible sur Feedbooks pour Poe: Double Assassinat dans la rue Morgue (1841) Le Chat noir (1843) Le Scarabe dor (1843) La Lettre Vole (1844) Le Sphinx (1846) Silence (1837) La Chute de la maison Usher (1839) Aventure sans pareille d'un certain Hans Pfaal (1835) Le Cur rvlateur (1843) Manuscrit trouv dans une bouteille (1833) Note: This book is brought to you by Feedbooks http://www.feedbooks.com Strictly for personal use, do not use this file for commercial purposes.

Que le cas extraordinaire de M. Valdemar ait excit une discussion, il ny a certes pas lieu de sen tonner. Cet t un miracle quil nen ft pas ainsi, particulirement dans de telles circonstances. Le dsir de toutes les parties intresses tenir laffaire secrte, au moins pour le prsent ou en attendant lopportunit dune nouvelle investigation, et nos efforts pour y russir ont laiss place un rcit tronqu ou exagr qui sest propag dans le public, et qui, prsentant laffaire sous les couleurs les plus dsagrablement fausses, est naturellement devenu la source dun grand discrdit. Il est maintenant devenu ncessaire que je donne les faits, autant du moins que je les comprends moi-mme. Succinctement les voici : Mon attention, dans ces trois dernires annes, avait t plusieurs reprises attire vers le magntisme ; et, il y a environ neuf mois, cette pense frappa presque soudainement mon esprit que, dans la srie des expriences faites jusqu prsent, il y avait une trs-remarquable et trs-inexplicable lacune : personne navait encore t magntis in articulo mortis. Restait savoir, dabord si dans un pareil tat existait chez le patient une rceptibilit quelconque de linflux magntique ; en second lieu, si, dans le cas daffirmative, elle tait attnue ou augmente par la circonstance ; troisimement, jusqu quel point et pour combien de temps les empitements de la mort pouvaient tre arrts par lopration. Il y avait dautres points vrifier, mais ceux-ci excitaient le plus ma curiosit, particulirement le dernier, cause du caractre immensment grave de ses consquences. En cherchant autour de moi un sujet au moyen duquel je pusse clairer ces points, je fus amen jeter les yeux sur mon ami, M. Ernest Valdemar, le compilateur bien connu de la Bibliotheca forensica, et auteur (sous le pseudonyme dIssachar Marx) des traductions polonaises de Wallenstein et de Gargantua. M. Valdemar, qui rsidait gnralement Harlem (New York) depuis lanne 1839, est ou tait particulirement remarquable par lexcessive maigreur de sa personne, ses membres infrieurs ressemblant beaucoup ceux de John Randolph, et aussi par la blancheur de ses favoris qui faisaient contraste avec sa chevelure noire, que chacun prenait consquemment pour une perruque. Son temprament tait singulirement nerveux et en faisait un excellent sujet pour les expriences magntiques. Dans deux ou trois occasions, je lavais amen dormir sans grande difficult ; mais je fus dsappoint quant aux autres rsultats que sa constitution particulire mavait naturellement fait esprer. Sa volont ntait jamais positivement ni entirement soumise mon influence, et relativement la clairvoyance je ne russis

faire avec lui rien sur quoi lon pt faire fond. Javais toujours attribu mon insuccs sur ces points au drangement de sa sant. Quelques mois avant lpoque o je fis sa connaissance, les mdecins lavaient dclar atteint dune phtisie bien caractrise. Ctait vrai dire sa coutume de parler de sa fin prochaine avec beaucoup de sang-froid, comme dune chose qui ne pouvait tre ni vite ni regrette. Quand ces ides, que jexprimais tout lheure, me vinrent pour la premire fois, il tait trs-naturel que je pensasse M. Valdemar. Je connaissais trop bien la solide philosophie de lhomme pour redouter quelques scrupules de sa part, et il navait point de parents en Amrique qui pussent plausiblement intervenir. Je lui parlai franchement de la chose ; et, ma grande surprise, il parut y prendre un intrt trs-vif. Je dis ma grande surprise, car, quoiquil et toujours gracieusement livr sa personne mes expriences, il navait jamais tmoign de sympathie pour mes tudes. Sa maladie tait de celles qui admettent un calcul exact relativement lpoque de leur dnoment ; et il fut finalement convenu entre nous quil menverrait chercher vingt-quatre heures avant le terme marqu par les mdecins pour sa mort. Il y a maintenant sept mois passs que je reus de M. Valdemar le billet suivant : Mon cher P, Vous pouvez aussi bien venir maintenant. D et F saccordent dire que je nirai pas, demain, au del de minuit ; et je crois quils ont calcul juste, ou bien peu sen faut. VALDEMAR. Je recevais ce billet une demi-heure aprs quil mtait crit, et, en quinze minutes au plus, jtais dans la chambre du mourant. Je ne lavais pas vu depuis dix jours, et je fus effray de la terrible altration que ce court intervalle avait produite en lui. Sa face tait dune couleur de plomb ; les yeux taient entirement teints, et lamaigrissement tait si remarquable que les pommettes avaient crev la peau. Lexpectoration tait excessive ; le pouls peine sensible. Il conservait nanmoins dune manire fort singulire toutes ses facults spirituelles et une certaine quantit de force physique. Il parlait distinctement, prenait sans aide quelques drogues palliatives, et, quand jentrai dans la chambre, il tait occup crire quelques notes sur un agenda. Il tait soutenu dans son lit par des oreillers. Les docteurs D et F lui donnaient leurs soins. Aprs avoir serr la main de Valdemar, je pris ces messieurs part et jobtins un compte rendu minutieux de ltat du malade. Le poumon gauche tait depuis dix-huit mois dans un tat semi-osseux ou

cartilagineux, et consquemment tout fait impropre toute fonction vitale. Le droit, dans sa rgion suprieure, stait aussi ossifi, sinon en totalit, du moins partiellement, pendant que la partie infrieure ntait plus quune masse de tubercules purulents, se pntrant les uns les autres. Il existait plusieurs perforations profondes, et en un certain point il y avait adhrence permanente des ctes. Ces phnomnes du lobe droit taient de date comparativement rcente. Lossification avait march avec une rapidit trs-insolite un mois auparavant on nen dcouvrait encore aucun symptme et ladhrence navait t remarque que dans ces trois derniers jours. Indpendamment de la phtisie, on souponnait un anvrisme de laorte, mais sur ce point les symptmes dossification rendaient impossible tout diagnostic exact. Lopinion des deux mdecins tait que M. Valdemar mourrait le lendemain dimanche vers minuit. Nous tions au samedi, et il tait sept heures du soir. En quittant le chevet du moribond pour causer avec moi, les docteurs D et F lui avaient dit un suprme adieu. Ils navaient pas lintention de revenir ; mais, ma requte, ils consentirent venir voir le patient vers dix heures de la nuit. Quand ils furent partis, je causai librement avec M. Valdemar de sa mort prochaine, et plus particulirement de lexprience que nous nous tions propose. Il se montra toujours plein de bon vouloir ; il tmoigna mme un vif dsir de cette exprience et me pressa de commencer tout de suite. Deux domestiques, un homme et une femme, taient l pour donner leurs soins ; mais je ne me sentis pas tout fait libre de mengager dans une tche dune telle gravit sans autres tmoignages plus rassurants que ceux que pourraient produire ces gens-l en cas daccident soudain. Je renvoyais donc lopration huit heures, quand larrive dun tudiant en mdecine, avec lequel jtais un peu li, M. Thodore L, me tira dfinitivement dembarras. Primitivement javais rsolu dattendre les mdecins ; mais je fus induit commencer tout de suite, dabord par les sollicitations de M. Valdemar, en second lieu par la conviction que je navais pas un instant perdre, car il sen allait videmment. M. L fut assez bon pour accder au dsir que jexprimai quil prt des notes de tout ce qui surviendrait ; et cest daprs son procs-verbal que je dcalque pour ainsi dire mon rcit. Quand je nai pas condens, jai copi mot pour mot. Il tait environ huit heures moins cinq, quand, prenant la main du patient, je le priai de confirmer M. L, aussi distinctement quil le

pourrait, que ctait son formel dsir, lui Valdemar, que je fisse une exprience magntique sur lui, dans de telles conditions. Il rpliqua faiblement, mais trs-distinctement : Oui, je dsire tre magntis ; ajoutant immdiatement aprs : Je crains bien que vous nayez diffr trop longtemps. Pendant quil parlait, javais commenc les passes que javais dj reconnues les plus efficaces pour lendormir. Il fut videmment influenc par le premier mouvement de ma main qui traversa son front ; mais, quoique je dployasse toute ma puissance, aucun autre effet sensible ne se manifesta jusqu dix heures dix minutes, quand les mdecins D et F arrivrent au rendez-vous. Je leur expliquai en peu de mots mon dessein ; et, comme ils ny faisaient aucune objection, disant que le patient tait dj dans sa priode dagonie, je continuai sans hsitation, changeant toutefois les passes latrales en passes longitudinales, et concentrant tout mon regard juste dans lil du moribond. Pendant ce temps, son pouls devint imperceptible, et sa respiration obstrue et marquant un intervalle dune demi-minute. Cet tat dura un quart dheure, presque sans changement. lexpiration de cette priode, nanmoins, un soupir naturel, quoique horriblement profond, schappa du sein du moribond, et la respiration ronflante cessa, cest--dire que son ronflement ne fut plus sensible ; les intervalles ntaient pas diminus. Les extrmits du patient taient dun froid de glace. onze heures moins cinq minutes, japerus des symptmes non quivoques de linfluence magntique. Le vacillement vitreux de lil stait chang en cette expression pnible de regard en dedans qui ne se voit jamais que dans les cas de somnambulisme et laquelle il est impossible de se mprendre ; avec quelques passes latrales rapides, je fis palpiter les paupires, comme quand le sommeil nous prend, et, en insistant un peu, je les fermai tout fait. Ce ntait pas assez pour moi, et je continuai mes exercices vigoureusement et avec la plus intense projection de volont jusqu ce que jeusse compltement paralys les membres du dormeur, aprs les avoir placs dans une position en apparence commode. Les jambes taient tout fait allonges, les bras peu prs tendus, et reposant sur le lit une distance mdiocre des reins. La tte tait trs-lgrement leve. Quand jeus fait tout cela, il tait minuit sonn, et je priai ces messieurs dexaminer la situation de M. Valdemar. Aprs quelques expriences, ils reconnurent quil tait dans un tat de catalepsie1 magntique extraordinairement parfaite. La curiosit des deux mdecins tait grandement

excite. Le docteur D rsolut tout coup de passer toute la nuit auprs du patient, pendant que le docteur F prit cong de nous en promettant de revenir au petit jour ; M. L et les gardes-malades restrent. Nous laissmes M. Valdemar absolument tranquille jusqu trois heures du matin ; alors, je mapprochai de lui et le trouvai exactement dans le mme tat que quand le docteur F tait parti, cest--dire quil tait tendu dans la mme position ; que le pouls tait imperceptible, la respiration douce, peine sensible except par lapplication dun miroir aux lvres, les yeux ferms naturellement, et les membres aussi rigides et aussi froids que du marbre. Toutefois, lapparence gnrale ntait certainement pas celle de la mort. En approchant de M. Valdemar, je fis une espce de demi-effort pour dterminer son bras droit suivre le mien dans les mouvements que je dcrivais doucement et l au-dessus de sa personne. Autrefois, quand javais tent ces expriences avec le patient, elles navaient jamais pleinement russi, et assurment je nesprais gure mieux russir cette fois ; mais, mon grand tonnement, son bras suivit trs-doucement, quoique les indiquant faiblement, toutes les directions que le mien lui assigna. Je me dterminai essayer quelques mots de conversation. Monsieur Valdemar, dis-je, dormez-vous ? Il ne rpondit pas, mais japerus un tremblement sur ses lvres, et je fus oblig de rpter ma question une seconde et une troisime fois. la troisime tout son tre fut agit dun lger frmissement ; les paupires se soulevrent delles-mmes comme pour dvoiler une ligne blanche du globe ; les lvres remurent paresseusement et laissrent chapper ces mots dans un murmure peine intelligible : Oui ; je dors maintenant. Ne mveillez pas ! Laissez-moi mourir ainsi ! Je ttai les membres et les trouvai toujours aussi rigides. Le bras droit, comme tout lheure, obissait la direction de ma main. Je questionnai de nouveau le somnambule. Vous sentez-vous toujours mal la poitrine, monsieur Valdemar ? La rponse ne fut pas immdiate ; elle fut encore moins accentue que la premire : Mal ? non, je meurs. Je ne jugeai pas convenable de le tourmenter davantage pour le moment, et il ne se dit, il ne se fit rien de nouveau jusqu larrive du docteur F, qui prcda un peu le lever du soleil, et prouva un tonnement sans bornes en trouvant le patient encore vivant. Aprs avoir tt le pouls du somnambule et lui avoir appliqu un miroir sur les lvres, il me pria de lui parler encore. Monsieur Valdemar, dormez-vous toujours ? Comme prcdemment, quelques minutes scoulrent avant la rponse ; et, durant lintervalle, le
1.La catalepsie est un tat pathologique dans lequel les membres du sujet inconscient restent inertes, rigides et gardent la position quon leur donne.

moribond sembla rallier toute son nergie pour parler. ma question rpte pour la quatrime fois, il rpondit trs-faiblement, presque inintelligiblement : Oui, toujours ; je dors, je meurs. Ctait alors lopinion, ou plutt le dsir des mdecins, quon permt M. Valdemar de rester sans tre troubl dans cet tat actuel de calme apparent, jusqu ce que la mort survnt ; et cela devait avoir lieu, on fut unanime l-dessus, dans un dlai de cinq minutes. Je rsolus cependant de lui parler encore une fois, et je rptai simplement ma question prcdente. Pendant que je parlais, il se fit un changement marqu dans la physionomie du somnambule. Les yeux roulrent dans leurs orbites, lentement dcouverts par les paupires qui remontaient ; la peau prit un ton gnral cadavreux, ressemblant moins du parchemin qu du papier blanc ; et les deux taches hectiques2 circulaires, qui jusque-l taient vigoureusement fixes dans le centre de chaque joue, steignirent tout dun coup. Je me sers de cette expression, parce que la soudainet de leur disparition me fait penser une bougie souffle plutt qu toute autre chose. La lvre suprieure, en mme temps, se tordit en remontant au dessus des dents que tout lheure elle couvrait entirement, pendant que la mchoire infrieure tombait avec une saccade qui put tre entendue, laissant la bouche toute grande ouverte, et dcouvrant en plein la langue noire et boursoufle. Je prsume que tous les tmoins taient familiariss avec les horreurs dun lit de mort ; mais laspect de M. Valdemar en ce moment tait tellement hideux, hideux au del de toute conception, que ce fut une reculade gnrale loin de la rgion du lit. Je sens maintenant que je suis arriv un point de mon rcit o le lecteur rvolt me refusera toute croyance. Cependant, mon devoir est de continuer. Il ny avait plus dans M. Valdemar le plus faible symptme de vitalit : et, concluant quil tait mort, nous le laissions aux soins des gardes-malades, quand un fort mouvement de vibration se manifesta dans la langue. Cela dura pendant une minute peut-tre. lexpiration de cette priode, des mchoires distendues et immobiles jaillit une voix, une voix telle que ce serait folie dessayer de la dcrire. Il y a cependant deux ou trois pithtes qui pourraient lui tre appliques comme des -peu-prs : ainsi, je puis dire que le son tait pre, dchir, caverneux ; mais le hideux total nest pas dfinissable, par la raison que de pareils sons nont jamais hurl dans loreille de lhumanit. Il y avait cependant deux particularits qui je le pensai alors, et je le pense encore, peuvent tre justement prises comme caractristiques de lintonation, et qui sont propres donner quelque ide de son tranget extra-terrestre. En premier lieu, la voix semblait
2.En rapport avec la fivre hectique, une fivre continue et amaigrissante.

parvenir nos oreilles, aux miennes du moins, comme dune trs lointaine distance ou de quelque abme souterrain. En second lieu, elle mimpressionna (je crains, en vrit, quil me soit impossible de me faire comprendre) de la mme manire que les matires glutineuses ou glatineuses affectent le sens de toucher. Jai parl la fois de son et de voix. Je veux dire que le son tait dune syllabisation distincte, et mme terriblement, effroyablement distincte. M. Valdemar parlait, videmment pour rpondre la question que je lui avais adresse quelques minutes auparavant. Je lui avais demand, on sen souvient, sil dormait toujours. Il disait maintenant : Oui, non, jai dormi, et maintenant, maintenant, je suis mort. Aucune des personnes prsentes nessaya de nier ni mme de rprimer lindescriptible, la frissonnante horreur que ces quelques mots ainsi prononcs taient si bien faits pour crer. M. L, ltudiant, svanouit. Les gardes-malades senfuirent immdiatement de la chambre, et il fut impossible de les y ramener. Quant mes propres impressions, je ne prtends pas les rendre intelligibles pour le lecteur. Pendant prs dune heure, nous nous occupmes en silence (pas un mot ne fut prononc) rappeler M. L la vie. Quand il fut revenu lui, nous reprmes nos investigations sur ltat de M. Valdemar. Il tait rest tous gards tel que je lai dcrit en dernier lieu, lexception que le miroir ne donnait plus aucun vestige de respiration. Une tentative de saigne au bras resta sans succs. Je dois mentionner aussi que ce membre ntait plus soumis ma volont. Je mefforai en vain de lui faire suivre la direction de ma main. La seule indication relle de linfluence magntique se manifestait maintenant dans le mouvement vibratoire de la langue. Chaque fois que jadressais une question M. Valdemar, il semblait quil fit un effort pour rpondre, mais que sa volition ne ft pas suffisamment durable. Aux questions faites par une autre personne que moi il paraissait absolument insensible, quoique jeusse tent de mettre chaque membre de la socit en rapport magntique avec lui. Je crois que jai maintenant relat tout ce qui est ncessaire pour faire comprendre ltat du somnambule dans cette priode. Nous nous procurmes dautres infirmiers, et, dix heures, je sortis de la maison, en compagnie des deux mdecins et de M. L Dans laprs-midi, nous revnmes tous voir le patient. Son tat tait absolument le mme. Nous emes alors une discussion sur lopportunit et la possibilit de lveiller ; mais nous fmes bientt daccord en ceci quil nen pouvait rsulter aucune utilit. Il tait vident que jusque-l, la mort, ou ce que lon dfinit habituellement par le mot mort, avait t arrte par lopration magntique. Il nous semblait clair tous quveiller M. Valdemar cet t simplement

assurer sa minute suprme, ou au moins acclrer sa dsorganisation. Depuis lors, jusqu la fin de la semaine dernire, un intervalle de sept mois peu prs, nous nous runmes journellement dans la maison de M. Valdemar, accompagns de mdecins et dautres amis. Pendant tout ce temps, le somnambule resta exactement tel que je lai dcrit. La surveillance des infirmiers tait continuelle. Ce fut vendredi dernier que nous rsolmes finalement de faire lexprience du rveil, ou du moins dessayer de lveiller ; et cest le rsultat, dplorable peut-tre, de cette dernire tentative, qui a donn naissance tant de discussions dans les cercles privs, tant de bruits dans lesquels je ne puis mempcher de voir le rsultat dune crdulit populaire injustifiable. Pour arracher M. Valdemar la catalepsie magntique, je fis usage des passes accoutumes. Pendant quelque temps, elles furent sans rsultat. Le premier symptme de retour la vie fut un abaissement partiel de liris. Nous observmes comme un fait trs-remarquable que cette descente de liris tait accompagne de flux trs-abondant dune liqueur jauntre (de dessous les paupires) dune odeur cre et fortement dsagrable. On me suggra alors dessayer dinfluencer le bras du patient, comme par le pass. Jessayai, je ne pus. Le docteur F exprima le dsir que je lui adressasse une question. Je le fis de la manire suivante : Monsieur Valdemar, pouvez-vous nous expliquer quels sont maintenant vos sensations ou vos dsirs ? Il y eut un retour immdiat des cercles hectiques sur les joues ; la langue trembla ou plutt roula violemment dans la bouche (quoique les mchoires et les lvres demeurassent toujours immobiles), et la longue la mme horrible voix que jai dcrite fit ruption : Pour lamour de Dieu ! vite ! vite ! faites-moi dormir, ou bien, vite ! veillez-moi ! vite ! Je vous dis que je suis mort ! Jtais totalement nerv, et pendant une minute, je restai indcis sur ce que javais faire. Je fis dabord un effort pour calmer le patient ; mais, cette totale vacance de ma volont ne me permettant pas dy russir, je fis linverse et mefforai aussi vivement que possible de le rveiller. Je vis bientt que cette tentative aurait un plein succs, ou du moins je me figurai bientt que mon succs serait complet, et je suis sr que chacun dans la chambre sattendait au rveil du somnambule. Quant ce qui arriva en ralit, aucun tre humain naurait jamais pu sy attendre : cest au del de toute possibilit. Comme je faisais rapidement les passes magntiques travers les cris de Mort ! Mort ! qui faisaient littralement explosion sur la langue et non sur les lvres du sujet, tout son corps, dun seul coup, dans lespace dune minute, et mme moins, se droba, smietta, se pourrit absolument sous mes mains. Sur le lit, devant tous

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les tmoins, gisait une masse dgotante et quasi liquide, une abominable putrfaction.

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