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Petite Discussion avec une momie

Poe, Edgar Allan (Traducteur: Charles Baudelaire)

Publication: 1845 Catgorie(s): Fiction, Nouvelles Source: http://www.ebooksgratuits.com

A Propos Poe: Edgar Allan Poe was an American poet, short story writer, playwright, editor, critic, essayist and one of the leaders of the American Romantic Movement. Best known for his tales of the macabre and mystery, Poe was one of the early American practitioners of the short story and a progenitor of detective fiction and crime fiction. He is also credited with contributing to the emergent science fiction genre.Poe died at the age of 40. The cause of his death is undetermined and has been attributed to alcohol, drugs, cholera, rabies, suicide (although likely to be mistaken with his suicide attempt in the previous year), tuberculosis, heart disease, brain congestion and other agents. Source: Wikipedia Disponible sur Feedbooks pour Poe: Double Assassinat dans la rue Morgue (1841) Le Chat noir (1843) Le Scarabe dor (1843) La Lettre Vole (1844) Le Sphinx (1846) Silence (1837) La Chute de la maison Usher (1839) Aventure sans pareille d'un certain Hans Pfaal (1835) Le Cur rvlateur (1843) Manuscrit trouv dans une bouteille (1833) Note: This book is brought to you by Feedbooks http://www.feedbooks.com Strictly for personal use, do not use this file for commercial purposes.

Le symposium de la soire prcdente avait un peu fatigu mes nerfs. Javais une dplorable migraine et je tombais de sommeil. Au lieu de passer la soire dehors, comme jen avais le dessein, il me vint donc lesprit que je navais rien de plus sage faire que de souper dune bouche, et de me mettre immdiatement au lit. Un lger souper, naturellement. Jadore les rties au fromage. En manger plus dune livre la fois, cela peut ntre pas toujours raisonnable. Toutefois, il ne peut pas y avoir dobjection matrielle au chiffre deux. Et, en ralit, entre deux et trois, il ny a que la diffrence dune simple unit. Je maventurai peut-tre jusqu quatre. Ma femme tient pour cinq ; mais videmment elle a confondu deux choses bien distinctes. Le nombre abstrait cinq, je suis dispos ladmettre ; mais, au point de vue concret, il se rapporte aux bouteilles de Brown Stout, sans lassaisonnement duquel la rtie au fromage est une chose viter. Ayant ainsi achev un frugal repas, et mis mon bonnet de nuit avec la sereine esprance den jouir jusquau lendemain midi au moins, je plaai ma tte sur loreiller, et grce une excellente conscience, je tombai immdiatement dans un profond sommeil. Mais quand les esprances de lhomme furent-elles remplies ? Je navais peut-tre pas achev mon troisime ronflement, quand une furieuse sonnerie retentit la porte de la rue, et puis dimpatients coups de marteau me rveillrent en sursaut. Une minute aprs, et comme je me frottais encore les yeux, ma femme me fourra sous le nez un billet de mon vieil ami le docteur Ponnonner. Il me disait : Venez me trouver et laissez tout, mon cher ami, aussitt que vous aurez reu ceci. Venez partager notre joie. la fin, grce une opinitre diplomatie, jai arrach lassentiment des directeurs du City Museum pour lexamen de ma momie, vous savez de laquelle je veux parler. Jai la permission de la dmailloter, et mme de louvrir, si je le juge propos. Quelques amis seulement, seront prsents ; vous en tes, cela va sans dire. La momie est prsentement chez moi, et nous commencerons la drouler onze heures de la nuit. Tout vous, Ponnonner. Avant darriver la signature, je maperus que jtais aussi veill quun homme peut dsirer de ltre. Je sautai de mon lit dans un tat de dlire, bousculant tout ce qui me tombait sous la main ; je mhabillai avec une prestesse vraiment miraculeuse, et je me dirigeai de toute ma vitesse vers la maison du docteur.

L, je trouvai runie une socit trs-anime. On mavait attendu avec beaucoup dimpatience ; la momie tait tendue sur la table manger, et, au moment o jentrai, lexamen tait commenc. Cette momie tait une des deux qui furent rapportes, il y a quelques annes, par le capitaine Arthur Sabretash, un cousin de Ponnonner. Il les avait prises dans une tombe prs dleithias, dans les montagnes de la Libye, une distance considrable au-dessus de Thbes sur le Nil. Sur ce point, les caveaux, quoique moins magnifiques que les spultures de Thbes, sont dun plus haut intrt, en ce quils offrent de plus nombreuses illustrations de la vie prive des gyptiens. La salle do avait t tir notre chantillon passait pour trs-riche en documents de cette nature ; les murs taient compltement recouverts de peintures fresque et de bas-reliefs ; des statues, des vases et une mosaque dun dessin trs-riche tmoignaient de la puissante fortune des dfunts. Cette raret avait t dpose au Museum exactement dans le mme tat o le capitaine Sabretash lavait trouve, cest--dire quon avait laiss la bire intacte. Pendant huit ans, elle tait reste ainsi expose la curiosit publique, quant lextrieur seulement. Nous avions donc la momie complte notre disposition, et ceux qui savent combien il est rare de voir des antiquits arriver dans nos contres sans tre saccages jugeront que nous avions de fortes raisons de nous fliciter de notre bonne fortune. En approchant de la table, je vis une grande bote, ou caisse, longue denviron sept pieds, large de trois pieds peut-tre, et dune profondeur de deux pieds et demi. Elle tait oblongue, mais pas en forme de bire. Nous supposmes dabord que la matire tait du bois de sycomore ; mais en lentamant nous reconnmes que ctait du carton, ou plus proprement, une pte dure faite de papyrus. Elle tait grossirement dcore de peintures reprsentant des scnes funbres et divers sujets lugubres, parmi lesquels serpentait un semis de caractres hiroglyphiques, disposs en tous sens, qui signifiaient videmment le nom du dfunt. Par bonheur, M. Gliddon tait de la partie, et il nous traduisit sans peine les signes, qui taient simplement phontiques et composaient le mot Allamistakeo. Nous emes quelque peine ouvrir cette bote sans lendommager ; mais, quand enfin nous y emes russi, nous en trouvmes une seconde, celle-ci en forme de bire, et dune dimension beaucoup moins considrable que la caisse extrieure, mais lui ressemblant exactement sous tout autre rapport. Lintervalle entre les deux tait combl de rsine, qui avait jusqu un certain point dtrior les couleurs de la bote intrieure.

Aprs avoir ouvert celle-ci, ce que nous fmes trs-aisment, nous arrivmes une troisime, galement en forme de bire, et ne diffrant en rien de la seconde, si ce nest par la matire, qui tait du cdre et exhalait lodeur fortement aromatique qui caractrise ce bois. Entre la seconde et la troisime caisse, il ny avait pas dintervalle, celle-ci sadaptant exactement celle-l. En dfaisant la troisime caisse, nous dcouvrmes enfin le corps, et nous lenlevmes. Nous nous attendions le trouver envelopp comme dhabitude de nombreux rubans, ou bandelettes de lin ; mais, au lieu de cela, nous trouvmes une espce de gaine, faite de papyrus, et revtue dune couche de pltre grossirement peinte et dore. Les peintures reprsentaient des sujets ayant trait aux divers devoirs supposs de lme et sa prsentation diffrentes divinits, puis de nombreuses figures humaines identiques, sans doute des portraits des personnes embaumes. De la tte aux pieds stendait une inscription columnaire, ou verticale, en hiroglyphes phontiques, donnant de nouveau le nom et les titres du dfunt et les noms et les titres de ses parents. Autour du cou, que nous dbarrassmes du fourreau, tait un collier de grains de verre cylindriques, de couleurs diffrentes, et disposs de manire figurer des images de divinits, limage du Scarabe, et dautres, avec le globe ail. La taille, dans sa partie la plus mince, tait cercle dun collier ou ceinture semblable. Ayant enlev le papyrus, nous trouvmes les chairs parfaitement conserves, et sans aucune odeur sensible. La couleur tait rougetre ; la peau, ferme, lisse et brillante. Les dents et les cheveux paraissaient en bon tat. Les yeux, ce quil semblait, avaient t enlevs, et on leur avait substitu des yeux de verre, fort beaux et simulant merveilleusement la vie, sauf leur fixit un peu trop prononce. Les doigts et les ongles taient brillamment dors. De la couleur rougetre de lpiderme, M. Gliddon infra que lembaumement avait t pratiqu uniquement par lasphalte ; mais, ayant gratt la surface avec un instrument dacier et jet dans le feu les grains de poudre ainsi obtenus, nous sentmes se dgager un parfum de camphre et dautres gommes aromatiques. Nous visitmes soigneusement le corps pour trouver les incisions habituelles par o on extrait les entrailles ; mais, notre grande surprise, nous nen pmes dcouvrir la trace. Aucune personne de la socit ne savait alors quil nest pas rare de trouver des momies entires et non incises. Ordinairement, la cervelle se vidait par le nez ; les intestins, par une incision dans le flanc ; le corps tait alors ras, lav et sal ; on le laissait

ainsi reposer quelques semaines, puis commenait, proprement parler, lopration de lembaumement. Comme on ne pouvait trouver aucune trace douverture, le docteur Ponnonner prparait ses instruments de dissection, quand je fis remarquer quil tait dj deux heures passes. L-dessus, on saccorda renvoyer lexamen interne la nuit suivante ; et nous tions au moment de nous sparer, quand quelquun lana lide dune ou deux expriences avec la pile de Volta. Lapplication de llectricit une momie vieille au moins de trois ou quatre mille ans tait une ide, sinon trs-sense, du moins suffisamment originale, et nous la saismes au vol. Pour ce beau projet, dans lequel il entrait un dixime de srieux et neuf bons diximes de plaisanterie, nous disposmes une batterie dans le cabinet du docteur, et nous y transportmes lgyptien. Ce ne fut pas sans beaucoup de peine que nous russmes mettre nu une partie du muscle temporal, qui semblait tre dune rigidit moins marmorenne que le reste du corps, mais qui naturellement, comme nous nous y attendions bien, ne donna aucun indice de susceptibilit galvanique quand on le mit en contact avec le fil. Ce premier essai nous parut dcisif ; et, tout en riant de bon cur de notre propre absurdit, nous nous souhaitions rciproquement une bonne nuit, quand mes yeux, tombant par hasard sur ceux de la momie, y restrent immdiatement clous dtonnement. De fait, le premier coup dil mavait suffi pour massurer que les globes, que nous avions tous suppos tre de verre, et qui primitivement se distinguaient par une certaine fixit singulire, taient maintenant si bien recouverts par les paupires, quune petite portion de la tunica albuginea restait seule visible. Je poussai un cri, et jattirai lattention sur ce fait, qui devint immdiatement vident pour tout le monde. Je ne dirai pas que jtais alarm par le phnomne, parce que le mot alarm, dans mon cas, ne serait pas prcisment le mot propre. Il aurait pu se faire toutefois que, sans ma provision de Brown Stout, je me sentisse lgrement mu. Quant aux autres personnes de la socit, elle ne firent vraiment aucun effort pour cacher leur nave terreur. Le docteur Ponnonner tait un homme faire piti. M. Gliddon, par je ne sais quel procd particulier, stait rendu invisible. Je prsume que M. Silk Buckingham naura pas laudace de nier quil ne se soit fourr quatre pattes sous la table. Aprs le premier choc de ltonnement, nous rsolmes, cela va sans dire, de tenter tout de suite une nouvelle exprience. Nos oprations

furent alors diriges contre le gros orteil du pied droit. Nous fmes une incision au-dessus de la rgion de los sesamoideum pollicis pedis, et nous arrivmes ainsi la naissance du muscle abductor. Rajustant la batterie, nous appliqumes de nouveau le fluide aux nerfs mis nu, quand, avec un mouvement plus vif que la vie elle-mme, la momie retira son genou droit comme pour le rapprocher le plus possible de labdomen, puis, redressant le membre avec une force inconcevable, allongea au docteur Ponnonner une ruade qui eut pour effet de dcocher ce gentleman, comme le projectile dune catapulte, et de lenvoyer dans la rue travers une fentre. Nous nous prcipitmes en masse pour rapporter les dbris mutils de linfortun ; mais nous emes le bonheur de le rencontrer sur lescalier, remontant avec une inconcevable diligence, bouillant de la plus vive ardeur philosophique, et plus que jamais frapp de la ncessit de poursuivre nos expriences avec rigueur et avec zle. Ce fut donc daprs son conseil que nous fmes sur-le-champ une incision profonde dans le bout du nez du sujet ; et le docteur, y jetant des mains imptueuses, le fourra violemment en contact avec le fil mtallique. Moralement et physiquement, mtaphoriquement et littralement, leffet fut lectrique. Dabord le cadavre ouvrit les yeux et les cligna trsrapidement pendant quelques minutes, comme M. Barnes dans la pantomime ; puis il ternua ; en troisime lieu, il se dressa sur son sant ; en quatrime lieu, il mit son poing sous le nez du docteur Ponnonner ; enfin, se tournant vers MM. Gliddon et Buckingham, il leur adressa dans lgyptien le plus pur, le discours suivant : Je dois vous dire, gentlemen, que je suis aussi surpris que mortifi de votre conduite. Du docteur Ponnonner, je navais rien de mieux attendre ; cest un pauvre petit gros sot qui ne sait rien de rien. Jai piti de lui et je lui pardonne. Mais vous, monsieur Gliddon, et vous Silk, qui avez voyag et rsid en gypte, ce point quon pourrait croire que vous tes n sur nos terres, vous, dis-je, qui avez tant vcu parmi nous, que vous parlez lgyptien aussi bien, je crois, que vous crivez votre langue maternelle, vous que je mtais accoutum regarder comme le plus ferme ami des momies, jattendais de vous une conduite plus courtoise. Que dois-je penser de votre impassible neutralit quand je suis trait aussi brutalement ? Que dois-je supposer, quand vous permettez Pierre et Paul de me dpouiller de mes bires et de mes vtements sous cet affreux climat de glace ? quel point de vue, pour en finir, dois-je

considrer votre fait daider et dencourager ce misrable petit drle, ce docteur Ponnonner, me tirer par le nez ? On croira gnralement, sans aucun doute, quen entendant un pareil discours, dans de telles circonstances, nous avons tous fil vers la porte, ou que nous sommes tombs dans de violentes attaques de nerfs, ou dans un vanouissement unanime. Lune de ces trois choses, dis-je, tait probable. En vrit, chacune de ces trois lignes de conduite et toutes les trois taient des plus lgitimes. Et, sur ma parole, je ne puis comprendre comment il se fit que nous nen suivmes aucune. Mais, peut-tre, la vraie raison doit-elle tre cherche dans lesprit de ce sicle, qui procde entirement par la loi des contraires, considre aujourdhui comme solution de toutes les antinomies et fusion de toutes les contradictions. Ou peut-tre, aprs tout, tait-ce seulement lair excessivement naturel et familier de la momie qui enlevait ses paroles toute puissance terrifique. Quoi quil en soit, les faits sont positifs, et pas un membre de la socit ne trahit deffroi bien caractris et ne parut croire quil ne se ft pass quelque chose de particulirement irrgulier. Pour ma part, jtais convaincu que tout cela tait fort naturel, et je me rangeai simplement de ct, hors de la porte du poing de lgyptien. Le docteur Ponnonner fourra ses mains dans les poches de sa culotte, regarda la momie dun air bourru, et devint excessivement rouge. M. Gliddon caressait ses favoris et redressait le col de sa chemise. M. Buckingham baissa la tte et mit son pouce droit dans le coin gauche de sa bouche. Lgyptien le regarda avec une physionomie svre pendant quelques minutes, et la longue lui dit avec un ricanement : Pourquoi ne parlez-vous pas, monsieur Buckingham ? Avez-vous entendu, oui ou non, ce que je vous ai demand ? Voulez-vous bien ter votre pouce de votre bouche ! L-dessus, M. Buckingham fit un lger soubresaut, ta son pouce droit du coin gauche de sa bouche, et, en manire de compensation, insra son pouce gauche dans le coin droit de louverture susdite. Ne pouvant pas tirer une rponse de M. Buckingham, la momie se tourna avec humeur vers M. Gliddon, et lui demanda dun ton premptoire dexpliquer en gros ce que nous voulions tous. M. Gliddon rpliqua tout au long, en phontique et, ntait labsence de caractres hiroglyphiques dans les imprimeries amricaines, cet t pour moi un grand plaisir de transcrire intgralement et en langue originale son excellent speech. Je saisirai cette occasion pour faire remarquer que toute la conversation subsquente laquelle prit part la momie eut lieu en gyptien

primitif, MM. Gliddon et Buckingham servant dinterprtes pour moi et les autres personnes de la socit qui navaient pas voyag. Ces messieurs parlaient la langue maternelle de la momie avec une grce et une abondance inimitables ; mais je ne pouvais pas mempcher de remarquer que les deux voyageurs, sans doute cause de lintroduction dimages entirement modernes, et naturellement, tout fait nouvelles pour ltranger, taient quelquefois rduits employer des formes sensibles pour traduire cet esprit dun autre ge un sens particulier. Il y eut un moment, par exemple, o M. Gliddon, ne pouvant pas faire comprendre lgyptien le mot : la Politique, savisa heureusement de dessiner sur le mur, avec un morceau de charbon, un petit monsieur au nez bourgeonn, aux coudes trous, grimp sur un pidestal, la jambe gauche tendue en arrire, le bras droit projet en avant, le poing ferm, les yeux convulss vers le ciel, et la bouche ouverte sous un angle de 90 degrs. De mme, M. Buckingham naurait jamais russi lui traduire lide absolument moderne de Whig (perruque), si, une suggestion du docteur Ponnonner, il ntait devenu trs-ple et navait consenti ter la sienne. Il tait tout naturel que le discours de M. Gliddon roult principalement sur les immenses bnfices que la science pouvait tirer du dmaillotement et du dboyautement des momies ; moyen subtil de nous justifier de tous les drangements que nous avions pu lui causer, elle en particulier, momie nomme Allamistakeo ; il conclut en insinuant car ce ne fut quune insinuation que, puisque toutes ces petites questions taient maintenant claircies, on pouvait aussi bien procder lexamen projet. Ici, le docteur Ponnonner apprta ses instruments. Relativement aux dernires suggestions de lorateur, il parat quAllamistakeo avait certains scrupules de conscience, sur la nature desquels je nai pas t clairement renseign ; mais il se montra satisfait de notre justification et, descendant de la table, donna toute la compagnie des poignes de main la ronde. Quand cette crmonie fut termine, nous nous occupmes immdiatement de rparer les dommages que le scalpel avait fait prouver au sujet. Nous recousmes la blessure de sa tempe, nous bandmes son pied, et nous lui appliqumes un pouce carr de taffetas noir sur le bout du nez. On remarqua alors que le comte tel tait, ce quil parat, le titre dAllamistakeo prouvait quelques lgers frissons, cause du climat, sans aucun doute. Le docteur alla immdiatement sa garde-robe, et

revint bientt avec un habit noir, de la meilleure coupe de Jennings, un pantalon de tartan bleu de ciel sous-pieds, une chemise rose de guingamp, un gilet de brocart revers, un paletot-sac blanc, une canne bec de corbin, un chapeau sans bords, des bottes en cuir brevet, des gants de chevreau couleur paille, un lorgnon, une paire de favoris et une cravate cascade. La diffrence de taille entre le comte et le docteur, la proportion tait comme deux un, fut cause que nous emes quelque peu de mal ajuster ces habillements la personne de lgyptien ; mais, quand tout fut arrang, au moins pouvait-il dire quil tait bien mis. M. Gliddon lui donna donc le bras et le conduisit vers un bon fauteuil, en face du feu ; pendant ce temps-l, le docteur sonnait et demandait le vin et les cigares. La conversation sanima bientt. On exprima, cela va sans dire, une grande curiosit relativement au fait quelque peu singulier dAllamistakeo rest vivant. Jaurais pens, dit M. Buckingham, quil y avait dj beau temps que vous tiez mort. Comment ! rpliqua le comte trs-tonn, je nai gure plus de sept cents ans ! Mon pre en a vcu mille, et il ne radotait pas le moins du monde quand il est mort. Il sensuivit une srie tourdissante de questions et de calculs par lesquels on dcouvrit que lantiquit de la momie avait t trs-grossirement estime. Il y avait cinq mille cinquante ans et quelques mois quelle avait t dpose dans les catacombes dleithias. Mais ma remarque, reprit M. Buckingham, navait pas trait votre ge lpoque de votre ensevelissement (je ne demande pas mieux que daccorder que vous tes encore un jeune homme), et jentendais parler de limmensit de temps pendant lequel, daprs votre propre explication, vous tes rest confit dans lasphalte. Dans quoi ? dit le comte. Dans lasphalte, persista M. Buckingham. Ah ! oui ; jai comme une ide vague de ce que vous voulez dire ; en effet, cela pourrait russir, mais, de mon temps, nous nemployions gure autre chose que le bichlorure de mercure. Mais ce quil nous est particulirement impossible de comprendre, dit le docteur Ponnonner , cest comment il se fait qutant mort et ayant t enseveli en gypte, il y a cinq mille ans, vous soyez aujourdhui parfaitement vivant, et avec un air de sant admirable. Si cette poque jtais mort, comme vous dites rpliqua le comte, il est plus que probable que mort je serais rest ; car je maperois que

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vous en tes encore lenfance du galvanisme, et que vous ne pouvez pas accomplir par cet agent ce qui, dans le vieux temps, tait chez nous chose vulgaire. Mais le fait est que jtais tomb en catalepsie, et que mes meilleurs amis jugrent que jtais mort, ou que je devais tre mort ; cest pourquoi ils membaumrent tout de suite. Je prsume que vous connaissez le principe capital de lembaumement ? Mais pas le moins du monde. Ah ! je conois ; dplorable condition de lignorance ! Je ne puis donc pour le moment entrer dans aucun dtail ce sujet ; mais il est indispensable que je vous explique quen gypte embaumer, proprement parler, tait suspendre indfiniment toutes les fonctions animales soumises au procd. Je me sers du terme animal dans son sens le plus large, comme impliquant ltre moral et vital aussi bien que ltre physique. Je rpte que le premier principe de lembaumement consistait, chez nous, arrter immdiatement et tenir perptuellement en suspens toutes les fonctions animales soumises au procd. Enfin, pour tre bref, dans quelque tat que se trouvt lindividu lpoque de lembaumement, il restait dans cet tat. Maintenant, comme jai le bonheur dtre du sang du Scarabe, je fus embaum vivant, tel que vous me voyez prsentement. Le sang du Scarabe ! scria le docteur Ponnonner. Oui. Le Scarabe tait lemblme, les armes dune famille patricienne trs-distingue et peu nombreuse. tre du sang du Scarabe, cest simplement tre de la famille dont le Scarabe est lemblme. Je parle figurativement. Mais qua cela de commun avec le fait de votre existence actuelle ? Eh bien, ctait la coutume gnrale en gypte, avant dembaumer un cadavre, de lui enlever les intestins et la cervelle ; la race des Scarabes seule ntait pas sujette cette coutume. Si donc je navais pas t un Scarabe, jeusse t priv de mes boyaux et de ma cervelle, et sans ces deux viscres, vivre nest pas chose commode. Je comprends cela, dit M. Buckingham, et je prsume que toutes les momies qui nous parviennent entires sont de la race des Scarabes. Sans aucun doute. Je croyais, dit M. Gliddon trs-timidement, que le Scarabe tait un des Dieux gyptiens. Un des quoi gyptiens ? scria la momie, sautant sur ses pieds. Un des Dieux, rpta le voyageur. Monsieur Gliddon, je suis rellement tonn de vous entendre parler de la sorte, dit le comte en se rasseyant. Aucune nation sur la face de

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la terre na jamais reconnu plus dun Dieu. Le Scarabe, lIbis, etc., taient pour nous (ce que dautres cratures ont t pour dautres nations) les symboles, les intermdiaires par lesquels nous offrions le culte au Crateur, trop auguste pour tre approch directement. Ici, il se fit une pause. la longue, lentretien fut repris par le docteur Ponnonner. Il nest donc pas improbable, daprs vos explications, dit-il, quil puisse exister, dans les catacombes qui sont prs du Nil, dautres momies de la race du Scarabe dans de semblables conditions de vitalit ? Cela ne peut pas faire lobjet dune question, rpliqua le comte ; tous les Scarabes qui par accident ont t embaums vivants sont vivants. Quelques-uns mme de ceux qui ont t ainsi embaums dessein peuvent avoir t oublis par leurs excuteurs testamentaires et sont encore dans leurs tombes. Seriez-vous assez bon, dis-je, pour expliquer ce que vous entendez par embaums ainsi dessein ? Avec le plus grand plaisir, rpliqua la momie, aprs mavoir considr loisir travers son lorgnon ; car ctait la premire fois que je me hasardais lui adresser directement une question. Avec le plus grand plaisir, dit-elle. La dure ordinaire de la vie humaine, de mon temps, tait de huit cents ans environ. Peu dhommes mouraient, sauf par suite daccidents trs-extraordinaires, avant lge de six cents ; trs-peu vivaient plus de dix sicles ; mais huit sicles taient considrs comme le terme naturel. Aprs la dcouverte du principe de lembaumement, tel que je vous lai expliqu, il vint lesprit de nos philosophes quon pourrait satisfaire une louable curiosit, et en mme temps servir considrablement les intrts de la science, en morcelant la dure moyenne et en vivant cette vie naturelle par acomptes. Relativement la science historique, lexprience a dmontr quil y avait quelque chose faire dans ce sens, quelque chose dindispensable. Un historien, par exemple, ayant atteint lge de cinq cents ans, crivait un livre avec le plus grand soin ; puis il se faisait soigneusement embaumer, laissant commission ses excuteurs testamentaires pro tempore de le ressusciter aprs un certain laps de temps, mettons cinq ou six cents ans. Rentrant dans la vie lexpiration de cette poque, il trouvait invariablement son grand ouvrage converti en une espce de cahier de notes accumules au hasard, cest--dire en une sorte darne littraire ouverte aux conjectures contradictoires, aux nigmes et aux chamailleries personnelles de toutes les bandes de commentateurs exasprs. Ces conjectures, ces nigmes qui passaient sous le nom dannotations ou

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corrections, avaient si compltement envelopp, tortur, cras le texte, que lauteur tait rduit fureter partout dans ce fouillis avec une lanterne pour dcouvrir son propre livre. Mais, une fois retrouv, ce pauvre livre ne valait jamais les peines que lauteur avait prises pour le ravoir. Aprs lavoir rcrit dun bout lautre, il restait encore une besogne pour lhistorien, un devoir imprieux : ctait de corriger, daprs sa science et son exprience personnelles, les traditions du jour concernant lpoque dans laquelle il avait primitivement vcu. Or, ce procd de recomposition et de rectification personnelle, poursuivi de temps autre par diffrents sages, avait pour rsultat dempcher notre histoire de dgnrer en une pure fable. Je vous demande pardon, dit alors le docteur Ponnonner, posant doucement sa main sur le bras de lgyptien, je vous demande pardon, monsieur, mais puis-je me permettre de vous interrompre pour un moment ? Parfaitement, monsieur, rpliqua le comte en scartant un peu. Je dsirais simplement vous faire une question, dit le docteur. Vous avez parl de corrections personnelles de lauteur relativement aux traditions qui concernaient son poque. En moyenne, monsieur, je vous prie, dans quelle proportion la vrit se trouvait-elle gnralement mle ce grimoire ? On trouva gnralement que ce grimoire, pour me servir de votre excellente dfinition, monsieur, tait exactement au pair avec les faits rapports dans lhistoire elle-mme non rcrite, cest--dire quon ne vit jamais dans aucune circonstance un simple iota de lun ou de lautre qui ne ft absolument et radicalement faux. Mais, puisquil est parfaitement clair, reprit le docteur, que cinq mille ans au moins se sont couls depuis votre enterrement, je tiens pour sr que vos annales cette poque, sinon vos traditions, taient suffisamment explicites sur un sujet dun intrt universel, la Cration, qui eut lieu, comme vous le savez sans doute, seulement dix sicles auparavant, ou peu sen faut. Monsieur ! fit le comte Allamistakeo. Le docteur rpta son observation, mais ce ne fut quaprs mainte explication additionnelle quil parvint se faire comprendre de ltranger. la fin, celui-ci dit, non sans hsitation : Les ides que vous soulevez sont, je le confesse, entirement nouvelles pour moi. De mon temps, je nai jamais connu personne qui et t frapp dune si singulire ide, que lunivers (ou ce monde, si vous laimez mieux) pouvait avoir eu un commencement. Je me rappelle

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quune fois, mais rien quune fois, un homme de grande science me parla dune tradition vague concernant la race humaine ; et cet homme se servait comme vous du mot Adam, ou terre rouge. Mais il lemployait dans un sens gnrique, comme ayant trait la germination spontane par le limon, juste comme un millier danimalcules, la germination spontane, dis-je, de cinq vastes hordes dhommes, poussant simultanment dans cinq parties distinctes du globe presque gales entre elles. Ici, la socit haussa gnralement les paules, et une ou deux personnes se touchrent le front avec un air trs-significatif. M. Silk Buckingham, jetant un lger coup dil dabord sur locciput, puis sur le sinciput dAllamistakeo, prit ainsi la parole : La longvit humaine dans votre temps, unie cette pratique frquente que vous nous avez explique, consistant vivre sa vie par acomptes, aurait d, en vrit, contribuer puissamment au dveloppement gnral et laccumulation des connaissances. Je prsume donc que nous devons attribuer linfriorit marque des anciens gyptiens dans toutes les parties de la science, quand on les compare avec les modernes et plus spcialement avec les Yankees, uniquement lpaisseur plus considrable du crne gyptien. Je confesse de nouveau, rpliqua le comte avec une parfaite urbanit, que je suis quelque peu en peine de vous comprendre ; dites-moi je vous prie, de quelles parties de la science voulez-vous parler ? Ici toute la compagnie, dune voix unanime, cita les affirmations de la phrnologie et les merveilles du magntisme animal. Nous ayant couts jusquau bout, le comte se mit raconter quelques anecdotes qui nous prouvrent clairement que les prototypes de Gall et de Spurzheim avaient fleuri et dpri en gypte, mais dans une poque si ancienne, quon en avait presque perdu le souvenir, et que les procds de Mesmer taient des tours misrables en comparaison des miracles positifs oprs par les savants de Thbes, qui craient des poux et une foule dautres tres semblables. Je demandai alors au comte si ses compatriotes taient capables de calculer les clipses. Il sourit avec une nuance de ddain et maffirma que oui. Ceci me troubla un peu ; cependant, je commenais lui faire dautres questions relativement leurs connaissances astronomiques, quand quelquun de la socit, qui navait pas encore ouvert la bouche, me souffla loreille que, si javais besoin de renseignements sur ce chapitre, je ferais mieux de consulter un certain monsieur Ptolme aussi bien quun nomm Plutarque, larticle De facie lunae.

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Je questionnai alors la momie sur les verres ardents et lenticulaires, et gnralement sur la fabrication du verre ; mais je navais pas encore fini mes questions que le camarade silencieux me poussait doucement par le coude, et me priait, pour lamour de Dieu, de jeter un coup dil sur Diodore de Sicile. Quant au comte, il me demanda simplement, en manire de rplique, si, nous autres modernes, nous possdions des microscopes qui nous permissent de graver des onyx avec la perfection des gyptiens. Pendant que je cherchais la rponse faire cette question, le petit docteur Ponnonner saventura dans une voie trs-extraordinaire. Voyez notre architecture ! scria-t-il, la grande indignation des deux voyageurs qui le pinaient jusquau bleu, mais sans russir le faire taire. Allez voir, criait-il avec enthousiasme, la fontaine du Jeu de boule New York ! ou, si cest une trop crasante contemplation, regardez un instant le Capitole Washington, D. C. ! Et le bon petit homme mdical alla jusqu dtailler minutieusement les proportions du btiment en question. Il expliqua que le portique seul ntait pas orn de moins de vingt-quatre colonnes, de cinq pieds de diamtre, et situes dix pieds de distance lune de lautre. Le comte dit quil regrettait de ne pouvoir se rappeler pour le moment la dimension prcise daucune des principales constructions de la cit dAznac, dont les fondations plongeaient dans la nuit du temps, mais dont les ruines taient encore debout, lpoque de son enterrement, dans une vaste plaine de sable louest de Thbes. Il se souvenait nanmoins, propos de portiques, quil y en avait un, appliqu un palais secondaire, dans une espce de faubourg appel Carnac, et form de cent quarante-quatre colonnes de trente-sept pieds de circonfrence chacune, et distantes de vingt-cinq pieds lune de lautre. On arrivait du Nil ce portique par une avenue de deux milles de long, forme par des sphinx, des statues, des oblisques de vingt, de soixante et de cent pieds de haut. Le palais lui-mme, autant quil pouvait se rappeler, avait, dans un sens seulement, deux milles de long, et pouvait bien avoir en tout sept milles de circuit. Ses murs taient richement dcors en dedans et en dehors de peintures hiroglyphiques. Il ne prtendait pas affirmer quon aurait pu btir entre ses murs cinquante ou soixante des Capitoles du docteur ; mais il ne lui tait pas dmontr que deux ou trois cents neussent pas pu y tre empils sans trop dembarras. Ce palais de Carnac tait une insignifiante petite btisse, aprs tout. Le comte, nanmoins, ne pouvait pas, en stricte conscience, se refuser reconnatre le style ingnieux, la magnificence et la supriorit de la fontaine du Jeu de boule, telle que le

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docteur lavait dcrite. Rien de semblable, il tait forc de lavouer, navait jamais t vu en gypte ni ailleurs. Je demandai alors au comte ce quil pensait de nos chemins de fer. Rien de particulier, dit-il. Ils sont un peu faibles, assez mal conus et grossirement assembls. Ils ne peuvent donc pas tre compars aux vastes chausses rainures de fer, horizontales et directes, sur lesquelles les gyptiens transportaient des temples entiers et des oblisques massifs de cent cinquante pieds de haut. Je lui parlai de nos gigantesques forces mcaniques. Il convint que nous savions faire quelque chose dans ce genre, mais il me demanda comment nous nous y serions pris pour dresser les impostes sur les linteaux du plus petit palais de Carnac. Je jugeai propos de ne pas entendre cette question, et je lui demandai sil avait quelque ide des puits artsiens ; mais il releva simplement les sourcils, pendant que M. Gliddon me faisait un clignement dyeux trsprononc, et me disait voix basse que les ingnieurs chargs de forer le terrain pour trouver de leau dans la Grande Oasis en avaient dcouvert un tout rcemment. Alors, je citai nos aciers ; mais ltranger leva le nez, et me demanda si notre acier aurait jamais pu excuter les sculptures si vives et si nettes qui dcorent les oblisques, et qui avaient t entirement excutes avec des outils de cuivre. Cela nous dconcerta si fort, que nous jugemes propos de faire une diversion sur la mtaphysique. Nous envoymes chercher un exemplaire dun ouvrage qui sappelle le Dial, et nous en lmes un chapitre ou deux sur un sujet qui nest pas trs-clair mais que les gens de Boston dfinissent : le Grand Mouvement ou Progrs. Le comte dit simplement que, de son temps, les grands mouvements taient choses terriblement communes, et que, quant au progrs, il fut une certaine poque une vraie calamit, mais ne progressa jamais. Nous parlmes alors de la grande beaut et de limportance de la Dmocratie, et nous emes beaucoup de peine bien faire comprendre au comte la nature positive des avantages dont nous jouissions en vivant dans un pays o le suffrage tait ad libitum, et o il ny avait pas de roi. Il nous couta avec un intrt marqu, et, en somme, il parut rellement samuser. Quand nous emes fini, il nous dit quil stait pass lbas, il y avait dj bien longtemps, quelque chose de tout fait semblable. Treize provinces gyptiennes rsolurent tout dun coup dtre libres, et de donner ainsi un magnifique exemple au reste de lhumanit. Elles rassemblrent leurs sages, et brassrent la plus ingnieuse

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constitution quil est possible dimaginer. Pendant quelque temps, tout alla le mieux du monde ; seulement, il y avait l des habitudes de blague qui taient quelque chose de prodigieux. La chose nanmoins finit ainsi : les treize tats, avec quelque chose comme quinze ou vingt autres, se consolidrent dans le plus odieux et le plus insupportable despotisme dont on ait jamais ou parler sur la face du globe. Je demandai quel tait le nom du tyran usurpateur. Autant que le comte pouvait se le rappeler, ce tyran se nommait : La Canaille. Ne sachant que dire cela, jlevai la voix, et je dplorai lignorance des gyptiens relativement la vapeur. Le comte me regarda avec beaucoup dtonnement, mais ne rpondit rien. Le gentleman silencieux me donna toutefois un violent coup de coude dans les ctes, me dit que je mtais suffisamment compromis pour une fois, et me demanda si jtais rellement assez innocent pour ignorer que la machine vapeur moderne descendait de linvention de Hro en passant par Salomon de Caus. Nous tions pour lors en grand danger dtre battus ; mais notre bonne toile fit que le docteur Ponnonner, stant ralli, accourut notre secours, et demanda si la nation gyptienne prtendait srieusement rivaliser avec les modernes dans larticle de la toilette, si important et si compliqu. ce mot, le comte jeta un regard sur les sous-pieds de son pantalon ; puis, prenant par le bout une des basques de son habit, il lexamina curieusement pendant quelques minutes. la fin, il la laissa retomber, et sa bouche stendit graduellement dune oreille lautre ; mais je ne me rappelle pas quil ait dit quoi que ce soit en manire de rplique. L-dessus, nous recouvrmes nos esprits, et le docteur, sapprochant de la momie dun air plein de dignit, la pria de dire avec candeur, sur son honneur de gentleman, si les gyptiens avaient compris, une poque quelconque, la fabrication soit des pastilles de Ponnonner, soit des pilules de Brandreth. Nous attendions la rponse dans une profonde anxit, mais bien inutilement. Cette rponse narrivait pas. Lgyptien rougit et baissa la tte. Jamais triomphe ne fut plus complet ; jamais dfaite ne fut supporte de plus mauvaise grce. Je ne pouvais vraiment pas endurer le spectacle de lhumiliation de la pauvre momie. Je pris mon chapeau, je la saluai avec un certain embarras, et je pris cong. En rentrant chez moi, je maperus quil tait quatre heures passes, et je me mis immdiatement au lit. Il est maintenant dix heures du matin. Je

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suis lev depuis sept, et jcris ces notes pour linstruction de ma famille et de lhumanit. Quant la premire, je ne la verrai plus. Ma femme est une mgre. La vrit est que cette vie et gnralement tout le dix-neuvime sicle me donnent des nauses. Je suis convaincu que tout va de travers. En outre, je suis anxieux de savoir qui sera lu Prsident en 2045. Cest pourquoi, une fois ras et mon caf aval, je vais tomber chez Ponnonner, et je me fais embaumer pour une couple de sicles.

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