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Une Descente dans le Maelstrm

Poe, Edgar Allan (Traducteur: Charles Baudelaire)

Publication: 1841 Catgorie(s): Fiction, Nouvelles Source: http://www.ebooksgratuits.com

A Propos Poe: Edgar Allan Poe was an American poet, short story writer, playwright, editor, critic, essayist and one of the leaders of the American Romantic Movement. Best known for his tales of the macabre and mystery, Poe was one of the early American practitioners of the short story and a progenitor of detective fiction and crime fiction. He is also credited with contributing to the emergent science fiction genre.Poe died at the age of 40. The cause of his death is undetermined and has been attributed to alcohol, drugs, cholera, rabies, suicide (although likely to be mistaken with his suicide attempt in the previous year), tuberculosis, heart disease, brain congestion and other agents. Source: Wikipedia Disponible sur Feedbooks pour Poe: Double Assassinat dans la rue Morgue (1841) Le Chat noir (1843) Le Scarabe dor (1843) La Lettre Vole (1844) Le Sphinx (1846) Silence (1837) La Chute de la maison Usher (1839) Aventure sans pareille d'un certain Hans Pfaal (1835) Le Cur rvlateur (1843) Manuscrit trouv dans une bouteille (1833) Note: This book is brought to you by Feedbooks http://www.feedbooks.com Strictly for personal use, do not use this file for commercial purposes.

Les voies de Dieu, dans la nature comme dans lordre de la Providence, ne sont point nos voies ; et les types que nous concevons nont aucune mesure commune avec la vastitude, la profondeur et lincomprhensibilit de ses uvres, qui contiennent en elles un abme plus profond que le puits de Dmocrite. JOSEPH GLANVILL. Nous avions atteint le sommet du rocher le plus lev. Le vieil homme, pendant quelques minutes, sembla trop puis pour parler. Il ny a pas encore bien longtemps, dit-il la fin je vous aurais guid par ici aussi bien que le plus jeune de mes fils. Mais, il y a trois ans, il mest arriv une aventure plus extraordinaire que nen essuya jamais un tre mortel ou du moins telle que jamais homme ny a survcu pour la raconter, et les six mortelles heures que jai endures mont bris le corps et lme. Vous me croyez trs-vieux, mais je ne le suis pas. Il a suffi du quart dune journe pour blanchir ces cheveux noirs comme du jais, affaiblir mes membres et dtendre mes nerfs au point de trembler aprs le moindre effort et dtre effray par une ombre. Savez-vous bien que je puis peine, sans attraper le vertige, regarder par-dessus ce petit promontoire. Le petit promontoire sur le bord duquel il stait si ngligemment jet pour se reposer, de faon que la partie la plus pesante de son corps surplombait, et quil ntait garanti dune chute que par le point dappui que prenait son coude sur larte extrme et glissante, le petit promontoire slevait quinze ou seize cents pieds environ dun chaos de rochers situs au-dessous de nous, immense prcipice de granit luisant et noir. Pour rien au monde je naurais voulu me hasarder six pieds du bord. Vritablement, jtais si profondment agit par la situation prilleuse de mon compagnon, que je me laissai tomber tout de mon long sur le sol, maccrochant quelques arbustes voisins, nosant pas mme lever les yeux vers le ciel. Je mefforais en vain de me dbarrasser de lide que la fureur du vent mettait en danger la base mme de la montagne. Il me fallut du temps pour me raisonner et trouver le courage de me mettre sur mon sant et de regarder au loin dans lespace. Il vous faut prendre le dessus sur ces lubies-l, me dit le guide, car je vous ai amen ici pour vous faire voir loisir le thtre de lvnement dont je parlais tout lheure, et pour vous raconter toute lhistoire avec la scne mme sous vos yeux. Nous sommes maintenant, reprit-il avec cette manire minutieuse qui le caractrisait, nous sommes maintenant sur la cte mme de

Norvge, au 68e degr de latitude, dans la grande province de Nortland et dans le lugubre district de Lofoden. La montagne dont nous occupons le sommet est Helseggen, la Nuageuse. Maintenant, levez-vous un peu ; accrochez-vous au gazon, si vous sentez venir le vertige, cest cela, et regardez au del de cette ceinture de vapeurs qui cache la mer nos pieds. Je regardai vertigineusement, et je vis une vaste tendue de mer, dont la couleur dencre me rappela tout dabord le tableau du gographe Nubien et sa Mer des Tnbres. Ctait un panorama plus effroyablement dsol quil nest donn une imagination humaine de le concevoir. droite et gauche, aussi loin que lil pouvait atteindre, sallongeaient, comme les remparts du monde, les lignes dune falaise horriblement noire et surplombante, dont le caractre sombre tait puissamment renforc par le ressac qui montait jusque sur sa crte blanche et lugubre, hurlant et mugissant ternellement. Juste en face du promontoire sur le sommet duquel nous tions placs, une distance de cinq ou six milles en mer, on apercevait une le qui avait lair dsert, ou plutt on la devinait au moutonnement norme des brisants dont elle tait enveloppe. deux milles environ plus prs de la terre, se dressait un autre lot plus petit, horriblement pierreux et strile, et entour de groupes interrompus de roches noires. Laspect de lOcan, dans ltendue comprise entre le rivage et lle la plus loigne, avait quelque chose dextraordinaire. En ce moment mme, il soufflait du ct de la terre une si forte brise, quun brick, tout au large, tait la cape avec deux ris dans sa toile et que sa coque disparaissait quelquefois tout entire ; et pourtant il ny avait rien qui ressemblt une houle rgulire, mais seulement, et en dpit du vent, un clapotement deau, bref, vif et tracass dans tous les sens ; trs-peu dcume, except dans le voisinage immdiat des rochers. Lle que vous voyez l-bas, reprit le vieil homme, est appele par les Norvgiens Vurrgh. Celle qui est moiti chemin est Moskoe. Celle qui est un mille au nord est Ambaaren. L-bas sont Islesen, Hotholm, Keildhelm, Suarven et Buckholm. Plus loin, entre Moskoe et Vurrgh, Otterholm, Flimen, Sandflesen et Stockholm. Tels sont les vrais noms de ces endroits ; mais pourquoi ai-je jug ncessaire de vous les nommer, je nen sais rien, je ny puis rien comprendre, pas plus que vous. Entendez-vous quelque chose ? Voyez-vous quelque changement sur leau ? Nous tions depuis dix minutes environ au haut de Helseggen, o nous tions monts en partant de lintrieur de Lofoden, de sorte que

nous navions pu apercevoir la mer que lorsquelle nous avait apparu tout dun coup du sommet le plus lev. Pendant que le vieil homme parlait, jeus la perception dun bruit trs-fort et qui allait croissant, comme le mugissement dun immense troupeau de buffles dans une prairie dAmrique ; et, au moment mme, je vis ce que les marins appellent le caractre clapoteux de la mer se changer rapidement en un courant qui se faisait vers lest. Pendant que je regardais, ce courant prit une prodigieuse rapidit. Chaque instant ajoutait sa vitesse, son imptuosit drgle. En cinq minutes, toute la mer, jusqu Vurrgh, fut fouette par une indomptable furie ; mais ctait entre Moskoe et la cte que dominait principalement le vacarme. L, le vaste lit des eaux, sillonn et coutur par mille courants contraires, clatait soudainement en convulsions frntiques, haletant, bouillonnant, sifflant, pirouettant en gigantesques et innombrables tourbillons, et tournoyant et se ruant tout entier vers lest avec une rapidit qui ne se manifeste que dans des chutes deau prcipites. Au bout de quelques minutes, le tableau subit un autre changement radical. La surface gnrale devint un peu plus unie, et les tourbillons disparurent un un, pendant que de prodigieuses bandes dcume apparurent l o je nen avais vu aucune jusqualors. Ces bandes, la longue, stendirent une grande distance, et, se combinant entre elles, elles adoptrent le mouvement giratoire des tourbillons apaiss et semblrent former le germe dun vortex1 plus vaste. Soudainement, trssoudainement, celui-ci apparut et prit une existence distincte et dfinie, dans un cercle de plus dun mille de diamtre. Le bord du tourbillon tait marqu par une large ceinture dcume lumineuse ; mais pas une parcelle ne glissait dans la gueule du terrible entonnoir, dont lintrieur, aussi loin que lil pouvait y plonger, tait fait dun mur liquide, poli, brillant et dun noir de jais, faisant avec lhorizon un angle de 45 degrs environ, tournant sur lui-mme sous linfluence dun mouvement tourdissant, et projetant dans les airs une voix effrayante, moiti cri, moiti rugissement, telle que la puissante cataracte du Niagara elle-mme, dans ses convulsions, nen a jamais envoy de pareille vers le ciel. La montagne tremblait dans sa base mme, et le roc remuait. Je me jetai plat ventre, et, dans un excs dagitation nerveuse, je maccrochai au maigre gazon. Ceci, dis-je enfin au vieillard, ne peut pas tre autre chose que le grand tourbillon du Maelstrm. On lappelle quelquefois ainsi, dit-il ; mais nous autres Norvgiens, nous le nommons le Moskoe-Strom, de lle de Moskoe, qui est situe moiti chemin. Les descriptions
1.Le vortex est un tourbillon creux.

ordinaires de ce tourbillon ne mavaient nullement prpar ce que je voyais. Celle de Jonas Ramus, qui est peut-tre plus dtaille quaucune autre ne donne pas la plus lgre ide de la magnificence et de lhorreur du tableau, ni de ltrange et ravissante sensation de nouveaut qui confond le spectateur. Je ne sais pas prcisment de quel point de vue ni quelle heure la vu lcrivain en question ; mais ce ne peut tre ni du sommet de Helseggen, ni pendant une tempte. Il y a nanmoins quelques passages de sa description qui peuvent tre cits pour les dtails, quoiquils soient trs-insuffisants pour donner une impression du spectacle. Entre Lofoden et Moskoe, dit-il, la profondeur de leau est de trente-six quarante brasses ; mais, de lautre ct, du ct de Ver (il veut dire Vurrgh), cette profondeur diminue au point quun navire ne pourrait y chercher un passage sans courir le danger de se dchirer sur les roches, ce qui peut arriver par le temps le plus calme. Quand vient la mare, le courant se jette dans lespace compris entre Lofoden et Moskoe avec une tumultueuse rapidit ; mais le rugissement de son terrible reflux est peine gal par celui des plus hautes et des plus terribles cataractes ; le bruit se fait entendre plusieurs lieues, et les tourbillons ou tournants creux sont dune telle tendue et dune telle profondeur, que, si un navire entre dans la rgion de son attraction, il est invitablement absorb et entran au fond, et, l, dchir en morceaux contre les rochers ; et, quand le courant se relche, les dbris sont rejets la surface. Mais ces intervalles de tranquillit nont lieu quentre le reflux et le flux, par un temps calme, et ne durent quun quart dheure ; puis la violence du courant revient graduellement. Quand il bouillonne le plus et quand sa force est accrue par une tempte, il est dangereux den approcher, mme dun mille norvgien. Des barques, des yachts, des navires ont t entrans pour ny avoir pas pris garde avant de se trouver porte de son attraction. Il arrive assez frquemment que des baleines viennent trop prs du courant et sont matrises par sa violence ; et il est impossible de dcrire leurs mugissements et leurs beuglements dans leur inutile effort pour se dgager. Une fois, un ours, essayant de passer la nage le dtroit entre Lofoden et Moskoe, fut saisi par le courant et emport au fond ; il rugissait si effroyablement quon lentendait du rivage. De vastes troncs de pins et de sapins, engloutis par le courant, reparaissent briss et dchirs, au point quon dirait quil leur a pouss des poils. Cela dmontre clairement que le fond est fait de roches pointues sur lesquelles ils ont t rouls et l. Ce courant est rgl par le flux et le reflux de la mer, qui a constamment lieu de six en six heures. Dans lanne 1645, le dimanche de la Sexagsime, de fort grand matin, il se

prcipita avec un tel fracas et une telle imptuosit, que des pierres se dtachaient des maisons de la cte En ce qui concerne la profondeur de leau, je ne comprends pas comment on a pu sen assurer dans la proximit immdiate du tourbillon. Les quarante brasses doivent avoir trait seulement aux parties du canal qui sont tout prs du rivage, soit de Moskoe, soit de Lofoden. La profondeur au centre du Moskoe-Strom doit tre incommensurablement plus grande, et il suffit, pour en acqurir la certitude, de jeter un coup dil oblique dans labme du tourbillon, quand on est sur le sommet le plus lev de Helseggen. En plongeant mon regard du haut de ce pic dans le Phlgthon2 hurlant, je ne pouvais mempcher de sourire de la simplicit avec laquelle le bon Jonas Ramus raconte, comme choses difficiles croire, ses anecdotes dours et de baleines ; car il me semblait que ctait chose vidente de soi que le plus grand vaisseau de ligne possible arrivant dans le rayon de cette mortelle attraction, devait y rsister aussi peu quune plume un coup de vent et disparatre tout en grand et tout dun coup. Les explications quon a donnes du phnomne, dont quelques-unes, je me le rappelle, me paraissaient suffisamment plausibles la lecture, avaient maintenant un aspect trs-diffrent et trs-peu satisfaisant. Lexplication gnralement reue est que, comme les trois petits tourbillons des les Fro, celui-ci na pas dautre cause que le choc des vagues montant et retombant, au flux et au reflux, le long dun banc de roches qui endigue les eaux et les rejette en cataracte ; et quainsi, plus la mare slve, plus la chute est profonde, et que le rsultat naturel est un tourbillon ou vortex, dont la prodigieuse puissance de succion est suffisamment dmontre par de moindres exemples . Tels sont les termes de lEncyclopdie britannique. Kircher et dautres imaginent quau milieu du canal du Maelstrm est un abme qui traverse le globe et aboutit dans quelque rgion trs-loigne ; le golfe de Bothnie a mme t dsign une fois un peu lgrement. Cette opinion assez purile tait celle laquelle, pendant que je contemplais le lieu, mon imagination donnait le plus volontiers son assentiment ; et, comme jen faisais part au guide, je fus assez surpris de lentendre me dire que, bien que telle ft lopinion presque gnrale des Norvgiens ce sujet, ce ntait nanmoins pas la sienne. Quant cette ide, il confessa quil tait incapable de la comprendre, et je finis par tre daccord avec lui ; car, pour concluante quelle soit sur le papier, elle devient absolument inintelligible et absurde ct du tonnerre de labme. Maintenant que vous avez bien vu le tourbillon, me dit le vieil homme, si vous voulez que nous nous glissions derrire cette roche, sous le vent,
2.Un des fleuves des Enfers.

de manire quelle amortisse le vacarme de leau, je vous conterai une histoire qui vous convaincra que je dois en savoir quelque chose, du Moskoe-Strom ! Je me plaai comme il le dsirait, et il commena : Moi et mes deux frres, nous possdions autrefois un semaque gr en golette, de soixante et dix tonneaux peu prs, avec lequel nous pchions habituellement parmi les les au del de Moskoe, prs de Vurrgh. Tous les violents remous de mer donnent une bonne pche, pourvu quon sy prenne en temps opportun et quon ait le courage de tenter laventure ; mais, parmi tous les hommes de la cte de Lofoden, nous trois seuls, nous faisions notre mtier ordinaire daller aux les, comme je vous dis. Les pcheries ordinaires sont beaucoup plus bas vers le sud. On y peut prendre du poisson toute heure, sans courir grand risque, et naturellement ces endroits-l sont prfrs ; mais les places de choix, par ici, entre les rochers, donnent non seulement le poisson de la plus belle qualit, mais aussi en bien plus grande abondance ; si bien que nous prenions souvent en un seul jour ce que les timides dans le mtier nauraient pas pu attraper tous ensemble en une semaine. En somme, nous faisions de cela une espce de spculation dsespre, le risque de la vie remplaait le travail, et le courage tenait lieu de capital. Nous abritions notre semaque dans une anse cinq milles sur la cte au-dessus de celle-ci ; et ctait notre habitude, par le beau temps, de profiter du rpit de quinze minutes pour nous lancer travers le canal principal du Moskoe-Strom, bien au-dessus du trou, et daller jeter lancre quelque part dans la proximit dOtterholm ou de Sandflesen, o les remous ne sont pas aussi violents quailleurs. L, nous attendions ordinairement, pour lever lancre et retourner chez nous, peu prs jusqu lheure de lapaisement des eaux. Nous ne nous aventurions jamais dans cette expdition sans un bon vent arrire pour aller et revenir, un vent dont nous pouvions tre srs pour notre retour, et nous nous sommes rarement tromps sur ce point. Deux fois, en six ans, nous avons t forcs de passer la nuit lancre par suite dun calme plat, ce qui est un cas bien rare dans ces parages ; et, une autre fois, nous sommes rests terre prs dune semaine, affams jusqu la mort, grce un coup de vent qui se mit souffler peu de temps aprs notre arrive et rendit le canal trop orageux pour songer le traverser. Dans cette occasion, nous aurions t entrans au large en dpit de tout (car les tourbillons nous ballottaient et l avec une telle violence, qu la fin nous avions chass sur notre ancre fausse), si nous navions driv dans un de ces innombrables courants qui se forment, ici aujourdhui, et demain ailleurs, et qui nous conduisit sous le vent de Flimen, o, par bonheur, nous pmes mouiller. Je ne vous dirai pas la

vingtime partie des dangers que nous essuymes dans les pcheries, cest un mauvais parage, mme par le beau temps, mais nous trouvions toujours moyen de dfier le Moskoe-Strom sans accident ; parfois pourtant le cur me montait aux lvres quand nous tions dune minute en avance ou en retard sur laccalmie. Quelquefois, le vent ntait pas aussi vif que nous lesprions en mettant la voile, et alors nous allions moins vite que nous ne laurions voulu, pendant que le courant rendait le semaque plus difficile gouverner. Mon frre an avait un fils g de dix-huit ans, et javais pour mon compte deux grands garons. Ils nous eussent t dun grand secours dans de pareils cas, soit quils eussent pris les avirons, soit quils eussent pch larrire mais, vraiment, bien que nous consentissions risquer notre vie, nous navions pas le cur de laisser ces jeunesses affronter le danger ; car, tout bien considr, ctait un horrible danger, cest la pure vrit. Il y a maintenant trois ans moins quelques jours quarriva ce que je vais vous raconter. Ctait le 10 juillet 18.., un jour que les gens de ce pays noublieront jamais, car ce fut un jour o souffla la plus horrible tempte qui soit jamais tombe de la calotte des cieux. Cependant, toute la matine et mme fort avant dans laprs-midi, nous avions eu une jolie brise bien faite du sud-ouest, le soleil tait superbe, si bien que le plus vieux loup de mer naurait pas pu prvoir ce qui allait arriver. Nous tions passs tous les trois, mes deux frres et moi, travers les les deux heures de laprs-midi environ, et nous emes bientt charg le semaque de fort beau poisson, qui nous lavions remarqu tous trois tait plus abondant ce jour-l que nous ne lavions jamais vu. Il tait juste sept heures ma montre quand nous levmes lancre pour retourner chez nous, de manire faire le plus dangereux du Strom dans lintervalle des eaux tranquilles, que nous savions avoir lieu huit heures. Nous partmes avec une bonne brise tribord, et, pendant quelque temps, nous filmes trs-rondement, sans songer le moins du monde au danger ; car, en ralit, nous ne voyions pas la moindre cause dapprhension. Tout coup nous fmes masqus par une saute de vent qui venait de Helseggen. Cela tait tout fait extraordinaire, ctait une chose qui ne nous tait jamais arrive et je commenais tre un peu inquiet, sans savoir exactement pourquoi. Nous fmes arriver au vent, mais nous ne pmes jamais fendre les remous, et jtais sur le point de proposer de retourner au mouillage, quand, regardant larrire, nous vmes tout lhorizon envelopp dun nuage singulier, couleur de cuivre, qui montait avec la plus tonnante vlocit. En mme temps, la brise qui nous avait pris en tte tomba, et, surpris alors par un calme plat, nous drivmes la merci de tous les courants. Mais

cet tat de choses ne dura pas assez longtemps pour nous donner le temps dy rflchir. En moins dune minute, la tempte tait sur nous, une minute aprs, le ciel tait entirement charg, et il devint soudainement si noir, quavec les embruns qui nous sautaient aux yeux nous ne pouvions plus nous voir lun lautre bord. Vouloir dcrire un pareil coup de vent, ce serait folie. Le plus vieux marin de Norvge nen a jamais essuy de pareil. Nous avions amen toute la toile avant que le coup de vent nous surprt ; mais, ds la premire rafale, nos deux mts vinrent par-dessus bord, comme sils avaient t scis par le pied, le grand mt emportant avec lui mon plus jeune frre qui sy tait accroch par prudence. Notre bateau tait bien le plus lger joujou qui et jamais gliss sur la mer. Il avait un pont effleur avec une seule petite coutille lavant, et nous avions toujours eu pour habitude de la fermer solidement en traversant le Strom, bonne prcaution dans une mer clapoteuse. Mais, dans cette circonstance prsente, nous aurions sombr du premier coup, car, pendant quelques instants, nous fmes littralement ensevelis sous leau. Comment mon frre an chappa-t-il la mort ? je ne puis le dire, je nai jamais pu me lexpliquer. Pour ma part, peine avais-je lch la misaine, que je mtais jet sur le pont plat ventre, les pieds contre ltroit plat-bord de lavant, et les mains accroches un boulon, auprs du pied du mt de misaine. Le pur instinct mavait fait agir ainsi, ctait indubitablement ce que javais de mieux faire, car jtais trop ahuri pour penser. Pendant quelques minutes, nous fmes compltement inonds, comme je vous le disais, et, pendant tout ce temps, je retins ma respiration et me cramponnai lanneau. Quand je sentis que je ne pouvais pas rester ainsi plus longtemps sans tre suffoqu, je me dressai sur mes genoux, tenant toujours bon avec mes mains, et je dgageai ma tte. Alors, notre petit bateau donna de lui-mme une secousse, juste comme un chien qui sort de leau, et se leva en partie audessus de la mer. Je mefforais alors de secouer de mon mieux la stupeur qui mavait envahi et de recouvrer suffisamment mes esprits pour voir ce quil y avait faire, quand je sentis quelquun qui me saisissait le bras. Ctait mon frre an, et mon cur en sauta de joie, car je le croyais parti par-dessus bord ; mais, un moment aprs, toute cette joie se changea en horreur, quand, appliquant sa bouche mon oreille, il vocifra ce simple mot : Le Moskoe-Strom ! Personne ne saura jamais ce que furent en ce moment mes penses. Je frissonnai de la tte aux pieds, comme pris du plus violent accs de fivre. Je comprenais suffisamment ce quil entendait par ce seul mot, je savais bien ce quil voulait me faire entendre ! Avec le vent qui nous poussait maintenant, nous tions destins

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au tourbillon du Strom, et rien ne pouvait nous sauver ! Vous avez bien compris quen traversant le canal de Strom, nous faisions toujours notre route bien au-dessus du tourbillon, mme par le temps le plus calme, et encore avions-nous bien soin dattendre et dpier le rpit de la mare ; mais, maintenant, nous courions droit sur le gouffre lui-mme, et avec une pareille tempte ! coup sr, pensai-je, nous y serons juste au moment de laccalmie, il y a l encore un petit espoir. Mais, une minute aprs, je me maudissais davoir t assez fou pour rver dune esprance quelconque. Je voyais parfaitement que nous tions condamns, eussions-nous t un vaisseau de je ne sais combien de canons ! En ce moment, la premire fureur de la tempte tait passe, ou peut-tre ne la sentions-nous pas autant parce que nous fuyions devant ; mais, en tout cas, la mer, que le vent avait dabord matrise, plane et cumeuse, se dressait maintenant en vritables montagnes. Un changement singulier avait eu lieu aussi dans le ciel. Autour de nous, dans toutes les directions, il tait toujours noir comme de la poix, mais presque au-dessus de nous il stait fait une ouverture circulaire, un ciel clair, clair comme je ne lai jamais vu, dun bleu brillant et fonc, et travers ce trou resplendissait la pleine lune avec un clat que je ne lui avais jamais connu. Elle clairait toutes choses autour de nous avec la plus grande nettet, mais, grand Dieu ! quelle scne clairer ! Je fis un ou deux efforts pour parler mon frre ; mais le vacarme, sans que je pusse mexpliquer comment, stait accru un tel point, que je ne pus lui faire entendre un seul mot, bien que je criasse dans son oreille de toute la force de mes poumons. Tout coup il secoua la tte, devint ple comme la mort, et leva un de ses doigts comme pour me dire : coute ! Dabord, je ne compris pas ce quil voulait dire, mais bientt une pouvantable pense se fit jour en moi. Je tirai ma montre de mon gousset. Elle ne marchait pas. Je regardai le cadran au clair de la lune, et je fondis en larmes en la jetant au loin dans lOcan. Elle stait arrte sept heures ! Nous avions laiss passer le rpit de la mare, et le tourbillon du Strom tait dans sa pleine furie ! Quand un navire est bien construit, proprement quip et pas trop charg, les lames, par une grande brise, et quand il est au large, semblent toujours schapper de dessous sa quille, ce qui parait trstrange un homme de terre, et ce quon appelle, en langage de bord, chevaucher (riding.) Cela allait bien, tant que nous grimpions lestement sur la houle ; mais, actuellement, une mer gigantesque venait nous prendre par notre arrire et nous enlevait avec elle, haut, haut, comme pour nous pousser jusquau ciel. Je naurais jamais cru quune lame pt monter si haut. Puis nous descendions en faisant une courbe,

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une glissade, un plongeon, qui me donnait la nause et le vertige, comme si je tombais en rve du haut dune immense montagne. Mais, du haut de la lame, javais jet un rapide coup dil autour de moi, et ce seul coup dil avait suffi. Je vis exactement notre position en une seconde. Le tourbillon de Moskoe-Strom tait un quart de mille environ, droit devant nous, mais il ressemblait aussi peu au Moskoe-Strom de tous les jours que ce tourbillon que vous voyez maintenant ressemble un remous de moulin. Si je navais pas su o nous tions et ce que nous avions attendre, je naurais pas reconnu lendroit. Tel que je le vis, je fermai involontairement les yeux dhorreur ; mes paupires se collrent comme dans un spasme. Moins de deux minutes aprs, nous sentmes tout coup la vague sapaiser, et nous fmes envelopps dcume. Le bateau fit un brusque demi-tour par bbord, et partit dans cette nouvelle direction comme la foudre. Au mme instant, le rugissement de leau se perdit dans une espce de clameur aigu, un son tel que vous pouvez le concevoir en imaginant les soupapes de plusieurs milliers de steamers lchant la fois leur vapeur. Nous tions alors dans la ceinture moutonneuse qui cercle toujours le tourbillon ; et je croyais naturellement quen une seconde nous allions plonger dans le gouffre, au fond duquel nous ne pouvions pas voir distinctement, en raison de la prodigieuse vlocit avec laquelle nous y tions entrans. Le bateau ne semblait pas plonger dans leau, mais la raser, comme une bulle dair qui voltige sur la surface de la lame. Nous avions le tourbillon tribord, et bbord se dressait le vaste Ocan que nous venions de quitter. Il slevait comme un mur gigantesque se tordant entre nous et lhorizon. Cela peut paratre trange ; mais alors, quand nous fmes dans la gueule mme de labme, je me sentis plus de sang-froid que quand nous en approchions. Ayant fait mon deuil de toute esprance, je fus dlivr dune grande partie de cette terreur qui mavait dabord cras. Je suppose que ctait le dsespoir qui raidissait mes nerfs. Vous prendrez peut-tre cela pour une fanfaronnade, mais ce que je vous dis est la vrit : je commenai songer quelle magnifique chose ctait de mourir dune pareille manire, et combien il tait sot moi de moccuper dun aussi vulgaire intrt que ma conservation individuelle, en face dune si prodigieuse manifestation de la puissance de Dieu. Je crois que je rougis de honte quand cette ide traversa mon esprit. Peu dinstants aprs, je fus possd de la plus ardente curiosit relativement au tourbillon lui-mme. Je sentis positivement le dsir dexplorer ses profondeurs, mme au prix du sacrifice que jallais faire ; mon principal chagrin tait de penser que je ne pourrais jamais raconter mes vieux camarades les mystres que jallais connatre.

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Ctaient l, sans doute, de singulires penses pour occuper lesprit dun homme dans une pareille extrmit, et jai souvent eu lide depuis lors que les volutions du bateau autour du gouffre mavaient un peu tourdi la tte. Il y eut une autre circonstance qui contribua me rendre matre de moi-mme ; ce fut la complte cessation du vent, qui ne pouvait plus nous atteindre dans notre situation actuelle : car, comme vous pouvez en juger par vous-mme, la ceinture dcume est considrablement au-dessous du niveau gnral de lOcan, et ce dernier nous dominait maintenant comme la crte dune haute et noire montagne. Si vous ne vous tes jamais trouv en mer par une grosse tempte, vous ne pouvez vous faire une ide du trouble desprit occasionn par laction simultane du vent et des embruns. Cela vous aveugle, vous tourdit, vous trangle et vous te toute facult daction ou de rflexion. Mais nous tions maintenant grandement soulags de tous ces embarras, comme ces misrables condamns mort, qui on accorde dans leur prison quelques petites faveurs quon leur refusait tant que larrt ntait pas prononc. Combien de fois fmes-nous le tour de cette ceinture, il mest impossible de le dire. Nous courmes tout autour, pendant une heure peu prs ; nous volions plutt que nous ne flottions, et nous nous rapprochions toujours de plus en plus du centre du tourbillon, et toujours plus prs, toujours plus prs de son pouvantable arte intrieure. Pendant tout ce temps, je navais pas lch le boulon. Mon frre tait larrire, se tenant une petite barrique vide, solidement attache sous lchauguette, derrire lhabitacle ; ctait le seul objet du bord qui net pas t balay quand le coup de temps nous avait surpris. Comme nous approchions de la margelle de ce puits mouvant, il lcha le baril et tcha de saisir lanneau, que, dans lagonie de sa terreur, il sefforait darracher de mes mains, et qui ntait pas assez large pour nous donner srement prise tous deux. Je nai jamais prouv de douleur plus profonde que quand je le vis tenter une pareille action, quoique je visse bien qualors il tait insens et que la pure frayeur en avait fait un fou furieux. Nanmoins, je ne cherchai pas lui disputer la place. Je savais bien quil importait fort peu qui appartiendrait lanneau ; je lui laissai le boulon, et men allai au baril de larrire. Il ny avait pas grande difficult oprer cette manuvre ; car le semaque filait en rond avec assez daplomb et assez droit sur sa quille, pouss quelquefois et l par les immenses houles et les bouillonnements du tourbillon. peine mtaisje arrang dans ma nouvelle position, que nous donnmes une violente embarde tribord, et que nous piqumes la tte la premire dans labme. Je murmurai une rapide prire Dieu, et je pensai que tout tait

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fini. Comme je subissais leffet douloureusement nausabond de la descente, je mtais instinctivement cramponn au baril avec plus dnergie, et javais ferm les yeux. Pendant quelque secondes, je nosai pas les ouvrir, mattendant une destruction instantane et mtonnant de ne pas dj en tre aux angoisses suprmes de limmersion. Mais les secondes scoulaient ; je vivais encore. La sensation de chute avait cess, et le mouvement du navire ressemblait beaucoup ce quil tait dj, quand nous tions pris dans la ceinture dcume, lexception que maintenant nous donnions davantage de la bande. Je repris courage et regardai une fois encore le tableau. Jamais je noublierai les sensations deffroi, dhorreur et dadmiration que jprouvai en jetant les yeux autour de moi. Le bateau semblait suspendu comme par magie, mi-chemin de sa chute, sur la surface intrieure dun entonnoir dune vaste circonfrence, dune profondeur prodigieuse, et dont les parois, admirablement polies, auraient pu tre prises pour de lbne, sans lblouissante vlocit avec laquelle elles pirouettaient et ltincelante et horrible clart quelles rpercutaient sous les rayons de la pleine lune, qui, de ce trou circulaire que jai dj dcrit, ruisselaient en un fleuve dor et de splendeur le long des murs noirs et pntraient jusque dans les plus intimes profondeurs de labme. Dabord, jtais trop troubl pour observer nimporte quoi avec quelque exactitude. Lexplosion gnrale de cette magnificence terrifique tait tout ce que je pouvais voir. Nanmoins, quand je revins un peu moi, mon regard se dirigea instinctivement vers le fond. Dans cette direction, je pouvais plonger ma vue sans obstacle cause de la situation de notre semaque qui tait suspendu sur la surface incline du gouffre ; il courait toujours sur sa quille, cest--dire que son pont formait un plan parallle celui de leau, qui faisait comme un talus inclin plus de 45 degrs, de sorte que nous avions lair de nous soutenir sur notre ct. Je ne pouvais mempcher de remarquer, toutefois, que je navais gure plus de peine me retenir des mains et des pieds, dans cette situation, que si nous avions t sur un plan horizontal ; et cela tenait, je suppose, la vlocit avec laquelle nous tournions. Les rayons de la lune semblaient chercher le fin fond de limmense gouffre ; cependant, je ne pouvais rien distinguer nettement, cause dun pais brouillard qui enveloppait toutes choses, et sur lequel planait un magnifique arc-en-ciel, semblable ce pont troit et vacillant que les musulmans affirment tre le seul passage entre le Temps et lternit. Ce brouillard ou cette cume tait sans doute occasionn par le conflit des grands murs de lentonnoir, quand ils se rencontraient et se brisaient au fond ; quant au hurlement qui montait de ce brouillard vers le ciel, je nessayerai pas de le dcrire.

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Notre premire glissade dans labme, partir de la ceinture dcume, nous avait ports une grande distance sur la pente ; mais postrieurement notre descente ne seffectua pas aussi rapidement, beaucoup prs. Nous filions toujours, toujours circulairement, non plus avec un mouvement uniforme, mais avec des lans qui parfois ne nous projetaient qu une centaine de yards, et dautres fois nous faisaient accomplir une volution complte autour du tourbillon. chaque tour, nous nous rapprochions du gouffre, lentement, il est vrai, mais dune manire trs-sensible. Je regardai au large sur le vaste dsert dbne qui nous portait, et je maperus que notre barque ntait pas le seul objet qui ft tomb dans ltreinte du tourbillon. Au-dessus et au-dessous de nous, on voyait des dbris de navires, de gros morceaux de charpente, des troncs darbres, ainsi que bon nombre darticles plus petits, tels que des pices de mobilier, des malles brises, des barils et des douves. Jai dj dcrit la curiosit surnaturelle qui stait substitue mes primitives terreurs. Il me sembla quelle augmentait mesure que je me rapprochais de mon pouvantable destine. Je commenai alors pier avec un trange intrt les nombreux objets qui flottaient en notre compagnie. Il fallait que jeusse le dlire, car je trouvais mme une sorte damusement calculer les vitesses relatives de leur descente vers le tourbillon dcume. Ce sapin, me surpris-je une fois dire, sera certainement la premire chose qui fera le terrible plongeon et qui disparatra ; et je fus fort dsappoint de voir quun btiment de commerce hollandais avait pris les devants et stait engouffr le premier. la longue, aprs avoir fait quelques conjectures de cette nature, et mtre toujours tromp, ce fait, le fait de mon invariable mcompte, me jeta dans un ordre de rflexions qui firent de nouveau trembler mes membres et battre mon cur encore plus lourdement. Ce ntait pas une nouvelle terreur qui maffectait ainsi, mais laube dune esprance bien plus mouvante. Cette esprance surgissait en partie de la mmoire, en partie de lobservation prsente. Je me rappelai limmense varit dpaves qui jonchaient la cte de Lofoden, et qui avaient toutes t absorbes et revomies par le Moskoe-Strom. Ces articles, pour la plus grande partie, taient dchirs de la manire la plus extraordinaire, raills, corchs, au point quils avaient lair dtre tout garnis de pointes et desquilles. Mais je me rappelais distinctement alors quil y en avait quelques-uns qui ntaient pas dfigurs du tout. Je ne pouvais maintenant me rendre compte de cette diffrence quen supposant que les fragments corchs fussent les seuls qui eussent t compltement absorbs, les autres tant entrs dans le tourbillon une priode assez avance de la mare, ou, aprs y tre entrs, tant, pour une

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raison ou pour une autre, descendus assez lentement pour ne pas atteindre le fond avant le retour du flux ou du reflux, suivant le cas. Je concevais quil tait possible, dans les deux cas, quils eussent remont, en tourbillonnant de nouveau jusquau niveau de lOcan, sans subir le sort de ceux qui avaient t entrans de meilleure heure ou absorbs plus rapidement. Je fis aussi trois observations importantes : la premire, que, rgle gnrale, plus les corps taient gros, plus leur descente tait rapide ; la seconde, que, deux masses tant donnes, dune gale tendue, lune sphrique et lautre de nimporte quelle autre forme, la supriorit de vitesse dans la descente tait pour la sphre la troisime, que, de deux masses dun volume gal, lune cylindrique et lautre de nimporte quelle autre forme, le cylindre tait absorb le plus lentement. Depuis ma dlivrance, jai eu ce sujet quelques conversations avec un vieux matre dcole du district ; et cest de lui que jai appris lusage des mots cylindre et sphre. Il ma expliqu mais jai oubli lexplication que ce que javais observ tait la consquence naturelle de la forme des dbris flottants, et il ma dmontr comment un cylindre, tournant dans un tourbillon, prsentait plus de rsistance sa succion et tait attir avec plus de difficult quun corps dune autre forme quelconque et dun volume gal3. Il y avait une circonstance saisissante qui donnait une grande force ces observations, et me rendait anxieux de les vrifier : ctait qu chaque rvolution nous passions devant un baril ou devant une vergue ou un mt de navire, et que la plupart de ces objets, nageant notre niveau quand javais ouvert les yeux pour la premire fois sur les merveilles du tourbillon, taient maintenant situs bien audessus de nous et semblaient navoir gure boug de leur position premire. Je nhsitai pas plus longtemps sur ce que javais faire. Je rsolus de mattacher avec confiance la barrique que je tenais toujours embrasse, de larguer le cble qui la retenait la cage, et de me jeter avec elle la mer. Je mefforai dattirer par signes lattention de mon frre sur les barils flottants auprs desquels nous passions, et je fis tout ce qui tait en mon pouvoir pour lui faire comprendre ce que jallais tenter. Je crus la longue quil avait devin mon dessein mais, quil let ou ne let pas saisi, il secoua la tte avec dsespoir et refusa de quitter sa place prs du boulon. Il mtait impossible de memparer de lui ; la conjoncture ne permettait pas de dlai. Ainsi, avec une amre angoisse, je labandonnai sa destine ; je mattachai moi-mme la barrique avec le cble qui lamarrait lchauguette, et, sans hsiter un moment de plus, je me prcipitai avec elle dans la mer. Le rsultat fut prcisment ce que
3.Archimde, De occidentibus in fluido (E. A. P.)

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jesprais. Comme cest moi-mme qui vous raconte cette histoire, comme vous voyez que jai chapp, et comme vous connaissez dj le mode de salut que jemployai et pouvez ds lors prvoir tout ce que jaurais de plus vous dire, jabrgerai mon rcit et jirai droit la conclusion. Il stait coul une heure environ depuis que javais quitt le bord du semaque, quand, tant descendu une vaste distance au-dessous de moi, il fit coup sur coup trois ou quatre tours prcipits, et, emportant mon frre bien-aim, piqua de lavant dcidment et pour toujours, dans le chaos dcume. Le baril auquel jtais attach nageait presque moiti chemin de la distance qui sparait le fond du gouffre de lendroit o je mtais prcipit par dessus bord, quand un grand changement eut lieu dans le caractre du tourbillon. La pente des parois du vaste entonnoir se fit de moins en moins escarpe. Les volutions du tourbillon devinrent graduellement de moins en moins rapides. Peu peu lcume et larc-en-ciel disparurent, et le fond du gouffre sembla slever lentement. Le ciel tait clair, le vent tait tomb, et la pleine lune se couchait radieusement louest, quand je me retrouvai la surface de lOcan, juste en vue de la cte de Lofoden, et au-dessus de lendroit o tait nagure le tourbillon du Moskoe-Strom. Ctait lheure de laccalmie, mais la mer se soulevait toujours en vagues normes par suite de la tempte. Je fus port violemment dans le canal du Strom et jet en quelques minutes la cte, parmi les pcheries. Un bateau me repcha, puis de fatigue ; et, maintenant que le danger avait disparu, le souvenir de ces horreurs mavait rendu muet. Ceux qui me tirrent bord taient mes vieux camarades de mer et mes compagnons de chaque jour, mais ils ne me reconnaissaient pas plus quils nauraient reconnu un voyageur revenu du monde des esprits. Mes cheveux, qui la veille taient dun noir de corbeau, taient aussi blancs que vous les voyez maintenant. Ils dirent aussi que toute lexpression de ma physionomie tait change. Je leur contai mon histoire, ils ne voulurent pas y croire. Je vous la raconte, vous, maintenant, et jose peine esprer que vous y ajouterez plus de foi que les plaisants pcheurs de Lofoden.

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