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Revue d'histoire du XIXe sicle

31 (2005) La "Socit de 48" a cent ans


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Dominique Kalifa

Jean-Luc Chappey, La Socit des observateurs de lhomme (1799-1804). Des anthropologues au temps de Bonaparte, prface de Claude Blanckaert, Paris, Socit des tudes robespierristes, 2002, 574p. ISBN: 2-908327-45-7. 46 euros.
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Rfrence lectronique Dominique Kalifa, Jean-Luc Chappey, La Socit des observateurs de lhomme (1799-1804). Des anthropologues au temps de Bonaparte, prface de Claude Blanckaert, Paris, Socit des tudes robespierristes, 2002, 574p. ISBN: 2-908327-45-7. 46 euros., Revue d'histoire du XIXe sicle [En ligne], 31|2005, mis en ligne le 18 fvrier 2006, consult le 25 novembre 2012. URL: http://rh19.revues.org/956 diteur : Socit dhistoire de la rvolution de 1848 http://rh19.revues.org http://www.revues.org Document accessible en ligne sur : http://rh19.revues.org/956 Document gnr automatiquement le 25 novembre 2012. La pagination ne correspond pas la pagination de l'dition papier. Tous droits rservs

Jean-Luc Chappey, La Socit des observateurs de lhomme (1799-1804). Des anthropologues (...)

Dominique Kalifa

Jean-Luc Chappey, La Socit des observateurs de lhomme (1799-1804). Des anthropologues au temps de Bonaparte, prface de Claude Blanckaert, Paris, Socit des tudes robespierristes, 2002, 574p. ISBN: 2-908327-45-7. 46 euros.
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Dans un livre dense et rudit qui reprend lessentiel dune thse de doctorat soutenue en 1999 sous la direction de Catherine Duprat, Jean-Luc Chappey rouvre le dossier de la Socit des observateurs de lhomme. On croyait bien connatre cette socit savante, ne en janvier 1800 et qui acquit presque demble la clbrit grce laffaire Victor, lenfant sauvage de lAveyron dont elle prit en charge lobservation, et lexpdition Baudin vers les terres australes, dont elle rdigea les instructions. Longtemps prsente comme lane de toutes les socits danthropologie du monde, elle fut statufie par Broca la fin du XIXe sicle pour contrer les prtentions de lanthropologie britannique, et demeura depuis une sorte de monument des origines, qui signalait lentre dans la modernit ethnologique. En privilgiant une histoire sociale attentive aux itinraires individuels, aux dynamiques de rseaux et leurs enjeux politiques, Jean-Luc Chappey dconstruit totalement cette image. Lanalyse rigoureuse de la composition de ce cnacle savant montre que, loin dtre un groupe homogne li aux Idologues, les Observateurs de lhomme se rpartissaient en trois ensembles aux motivations et aux stratgies largement divergentes. Le cercle des fondateurs, men par labb Siccard, clbre instituteur des sourds et muets, et par ses protgs LouisFranois Jauffret et Joseph de Maimieux, regroupait des publicistes catholiques en situation dlicate, qui utilisrent la Socit comme un instrument de lutte contre lathisme et la Rpublique des savants (Cabanis), et un moyen de rinvestir lespace public. Autour deux se constitua un second cercle (Grando, Laromiguire, Papon, suivis de nombreux seconds couteaux), intellectuels plus modrs, mais disponibles et la recherche dune position institutionnelle et sociale. Le dernier groupe tait celui des professeurs, autorits intellectuelles du temps (Jussieu, Cuvier, Hall, Lacepde, Fourcroy) qui investirent la Socit au temps de son succs public et tentrent den devenir les hommes forts, suscitant rapidement lhostilit des abbs comme celle des domins du champ scientifique, qui misaient linverse sur la vulgarisation et les savoirs plus incertains. Ce jeu de clientlismes et de dynamiques dintrts opposs fit de la Socit un champ de tensions et de contradictions qui la fragilisa et en explique la disparition prmature en 1804. Sans doute Jean-Luc Chappey montre-t-il aussi quun projet scientifique ambitieux animait initialement les fondateurs: promouvoir une science gnrale de lhomme, capable de lobserver sous ses diffrents aspects physiques, intellectuels et moraux. Sensible au travers des notes, mmoires ou instructions de voyages (les clbres Considrations de Grando pour lexpdition Baudin), le travail de normalisation pistmologique et mthodologique fut rel, et lide progressa dimposer cette science nouvelle, dite anthropologie , dans lordre des savoirs. Mais le projet se heurtait aux motivations divergentes des socitaires. Contre le matrialisme de Cabanis et des Idologues, qui prnaient lunit du physique et du moral, Siccard et le noyau dur des abbs catholiques dfendaient le paradigme de lhomo duplex et le dualisme de la nature humaine. Aprs 1802, les possibilits dun consensus intellectuel entre les diverses composantes sestomprent dautant plus rapidement que le contexte scientifique poussait au cloisonnement disciplinaire, au partage des savoirs et la spcialisation acadmique, ruinant les perspectives transversales ou encyclopdiques dont le projet tait porteur. Faire des Observateurs de lhomme les anctres de lanthropologie
Revue d'histoire du XIXe sicle, 31 | 2005

Jean-Luc Chappey, La Socit des observateurs de lhomme (1799-1804). Des anthropologues (...)

moderne, conclut louvrage, savre donc doublement anachronique, dune part parce quils dfendaient un projet dunit encyclopdique des savoirs qui nentendait nullement dcouper de nouvelles frontires disciplinaires, dautre part parce que les objectifs taient tout autant politiques, religieux et sociaux que purement scientifiques. Croisant avec finesse lhistoire des savoirs, la prosopographie et une sociologie historique discrtement inspire par Pierre Bourdieu, Jean-Luc Chappey livre l une tude magistrale, dsormais indispensable pour apprcier limportance et la complexit du moment 1800 dans la transition et la reconfiguration des savoirs scientifiques. Pour citer cet article Rfrence lectronique
Dominique Kalifa, Jean-Luc Chappey, La Socit des observateurs de lhomme (1799-1804). Des anthropologues au temps de Bonaparte, prface de Claude Blanckaert, Paris, Socit des tudes robespierristes, 2002, 574p. ISBN: 2-908327-45-7. 46 euros., Revue d'histoire du XIXe sicle [En ligne], 31|2005, mis en ligne le 18 fvrier 2006, consult le 25 novembre 2012. URL: http:// rh19.revues.org/956

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