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Como funciona o medo

Introduo
Est escuro e voc est sozinho em casa. Com exceo do programa que voc est assistindo na TV, o silncio total. Ento, voc ouve a porta da frente repentinamente batendo. Sua respirao acelera. Seu corao dispara. Seus msculos enrijecem. Um segundo depois, voc percebe que no tem ningum tentando entrar em sua casa. Era apenas o vento. Mas, por meio segundo, voc sentiu tanto medo que reagiu como se sua vida estivesse em perigo. O que causa essa reao to intensa? O que o medo exatamente? Neste artigo, vamos examinar as propriedades fsicas e psicolgicas do medo, descobrir o que causa uma reao de medo e ver algumas maneiras de derrot-lo.

O que o medo? O medo uma reao em cadeia no crebro que tem incio com um estmulo de estresse e termina com a liberao de compostos qumicos que causam aumento da freqncia cardaca, acelerao na respirao e energizao dos msculos. O estmulo pode ser uma aranha, um auditrio cheio de pessoas esperando que voc fale ou a batida repentina da porta de sua casa. O crebro um rgo extremamente complexo. Mais de 100 bilhes de clulas nervosas compem uma intrincada de rede de comunicaes que o ponto de largada para tudo o que sentimos, pensamos ou fazemos. Algumas dessas comunicaes levam ao pensamento e ao consciente, ao passo que outras produzem respostas autnomas. A resposta ao medo quase inteiramente autnoma: no a disparamos conscientemente. Como as clulas do crebro esto constantemente transferindo informaes e iniciando respostas, h dzias de reas do crebro envolvidas no sentimento de medo. Mas pesquisas mostram que determinadas partes desempenham papis centrais nesse processo.

Tlamo - decide para onde enviar os dados sensoriais recebidos (dos olhos, dos

ouvidos, da boca e da pele).


Crtex sensorial - interpreta os dados sensoriais. Hipocampo - armazena e busca memrias conscientes, alm de processar

conjuntos de estmulos para estabelecer um contexto.


Amgdala (Tonsila cerebelar) - decodifica emoes, determina possveis

ameaas e armazena memrias do medo.


Hipotlamo - ativa a reao de "luta ou fuga".

O processo de criao do medo comea com um estmulo assustador e termina com a reao de luta ou fuga. Mas h pelo menos dois caminhos entre o incio e o final do processo. Criando medo O processo de criao do medo acontece no crebro e totalmente inconsciente. H dois caminhos envolvidos na reao de medo: o caminho baixo rpido e desordenado, ao passo que o caminho alto leva mais tempo e entrega uma interpretao mais precisa dos eventos. Ambos os processos acontecem simultaneamente. A idia por trs do caminho baixo "no arrisque". Se a porta da frente de sua casa repentinamente bate, pode ser o vento, mas tambm pode ser um ladro tentando entrar. muito menos perigoso presumir que se trata de um ladro e descobrir que era s o vento do que presumir que o vento e aparecer um ladro em sua frente. O caminho baixo do tipo que atira primeiro e pergunta depois. O processo desse caminho mais ou menos assim:

A porta batendo o estmulo. Quando voc ouve o som e v o movimento, seu crebro envia esses dados sensoriais para o tlamo. Nesse ponto, o tlamo no sabe se os sinais que est recebendo so sinais de perigo ou no. Mas, pelo fato de poder ser, ele encaminha a informao para a amgdala. A amgdala, por sua vez, recebe os impulsos neurais e age para proteger voc: ela diz ao hipotlamo para iniciar a reao de luta ou fuga. O caminho alto muito mais ponderado. Ele reflete sobre todas as opes. Ser um ladro ou ser que o vento? Esse um processo meis longo.

Quando seus olhos e ouvidos captam o som e o movimento da porta, eles desviam essa informao para o tlamo, que, por sua vez, envia a informao para o crtex sensorial, no qual interpretada em busca de um significado. O crtex sensorial determina que h mais de uma interpretao possvel para os dados e os envia ao hipocampo para que ele estabelea um contexto. O hipocampo faz perguntas como: "Eu j vi este estmulo especfico antes? Se vi, o que significou naquela vez? O que mais est acontecendo que pode me indicar se isso um ladro ou efeito de um vento forte"? O hipocampo pode captar outros dados sendo enviados pelo caminho alto, como o bater de galhos contra a janela, rudos externos, etc. E, levando em considerao essas outras informaes, ele determina que a batida da porta provavelmente foi resultado do vento. Depois, envia uma mensagem para a amgdala dizendo que no h perigo e a amgdala informa ao hipotlamo para desligar a reao de luta ou fuga. Os dados sensoriais a respeito da porta (os estmulos) seguem os dois caminhos ao mesmo tempo. Mas o caminho alto leva mais tempo do que o caminho baixo. por isso que voc tem um ou dois momentos de medo antes de se acalmar.

Tanto o caminho alto quanto o caminho baixo levam ao hipotlamo. Essa parte do crebro controla a reao de sobrevivncia chamada de reao de luta ou fuga. Luta ou fuga Para produzir a reao de luta ou fuga, o hipotlamo ativa dois sistemas: o sistema nervoso simptico e o sistema adrenocortical. O primeiro usa vias nervosas para iniciar reaes no corpo, ao passo que o segundo usa a corrente sangnea. Os efeitos combinados dos dois sistemas so a reao de luta ou fuga. Quando o hipotlamo informa ao sistema nervoso simptico que hora de entrar em ao, o efeito geral que o corpo acelera, fica tenso e mais alerta. Se houver um ladro porta, voc vai ter de fazer algo, e rpido. O sistema nervoso simptico envia impulsos para as glndulas e msculos lisos e diz medula adrenal para liberar adrenalina e noradrenalina na corrente sangnea. Esses "hormnios do estresse" efetuam vrias mudanas no corpo, incluindo um aumento na freqncia cardaca e na presso sangnea. Ao mesmo tempo, o hipotlamo livra o fator de liberao de corticotropina (CRF) na glndula pituitria, ativando o sistema adrenocortical. A glndula pituitria (uma das principais glndulas endcrinas - em ingls) secreta o hormnio ACTH (hormnio adrenocorticotrpico), que se move pela corrente sangnea e finalmente chega ao crtex adrenal, no qual ativa a liberao de aproximadamente trinta hormnios diferentes para preparar o corpo para lidar com uma ameaa.

A vazo repentina de adrenalina, noradrenalina e vrios outros hormnios causa mudanas no corpo:
aumento da presso arterial e freqncia cardaca; as pupilas dilatam para receber a maior quantidade possvel de luz; as artrias da pele se contraem para enviar uma quantidade de sangue mais

significativa aos grupos musculares maiores (reao responsvel pelo "calafrio" muitas vezes associado com o medo - h menos sangue na pele para mant-lo aquecido); o nvel de glicose sangnea diminui; os msculos enrijecem, energizados por adrenalina e glicose (reao responsvel pelos arrepios - quando pequenos msculos conectados a cada plo da superfcie da pele tensionam, os fios so forados para cima, puxando a pele com eles); a musculatura lisa relaxa para permitir que entre uma maior quantidade de oxignio nos pulmes; sistemas no essenciais (como o digestivo e o imunolgico) so desligados para guardar a energia para as funes de emergncia; h dificuldade para se concentrar em tarefas pequenas (o crebro deve se concentrar em somente uma coisa para determinar de onde vem a ameaa). Todas essas reaes fsicas tm a inteno de lhe ajudar a sobreviver a uma situao perigosa. O medo (e a reao de luta ou fuga em particular) um instinto que todo animal possui.

Por que sentimos medo?


Instinto Se no tivssemos medo, no teramos nenhum receio de carros em alta velocidade, de animais venenosos e de doenas contagiosas. Tanto nos seres humanos como nos animais, o medo tem por objetivo promover a sobrevivncia. Com o decorrer do tempo, as pessoas que sentiram medo, tiveram mais presso evolutiva favorvel. Durante a polmica que existia no sculo XIX a respeito da evoluo, a "face do medo" (a expresso de olhos arregalados e boca aberta que costuma acompanhar o medo extremo) se tornou motivo de discusso. Por que as pessoas fazem essa expresso quando esto aterrorizadas? Alguns diziam que Deus deu a todas as pessoas uma maneira para que outras soubessem que estavam com medo caso no falassem a mesma lngua. Charles Darwin, por outro lado, disse que isso era o resultado de um enrijecimento instintivo dos msculos disparado por uma resposta desenvolvida para o medo e, para provar isso, foi seo de rpteis do zoolgico de Londres. Tentando permanecer totalmente calmo, aproximou-se o mximo possvel do vidro enquanto uma vbora disparava em sua direo do outro lado. Em todas as tentativas, ele fez aquela cara e pulou para trs. Em seu dirio, ele escreveu: "minha fora de vontade e razo estavam impotentes contra a imaginao de um perigo pelo qual jamais havia passado". A concluso a que chegou foi a de que toda a reao ao medo um instinto antigo intocado pelas nuanas da civilizao moderna [ref - em ingls]. A maioria de ns no precisa mais lutar (ou correr) por nossas vidas na selva, mas o medo est longe de ser desaparecer, pois continua servindo ao mesmo propsito que servia na poca em que se encontrava com um leo enquanto se trazia gua do rio. A diferena que agora carregamos carteiras e andamos pelas ruas da cidade. A deciso de usar ou no aquele atalho deserto meia-noite baseada em um medo racional que promove a sobrevivncia. Na verdade, o que mudou foram s os estmulos, j que corremos o mesmo risco que corramos h centenas de anos e nosso medo ainda serve para nos proteger da mesma forma que nos protegia antes. A maioria de ns jamais esteve perto da peste bubnica (epidemia que atacou a Europa na poca medieval), mas nosso corao pra ao vermos um rato. Para o ser humano, alm do instinto, tambm h outros fatores envolvidos no medo. O ser humano pode ter o dom da antecipao, o que nos faz imaginar coisas terrveis que poderiam acontecer: coisas sobre as quais ouvimos, lemos ou vimos na TV. A maioria de ns nunca vivenciou um acidente de avio, mas isso no nos impede de sentar em um avio e agarrar firme nos apoios dos braos. A antecipao de um estmulo de medo pode provocar a mesma reao que teramos se vivssemos a situao real e isso tambm um benefcio obtido com a evoluo.

Condicionamento O circuito da reao de medo pode ter sido afinado pela evoluo, mas tambm h um outro aspecto do medo: condicionamento. O condicionamento o motivo pelo qual algumas pessoas temem cachorros, ao passo que outras os consideram praticamente um membro da famlia. O temor que uma pessoa sente de cachorros provavelmente se deve a uma resposta condicionada. Quem sabe se essa pessoa no foi mordida por um cachorro quando tinha trs anos de idade e, muitos anos depois, o crebro dela (a amgdala, em especial) ainda associa a viso de um cachorro com a dor da mordida?

Medo e excitao
Se voc gosta de filmes de terror, j sabe que o medo pode ser excitante. Muitas pessoas gostam de sentir medo. E a excitao da reao de luta ou fuga pode ser prazerosa e at imitar a excitao sexual, o que faz que no seja nenhuma surpresa o fato de pessoas quererem ver filmes de terror e andar de montanha-russa em encontros romnticos. Existem evidncias cientficas que apiam a conexo entre o medo e a excitao. O psiclogo Arthur Aron conduziu um estudo usando o to comum medo de altura. Ele fez que um grupo de homens andasse por uma ponte instvel de 140 m suspensa a uma altura de 70 m, ao passo que outro grupo teve de andar sobre uma ponte idntica, mas perfeitamente estvel. No final de cada ponte, os homens encontravam a estonteante assistente de Aron, que fazia a cada participante um conjunto de perguntas relacionadas a um estudo imaginrio e lhes dava o nmero de telefone dela caso quisessem obter mais informaes. Dos 33 homens que cruzaram a ponte estvel, dois ligaram para a assistente. Agora, dos 33 homens que andaram sobre a ponte instvel, nove ligaram. A concluso de Aron foi que o estado de medo estimula a atrao sexual.

Do que temos medo? Uma pesquisa do Instituto Gallup, realizada em 2005, revelou os medos mais comuns entre os adolescente americanos. A lista dos "10 mais" a seguinte: 1. 2. 3. 4. 5. 6. 7. 8. 9. 10. ataques terroristas aranhas morte fracasso guerra altura crime/Violncia ficar sozinho o futuro guerra nuclear

A maior parte desses medos entra com eles na vida adulta. Outros medos comuns incluem falar em pblico, ir ao dentista, dor, cncer e cobras. Muitos de ns tememos as mesmas coisas. Ser, ento, que existem medos universais? Coisas que todos tememos?

Fobias

Uma fobia um temor intenso e persistente que no se baseia em nenhum sentido racional de perigo iminente e impede que o portador participe de atividades Alguns estudos mostram que os seres humanos podem ser que possam desencade-la. Existem trs tipos principais de geneticamente predispostos a temer determinadas coisas como aranhas, cobras e ratos, todos eles animais que j fobias:

apresentaram um perigo real pelo fato de serem venenosos ou carregarem doenas. O medo de cobras, por exemplo, j foi encontrado em pessoas que nunca estiveram frente a frente com uma cobra. Isso faz sentido se pensarmos no medo como um instinto evolucionrio incrustado no consciente humano. Essa idia do medo universal apoiada por vrias fontes famosas, programas populares da TV como o "Fear Factor" (Fator medo) da rede americana NBC.

Agorafobia: medo de lugares difceis de se escapar ou onde a ajuda pode no estar prontamente disponvel caso algo de ruim acontea. Fobia social: medo de encontros com outras pessoas. Fobias especficas: medo de

uma coisa ou situao E essa idia tambm apoiada por pesquisas cientficas. O especfica, como cobras, falar psiclogo Martin Seligman realizou um experimento de em pblico, altura ou sangue. condicionamento no qual mostrava aos participantes fotos de certos objetos e lhes dava um choque eltrico em seguida. A idia era criar uma fobia (um medo intenso e irracional) do objeto da foto. Quando era uma foto de algo como uma aranha ou uma cobra, bastavam de dois a quatro choques para estabelecer uma fobia, mas quando a foto era de algo como uma flor ou rvore, eram necessrios muito mais choques para que se estabelecesse um medo real.

No entanto, embora possa haver medos universais, tambm h medos especficos de certos indivduos, comunidades, regies ou mesmo culturas. Algum que cresceu na cidade grande provavelmente tem um medo mais intenso de ser roubado do que algum que passou a maior parte de sua vida na fazenda. Pessoas que vivem no Sul da Flrida podem ter um medo maior de furaces do que pessoas que vivem no Kansas. Por outro lado, as pessoas que vivem no Kansas podem ter um medo mais profundo de tornados do que as pessoas que vivem em Vermont. As coisas de que temos medo dizem muito sobre as experincias que j tivemos. Por exemplo, existe uma fobia chamada de taijin kyofusho, que considerada pela comunidade psiquitrica (de acordo com o DSM IV - Manual de estatsticas e diagnsticos de doenas mentais - em ingls) como uma "fobia culturalmente especfica do Japo". Para voc no ficar curioso, ela o "medo de ofender outras pessoas por um excesso de modstia ou de respeito", uma fobia especfica, cuja criao se deve aos complexos rituais sociais que permeiam a vida dos japoneses. Sentir medo de vez em quando faz parte da vida. O problema viver com medos crnicos que podem debilitar uma pessoa tanto fsica quanto emocionalmente, j que viver com uma resposta imunolgica debilitada pode acarretar vrias doenas. Ento como podemos resolver esse problema?