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O PODER DOS MEMES

Comportamentos e idias copiadas de pessoa para pessoa por imitao - memes - podem ter forado os
genes humanos a nos tornar o que somos hoje.
Susan Blackmore
(Scientific American, outubro de 2000. Trad. Dwain P. Santee)
Os seres humanos so animais estranhos. Embora a teoria da evoluo tenha explicado de forma
brilhante as caractersticas que compartilhamos com outras criaturas - desde o cdigo gentico que
dirige a construo dos nossos corpos at os detalhes sobre como nossos msculos e neurnios
funcionam - ainda nos destacamos de inmeras maneiras. Nossos crebros so excepcionalmente
grandes, s ns temos uma linguagem verdadeiramente gramatical e s ns compomos sinfonias,
dirigimos carros, comemos macarronada com um garfo e pensamos sobre a origem do universo.
O problema que essas habilidades parecem excessos frente s exigncias, ultrapassando o que
precisamos para sobreviver. Como nos aponta Steven Pinker da Massachusetts Institute of Technology
no seu livro "Como a mente funciona", "no que se refere a causas e efeitos biolgicos a msica
intil". Podemos dizer o mesmo das artes ou da matemtica pura.
A teoria evolucionista darwiniana clssica, que enfoca os traos herdveis dos organismos, no
podem justificar tais riquezas. Expressando em termos modernos, essa teoria afirma que os genes
controlam os traos do organismo; ao longo de muitas geraes os genes podem trazer para os seus
portadores uma vantagem de sobrevivncia e favorecer a produo de muitos filhos (que herdaro esses
genes) que tendero a proliferar s custas dos outros. Os genes ento essencialmente competem uns
contra os outros e os que forem mais proficientes em serem passados para a gerao seguinte
prosperaro gradualmente.
Poucos cientistas gostariam de abandonar a teoria darwiniana. Mas se ela no esclarecer o
porque ns humanos viemos a alocar tantos recursos para tantas habilidades suprfluas para a tarefa
biolgica de propagao dos genes, para onde mais podemos correr?
A resposta, sugiro, est nos memes. Memes so estrias, canes, hbitos, habilidades,
invenes e maneiras de fazer as coisas que copiamos de outras pessoas por imitao. A natureza
humana pode ser explicada pela teoria evolucionista, mas apenas se considerarmos os memes tanto
quanto os genes.
Uma tentao considerar os memes apenas como idias mas, mais adequadamente, os memes
so uma forma de informao. (Os genes tambm so informaes: instrues, escritas no DNA, para a
construo de protenas). Assim, o meme para, digamos, as primeiras oito notas para a msica do
seriado Twilight Zone, podem ser gravadas no apenas nos neurnios de quem as ouve, mas tambm
num padro magntico de um videocassete ou nas marcas de tinta numa pgina de partitura.
O nascimento dos memes.
A noo de que os memes existem e evoluem tem existido por quase 25 anos, mas apenas
recentemente eles tem recebido a ateno como sendo uma fora na evoluo humana. Richard
Dawkins, da University of Oxford, cunhou essa palavra em 1976 no seu livro O Gene Egosta. Ali ele
descreve os princpios bsicos da evoluo darwiniana em termos de trs processos gerais - quando a
informao copiada repetidas vezes, com variao e com seleo de algumas variantes sobre outras,
voc TEM QUE TER evoluo. Isso , aps muitas repeties desse ciclo, a populao de cpias
sobreviventes gradualmente adquirir novas propriedades que tendero a faze-los mais susceptveis ao
sucesso na competio pela produo de prole. Embora o ciclo no seja mental, ele produz um desenho
a partir do caos.
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Dawkins chamou a informao que copiada de "replicador" e apontou que o replicador mais
familiar o gene. Mas ele queria enfatizar que a evoluo pode se basear em muitos replicadores, e
assim, como exemplo, ele inventou a idia do meme. A cpia dos memes de uma pessoa para outra
imperfeita, assim como a cpia dos genes de pais para filhos s vezes imprecisa. Podemos alterar uma
estria, esquecer uma palavra de uma cano, adaptar uma tecnologia antiga ou produzir uma nova
teoria a partir de idias velhas. De todas essas variaes, algumas vo ser copiadas muitas vezes e
outras morrero. Os memes so portanto verdadeiros replicadores, possuindo todas as trs propriedades
- replicao, variao e seleo - necessrias para iniciar um novo processo evolutivo darwiniano.
Dawkins diz que ele tinha modestas intenes para esse novo termo - para evitar que seus
leitores pensassem que os genes "so o tudo e o final da evoluo, a unidade fundamental da evoluo"
- mas de fato sua idia dinamite. Se os memes so replicadores, ento eles, como os genes, competem
para serem copiados, para seu prprio bem. Essa concluso contradiz a presuno assegurada pela
maioria dos psiclogos evolucionistas, de que a funo ltima da cultura humana servir aos genes,
auxiliando na sua sobrevivncia. O fundador da Sociobiologia, E. O. Wilson, famosamente disse que os
genes mantm a cultura numa coleira. A cultura pode temporariamente se desenvolver numa direo
que contra-produtiva em relao disperso dos genes, mas a longo prazo retorna pela seleo
natural baseada na gentica, como um co fujo que se curva para o dono. Nesse ponto de vista os
memes so escravos dos genes que constrem os crebros que os copiam, prosperando apenas por
ajudar os genes a se proliferarem. Mas, se Dawkins estiver correto e os memes so replicadores, ento
os memes servem a seu prprio objetivo egosta, se replicando sempre que puderem. Eles esculpem
nossa mente e nossa cultura ao longo do caminho - dependendo do seu efeito sobre os genes.
O exemplo mais bvio desse fenmeno so os memes virais. Correntes (impressos e
eletrnicos) consistem de pedaos de informaes escritas, incluindo uma instruo me copie
sustentada com uma srie de ameaas (se voc quebrar essa corrente ter m sorte) ou promessas (voc
receber dinheiro e voc poder ajudar seus amigos). No importa se as ameaas forem vazias e seu
esforo de copiar a carta jogado fora. Esses memes tem uma estrutura interna que assegura sua prpria
propagao.
O mesmo pode ser dito, diz Dawkins, sobre as grandes religies do mundo. De todas as
pequenas seitas com lderes carismticos que tem aparecido na histria da humanidade, apenas algumas
tiveram o que era preciso para sobreviver instrues copie-me sustentado de promessas e ameaas.
Nas religies as ameaas so de morte ou danao eterna e as promessas so de benos eternas. Os
custos so proporcionais renda, uma vida devotada propagao da palavra ou recursos gastos na
construo de mosteiros magnficos e catedrais que promovem ainda mais os memes. Os genes podem
at sofrer diretamente nas mos dos memes como ocorre com o sacerdcio celibato.
Claro, nem toda seita (ou corrente) com a estrutura viral ser bem sucedida. Algumas ameaas e
promessas so mais eficazes, ou virulentas, do que outras. E todas competem pelos recursos limitados
da ateno humana frente experincia a ao ceticismo (que na metfora viral agem como um tipo de
sistema imunolgico).
Podemos argumentar que as religies no so inteiramente virais, por exemplo, nos trazem
conforto e um senso de pertena. De qualquer jeito, no devemos cometer o erro de pensar que todos os
memes so vrus. A grande maioria formam o recheio das nossas vidas, incluindo a linguagem,
sistemas polticos, instituies financeiras, educao, cincia e tecnologia. Todos esses so memes (ou
aglomerados de memes), porque so copiados de pessoa para pessoa e lutam pela sobrevivncia no
espao limitado da memria e da cultura humana.
Pensar memeticamente d margem a uma nova viso do mundo, uma viso que, quando voc
consegue, transforma tudo. Do ponto de vista dos memes cada humano uma mquina de fazer mais
memes um veculo de propagao, uma oportunidade de replicao e um recurso pelo qual vale a
pena competir. No somos nem escravos dos nossos genes nem agentes racionais criando a cultura,
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arte, cincia e tecnologia para nossa prpria alegria. Ao invs disso, somos parte de um vasto processo
evolutivo onde os memes so replicadores que evoluem e ns somos as mquinas de memes.
Essa nova viso assustadora porque agora uma simples teoria engloba toda a cultura humana e
criatividade bem como a evoluo biolgica, e assustador porque parece tirar muita variao da nossa
humanidade, das nossas atividades e da nossa vida intelectual, reduzindo a um fenmeno sem mente.
Mas, essa viso verdadeira? Podem os memes nos ajudar a nos compreendermos a ns mesmos?
Podem levar a previses testveis ou algum trabalho cientfico? Se no puder, a memtica intil.
Eu acredito que a idia dos memes como replicadores o que estava faltando das nossas teorias
da evoluo humana e que a memtica pode se mostrar imensamente til para explicar nossos atributos
nicos e o surgimento de elaboradas culturas e sociedades. Somos diferentes dos outros animais
porque s ns, em algum ponto do passado, nos tornamos capazes de imitar. Isso liberou novos
replicadores memes que ento comearam a se propagar, nos utilizando como suas mquinas
copiadoras da mesma forma que os genes usam a mquina de copiar dentro das clulas. Da por diante,
essa espcie nica tem sido modelada por dois replicadores e no s um. Por isso somos diferentes dos
milhes de outras espcies no nosso planeta. Assim conseguimos nossos grandes crebros, nossa
linguagem e todas nossas habilidades excedentes.
Grandes crebros para os memes.
A memtica resolve o mistrio da vastido da mente humana de uma forma bem simples. O
crebro humano mais ou menos do tamanho que nossos genes podem faz-lo trs vezes maior,
relativo ao nosso peso corporal, do que os crebros dos nossos parentes mais prximos, os grandes
macacos. caro de se construir e manter e muitas mes e bebs morrem por complicaes no parto
causados pelo tamanho da cabea. Porque a evoluo permitiu que a cabea humana crescesse at esse
tamanho perigoso? As teorias tradicionais olham para uma vantagem gentica, na melhora da
capacidade de caa ou a habilidade de sustentar grupos cooperativos maiores com habilidades sociais
complexas. A memtica nos fornece uma explicao completamente diferente.
A transio crtica para os homindeos foi o alvorecer da imitao, talvez dois milhes e meio
de anos atrs, antes do advento das ferramentas de pedra e crebros em expanso. A verdadeira
imitao significa copiar um novo comportamento ou habilidade de outro animal. Isso difcil de fazer,
requer muito poder mental e raro no reino animal. Embora muitas aves copiem cantos e baleias e
golfinhos imitem sons e atos, a maioria das espcies no faz isso. Freqentemente a imitao animal,
como aprender a responder a um novo predador, meramente envolve o uso de um comportamento inato
em uma nova situao. At mesmo a imitao dos chimpanzs se limita a poucos comportamentos,
como os mtodos de pegar cupins. Em contraste, a imitao generalizada de quase qualquer
comportamento visto que parece ocorrer naturalmente nos humanos um truque mais difcil e
correspondentemente mais valioso, permitindo ao imitador recolher os benefcios da aprendizagem ou
da esperteza de outro indivduo o mais freqentemente possvel. Por exemplo, um experimento
conduzido em 1995, no Yerkes Regional Primate Research Center, em Atlanta, Georgia, quando os
mesmos problemas eram apresentados a orangotangos e crianas humanas, somente as crianas
humana prontamente usavam a imitao para resolver o problema.
fcil imaginar que nossos ancestrais imitavam novas tcnicas teis para fazer fogo, caar e
carregar e preparar o alimento. medida que esses memes se espalhavam a habilidade de adquiri-los
se tornou cada vez mais importante para a sobrevivncia. Em suma, as pessoas que imitavam melhor
proliferavam e os genes que lhes davam os crebros maiores necessrios para isso consequentemente se
espalhavam no reservatrio gentico. Todos ficaram melhores na imitao, intensificando a presso
para aumentar o crebro ainda mais, numa espcie de corrida armamentista cerebral.
Uma vez que todos comearam a imitar foi liberado o segundo replicador no mundo, mudando
para sempre a evoluo humana. Os memes comearam a obter o controle. J unto com habilidades teis,
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como fazer fogo, as pessoas copiam outras menos teis como decorao corporal e outras fteis mas
energeticamente muito caras como a dana da chuva. Os genes se depararam com outro problema:
como garantir que seus portadores copiassem somente os comportamentos teis. Memes recentes
podem se espalhar na populao numa nica gerao numa velocidade maior do que evoluo gentica
pode acompanhar. At que os genes evolussem uma slida predileo por fazer fogo e uma averso
por danas da chuva, tendncias completamente diferentes poderiam surgir e mudar. Os genes s
podem desenvolver estratgias amplas e a longo prazo para tentar fazer com que seus portadores sejam
mais discriminadores com relao a o que imitar.
Uma heurstica til que os genes poderiam utilizar seria a predisposio de imitar os melhores
imitadores as pessoas que talvez tivessem as verses mais atuais e precisas dos memes mais recentes.
(termos mais familiares para isso seriam ditadores de moda ou modelos). Alm do seu saco de
truques teis para a sobrevivncia, os melhores imitadores tambm adquiririam um status social mais
elevado, melhorando ainda mais suas chances de ajudar a propagar os genes que os tornaram
imitadores talentosos os genes que lhes deram grandes crebros especializados na imitao
generalizada.
Os genes continuariam a reponder com melhorias nas preferncias inatas das pessoas em
relao a o que imitar, mas a resposta dos genes, que exige geraes para agir, sempre estarias
atrasados em relao ao desenvolvimento memtico. Chamo o processo pelo qual os memes controlam
a seleo dos genes trao memtica: os memes competem entre si e evoluem rapidamente em
alguma direo e os genes devem responder melhorando a imitao seletiva aumentando o tamanho
cerebral e a fora ao longo do caminho. Memes bem sucedidos assim comeam a ditar quais genes
sero mais bem sucedidos. Os memes assumem o controle.
Num detalho final, valeria a pena para as pessoas se acasalarem com os imitadores mais
proficientes, porque afinal, os bons imitadores tem as melhores habilidades para a sobrevivncia. Por
esse efeito a seleo sexual, guiada pelos memes, teria exercido um importante papel na criao dos
nossos crebros. Escolhendo os melhores imitadores para acasalamento as mulheres ajudam a propagar
os genes necessrios para se copiar rituais religiosos, roupas coloridas, cantos, danas, pintura e assim
por diante. Por esse processo o legado da evoluo memtica passada se torna embutida nas estruturas
do nosso crebro e nos tornamos criaturas musicais, artsticas e religiosas. Nossos grandes crebros so
dispositivos de seleo da imitao construdos pelos memes para si mesmos e para os genes.
Origem da linguagem
A linguagem pode ter sido outra criao peculiar deste mesmo processo de co-evoluo meme-gene.
Perguntas sobre a origem e funo da linguagem tem sido to contenciosas que em 1866 a Sociedade
Lingstica de Paris baniu quaisquer explicaes adicionais sobre esse assunto. At hoje os cientistas
no chegaram a um consenso geral, mas as teorias mais populares apelam para a vantagem gentica.
Por exemplo, Robin Dunbar da Universidade de Liverpool argumenta que a linguagem um substituto
para a catao (grooming) para a manuteno de grupos grandes. O antroplogo evolucionista
Terrence Deacon da Universidade de Boston prope que a linguagem tornou possvel a comunicao
simblica, que por sua vez melhorou as habilidades de caa, vnculos sociais mais fortes e defesa de
grupo.
Em constraste a teoria da trao memtica explica a linguagem pela vantagem que ela traz para
os memes em termos de sobrevivncia. Para compreendermos como isso funciona devemos perguntar
que tipos de memes sobreviveram melhor e proliferaram no reservatrio de memes dos nossos
antepassados. A resposta geral para qualquer replicador aqueles com alta fecundidade, fidelidade e
longevidade: aqueles que fazem muitas cpias de si, precisas e de longa vida.
Os sons so mais fecundos do que os gestos, particularmente os sons anlogos a "ei!" ou
"cuidado!". Todos no alcance auditivo podem ouvir o grito, caso estejam olhando para quem falou ou
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no. A fidelidade dos memes falados mais alto para aqueles construidos a partir de unidades discretas
de sons (fonemas) e divididas em palavras - um tipo de digitalizao que reduz os erros de cpia. Como
as diferentes aes e vocalizaes competiram no reservatrio memtico pr-histrico, tais palavras
faladas prosperariam e substituiriam memes menos bem adaptados da comunicao. Ento, colocando
as palavras juntas de diferentes maneiras, e adicionando prefixos e inflexes, forneceria um nicho
novo, mais sofisticado para os memes vocais. Em suma, os sons replicveis de mais alta qualidade
tomariam o lugar dos mais fracos.
Agora considere o efeito disso nos genes. Novamente os melhores imitadores (os indivduos
mais articulados)adquiririam um estatus mais elevado, os melhores parceiros e mais prole. Em
conseqncia, os genes para essa habilidade de imitar os sons vencedores aumentariam no reservatrio
gentico. Eu sugiro que por esse processo os sons bem sucedidos - as bases da linguagem falada -
gradualmente levaram os genes a criar um crebro que no era meramente grande mas especialmente
adepto em copiar aquelas articulaes especficas. O resultado era a marcante capacidade humana para
a linguagem. Ela foi desenhada pela competio memtica e a coevoluo meme-gene.
O processo de tracionamento memtico um exemplo de replicadores (memes) evoluindo
concomitantemente com suas mquinas copiadoras (crebro). O surgimento dos memes no a
primeira vez que uma evoluo concomitante ocorreu: uma coisa semelhante deve ter ocorrido nos
estgios iniciais da vida na terra, quando as primeira molculas replicadoras se desenvolveram na sopa
primitiva e evoluiram para DNA e todo seu maquinrio celular de replicao. Da mesma forma que
com a evoluo daquele aparato sofisticado de cpia de genes, poderamos esperar que surgisse um
maquinrio de cpia de genes - e surgiu. A linguagem escrita trouxe um grande salto adiante na
longevidade e fidelidade; a imprensa acentuou a fecundidade. Do telgrafo ao telefone celular, do
correio comum ao correio eletrnico, do fongrafo ao DVD e dos computadores internet, o
maquinrio de cpias tem melhorado, espalhando uma crescente multido de memes para mais longe e
mais rpido. A exploso atual de informaes exatamente o esperaramos da evoluo memtica.
Essa teoria memtica depende do nmero de conjunturas que possam ser testadas,
especialmente o pressuposto de que a imitao requer muito poder mental, mesmo que parea ocorrer
to facilmente. Estudos utilizando varreduras ("scan")podem comparar pessoas realizando aes com
pessoas as copiando. Diferentemente do senso comum, essa teoria postula que a imitao a parte mais
difcil - e tambm que as partes evolutivamente mais novas do crebro devem estar associadas
execua. Alm disso, dentro de qualquer grupo aparentado de animais aqueles com a maior
capacidade de imitar devem ter crebros maiores. A escasses de imitao nos animais limita a
quantidade de dados disponveis, mas espcies de aves, baleias e golfinhos poderiam ser analizadas e
comparadas com essa previso.
Testes experimentais.
Se a linguagem se desenvolveu nos humanos como resultado da coevoluo meme-gene, os
linguistas devem encontrar sinais de que a gramtica otimizada para a transmisso de memes com alta
fecundidade, fidelidade e longevidade, ao invs de transmitirem informao sobre tpicos especficos
como caa ou formao de contratos sociais. Experimentos da Psicologia Social deveriam mostrar que
as pessoas copiam preferencialmente as pessoas mais articuladas e as acham mais sexualmente
atraentes do que as pessoas menos eloquentes.
Nossas previses podem ser testadas por modelos matemticos e outras simulaes de
computador, que muitos pesquisadores tem utilizado para modelar os processos evolutivos. A adio de
um segundo e mais rpido replicador ao sistema deveria introduzir uma mudana dramtica, anloga ao
surgimento dos memes e a expanso do crebro humano. O segundo replicador tambm deveria ser
capaz de controlar e at parar a evoluo do primeiro. Tais modelos podem ento ser usados para se
compreender em mais detalhes a coevoluo dos memes e genes. Alm disso, a idia de que a
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linguagem poderia emergir espontaneamente numa populao de criaturas imitadoras poderia ser
testada com simulaes utilizando ruidosos robs imitadores.
A memtica uma nova cincia, lutando para achar seu lugar e com muitos crticos. Alguns
desses crticos simplesmente falharam em pegar a idia do replicador. Precisamos nos lembrar que os
memes, como os genes, so meramente pedaos de informao que podem ser bem sucedidos ou no
em serem copiados. Nesse sentido, mas no outro, pode-se dizer que os memes so egostas e que tem
poderes de replicadores. Os memes no so entidades mgicas ou ideais platnicos que flutuam
livremente por a, mas sim informaes alocadas a memrias humanas especficas, aes e artefatos.
Nem todos os contedos mentais so memes, porque nem todos foram copiados de outros. Se todos
seus memes fossem removidos, voce ainda teria muitas percepes, emoes, imaginao e habilidades
aprendidas que so s suas e que no foram adquiridas de outros e que voce nunca poder compartilhar
com os outros.
Uma objeo comum que os memes so muito diferentes dos genes. E so. Eles sofrem ou se
beneficiam de razes de mutao muito maiores e no esto presas num sistema rgido como o
replicador de DNA e a sntese de protenas. Pensa-se melhor sobre os memes no por analogia com os
genes mas como novos replicadores, com seus prprios meios de sobrevivncia e de serem copiados.
Os memes podem ser copiados por todos os lados, da fala ao papel ao livro ao computador e para outra
pessoa.
Muitas crticas em potencial ainda persistem e muito trabalho ainda est por ser feito. No final,
a memtica s merece ser bem sucedida se oferecer uma explicao melhor do que a dada pelas outras
teorias e nos oferecer previses vlidas e testveis. Diferente das religies, o grande complexo de
memes da cincia inclui mtodos de jogar fora idias erradas vazias, sem sentido ou erradas. com
base nesses critrios que a memtica ser julgada.
Susan Blackmore foi infectada pelo meme do meme em 1995 pelo livro de Daniel Dennett Darwins
Dangerous Idea (A Idia Perigosa de Darwin) e por um ensaio sobre memes e conscincia escrito
por um dos seus orientandos de doutorado. O conceito ganhou razes: atravs de uma promessa de
entender a mente humana, fez com que Blackmore devotasse muitos dos seus recursos geradores de
memes para estudar mais essa idia e propag-la. Seu estatus como fonte de memes cientficas est
incorporado na sua condio de leitora de Psicologia na University of the West of England, Bristol. A
comisso para investigao cientfica da paranormalidade lhe concedeu o prmio de distinta ctica
por seus estudos de experincias de quase-morte e suas sugestes de que as estrias de abduo
aliengena so geradas por pessoas (com um conjunto errado de memes) que tentam dar sentido a uma
forma de paralisia do sono.
Leituras adicionais:
O Gene egosta. Richard Dawkins.
Culture and the Evolutionaruy Process. Robert Boyd and Peter J . Richerson. University of Chicago
Press. 1985.
Darwin Machines and the Nature of Knowledge. Henry C. Plotkin. Penguin, 1993.
Darwin's Dangerous Idea. Daniel Dennett. Penguin, 1995.
The Meme Machine. Susan Blackmore. Oxford University Press. 1999.
Darwinizing Culture: The Status of Memetics as a Science. Robert Aunger (editor). Oxford University
Press. (no prelo).
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OPI NI ES CONTRRI AS
OS ANIMAIS TAMBM IMITAM - por Lee Alan Dugatkin.
Eu aplaudo a tentativa de Susan Blackmore de infectar a mente das pessoas com o meme "a imitao
importante". Mas eu discordo da sua viso de que os memes - as entidades imitadas - influenciam a
evoluo do comportamento apenas nos humanos. Animais, de peixes a primatas, copiam uns aos
outros na tomada de decises sobre o que comer e com quem acasalar. Nesse caso, vou argumentar que
os memes podem influenciar os hbitos de muitos animais da mesma forma que tracionam o
comportamento humano. Uma olhada de perto nos pssaros pretos pode nos ajudar a ilustrar que os
memes no so necessariamente nicos aos humanos ou at mesmo aos outros primatas como os
chimpanzs e outros grandes macacos. Mas primeiro devo esclarecer a definio da palavra imitao.
Os psiclogos parecem insistir em debater o significado da imitao e dzias de artigos dividem
seu significado em vrias categorias. Numa discusso sobre os memes, no entanto, parece justo utilizar
a prpria definio de Blackmore. Seu livro The meme Machine (A Mquina dos Memes), apresenta
duas perspectivas diferentes. A definio mais restrita afirma que a imitao envolve trs estgios
complexos: decidir sobre o que imitar, transformar um ponto de vista em outro e produzir uma ao
corporal equivalente. Sob esses critrios rgidos no existe nenhum caso realmente slido de imitao
entre os animais. extraordinariamente difcil de se decidir se um animal capaz de transformar um
ponto de vista em outro e, se for o caso, sabermos exatamente o que esto escolhendo imitar.
Blackmore tambm promove uma idia muito mais liberal de imitao quando ela descreve uma
estria passando de um amigo para o prximo. Voc no imitou precisamente todas as aes e
palavras dos seus amigos mas algo (a essncia da estria) foi copiado dela para voc e depois para
outra pessoa, diz ela. Certamente centenas de exemplos de imitao animal recaem nessa definio
ampla e a forma que os pssaros pretos aprendem sobre seus predadores tambm no nenhuma
exceo.
Em1978 Eberhard Curio da Ruhr University na Alemanha e seus colegas criaram um pequeno
teatro onde um pssaro preto poderia ver um outro vocalizando e mexendo a cauda em reao a um
predador prximo uma corujinha mas uma srie de parties ocultavam a coruja da primeira ave.
Graas a umas manipulaes engenhosas fazia-se com que o observador pensasse que seu companheiro
estava reagindo a uma ave frade barulhenta, que normalmente os pssaros pretos no consideram uma
ameaa. O experimentador ento colocou a ave observadora junto com a ave frade e ela tambm
comeou a vocalizar e mexer a cauda. Curio e seus colegas descobriram que a falsa mensagem aves
frade so predadores pode se estender por at seis outros indivduos. Mesmo assim o simples fato de
algo ser copiado no o torna um meme. Blackmore argumenta que uma mensagem deve cumprir trs
critrios adicionais: deve ser copiado precisamente, devem ser feitas muitas cpias e as cpias devem
durar por muito tempo. A mensagem aves frade so predadores foi transmitida com preciso e cpias
da mensagem passaram de indivduo para indivduo, demonstrando um certo grau de fecundidade.
impossvel acessarmos a longevidade desse meme com base em experimentos de laboratrio, mas em
princpio no h razo para essa informao no persistir uma vez que seja instalada numa populao
natural.
No meu trabalho de ecologista comportamental tenho esbarrado com dzias de outros exemplos
de comportamento animal que cabem na definio de meme e no ficaria surpreso o nmero total fosse
grande. Os memes talvez sejam mais velhos e mais fundamentais na biologia evolucionista do que
argumentado por Blackmore ou qualquer outro at agora. Mais especificamente, a diferena entre
memes animais e humanos pode ser quantitativa ao invs de qualitativa. A memtica pode muito bem
assumir a idia de que os memes animais so reais e usar isso para reforar o argumento de que os
memes so universalmente importantes na evoluo. Mas, se os memes no nos separam dos animais,
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como sugerido por Blackmore, ento eles por si ss no explicam o porque a cultura humana to
nica e avanada.
Lee Alan Dugatkin professor associado no Departamento de Biologia da Universidade de Louisville.
Ele tem estudado imitao em animais por 10 anos. Seu novo livro no assunto, The Imitation Factor:
Evolution Beyond the Gene (O Fator Imitao: Evoluo Alm do Gene) ser publicado em janeiro.
A TEORIA DOS MEMES SOBRESIMPLIFICA COMO A CULTURA MUDA
Por Robert Boyd e Peter J . Richerson (trad. Dwain Santee)
Os genes so replicadores. Eles passam fielmente de pai para filho e controlam o maquinaria da
vida. Essa transmisso fiel o que permite que a seleo natural opere: os genes que fazem com que
seus portadores sobrevivam melhor e reproduzam mais rpido do que os portadores de outros genes se
espalharo pela populao. Outros processos, como a mutao, exercem papis cruciais na evoluo,
mas a maioria das adaptaes pode ser explicada se perguntando qual gene se multiplicar mais
rapidamente. Essa regra simples tem muito poder, permitindo que os bilogos compreendam
fenmenos diversos como a forma da pelves humana e a sincronia da mudana de sexo nos peixes
hermafroditas.
Susan Blackmore argumenta que crenas e idias, que chamamos de memes, tambm so
replicadores. Eles so copiados fielmente de uma mente para outra e controlam o comportamento das
pessoas que os adquirem. Nesse caso, sugere Blackmore, a evoluo de idias tambm modelada pela
seleo natural e a mudana cultural pode ser compreendida se perguntando quais memes replicam
mais rapidamente.
Pensamos que Blackmore est pelo menos meio certo. Idias da Biologia certamente so teis
para o estudo da evoluo cultural. A cultura no consiste de idias armazenadas numa populao de
crebros humanos e mecanismos anlogos seleo natural podem afetar quais idias se espelham e
quais desaparecem. Mas Blackmore provavelmente est errada em pensar que a evoluo cultural pode
ser explicada em termos apenas de seleo natural. Ao invs disso os cientistas precisam combinar
pesquisas da Psicologia, Antropologia e lingstica para clarificar os processos mltiplos que de fato
modelam a cultura humana.
Diferente dos genes as idias geralmente no passam intactas de uma pessoa para a outra. A
informao na mente de uma pessoa gera um comportamento e da outra pessoa tenta inferir a
informao necessria para fazer a mesma coisa. Rupturas na precisa transmisso de idias podem
ocorrer porque diferenas nos genes, cultura ou bagagem pessoal de dois indivduos podem fazer com
que uma pessoa tenha uma suposio errada sobre o que motivou o comportamento do outro. Como
resultado disso os memes freqentemente so sistematicamente transformados durante a transmisso
um processo diferente da seleo natural, que depende de um meme se espalhar mais rpido do que
suas alternativas concorrentes. A transformao, por outro lado, pode fazer com que as pessoas numa
gerao adquiram memes diferentes daqueles possudos pelas pessoas da gerao anterior.
David Wilkins do Instituto Max Planck de Psicolingstica em Nijmegen, Holanda, descobriu
um exemplo simples de transformao de memes quando descobriu que americanos de diferentes
geraes variavam na sua compreenso das palavras terminadas em -gate. Pessoas com mais de 40
anos compreendiam que gate implicava num escndalo governamental em Washington, normalmente
envolvendo a ocultao de evidncias. Esses baby boomers experienciaram a presidncia de Nixon
quando adultos e interpretavam construes do tipo Travelgate como escndalos anlogos a
Watergate. Americanos mais jovens tinham ouvido o uso de -gate em referncia a diversos
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escndalos em Washington, mas sabendo bem menos sobre Watergate no detectavam esse fio em
comum e ao invs disso analisavam gate como um sufixo que poderia ser adicionado a qualquer
escndalo. Note que essa transformao poderia ter ocorrido sem competio entre memes alternativos.
Todos os memes em todos os crebros dos baby-boomers poderiam especificar que -gate significa
um escndalo governamental como Watergate; mesmo assim, todas as pessoas mais jovens poderiam
inferir que -gate significa escndalo.
Como Blackmore nota os genes tambm podem ser transformados por mudanas espontneas
chamadas mutaes. Mas as mutaes genticas so raras, ocorrendo cerca de uma vez a cada um
milho de replicaes e como resultado disso seu efeito normalmente pode ser ignorado quando
pensamos sobre adaptaes. Se as mutaes ocorressem mais freqentemente digamos, a cada 10
replicaes teriam um efeito significativo sobre os genes mais comuns. Pensamos que isso
exatamente o que acontece com as idias, que podem transformar rapidamente enquanto se espelham
de uma pessoa para outra. Se estivermos certos a mudanas culturais s sero entendidas se o efeito da
transformao e da seleo natural foram combinados.
Inmeros outros processos seletivos podem afetar a evoluo da Idias. Por exemplo, a pessoa
pode aprender de outra e modificar a idia numa tentativa de melhor-la. Outro processo no-seletivo
pode surgir quando as pessoas sintetizam suas prprias crenas depois de serem expostas a um nmero
de pessoas que se comportam diferentemente. Pensamos que interpretaes bem sucedidas de
mudanas culturais exigem ateno meticulosa para os muitos processos que dirigem casos especficos
de evolues culturais. Os cientistas sociais j tiveram algum progresso nesse projeto. William Labov
da Universidade da Pennsylvania tem descrito processos psicolgicos e sociais que provocam
mudanas graduais em dialetos de gerao para gerao, por exemplo, e Albert Bandura da Stanford
University tem estudado como a imitao modela a aquisio de idias.
Ao longo deste sculo os bilogos tem desenvolvido muitos conceitos e ferramentas
matemticas que podem ajudar a esclarecer o que acontece quando um variedade de processos
interagem para modelar a evoluo das populaes. Pela combinao destas idias com estudos
empricos os cientistas podem ento ser capazes de compreender como a cultura evolui.
Robert Boyde e Peter Richerson tem colaborado por 25 anos no estudo da evoluo cultura humana e
como a evoluo cultural e gentica interagem. Seu trabalho acopla modelos matemticos com
trabalhos empricos retirados de pesquisas de campo e laboratrio. Boyd um antroplogo
evolucionista da Universidade da Califrnia, Los Angeles e Richerson um bilogo populacional na
Universidade da Califrnia em Davis.
AS PESSOAS FAZEM MAIS DO QUE IMITAR por Henry Plotkin (trad. Dwain Santee)
Eu vejo dois problemas principais com a memtica do tipo da Susan Blackmore. Primeiro sua
sugesto de que a cultura no nada mais do que uma coleo de memes. Ela inclui tudo desde uma
simples ao como usar uma ferramenta at uma instituio complexa como um banco. O segundo
problema sua idia de que todos os memes, e assim todos os aspectos da cultura, se espalham por
imitao. Da minha perspectiva de psiclogo, nenhuma das duas coisas est correta.
No incio do sculo 20 o psiclogo americano Edward Thorndike definiu imitao como
aprender a fazer um ato por velo sendo feito; esse significado prevalece na pesquisa psicolgica at
hoje. Se a palavra imitar usada dessa maneira ento as afirmaes de Blackmore so triviais porque a
imitao de um ato transmite quase nada de importncia cultural. Amarrar o sapato ou jogar bola no
so em si significativos nos relacionamentos humanos.
Memes - 10
Se a palavra imitao for usada da forma que Blackmore prefere significando qualquer e toda
maneira de comunicao entre pessoas, da passagem da moral da estria at a lembrana de instrues
lidas num manual a uma semana atrs o termo se torna to vago a ponto de perder o significado, e at
mesmo essa ampla definio de imitao no explica a existncia e a evoluo da cultura, que muito
mais do que a simples repetio de aes fsicas. A cultura humana sobre a partilha de conhecimento,
crenas e valores.
No centro de qualquer cultura esto os entendimentos sobre como o mundo funciona, muitas
vezes citados como esquemas. As regras que funcionam num restaurante formam um esquema
clssico: nesses lugares algum prepara a comida, a trs at sua mesa e limpa tudo depois que voc saiu
a troca de dinheiro. As crianas adquirem os muitos esquemas que caracterizam sua prpria cultura
atravs de uma mistura de instrues informais dos adultos e irmos e por um mecanismo psicolgico
complexo que permite que a pessoa d sentido a idias abstratas. A imitao, definida apropriadamente,
no entra a.
Crenas e valores compartilhados, tambm chamadas de construes sociais, vem at ns de
maneira similarmente complexa e mal compreendida. Em contraste com os esquemas, que descrevem
entidades tangveis como os restaurantes, as construes sociais existem apenas porque as pessoas
concordam que sim. O dinheiro uma construo social. A justia tambm. Algumas dessas tem corpo,
como o papel ou as moedas, mas vo alm do fsico at os acordos sobre o que as coisas significam.
Sem consenso de que o dinheiro e as moedas tem valor, elas no tem. Muitas crenas e valores tambm
regulam as interaes sociais. Na maioria da cultura ocidental a justia baseada no conceito de
imparcialidade e posse. Outras culturas definem a justia atravs da idia de servios ou vingana. Em
todos os casos, a justia vai alm das cortes, juizes ou prises.
Os cientistas tem poucos estudos sobre como as crianas vem a entender e manter abstraes
to complexas. Obviamente a linguagem est envolvida. Tambm significativa nossa capacidade de
saber que as outras pessoas tem intenes e desejos, uma capacidade que os psiclogos chamam de
Teoria da Mente. A responsividade fora social, outro trao nico da nossa espcie um motivo
forte adicional para aderirmos a crenas e valores compartilhados. De novo, a imitao no entra a.
No podemos e nem fazemos, imitar a justia. Ao invs disso, vimos a compreende-la lentamente pela
conversao, ensino formal, leitura de livros, filmes e essas coisas.
Blackmore argumenta que esse lento acmulo de compreenso depende da imitao, mas no
to simples assim. Estudos neurobiolgicos recentes indicam que a imitao requer que mensagens
especficas sejam computadas em reas especializadas do crebro. Isso significa que quando criana
vim a compreender o que um restaurante, ou o que fazem os juizes e fiz isso seguindo uma seqncia
de passos psicolgicos inteiramente diferente daqueles que aprendi quando aprendi a amarrar os
sapatos.
Esquemas e construes sociais surgem da operao da memria e da abstrao. Eles no tem a
ver com aprender a fazer uma coisa por v-la ser feita. A aceitao e espalhamento das idias pela
sociedade especialmente de ideologias como a justia so lentas, imprevisveis e difceis de medir e
certamente no cabem na restrita teoria dos memes. A cultura, como uma coleo de crebros e mentes,
o fenmeno mais complexo da terra. Nunca o entenderemos se o abordarmos de forma simples.
Henry Plotkin um psicobilogo da University College of London, onde trabalha desde 1972. O autor
de dois livros sobre evoluo e cognio, ele atualmente est escrevendo um terceiro sobre a evoluo
da cultura.