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Computacin en agujeros negros

Conforme al espritu de nuestro tiempo, cabe interpretar las leyes de la fsica como programas informticos y, el universo, como un colosal ordenador
Seth Lloyd e Y. Jack Ng

1. DECIR QUE UN AGUJERO NEGRO es una computadora puede parecer absurdo, pero est resultando til en el estudio de la cosmologa y de la fsica fundamental. Si se lograse crear agujeros negros en los aceleradores de partculas se predice que ser factible en el plazo de un decenio -, tal vez se pueda observar que efectan cmputos.

En qu se diferencian una computadora y un agujero negro? No se trata del principio de


algn chiste, sino de uno de los problemas ms profundos de la fsica actual. Para casi todos, un ordenador es un artilugio especializado, se trate de una caja puesta sobre una mesa de oficina o de un chip del tamao de una ua incrustrado en una cafetera. Para un fsico, en cambio, no hay sistema fsico que no sea una computadora. Las rocas, las bombas atmicas o las galaxias no ejecutan Linux, pero no por ello dejan de registrar y procesar informacin. Cada electrn, cada fotn o cualquier partcula elemental almacena bits de datos; cada vez que dos de esas partculas interaccionan, los bits se transforman. La existencia fsica y el contenido de informacin estn inextricablemente ligados; o, segn el dicho de John Wheeler, de la
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Universidad de Princeton: It from bit. De la informacin, de los bits, sale cada eso que haya en el mundo. Los agujeros negros podran parecer la excepcin de la regla de que todo computa. No hay dificultad en introducirles informacin, pero segn la teora de la relatividad general de Einstein, es imposible extrarsela. El agujero negro asimila la materia que recibe; el detalle de su composicin se pierde sin remedio. Hace unos treinta aos, Stephen Hawking, de la Universidad de Cambridge, demostr que, cuando se tomaban en consideracin los aspectos cunticos, los agujeros negros deban emitir como una brasa. Segn el anlisis de Hawking, la radiacin saliente del agujero negro es aleatoria: no transporta informacin relativa a lo que haya entrado en l. Si un elefante cayera en el agujero, de ste saldra energa por valor de un elefante, pero convertida en un revoltijo tal que no valdra, ni siquiera en teora, para recrear el animal. Esta aparente prdida de informacin plantea todo un enigma, porque en las leyes de la mecnica cuntica la informacin se conserva. Por tal motivo, otros cientficos, entre ellos Leonard Susskind, de la Universidad Stanford, John Preskill, del Instituto de Tecnologa de California, y Gerard t Hooft, de la Universidad de Utrecht, han aducido que la radiacin de un agujero negro no es, en realidad, aleatoria, sino que consiste en una forma procesada de la materia que cae en l [vase Los agujeros negros y la paradoja de la informacin por Leonard Susskind; INVESTIGACIN Y CIENCIA, junio de 1997]. El verano pasado, Hawking se avino a este punto de vista: tambin los agujeros negro computan. Los agujeros negros constituyen el ejemplo ms singular del principio general que enuncia que el universo registra y procesa informacin. El principio, en s mismo, no es nuevo. Para explicar las leyes de la termodinmica, los fundadores de la mecnica estadstica, en el siglo XIX, desarrollaron la que en tiempos modernos se llamara teora de la informacin. A primera vista, no da la impresin de que la termodinmica y la teora de la informacin tengan algo en comn. La primera fue ideada para explicar las mquinas de vapor; la segunda, para optimizar las comunicaciones. Sin embargo, la magnitud termodinmica que limita la capacidad de un motor para realizar trabajo til, la entropa, resulta ser proporcional al nmero de bits registrados por las posiciones y velocidades de las molculas de una sustancia. La invencin de la mecnica cuntica, ya en el siglo XX, asent este descubrimiento sobre cimientos cuantitativos firmes e introdujo la nocin de informacin cuntica. Los bits que integran el universo son bits cunticos cubits, dotados de propiedades mucho ms ricas que los bits ordinarios. Los anlisis del universo mediante bits y bytes no sustituyen a los basados en conceptos tradicionales, como la fuerza o la energa, pero s sacan a la luz hechos nuevos y sorprendentes. As, por ejemplo, en el campo de la mecnica estadstica han desentraado la paradoja del demonio de Maxwell, que pareca dar pie al movimiento continuo. En los ltimos aos hemos venido aplicando estas mismas ideas a la cosmologa y la fsica fundamental: a la naturaleza de los agujeros negros y la energa oscura, a la estructura a escalas muy reducidas del espaciotiempo y a las leyes ltimas de la naturaleza. El universo no es solamente una colosal computadora: es una colosal computadora cuntica. Con palabras de Paola Zizzi, de la Universidad de Padua: It from qubit.

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Gigahertz: demasiado lento


La confluencia de la fsica y la teora de la informacin parte del aforismo central de la mecnica cuntica: la naturaleza, en el fondo, es discreta. Cualquier sistema fsico se describe con un nmero finito de bits. Cada partcula del sistema acta como una puerta lgica de un ordenador. Su eje de san puede apuntar slo en una de dos direcciones; codifica, pues, un bit. Y esa orientacin se puede invertir; equivale a una operacin computacional sencilla. El sistema tambin es discreto en cuanto al tiempo. La inversin de un bit no puede llevar menos de cierto tiempo. El valor exacto de ese lapso mnimo viene dado por un teorema formulado por dos precursores de la fsica del procesamiento de informacin, Norman Margolus, del Instituto de Tecnologa de Massachussets, y Lev Levitin, de la Universidad de Boston. Este teorema guarda relacin con el principio de incertidumbre de Heisenberg, que enuncia el compromiso inherente a la medicin de pares de algunas magnitudes fsicas, como la posicin y el momento, o el tiempo y la energa. Segn el teorema, el tiempo t necesario para invertir un bit depende de la cantidad de energa aplicada, E. Cuando mayor sea la energa aplicada, menor podr ser el tiempo. En lenguaje formal t h 4 E. donde h es la constante de Planck, el principal parmetro de la teora cuntica. Por ejemplo, un tipo de ordenador cuntico experimental almacena bits en protones y se vale de campos magnticos para invertirlos. Las operaciones se efectan en el tiempo mnimo admitido por el teorema de Margolus-Levitin. De este teorema se puede deducir una enorme variedad de conclusiones; lo mismo imponen limitaciones a la geometra del espaciotiempo que determinan la capacidad computacional del universo considerado en su globalidad. A modo de ejercicio preliminar, examinemos los lmites de la potencia computacional de la materia ordinaria. Pensemos en una masa de 1 kilogramo que ocupa un volumen de 1 litro. Llamaremos a este dispositivo el porttil supremo. Su batera es la propia materia, convertida directamente en energa mediante la famosa frmula de Einstein E = mc 2 . Aplicada toda esta energa a la inversin de bits, el ordenador efectuara al principio 1051 operaciones por segundo, pero ira perdiendo velocidad al irse degradando la energa. La capacidad de memoria de la mquina se calcula a travs de la termodinmica. Cuando 1 kilogramo de materia se convierte en energa en un volumen de 1 litro, su temperatura es de 1000 millones de grados kelvin. Su entropa, proporcional a su energa dividida por la temperatura, corresponde a 1031 bits de informacin. El porttil supremo almacena informacin en los microscpicos movimientos y posiciones de las partculas elementales que se agitan por su interior. Entran en juego todos y cada uno de los bits que las leyes de la termodinmica autorizan. Cada vez que interactan dos partculas, cada una puede hacer que los bits de la otra salten de un estado al otro. Cabe comparar este proceso a un lenguaje de programacin, como C o Java: las partculas son las variables; sus interacciones se corresponden con operaciones, como la adicin. Cada bit puede cambiar de estado 1020 veces por segundo; equivale a una velocidad de reloj de 100 trillones de hertz. A decir verdad, el sistema es demasiado rpido para que lo controle un reloj central. El tiempo que tarda un bit en cambiar de estado viene a ser el de que tarda una seal en viajar desde un bit hasta su vecino. As pues, el porttil supremo opera con un grado muy alto de paralelismo: no acta como un solo procesador, sino como una inmensa agrupacin de procesadores; cada uno trabaja sin depender apenas de los dems y les comunica sus resultados con relativa lentitud. En comparacin, un ordenador ordinario manipula bits a razn de unas 109 veces por segundo, almacena unos 1012 bits y cuenta con un solo procesador. Si fuera posible que se siguiese cumpliendo indefinidamente la ley de Moore segn la cual el crecimiento del nmero de componentes y del rendimiento de los chips es exponencial -, nuestros descendientes podran adquirir el porttil supremo a mediados del siglo XXIII. Antes, los ingenieros habran tenido que dar con el modo de controlar con precisin las interacciones de las partculas de un
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plasma ms caliente que el ncleo del Sol; deberan disponer, adems, de buena parte del ancho de banda de las telecomunicaciones para controlar el ordenador y enmendar los errores. Y tendran que habrselas con diablicos problemas al construir el recipiente del ordenador. En cierto sentido, es posible ya adquirir un artilugio por el estilo, si se tienen contactos adecuados. Kilo de materia convertido por completo en energa define de manera sucinta una bomba de hidrgeno de 20 megatones. Durante la explosin, un arma nuclear procesa una ingente cantidad de informacin: la configuracin de partida aporta los datos iniciales; el resultado viene dado por la radiacin que emite. Resumen/Computadoras csmicas
Los sistemas fsicos, por su mera existencia, almacenan informacin, que procesan al evolucionar en el tiempo. El universo computa. Si puede escapar informacin de los agujeros negros, como hoy opinan muchos fsicos, tambin los agujeros negros computan. El tamao de su capacidad de memoria es proporcional al cuadrado de su velocidad de cmputo. Esa potencia de cmputo se debe a la naturaleza mecanocuntica de la informacin; de faltar los efectos cunticos, los agujeros negros, en vez de procesar la informacin, la destruiran. Las leyes fsicas que limitan la potencia de los ordenadores determinan tambin la precisin con la que es posible medir el universo. Puesto que resulta menor de lo que se haba credo, los tomos discretos del espacio y del tiempo quiz sena mayores de lo esperado.

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COMPUTACIN MXIMA
Qu es una computadora? Se trata de una cuestin cuya complejidad sorprende, pero cualquiera que sea la definicin exacta que se adopte, quedar satisfecha no slo por los objetos conocidos por ordenadores, sino tambin por todo cuanto hay en el mundo. Los objetos fsicos pueden resolver una amplia clase de problemas de lgica o de matemticas, si bien puede que no acepten la introduccin o la salida de datos en formas con significado para las personas. Las computadores naturales son intrnsecamente numricas: almacenan datos mediante estados cunticos discretos, como el espn de las partculas elementales. La mecnica cuntica les sirve de conjunto de instrucciones.

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De la nanotecnia a la xenotecnia
Si un trozo cualquiera de materia es un ordenador, un agujero negro no es ni ms ni menos que una computadora comprimida hasta su mnimo tamao posible. Cuando una computadora va reduciendo su tamao, las fuerzas gravitatorias que cada uno de sus componentes ejerce sobre los dems se van haciendo ms y ms intensas, y acaban sindolo tanto, que ningn objeto puede escapar. El tamao de un agujero negro, su radio de Schwarzschild, es proporcional a su masa. El agujero negro correspondiente a una masa de 1 kilogramo tiene un radio de unos 1027 metros. (Para hacerse una idea: el radio de un protn es de 10-15 metros.) La reduccin de tamao del ordenador no modifica su contenido energtico. Podr todava efectuar 1051 operaciones por segundo, las mismas que antes, pero su capacidad de memoria habr cambiado. Cuando la gravitacin es insignificante, la capacidad total de almacenamiento resulta proporcional al nmero de partculas y, por consiguiente, al volumen. Pero cuando predomina la gravedad, las partculas se interconectan y, en consecuencia, su capacidad colectiva de almacenar informacin disminuye. La capacidad total de almacenamiento de un agujero negro es proporcional a la extensin de su superficie. Hawking y Jacob Bekenstein, de la Universidad Hebrea de Jerusaln, calcularon hace unos 30 aos que un agujero negro de 1 kilogramo podra registrar alrededor de 1016 bits, muchsimo menos que esa misma computadora antes de ser comprimida. En compensacin, el agujero negro procesa mucho ms deprisa. El tiempo que le lleva invertir un bit, 10-35 segundos, coincide con el tiempo que tarda la luz en ir de uno a otro lado de la computadora. As pues, en contraste con el porttil supremo, que en gran medida opera en paralelo, el agujero negro opera secuencialmente, en serie. Acta como si se tratara de una sola unidad.

2.

LA PRIMERA LEY de la computacin cuntica es que todo cmputo requiere energa. El espn de un protn codifica un bit individual, que cabe invertir aplicando un campo magntico. Cuanto ms intenso sea el campo magntico, cuanta mayor la energa que se le aplique al protn, tanto ms velozmente cambiar de estado la partcula.

Cmo funcionara en la prctica una computadora de agujero negro? La introduccin de datos no presentara dificultades: bastara codificarlos mediante materia y energa y dejarlos caer al agujero. Preparando adecuadamente el material que se le arrojase, sera posible programar el agujero para que realizarse el cmputo que se quisiera. En cuanto esa materia ingresase en el agujero, desaparecera para siempre; la demarcacin que seala el punto sin retorno recibe el nombre de horizonte de sucesos. Ms all, las partculas en cada libre interaccionan entre s y efectan cmputos durante un tiempo finito, hasta que alcanzan el centro del agujero la singularidad y dejan de existir. Qu le ocurre a la materia cuando se estruja en la singularidad, depende de la verdadera naturaleza de la gravitacin cuntica, que seguimos sin conocer. El resultado que el agujero ofrece al exterior adopta la forma de radiacin de Hawking. Un agujero de un kilo emite radiacin de Hawking; puesto que se ha de conservar la energa,
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esa masa de un kilo habr de disminuir, hasta desaparecer por completo en 10-21 segundos. La radiacin de mxima intensidad tiene una longitud de onda igual al radio del agujero; en el caso de un agujero de un kilogramo, se tratara de una radiacin gamma intenssima. Un detector de partculas la captara y la descodificara para consumo humano. El estudio que Hawking realiz de la radiacin que lleva su nombre refut la imposibilidad que se atribua a os agujeros negros de que nada escapara de ellos [vase La mecnica cuntica de los agujeros negros, por Stephen W. Hawking; INVESTIGACIN Y CIENCIA, marzo de 1977]. La tasa de radiacin de los agujeros negros se encuentra en relacin inversa con su tamao: los grandes, como los situados en el centro de las galaxias, pierden energa mucho ms despacio de lo que engullen materia. Es posible, sin embargo, que en el futuro quepa crear diminutos agujeros negros en los aceleradores de partculas. Estallaran, de inmediato, en una erupcin de radiacin. No debe concebirse un agujero negro como un objeto fijo, sino como una agregacin transitoria de materia que efecta cmputos a la mxima velocidad posible.

Plan de fuga
El autntico problema consiste en saber si la radiacin de Hawking entrega el verdadero resultado del cmputo o slo produce un galimatas. Se sigue debatiendo al respecto, pero en la actualidad la mayora de los fsicos Hawkinng incluido opina que la radiacin es una versin muy procesada de la informacin que ingres e el agujero durante su formacin. Aunque la materia no pueda abandonar el agujero, su contenido de informacin s. En este momento, una de las cuestiones ms apasionantes de la fsica consiste en comprender exactamente cmo.

CLASIFICACIN DE COMPUTADORAS
El porttil supremo y el agujero negro constituyen otros tantos mtodos de aumentar la potencia de cmputo. El porttil es la suprema computadora en paralelo (una formacin de procesadores que operan simultneamente). El agujero negro es el ordenador secuencial supremo (un nico procesador que ejecuta las instrucciones de una en una). El porttil supremo consta de una coleccin de partculas que codifican y -20 procesan bits. Cada una puede ejecutar una instruccin en unos 10 segundos. En ese tiempo las seales slo pueden viajar una distancia de metros, que viene a ser la separacin que existe entre las partculas. As pues, la comunicacin es mucho ms lenta que la computacin. Las subregiones del ordenador funcionando forma casi independiente.

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El agujero negro tambin consiste en una coleccin de partculas. A causa de la gravedad codifican menos bits, lo que se traduce en ms energa por -35 bit. Cada una puede ejecutar una instruccin en 10 segundos, el tiempo que tarda una seal en ir de un lado a otro del agujero. Por consiguiente la comunicacin es igual de rpida que la computacin. La computadora opera como una unidad.

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En 2003, Gary Horowitz, de la Universidad de California en Santa Brbara, y Juan Maldacena, del Instituto de Estudios Avanzados de Princeton, esbozaron un posible mecanismo. La portilla de escape es el entrelazamiento, un fenmeno cuntico que mantiene correlaciones entre las propiedades de dos o ms sistemas aunque medie entre ellos cualquier extensin de espacio y tiempo. El entrelazamiento permite el teletransporte, proceso que reproduce la informacin de una partcula en otra con tal fidelidad, que, a todos los efectos, la propia partcula se transfiere de una posicin a otra a la velocidad de la luz. El teletransporte, que ya ha sido verificado en los laboratorios, requiere previamente que las dos partculas estn entrelazadas. A continuacin se efecta una medicin en una de las partculas juntamente con materia que contenga la informacin que ha de teletransportarse. La medicin borra la informacin en su ubicacin primitiva, pero debido al entrelazado, esa informacin reside en forma codificada en la segunda partcula, por distante que se halle. La informacin se puede descodificar utilizando como clave los resultados de las mediciones [vase Teletransporte cuntico, por Antn Zeilinger; INVESTIGACIN Y CIENCIA, junio de 2000].

Evolucin de la teora de los agujeros negros


Un objeto de tan gran densidad que nada, ni la luz, puede escapar de l; esta definicin de agujero negro se ha convertido en tpico de artculos de peridico y clases para principantes. Pero probablemente es errnea. Desde hace unos 30 aos se acepta que la energa se va escapando de un agujero negro. Muchos fsicos opinan ahora que con la informacin (la descripcin de la forma que toma la energa) ocurre lo mismo. En los diagramas se muestra el aspecto de un agujero negro observado desde un punto imaginario exterior al espacio-tiempo.

LA CONCEPCION CLASICA, basada en fsica precuntica, sostiene que un cuerpo material que caiga por el borde externo del agujero el horizonte de sucesos no podr ni escapar ni enviar al exterior la informacin que contiene. Caer hasta el centro del agujero la singularidad -, donde su masa ser digerida y la informacin se perder.

EL MODELO DE HWKING fue una primera tentativa de tener en cuenta los efectos cunticos. En el horizonte de sucesos se materializan pares de partculas virtuales (bolas roja y azul). Uno de los miembros del par cae a la singularidad. Su pareja, en cambio, vuela hacia el exterior. Los espines de las partculas son aleatorios y no portan ninguna informacin sobre el cuerpo que cae.

EL MODELO DE HOROWITZMALDACENA propone que la partcula saliente no slo lleva consigo masa bruta, sino tambin informacin porque se halla mecanocunticamente entrelazada con su compaera que cae por el agujero, la cual, a su vez, se entrelaza con las partculas del agujero. Este entrelazarse radia hacia el exterior la informacin contenida en el cuerpo.

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Un procedimiento parecido podra valer para los agujeros negros. Pares de fotones entrelazados se materializan en el horizonte de sucesos. Uno de los fotones vuela hacia el exterior, integrado en la radiacin de Hawking que un observador podr detectar. El otro cae al interior y acaba en la singularidad junto con la materia que form el agujero negro. La aniquilacin del fotn equivale a una medicin y transfiere la informacin contenida en la materia a la emisin de Hawking eferente. La diferencia con el teletransporte de laboratorio estriba en que no se necesitan los resultados de esta medicin para descodificar la informacin que fue teletransportada. Horowitz y Maldacena razonaron que la aniquilacin no tiene una variedad de posibles resultado, sino solamente uno. Un observador externo podra determinar este nico resultado gracias a mtodos fsicos bsicos; de ese modo desentraara la informacin. Esta conjetura se sita a extramuros de la formulacin habitual de la mecnica cuntica. Aunque controvertida, es verosmil. Al igual que puede que la singularidad esencial con que dio comienzo el universo tuviese slo un estado posible, quiz tambin las singularidades finales del interior de los agujeros negros posean un nico estado. En junio de 2004, uno de nosotros (Lloyd) demostr que el mecanismo Horowitz-Maldacena es robusto; no depende de cul sea exactamente el estado final, siempre que haya alguno. No obstante, todava parece llevar a una pequea prdida de informacin. Otros han propuesto mecanismos de escape que se fundan tambin en singulares fenmenos cunticos. En 1996, Andrew Strominger y Cumrun Vafa, de la Universidad de Harvard, propusieron que los agujeros negros se componen de unas estructuras multidimensionales, las branas, que aparecen en la teora de cuerdas. La informacin que cae en el agujero negro se almacena en ondas de las branas y puede acabar por filtrarse al exterior. A principios de 2004, Samir Mathur, de la Universidad Estatal de Ohio, y sus colaboradores modelizaron un agujero negro mediante un gigantesco ovillo de cuerdas. Esta bola difusa acta a modo de contenedor de la informacin que portan los objetos que caen en el agujero negro. La bola emite radiacin que refleja esta informacin. Hawking, en su anlisis reciente, ha razonado que las fluctuaciones cunticas impiden que llegue a formarse jams un horizonte de sucesos ntidamente definido. Estas ideas esperan an el veredicto.

Ciberespaciotiempo
Las propiedades de los agujeros negros estn inextricablemente imbricadas con las del espaciotiempo. Es decir, si los agujeros negros pueden ser tenidos por computadoras, otro tanto vale para el propio espaciotiempo. La mecnica cuntica predice que el espaciotiempo, igual que otros sistemas fsicos, es discreto. No resulta posible medir con precisin infinita ni las distancias, ni los tiempos; a escala muy pequea, el espacio tiene una estructura espumosa, llena de burbujas. La cantidad mxima de informacin que se puede guardar en una regin del espacio depende de lo pequeos que sean los bits, y stos no puede ser menores que las celdillas espumosas. Desde hace mucho, se cree que el tamao de estas celdilla es la longitud de Planck (IP), unos 10-35 metros, la distancia a la que cuentan por igual los efectos gravitatorios y las fluctuaciones cunticas. En tal caso, la naturaleza espumosa resultar siempre demasiado diminuta para que podamos observarla. Pero como han demostrado Hendrik van Dam, de la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill, Frigyes Krolhzy, de la Universidad Lorand Etvs de Hungra, y uno de nosotros (Ng), dichas celdillas son en realidad mucho mayores. Carecen de tamao fijo: cuanto mayor sea una regin del espacio-tiempo, tanto mayores sern las celdas que la constituyen. Esta animacin se nos puede antojar paradjicamente a primera
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vista, como si los tomos fuesen mayores en un elefante que en un ratn, pero Lloyd la ha deducido tambin de las leyes que limitan la potencia de los ordenadores. El proceso de cartografiar la geometra del espaciotiempo es una especie de computacin donde las distancias se calibran mediante transmisin y procesamiento de informacin. Una de las formas de hacerlo consistira en llenar una regin del espacio con un enjambre de satlites de GPS (sistema de localizacin global), cada uno con un reloj y un radiotransmisor (vase el recuadro Cmputo del espacio-tiempo). Para medir una distancia, un satlite enva una seal y cronometra cunto tarda en llegar. La precisin de la medida depende de la brevedad del tic-tac del reloj. La generacin de tic-tacs es una operacin de computacin; su ritmo mximo viene, pues, dado por el teorema de Margolus-Levitin: el tiempo que separa dos de esas marcas temporales es inversamente proporcional a la energa. La energa, por su parte, tambin est limitada. Si se les da a los satlites demasiada energa, o si se los agrupa demasiado juntos, formarn un agujero negro y ya no podrn participar en la cartografa. (El agujero seguir emitiendo radiacin de Hawking, pero de una longitud de onda igual al tamao del propio agujero: no valdr para cartografiar accidentes a una escala ms fina.) La energa total mxima de la constelacin de satlites es proporcional al radio de la regin que se est cartografiando. As pues, la energa aumenta ms despacio que el volumen de la regin. Al ir creciendo sta, el cartgrafo se ha de enfrentar a un compromiso inevitable: o bien reduce la densidad de satlites (de modo que estn ms separados entre s), o bien reduce la energa disponible en cada satlite (con lo que sus relojes batirn ms lentamente). En uno y otro caso, la medicin se tornar menos precisa. En el tiempo que se invierte en cartografiar una regin de radio R, el nmero total de tics y tacs de todos los satlites es R 2 l P 2 . Si cada satlite genera justo un tic
2/3 durante el cartografiado, los satlites distarn entre s, de media, R 1 / 3 l p . Es posible medir

distancias ms cortas en una sub-regin, pero slo a costa de la prdida de precisin en otra. El razonamiento mantiene su validez aun cuando se expanda el espacio. Esta frmula proporciona la precisin con la que cabe medir las distancias, es aplicable cuando el aparato de medida se encuentra a punto de convertirse en agujero negro. Por debajo de la escala mnima, la geometra deja de existir. Este grado de precisin es muchsimo ms fino que la longitud de Planck, aunque harto exiguo todava. La imprecisin media en la medicin del tamao del universo observable ronda los 10-15 metros. Podran detectarla instrumentos muy precisos de medicin de distancias, como los futuros observatorios de ondas gravitatorias.

Principio hologrfico
Desde el punto de vista terico, el aspecto ms importante de este resultado es que proporciona un nuevo modo de considerar los agujeros negros. Ng ha demostrado que la extraa dependencia de la escala de las fluctuaciones espaciotemporales con la raz cbica de las distancias lleva tambin a la frmula de Bekenstein y Hawking para la memoria de los agujeros negros. Y a una acotacin vlida para toda computacin por agujeros negros: el nmero de bits de la memoria es proporcional al cuadrado de la velocidad de cmputo. La constante de proporcionalidad es Gh / c 5 , lo que pone de manifiesto el vnculo entre la informacin y las teoras de la relatividad especial (cuyo parmetro definitorio es la velocidad de la luz, c), de la relatividad general (la constante de gravitacin, G) y de la mecnica cuntica (h). El resultado anterior quizs ah resida su mayor importancia conduce directamente al principio hologrfico, segn el cual nuestro universo tridimensional es, en un sentido profundo
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an insondable, bidimensional. La cantidad mxima de informacin que una regin puede almacenar parece ser proporcional a su volumen, sino al rea de la superficie que la delimita [vase La informacin en el universo hologrfico, por Jacob D. Bekenstein; INVESTIGACIN Y CIENCIA, octubre de 2003]. Se suele considerar que el principio hologrfico emana de los detalles ignorados de la gravitacin cuntica: empero, tambin procede en lnea recta de las limitaciones cunticas fundamentales que sufre la precisin de las medidas.

Cmputo del espaciotiempo


La medicin de distancia e intervalos de tiempo constituye una forma de computacin y est sometida a las mismas limitaciones que los ordenadores normales. Resulta que el proceso de medicin es mucho ms espinoso de lo que se haba credo. PARA CARTOGRAFIAR un volumen de espacio se podra utilizar una constelacin de satlites como los del GPS, que efectuasen mediciones enviando seales y cronometrando su llegada. Para lograr una precisin mxima seria necesario un gran enjambre. Pero el nmero de satlites tiene un lmite: si son demasiados, el sistema complejo se derrumbar sobre s mismo por efecto de su propia gravedad y se convertir en un agujero negro. Para medir una regin de dimetro doble se podra utilizar un nmero doble de satlites. Pero como el volumen sera entonces ocho veces mayor, los satlites habran de estar ms separados unos de otros. Cada uno habra de cubrir una subregin mayor; le dedicara menor atencin a cada medicin, con la consiguiente reduccin de su precisin. RADIO: 200 km SATELITES: 8 SEPARACION: 150 km AUMENTO DEL ERROR: 26 % RADIO: 100 km SATELITES: 4 SEPARACION: 90 km.

LA INCERTIDUMBRE DE LA MEDIDA no es, por lo tanto, fija, sino que puede variar con el tamao del objeto que se mide. Cuando mayor sea el objeto, tanto ms borrosos sern los pormenores de su estructura. No ocurre igual en la vida ordinaria, donde la imprecisin de la medida, independiente del tamao del objeto, depende slo de cun finas sean las subdivisiones de nuestra regla. Es como si nuestra eleccin de qu se va a medir afectase a la estructura fina del espaciotiempo.

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Los principios de computacin pueden aplicarse no slo a los ordenadores ms compactos (los agujeros negros) y diminutos (la espuma del espaciotiempo), sino tambin al mayor de todos: el universo. Es posible que sea infinito en extensin, pero ha existido desde hace un tiempo finito, al menos en su forma presente. El radio de la porcin observable en la actualidad mide, hoy, unas decenas de millones de aos luz. Para que podamos conocer el resultado de un cmputo es necesario que haya tenido lugar. El anlisis anterior sobre el nmero de tic-tacs proporciona tambin el nmero de operaciones que han podido realizarse en el universo desde su comienzo: 10123. Comprese este lmite con el comportamiento de la material que nos rodea: la materia visible, la materia oscura y una energa a la que se llama oscura, que est provocando que el universo se expanda a ritmo acelerado. La densidad de energa csmica observada es de unos 10-9 joule por metro cbico, por lo que el universo visible contiene una energa de alrededor de 1072 joule. De acuerdo con el teorema de Margolus-Levitin, puede efectuar hasta 10106 operaciones por segundo, lo que corresponde a un total de 10123 desde su origen hasta el presente. Dicho de otro modo, el universo ha efectuado el nmero mximo de operaciones que las leyes de la fsica permiten. Para calcular la capacidad total de memoria de la materia ordinaria, la formada por tomos, se pueden aplicar los mtodos normales de la mecnica estadstica y la cosmologa. La materia puede albergar el mximo de informacin cuando se convierte en partculas energticas y sin masa, como los neutrinos o los fotones, cuya densidad entrpica es proporcional al cubo de su temperatura. La densidad de energa de las partculas (que determina el nmero de operaciones que pueden efectuar) es proporcional a la cuarta potencia de su temperatura. As pues, el nmero total de bits es precisamente el nmero de operaciones elevado a la potencia tres cuartos. El valor correspondiente a la totalidad del universo es 1092 bits. Si las partculas contienen estructura interna, el nmero de bits pude ser algo mayor. Estos bits cambian de estado ms deprisa que se intercomunican: la materia ordinaria es una computadora que funciona en gran medida en paralelo, lo mismo que el porttil supremo y a diferencia del agujero negro. En cuanto a la energa oscura, no se sabe qu es; no digamos ya cunta informacin almacena. Pero segn el principio hologrfico, el universo puede almacenar un mximo de 10123 bits, nmero casi igual al del total de operaciones. Esta igualdad aproximada no es una coincidencia. Nuestro universo se encuentra cerca de su densidad crtica. Si su densidad hubiera sido un poco mayor, podra haber sufrido un colapso gravitatorio, como la materia que cae en un agujero negro. As pues, cumple (o casi cumple) las condiciones para maximizar el nmero de cmputos. El nmero mximo es R 2 / l P 2 , el mismo valor que nmero de bits dado por el principio hologrfico. En cada era de su historia, el nmero mximo de bits que el universo puede contener es aproximadamente igual al nmero de operaciones que podra haber efectuado hasta ese momento. Mientras que la materia ordinaria experimenta un inmenso nmero de operaciones, la energa oscura se comporta de muy distinto modo. Si codificase el nmero mximo de bits autorizado por el principio hologrfico, la abrumadora mayora de esos bits no habra tenido tiempo para cambiar de estado ms de una vez en el transcurso de la historia csmica. As pues, estos bits no ordinarios son meros espectadores de los cmputos efectuados a velocidad mucho mayor por un nmero mucho menor de bits ordinarios. Sea la materia oscura lo que fuere, no est llevando a cabo mucha computacin. Ni tiene por qu: suministrar al universo la materia que se echa en falta y acelerar su expansin constituyen, en trminos computacionales, tareas sencillas. Qu est computando el universo? Que sepamos, no est produciendo una nica respuesta a una nica pregunta. Se est computando a s mismo. Conducido y propulsado por
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el modelo estndar a modo de programa, el universo computa campos cunticos, compuestos qumicos, bacterias, seres humanos, estrellas y galaxias. Mientras computa, va cartografiando su propia geometra espaciotemporal con la precisin mxima permitida por las leyes de la fsica. La computacin es la existencia. Estos resultados, vlidos para los ordenadores normales, los agujeros negros, la espuma espaciotemporal y la cosmologa, dan testimonio de la unidad de la naturaleza y ponen de manifiesto las interconexiones conceptuales de la fsica fundamental. Aunque no se dispone todava de una teora cabal de la gravitacin cuntica, s sabemos que estar ntimamente conectada con la informacin cuntica. It from qubit.

EL UNIVERSO es un ordenador que consta de componentes de dos tipos. La materia (en rojo) es sumamente dinmica; acta a modo de un ordenador ultrarrpido que computa en paralelo. La energa oscura (en gris) parece casi esttica; procede como un ordenador secuencial, mucho ms lento. Estos componentes han efectuado conjuntamente tantas operaciones como consienten las leyes de la fsica. Computo, ergo sum.

Los autores Seth Lloyd e Y. Jack Ng tienden puentes entre la teora cuntica de la informacin y la teora cuntica de la gravitacin. Lloyd es profesor de ingeniera mecanocuntica en el instituto de Tecnologa de Massachusetts; ha diseado la primera computadora cuntica realizable. Ng ensea fsica en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill. Estudia la naturaleza fundamental del espaciotiempo.

Bibliografa complementaria ULTIMATE PHYSICAL LIMITS TO COMPUTATION. Seth Lloyd en Nature, vol. 406, pgs. 1047-1054; 31 de agosto de 2000. FROM COMPUTATION TO BLACK HOLES AND SPACE-TIME FOAM. Y. Jack Ng en Physical Review Letters, vol. 86, n. 14, pgs. 2946-2949; 2 de abril de 2001. Correccin de error en vol. 88, n.13, artculo 139.902(E) 14 de marzo de 2002. COMPUTATIONAL CAPACITY OF THE UNIVERSE. Seth Lloyd en Physical Review Letters, vol. 88, n. 23, artculo 237.901 Z; 10 de junio de 2002. THE BLACK HOLE FINAL STATE, Gary T. Horowitz y Juan Maldacena en Journal of High Energy Physics. JHEP02(2004)008; 2004. hep-th/0310281. INFORMATION: THE NEW LANGUAGE OF SCIENCE. Hans Christian von Baeyer, Harvard University Press, 2004.

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