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Apuntes de Mecnica de Suelos

Ing. Eduardo Lpez Snchez


Instituto Tecnolgico de Tehuacn
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4. PROPIEDADES HIDRAULICAS DE LOS SUELOS.
El ingeniero civil con conocimientos de mecnica de suelos debe estar preparado para resolver
problemas relativos a estructuras que requieran conocer las propiedades hidrulicas de los suelos
y las caractersticas de drenaje del material del subsuelo. Los suelos tiene vacos interconectados
a travs de los cuales el agua puede fluir de puntos de alta energa a puntos de baja energa. El
estudio del flujo de agua a travs de un suelo como medio poroso es importante en la mecnica
de suelos, siendo necesario para estimar la cantidad de infiltracin subterrnea bajo varias
condiciones hidrulicas, para investigar problemas que implican el bombeo de agua para
construcciones subterrneas y para el anlisis de estabilidad de las presas de tierra y de
estructuras de retencin de tierra sometidas a fuerzas de infiltracin.
4.1. Flujo laminar y flujo turbulento.
De la hidrulica sabemos, que de acuerdo con la ecuacin de Bernoulli, la carga total en un
punto de agua en movimiento se da como la suma de las cargas de presin, velocidad y elevacin,
o =
u
y
w
+

2
2g
+Z, donde es la carga total, u la presin, : es la velocidad, g la aceleracin de la
gravedad y y
w
es el peso especfico del agua.
Note que la carga de altura Z es la distancia vertical de un punto dado arriba o debajo de un
plano de referencia. La carga de presin es la presin u del agua en ese punto dividido por y
w
.
Si se aplica la ecuacin de Bernoulli al flujo de agua a travs de un suelo medio poroso, el
trmino que contiene la carga de velocidad se desprecia porque la velocidad de infiltracin es
pequea. La carga total en cualquier punto entonces se representa adecuadamente por
=
u
y
w
+Z

En el diagrama de arriba, los puntos o y b representan los extremos de la trayectoria a lo largo de
la cual pasa el agua atravs de una muestra de tierra. En cada extremo se ha instalado un tubo
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vertical conocido como tubo piezomtrico, que permite la observacin del nivel a que sube el
agua en esos puntos. El nivel del agua en el punto b se conoce como nivel piezomtrico en b, y la
distancia vertical desde ese nivel al punto b, es la carga piezomtrica en b. La distancia vertical
entre o y b representa la carga de posicin E, en b con respecto a o. Si el nivel piezomtrico en
o, es igual al nivel piezomtrico en b, el sistema est en reposo y cualquiera que sea la magnitud
de E, no habr ninguna corriente de o hacia b. El agua correr solamente si existe una
diferencia en los niveles piezomtricos de o y b. A esta diferencia se le llama carga hidrulica ,
o diferencia de nivel piezomtrico entre a y b. En la figura, los dos puntos o
1
y b
1
, estn a la
misma elevacin. En las condiciones representadas, la presin en o
1
, excede la de b
1
, en una
cantidad igual al peso especfico del agua, multiplicado por la diferencia de nivel piezmetrico.
Esta cantidad y
w
se denomina presin en exceso de la hidrosttica en b con respecto a o y se
designa con el smbolo u. Esta presin es la que hace mover el agua de o a b. La relacin
i
p
=y
w
h
L
=
u
L
, se conoce como gradiente de presin de o a b, y la relacin i =

p
y
w
=
h
L
, se define
como gradiente hidrulico entre a y b.
Como la velocidad de movimiento del agua en un suelo poroso de granos mediano a fino es
relativamente lento, se considera que su flujo es laminar; en algunas rocas con grietas y suelos
formados por granos gruesos en donde los intersticios son de un tamao considerable, se
considera que el flujo es turbulento, por lo cual su estudio queda fuera de la siguiente ley.
4.2. Ley de Darcy y coeficiente de permeabilidad.
El flujo de agua a travs de las sustancias permeables est gobernado por la relacin emprica
: =ki enunciada por primera vez por H. Darcy en 1856. En esta expresin, : es la velocidad de
descarga, definida como la cantidad de agua que se filtra en la unidad de tiempo, a travs del
rea unitaria de una seccin transversal; i es gradiente hidrulico; k es un coeficiente que se
conoce con el nombre de coeficiente de permeabilidad o de conductividad hidrulica. El valor de
k, que tiene las unidades de una velocidad, depende principalmente de las caractersticas de la
sustancia permeable, pero tambin en funcin del peso volumtrico y de la viscosidad del
lquido. Ya que el agua es el nico lquido que concierne al ingeniero civil, la influencia de las
diferencias en el peso volumtrico del agua es despreciable. Adems, los cambios de viscosidad
dentro de las variaciones ordinarias de temperatura del agua en el subsuelo son insignificantes y
usualmente pueden ignorarse al resolver problemas prcticos. Por lo tanto, se acostumbra y se
justifica que los ingenieros civiles consideren el coeficiente de permeabilidad como una
propiedad constante del suelo o de la roca.
En general, el coeficiente de permeabilidad se incrementa al aumentar el tamao de los
intersticios, que a su vez crece al aumentar el tamao de los granos. Sin embargo, la forma de los
intersticios tiene una marcada influencia en la permeabilidad. Consecuentemente, no se han
encontrado relaciones sencillas entre la permeabilidad y el tamao de los granos, excepto para
suelos gruesos con granos redondeados. Por ejemplo, en estudios sobre permeabilidad de las
arenas sueltas para filtros, Allen Hazen encontr que k =C
10
2
en la que C es aproximadamente
igual a 100
scg
cm
y
10
se expresa en cm.
Tambin se ha encontrado que el coeficiente de permeabilidad de los suelos gruesos vara
aproximadamente con el cuadrado de la relacin de vacos. No se ha encontrado una relacin tan
sencilla para los suelos que contienen partculas de forma laminar.
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4.3. Mtodos para medir el coeficiente de permeabilidad de los suelos.
La falta de relaciones sencillas y generales entre el coeficiente de permeabilidad y los resultados
de las pruebas de
clasificacin, conduce
frecuentemente a la
necesidad de ejecutar
pruebas de pemeabilidad, ya
sea en el campo o en el
laboratorio. Las pruebas de
permeabilidad en las
muestras de suelo se hacen
usualmente con un
permemetro de carga
variable o con uno de carga
constante. El de carga
constante da resultados seguros en materiales muy permeables como las arenas o gravas limpias.
El valor de k se calcula por medio de la ecuacin k =
L
hAt
en la que es el volumen de agua de
descarga, I la longitud de la muestra en la direccin del flujo, A es el rea de la seccin
transversal de la muestra, es la carga hidrulica y t el tiempo. Un modelo en Mathcad 14 se
muestra a continuacin:


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El permemetro de carga variable es
ms adecuado para probar materiales de
baja permeabilidad, debido a que las
dimensiones del aparato pueden
ajustarse de manera que las medidas de
carga y tiempo puedan efectuarse con
gran precisin dentro de una amplia
variacin de los valores del coeficiente
de permeabilidad. El valor de k puede
calcularse con las cantidades medidas
durante la prueba, por medio de la
ecuacin k =2.3
uL
At
log
10
h
0
h
1
. En esta
ecuacin, a es el rea de la seccin
transversal del tubo de descarga, L es la
longitud de la muestra, A es el rea de
la seccin transversal de la muestra, t es
el tiempo, y
0
y
1
son las cargas
hidrulicas original y final,
respectivamente. La tabla 6 contiene valores de referencia para k para suelos comunes. Un
reporte del ensaye en Mathcad 14 se presenta a continuacin:

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4.4. Factores que influyen en la permeabilidad de los suelos.
Los resultados de las pruebas de permeabilidad en materiales sin cohesin frecuentemente son
engaosos, ya que no es prctico obtener muestras representativas del material permeable y
colocarlas en el permametro sin alterarlas. No slo es difcil obtener muestras inalteradas, sino,
que, adems, la mayor parte de los depsitos granulares son bastante errticos, por lo que se
dificulta incluso obtener unas que sean representativas.
Las pruebas de permeabilidad estn tambin sujetas a varios tipos de errores experimentales.
Uno de los ms importantes de stos proviene de la formacin de una perlcula filtrante de
material fino en la superficie o un poco debajo de la muestra. La pelcula puede deberse a la
segregacin de los componentes limosos de la arena durante la colocacin de la muestra en el
permametro, o a la migracin de las partculas finas sueltas que estn en la superficie hacia los
vacos de la arena que esta debajo. La capa segregada de material fino reduce mucho la
permeabilidad medida. Existe un permemetro de carga constante que puede usarse para
eliminar el efecto de la pelcula superficial ya que la prdida de carga se mide en una distancia
dentro del interior de la muestra, y la disminucin de la carga a travs de la pelcula de filtros no
afecta los resultados.
Al efectuar pruebas de permeabilidad, el tcnico debe tener cuidado de saturar completamente
la muestra, y asegurarse de que no se desprenden en el agua burbujas de aire durante la prueba.
Las burbujas de aire tapan los huecos disminuyendo as la permeabilidad. A los sumo, las pruebas
de laboratorio para determinar la permeabilidad en muestras pueden servir solamente de base
para hacer una tosca estimacin de la permeabilidad en un depsito de suelo real. Por esta
razn, la estimacin de la permeabilida de un depsito de suelo granular puede ser con
frecuencia tan til como los resultados de las pruebas de laboratorio.
La permeabilidad de las muestras de arcilla se puede determinar mejor de manera indirecta
utilizando los datos obtenidos al ejecutar pruebas de consolidacin.
An cuando se han elaborado procedimientos estndar ASTM D 2434 para la ejecucin de pruebas
de permeabilidad que resultan guas tiles, la multiplicidad de factores que pueden influir en los
resultados, demandan experiencia y criterio por parte del tcnico, quien deber ignorar las
normas cuando las considere inaplicables.
Muchos depsitos formados por capas o lentes de materiales difieren en granulometra y
permeabilidad. El coeficiente promedio de permeabilidad en estos depsitos estratificados
difiere mucho en las direcciones horizontales y verticales. En direccin horizontal, el promedio
de la permeabilidad puede ser casi tan grande como la permeabilidad de la capa o lente ms
permeable; mientras que en la direccin vertical puede ser casi tan pequeo como la
permeabilidad de la capa o lente menos permeable. La relacin del promedio de los coeficientes
de permeabilidad en las direcciones horizontal y vertical vara, en la mayor parte de los depsitos
naturales, desde 1 2 hasta aproximadamente 10.
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Tabla 6. Coeficientes de permeabilidad de suelos.
Trabajo de Investigacin no. 2: Consultar ASTM 2434 e investigar el tema Permeabilidad con
pruebas in situ: pozos de bombeo, mtodo Lefranc y mtodo Lugeon.