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Une exprience d'utilisation de MATLAB pour l'enseignement de l'algbre en premire anne de premier cycle universitaire

Myriam Dchamps Universit de Paris-Sud - Centre d'Orsay

1. Les buts de l'exprience. L'introduction Orsay d'enseignements de mathmatiques en premier cycle utilisant des ordinateurs et des langages de programmation, essentiellement turbo pascal, date d'une quinzaine d'annes. Mais ces enseignements ont toujours t optionnels (de l'ordre de 50 heures), peu d'enseignants s'y sont investis et ils n'ont pas influenc les cours traditionnels : les quelques changements de programme ou de prsentation qui ont eu lieu dcoulent des changements de l'enseignement secondaire. Le but de l'exprience tait d'introduire l'utilisation du logiciel par l'quipe enseignante d'un module, non-spcialiste de cet usage, pour l'incorporer aux cours et TD traditionnels. Les finalits taient de mieux faire comprendre les mathmatiques enseignes dans le module, sans changements significatifs d'horaire et de programme, d'valuer l'incidence sur les contenus, l'effort d'investissement des enseignants et des tudiants et les rsultats. Ces buts n'taient pas sans arrire-pense. La question d'intgrer l'utilisation de logiciels l'enseignement de mathmatiques est rgulirement pose, en gnral par d'autant de fervents partisans que de violents dtracteurs. Il nous semblait donc important de mesurer les problmes auxquels l'ensemble des collgues, spcialistes ou non de la question, seraient confronts dans le cas d'une mise en place rapide et massive de l'utilisation de logiciels en premier cycle universitaire. 2. Les conditions de l'exprience. Les conditions de l'exprience sont trs lies au contexte d'Orsay. Tout d'abord, le choix du logiciel de calcul numrique Matlab a t impos par les possibilits du Laboratoire d'Informatique de Premier Cycle Orsay : ce laboratoire n'tait pas quip pour Maple, mais possdait 7 salles, avec 12 postes de travail chacune, mis en rseau, avec accs la version 4.2 de Matlab, sous Windows. Ensuite, Matlab est peut-tre plus simple utiliser que Maple et assez performant en algbre linaire. Le choix de la place dans le cursus a dcoul de l'existence d'une quipe volontaire pour l'exprience, en charge d'un module effectif rduit : le Module M1 MIAS S1, se droulant au premier semestre 1997-1998 mais dont le programme est celui du second semestre de la premire anne (module "dcal" offert des tudiants ayant redoubl un des semestres de l'anne prcdente, plus quelques tudiants, de l'ordre d'une dizaine, intgrant Orsay en fvrier). Prcisons qu' Orsay le premier cycle est semestrialis, c'est--dire, tous les modules se rptent tous les semestres. Effectif : 97 tudiants (un Amphi, 3 groupes de TD). Enseignants : 5 (4 enseignants du module ne connaissant pas Matlab avant cette exprience plus un moniteur, utilisateur de Matlab, pour les sances sur machine).

Programme du module : nombres complexes (1 semaine), l'anneau K[X] des polynmes une indtermine (2 semaines), algbre linaire (8 semaines, en s'arrtant aux changements de base, sans les dterminants), intgration et quations diffrentielles (3 semaines). Horaires du module : 126 H de mathmatiques (4H de cours et 5 H de TD par semaine), 70 H de physique, 70 H d'informatique (jusqu' cette anne, les informaticiens n'intervenaient pas au premier module du Deug et le premier contact avec l'informatique se passait au niveau du 2e module de la premire anne ; les tudiants ne connaissaient pas des langages impratifs de programmation, car en informatique ils commencent par apprendre un langage fonctionnel, CAML) et ventuellement 50 H d'un enseignement optionnel. 3. La mise en place Nous avons choisi de dmarrer les sances sur machine aprs 7 semaines de cours, pour deux raisons. D'une part Matlab utilise trs fortement les notations et les calculs matriciels et il semblait raisonnable que nos tudiants aient au pralable quelques notions d'algbre linaire : vocabulaire, calcul matriciel et rsolution des systmes linaires par la mthode du pivot de Gauss. D'autre part, le laboratoire d'informatique tait satur en dbut d'anne. La dure de l'enseignement a t de 16 H ; 4 H de cours en amphi et une sance de 2 H sur machine en plus de l'horaire normal du module ont t consacrs la prsentation du logiciel ; 5 sances de 2 H sur machine la place des TD usuels ont permis tout d'abord une initiation la programmation et un approfondissement du chapitre sur les polynmes (3 sances) et ensuite de revenir la rsolution des systmes linaires et aux changements de base. Comme support pdagogique nous avons utilis un polycopi d'initiation MATLAB (crit par F. Cottet-Emard, en vue d'un enseignement optionnel) et nous avons rdig trois listes d'exercices lis au cours et aux TD du module et qui permettaient d'apprcier les apports et les limites du logiciel L'valuation a comport un test sur machine de 1H 30 et l'utilisation du logiciel pour le dernier devoir d'algbre linaire. 4. Aspects pdagogiques Les 6 heures initiales d'initiation n'ont pas t suffisantes pour apprendre aux tudiants un minimum de programmation (instructions if, for et while) ; la premire liste d'exercices a dur plus de temps que prvu, et nous avons pu nous limiter 3 sances car la fin de chaque sance les tudiants avaient un corrig crit des exercices : leur charge de comprendre la solution, de l'inscrire dans leur disquette et de faire des expriences numriques. Dans un module semestriel, on prend rarement le temps de revenir sur un chapitre dj tudi. Comme nous avions dcid d'initier les tudiants la programmation sur le chapitre "polynmes", termin un mois auparavant, cela nous a permis de constater deux faits : la capacit "d'oubli" des tudiants : au test qui avait suivi le chapitre sur les polynmes le sujet semblait raisonnablement acquis ; un mois aprs, les questions thoriques les plus simples restaient sans rponse (pourquoi un polynme de degr 4 et coefficients rels ne peut avoir une seule racine relle simple ?)

la difficult trouver la bonne rponse avec un changement de cadre ; pour montrer les capacits graphiques de Matlab, nous proposions un exercice avec un polynme de degr 3 dont il fallait dterminer les racines, uniquement avec des graphes successifs. Dans le premier dessin, une chelle grossire, le graphe du polynme concidait avec l'axe des x sur un intervalle de valeurs de x ; certains tudiants ont t incapables de trouver un argument pour montrer que ce n'tait pas possible ! Matlab tant un logiciel de calcul numrique, il doit tenir compte des erreurs d'arrondi : pour les problmes d'algbre linaire il travaille toujours avec des bases orthonormales. Or, les espaces euclidiens et les procds d'orthonormalisation figurent maintenant au dernier semestre de la deuxime anne de premier cycle Orsay. D'o quelques questions : Comment expliquer aux tudiants la rponse de Matlab lorsqu'ils demandent une base du noyau ou de l'image d'une application linaire ? Comment justifier que Matlab donne (presque) toujours une solution d'un systme linaire, mme lorsquil est "grossirement" incompatible ? Il nous a fallu une sance de 2h pour justifier le nom de "solution par la mthode des moindres carrs" de la solution x0 d'un systme linaire incompatible Ax = b donne par Matlab et faire vrifier que Ax0 est la projection orthogonale du vecteur second membre sur l'image de l'application linaire associe au systme. Pour des tudiants qui ont dj bien du mal assimiler quelques notions de base de l'algbre linaire, cette sance n'tait pas convaincante: les problmes de programmation et de frappe ne leur ont pas permis de concentrer leur effort sur les justifications mathmatiques et ils ont estim qu'un calcul " la main" aurait t fait plus rapidement. Nos tudiants ne semblaient pas assez motivs ou disponibles pour utiliser le travail fait avec le logiciel sur un exemple "simple" pour faire des nouvelles expriences mathmatiques ou approfondir leurs connaissances. 5. Quelques questions Premire question : Faut-il utiliser les logiciels uniquement comme moyen supplmentaire de calcul, en n'utilisant que les fonctions existantes ou celles incorpores par les enseignants ? Ou faut-il apprendre aux tudiants programmer l'aide du logiciel et crer leurs propres fonctions ? Dans notre cas, o l'horaire dont nous disposions tait mince, nous estimons a posteriori qu'il aurait fallu prvoir moins de programmation et plus d'expriences numriques significatives. Deuxime question : Il semble difficile et dangereux de ne pas mettre en vidence les limites de la machine et de ne pas faire comprendre et analyser ses rponses. Pour Matlab, la plupart des arguments mathmatiques qui permettent cette analyse ne se trouvent pas gnralement au programme de la premire anne universitaire (erreurs d'arrondi et conditionnement des matrices, espaces vectoriels euclidiens,...). Faut-il renvoyer l'utilisation d'un logiciel tel que Matlab au dernier semestre du premier cycle, quand les tudiants ont la plupart des connaissances mathmatiques ncessaires une utilisation claire ? Ou faut-il utiliser un logiciel tel que Matlab ds la premire anne

universitaire, soit en admettant des rsultats qui seront dvelopps bien plus tard, soit en changeant l'ordre traditionnel des chapitres, soit en les abordant autrement ? Troisime question : Lutilisation de logiciels en premier cycle s'impose-t-elle ? Analysons quelques raisons de les introduire. Les logiciels sont un excellent moyen d'illustrer et dvelopper un cours de mathmatiques. Cette raison, qui est la plus parlante pour les mathmaticiens, est aussi la plus difficile raliser, si l'horaire attribu a l'utilisation du logiciel est peu important (il est difficile d'envisager un volume consquent, lorsque nous savons que les reformes successives des premiers cycles, ajoutes aux pressions d'autres disciplines, ont dans la plupart des universits abouti des diminutions d'horaires en mathmatiques). Le temps d'apprentissage du logiciel et le manque d'habitude d'utiliser un clavier, encore courant chez nos tudiants, s'ajoutent aux difficults mathmatiques et empchent d'aller vers des exemples suffisamment intressants et motivants. Il faut former nos tudiants aux outils qu'ils devront utiliser dans leur vie professionnelle. Il semble indniable que dans tous les secteurs de la vie active les professionnels auront de plus en plus dominer les outils informatiques. En particulier, on vient d'introduire l'utilisation des logiciels Matlab et Maple aux preuves orales de l'Agrgation de Mathmatiques. Il semble donc ncessaire d'habituer nos tudiants, ds le premier cycle, une utilisation pertinente de ces logiciels. Mais le problme de savoir s'il est prfrable de l'intgrer aux enseignements traditionnels ou de cantonner cette utilisation dans des units d'enseignement spcifiques reste pos. Les logiciels sont un des meilleurs leviers pour une rnovation ncessaire des contenus enseigns en mathmatiques, en particulier pour une plus grande ouverture des mathmatiques aux applications. Un des principaux problmes concernant la population tudiante actuellement en premier cycle, c'est qu'elle demande savoir quoi sert l'effort de rigueur et de formalisation que l'on lui demande en mathmatiques, et quoi servent les mathmatiques faites : l'intrt pour la poursuite des tudes n'est plus une motivation suffisante. Une bonne utilisation des logiciels pourrait peuttre permettre de traiter davantage d'applications pertinentes des mathmatiques, l'intrieur et l'extrieur de la discipline, si l'on accepte de faire appel des outils et rsultats pas encore traits dans le cours. Est-ce pour autant du ressort des mathmaticiens d'initier les tudiants l'usage des logiciels en premier cycle ? Les pratiques des diffrentes universits semblent trs variables : en filire MIAS, le plus souvent, lorsqu'il y a une initiation, elle est la charge soit des mathmaticiens, soit des informaticiens. Les mathmaticiens ne sont pas toujours convaincus de l'intrt d'une utilisation courante des logiciels et il y a peu de rflexions sur les apports de cette utilisation. Avons-nous pris toute la mesure de notre responsabilit collective vis vis des mutations court et moyen terme de notre faon d'enseigner les mathmatiques ?

Quatrime question : La mise en place d'un enseignement nouveau, en particulier en dehors de nos comptences habituelles, reprsente un investissement lourd. Les conditions de travail sur machine sont diffrentes de celles des sances traditionnelles. D'o plusieurs problmes de comptence et de moyens, autour de l'utilisation de logiciels : comment reconnatre dans les services d'enseignement la mise en place et la production de supports pdagogiques nouveaux ? faut-il prvoir, pour chaque quipe qui met en place un enseignement sur logiciel, le soutien d'un "expert" ? un enseignant (pas trs expert) n'arrive pas grer plus de 8 postes de travail ; s'il y a 2 tudiants par poste, il faut ddoubler tous les groupes de TD ; avons-nous le potentiel ncessaire ? de nombreux groupes de T.D. sont encadrs par des moniteurs qui prparent une thse, par des ATERS qui attendent un poste, voir par des vacataires ; peut-on demander tous l'effort d'investissement ncessaire ? 6. L'avis des tudiants Un questionnaire d'valuation a t distribu aux tudiants en fin de semestre, comportant 30 questions, dont 4 sur MATLAB. Nombre de rponses : 62 (64% de l'effectif du module). Intrt et difficult de Matlab : Aucun(e) Intrt Difficult 26% 8% Peu 29% 6% Moyen(ne) 23% 35% Intressant 21% Difficile 43%

Pensez-vous qu'il faut, pour l'utilisation de logiciels (rponses multiples acceptes) : Moins d'heures : 18 % ; Autant d'heures : 45 % ; Plus d'heures : 23 %

Renforcer la liaison avec les cours et TD de maths : 48 % Pensez-vous qu'il faut apprendre utiliser des logiciels en mathmatiques : OUI : 56% NON : 32%

Pourquoi ? (question libre ; nous transcrivons les rponses presque intgralement) Raisons voques pour les rponses OUI : L'utilit (12 rponses) : - utile ou indispensable pour l'avenir, utile pour les calculs ; - les logiciels sont utiles, ils permettent une meilleure approche de l'info (pour notre futur travail... si on en trouve), mais une calculatrice fait souvent mieux ; - cela va peut-tre nous tre utile pour la suite, mais apprendre s'en servir a t long et difficile et ct les cours et TD de maths taient rapides et denses ; a a t une perte de temps.

L'intrt pour les mathmatiques (8 rponses) : - permet plus de rigueur dans le raisonnement ; - permet d'approfondir quelques parties du programme ; - c'est une autre faon de vrifier si les cours ont t compris ; - permet d'approcher la rflexion sur les maths de manire diffrente et de voir d'autres applications et mthodes de travail ; - cela rend les maths plus agrables et peut amliorer leur comprhension ; - l'utilisation de logiciels peut apporter une rponse rapide un problme complexe en mathmatiques, "impossible" rsoudre la main ; cependant il y a peu d'intrt lorsqu'on met plus de temps comprendre Matlab que le problme en question... - c'est bien pratique en algbre linaire. L'intrt pour la coordination maths-info (6 rponses) - on a une nouvelle approche des mathmatiques et de l'informatique ; - cela permet de relier les matires maths et info et de faire des exercices sans se proccuper des fautes de calcul. - c'est bien de connatre une application de l'informatique en mathmatiques. - dans la mesure o on est en filire MIAS et que ces logiciels existent, il me parat important de savoir les utiliser. Rponse OUI accompagne de critiques (4 rponses) : - si les enseignants savaient bien utiliser Matlab l'apprentissage de ce logiciel aurait t plus facile et plus intressant ; - il ne faudrait pas que les sances de Matlab suppriment 2h de TD ; - cela permet de gagner du temps dans certains cas, c'est comme utiliser une supercalculette ; je dplore cependant que l'on ne nous ait pas appris nous servir d'autres logiciels scientifiques plus rpandus et dont on trouve des clones dans le domaine public. Raisons voques pour les rponses NON : L'inutilit (7 rponses) : - pour vrifier des rsultats il y a des calculatrices ; - pour apprendre faire des programmes il y a dj des cours d'informatique ; - Matlab ne fait gure mieux que la TI 92 ; - moins intressant que l'info ; - je ne vois pas quel peut-tre l'intrt d'un tel logiciel en entreprise, de plus les logiciels voluent et ceux que l'on rencontrera (peut-tre) seront diffrents. Ce n'est pas performant pour les maths (3 rponses) : - je prfre les maths thoriques ; - cela peut nous aider faire un exercice mais pas vraiment le comprendre ; - l'ordinateur n'est qu'un outil de calcul et il ne remplacera jamais une dmonstration mathmatique.

C'est trop tt ! (2 rponses) : - trop tt dans le cursus, il nous faudrait plus de connaissances en informatique et un niveau de maths plus lev. Le rejet de l'informatique (3 rponses). Trop de boulot ! (1 rponse)

7. Conclusion

Les tudiants, quelques exceptions prs, se posent les mmes questions que les enseignants sur cette exprience d'utilisation de MATLAB. Essayons d'interprter pourquoi cet enseignement n'a pas t jug "assez intressant". D'une part nous avons utilis un logiciel trs performant pour des calculs numriques et des visualisations graphiques, mais dans le temps trs restreint de l'exprience il n'tait pas possible d'exploiter toutes ses possibilits (autrement dit, il y a eu "dtournement" des finalits du logiciel, et le rsultat n'a pas t probant!). D'autre part nous avions une population fragile en mathmatiques et peu performante pour l'utilisation de l'outil informatique ; l'apprentissage du logiciel a t senti comme un surcrot de travail trop important. Cela pose les questions de volume horaire et de place dans le cursus pour que le logiciel devienne une aide et non une gne Nous retenons que, malgr les problmes rencontrs, la plupart des tudiants estime qu'il faut apprendre utiliser des logiciels en mathmatiques. L'importance accorde actuellement l'utilisation des moyens informatiques est telle que l'on exigera, courte ou moyenne chance, la matrise de logiciels de calcul numrique et symbolique dans la plupart des secteurs d'activit scientifique. Il nous faudra donc savoir rpondre aux nombreuses questions qui se posent pour une utilisation des logiciels qui soit russie, la fois, pour les tudiants, pour les enseignants et pour l'enseignement des mathmatiques.

Sommaire

1. Les buts de l'exprience. 2. Les conditions de l'exprience. 3. La mise en place. 4. Aspects pdagogiques. 5. Quelques questions. 6. L'avis des tudiants. 7. Conclusion.

Myriam Dchamps Universit de Paris Sud - Centre d'Orsay 91405 - ORSAY - Cedex E-mail : Myriam.Dechamps@math.u-psud.fr