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CHAPITRE 3 LA MESURE DU TEMPS

1 La datation relative
La datation relative permet de positionner dans le temps des vnements gologiques (formation dune chane de montagnes) ou des vnements biologiques (crise Crtac-Tertiaire) les uns par rapport aux autres. Le positionnement relatif de ces vnements est fond sur des principes de plusieurs ordres (gomtriques, palontologiques).

1.

Le principe de superposition

G Le principe de superposition permet dordonner un ensemble de couches superposes supposes stre dposes initialement lhorizontale. Il sapplique toutes les roches qui prsentent des structures stratifies (roches sdimentaires et roches volcaniques). Ce principe repose sur le fait quune couche sdimentaire (ou une coule volcanique) plus rcente recouvre toujours une couche sdimentaire (ou une coule volcanique) plus ancienne. G Il faut souligner que, dans le cas dvnements tectoniques qui conduisent une disparition de la stratification initiale, lapplication unique de ce principe ne permet pas de dater relativement des strates.

2. Le principe de recoupement
Une extension du principe prcdent est celui de lintersection entre structures (entre couches et formations). Ce principe repose sur le fait quune structure plus jeune recoupe toujours les structures plus anciennes. Lexemple le plus vident est celui de lintrusion dune roche plutonique dans une srie sdimentaire. Mais ce principe peut sappliquer lchelle du minral dans le cas notamment des roches mtamorphiques. Les principes suivants sont destins corrler des strates qui ne sont pas jointives.

3. Le principe de continuit
G Le principe de continuit permet de donner un ge sur toute la surface o la couche est reprsente quelle que soit la nature lithologique de la couche. Cela sous-entend que toutes les couches sdimentaires dun ge donn ne sont pas les mmes la surface de la Terre.

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G Ainsi, la formation de gypse de Montmartre se retrouve Cormeilles et au nord de la Marne. En ces diffrents points de la rgion parisienne, on retrouve les mmes formations, identifiables par leurs caractres lithologiques (gypse) et situes dans la mme position les unes par rapport aux autres. On admet donc que lge de cette couche est le mme aux diffrents endroits o lon lidentifie : cest le principe de continuit.

4. Le principe didentit palontologique


G Le principe didentit palontologique est bas sur le fait que deux strates contenant le mme fossile sont de mme ge. Lapplication de ce principe repose sur lutilisation de fossiles stratigraphiques . G

Un fossile est considr comme stratigraphique sil a une extension faible dans le temps, sil a une vaste rpartition gographique (espces marines essentiellement) et sil est reprsent par un grand nombre dindividus de manire ce quil y ait une probabilit relativement leve de le trouver dans une strate.

G Lensemble de ces principes a permis dtablir une chronologie relative des strates lchelle mondiale : cest lchelle stratigraphique des temps gologiques.

Les erreurs classiques viter


Lpaisseur dune strate ne peut servir estimer la dure quelle reprsente : en fonction du milieu de sdimentation considr, lpaisseur dune strate est variable. Avant dutiliser le principe didentit palontologique, il faut vrifier que le fossile utilis est bien un fossile stratigraphique. 69

CHAPITRE 3 LA MESURE DU TEMPS

2 La datation absolue
Par opposition la datation relative qui consiste situer un vnement par rapport un autre, la datation absolue permet de chiffrer un vnement en nombre dannes. Cela permet soit de situer dans le temps lchelle stratigraphique des temps gologiques, soit destimer la dure dune priode gologique. La datation absolue repose essentiellement sur des mthodes utilisant comme chronomtres les isotopes radioactifs de certains lments. Ce sont des mthodes de radiochronologie.

1.

Les caractristiques des isotopes radioactifs

G Les isotopes dun mme lment ne diffrent que par le nombre de neutrons. On distingue les isotopes stables dont le noyau ne subit aucune modification au cours du temps et les isotopes radioactifs dont le noyau (lment pre) se transforme spontanment au cours du temps en un autre noyau (lment fils) :

Isotope stable : 12C Isotope instable : 14C K 14N


G La loi de la radioactivit indique que le nombre datomes radioactifs dcrot au cours du temps de manire exponentielle suivant la formule :

Nt = N0 et o N0 est le nombre datomes de llment E prsent au moment de la fermeture du systme (cristallisation), Nt le nombre datomes restant au moment de la mesure, t le temps coul, et la constante radioactive (ou constante de dsintgration) caractristique de chaque isotope radioactif.
G

Pour dterminer lge dun chantillon, cest--dire le temps t qui nous spare de sa formation, on utilise cette loi de dcroissance radioactive : Nt = N0 et K t = 1/ Ln Nt/N0 (1)

G Lge t de lchantillon peut tre alors calcul si lon peut mesurer Nt et si lon connat N0. En gnral, Nt et N0 sexpriment sous forme dun rapport isotopique (exemple 14C/12C).

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2. Les principales mthodes de datation


A. Cas o N0 reste connu la fermeture du systme
On peut appliquer directement la formule (1). Ce cas est celui de la mthode de datation par le 14C.

B. Cas o llment fils est stable mais o N0 est inconnu la fermeture du systme (la formule 1 ne suffit plus)
G Cest le cas le plus frquent et celui-ci sapplique la mthode de datation rubidium/strontium. Le 87Rb est radioactif. Sa transformation est la suivante :
87

Rb K 87Sr

Dans lchantillon, il faut doser 87Rbt restant et 87Srt apparu par rapport un lment stable 86Sr et appliquer lquation suivante : y = ax + b

avec a = (et 1) et b = 87Srinitial/86Sr ; y (87Srt/86Sr) et x (87Rbt/86Sr) correspondent aux deux variables que lon mesure dans diffrents minraux dune mme roche.
G Cette quation est celle dune droite dite isochrone dont la pente (a) donne lge de lchantillon.

3. Le choix des isotopes utiliss


Plus est leve, plus la dsintgration de lisotope radioactif est rapide. Le choix dun isotope comme chronomtre dpendra donc de sa constante radioactive. Pour les chantillons anciens, on choisit des lments radioactifs constante faible comme le 87Sr ou 40K. Pour les chantillons plus rcents, on utilise des lments radioactifs constante leve comme 14C.

Lerreur classique viter


Bien distinguer la mthode de datation utilise. Dans un cas, on mesure la quantit restante dlments pres (14C). Dans un autre cas, on mesure la quantit forme dlments fils (87Sr/87Rb). 71

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