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Socrate tait-il un ironiste ? Author(s): Michel Gourinat Reviewed work(s): Source: Revue de Mtaphysique et de Morale, 91e Anne, No.

3, Philosophie antique (JuilletSeptembre 1986), pp. 339-353 Published by: Presses Universitaires de France Stable URL: http://www.jstor.org/stable/40902783 . Accessed: 08/06/2012 14:55
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Socrate tait-ilun ironiste?


un ironiste ? - Le motgrec ironiesignifiait Socratetait-il primitivement commedissimulation et plus prcisment dissimulation, imposture comprise au savoir.Applique Socrate,l'ironieen et prtention de V incomptence du savoirdestine triompher une dissimulation est venue dsigner plus dans la du prtendusavoir d'un adversaire.Ce retournement facilement - dont nous suivonsl'volution de du mot est un contresens signification la au Lucullus sur maeutique, qui rsultede l'usage faitpar l'Apologie rivalit avec les Sophistes. Socratede cettemthodedans sa premire meantdissi? - The Greekwordirony Was Socratesan ironist primarily and as dissimulation and more mulation, of ignorance imposture precisely to knowledge. feigned Applied to Socrates,ironycame to signify pretence This the alleged science of an adversary. as a mean of confuting ignorance the in the meaning of the word- whichwe triedto trackfrom upturning of the maieutic Apologydown to the Lucullus - is a misunderstanding whichcomes fromthe use made by Socratesof this methodas a way of withthe Sophists. disputein his earlyrivalry

d'abord sansrendre de l'ironie de disserter Il estimpossible aujourd'hui a notion sa rendre cette Vladimir su qui Janklvitch, hommage ne bien rivaliser Aussi chercherons-nous pas philosophique. dignit de faonsimplement avec lui, mais nous tenterons plus modestement, savoir la dmarche inversede la sienne,en cherchant historique, de la comme d'abord considre comment l'ironie, caractristique a au d'un oratoire. dchoir mthode rang simple procd socratique, pu la question en vitant Il est vraiqu'on peut trancher de s'embarrasser de Littr, tout en dfide difficults. C'est ainsi que le Dictionnaire l'ironie comme la raillerie nissant particulire par laquelle on dit le de ce qu'on veut faire entendre contraire , la rattached'abord Socrate l'ironiesocratique, mthodede discussionqu'employait , l'ignorance afin ressorcomme de faire caractrise elle-mme simule, . Supposerque tir l'ignorance relle de celui avec qui on discute est une faonde rendre de Socratetaitfeinte hommage l'ignorance 339

MichelGourinat sa sagesse.Mais est-cepour autantrendre justice un philosophe, une raillerie et une feinte que de lui attribuer qui relvent plus des la de la l'amiti et de rhtorique que de procds sophistique pourles et la vrit, des du ct adverhommes et n'est-ce se pas plutt ranger ? sairesde Socrate Dans les dialoguesde Platon, est appliqu lorsquele termed'ironie la mthode ou aux procdsde Socrate, ce n'esten effet jamaispar Socratelui-mme, lui ' ou par ses maispar ses juges prvenus contre adversaires dclars, 3, moinsque ce ne Thrasy maque2 ou Callicls 4. Thrasymaque soitpar le discipleaimant mais garqu'est Alcibiade est celui qui expliquede la faonla plus dtailleen quoi, selon lui, l'ironieconsiste: J'avaisbien prditque tu n'accepterais pas de et ferais tu tout tu mais ironiserais que que pluttque de rpondre, 5. te L'ironie si on ainsi dcriteparat une question rpondre, pose dans le procdpar lequel Socrate,dans la consister essentiellement se tientobstinment au rle du questionneur et refuse discussion, Un possiblejeu de mots,ou mmeune celui du rpondant. toujours tlonpiu. incertaine elisia, ironie, ?j'interroge, tymologie qui renverrait interl'ironie Socrate sa conduire de de constante rapprocher peuvent de la mise en questionet de la mise la questionde ses rogation, de l'ironiesocratique interlocuteurs. Le ct agressif apparatainsi : et ses ses adversaires Socratetourmente questions, par ses incessantes 6 et ainsi menaceou s'empare et le rfute de leur discours rivaux, ruineleur autorit. S'il interroge, de Thrasymaque. Mais Socraterejette l'interprtation maischerche savoir en s'informant c'estparcequ'ilne saitrien, auprs : Comment la comptence de ceux qui prtendent rpondrait-il, celuiqui ne saitpas et n'affirme qu'il sait? 5. Socrate pas toutinstant il sans et c'est est en donc rien ne prtend savoir, gnral prtention, qu'il incombe puisqu'ilne de rpondre Thrasymaque doncplutt cesse de rpter peut qu'il sait et qu'il a de quoi dire7. Thrasymaque insinuer bienen effet que de rpondre, qu'il estplus faciled'interroger qu'elle sa profession et l'argent il n'en restepas moinsqu'il justifie au savoiret la compet qu'il exige8,par sa prtention lui procure, en montrant ses revendications tence.Il lui incombedonc de fonder le soumet l'examen Socrate. est de auquel rpondre qu'il capable de l'ironiesocratique.Elle Ainsi se trouvecompltela dfinition
1. 2. 3. 4. 5. 6. 7. 8. Apologiede Socrate.38 a. RpubliqueL 337 a. 489 d. Gorgias, Banauet,216 e. RpubliqueI, 337 a. Ibid., I, 337 e. Ibid.. 338 a. Ibid., 337 d.

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P un ironiste Socratetait-il le prtendu comme apparat l'interrogation par laquelle Socraterfute d'un savoir de son interlocuteur et, comme on ne peut triompher ni refuser adversaire un candidat un examen sans en savoirplus que Son lui,il fautbien conclure que Socratesait ce qu'il prtend ignorer. ironiene parat donc renverser la prtention de son interlocuteur : celle qui prtend ne riensavoir. savoir inverse que par une affectation La touchefinale une telle description sera apporte par Alcibiade 9. C'est,selon Lon Robin10,la rfrence dans le Banquet essentielle, celleo se trouve : Socrate achevela dfinition de l'ironie socratique tout nous et ce ne vaut rien pense que que possdons que nous ne rien- je vous le dis - et c'est en ironisant sommes et en se jouant n. Ici l'ironiese fait jeu, qu'il passe toutesa vie avec les hommes et parce qu'elle se joue de tous ces hochets de la vanithumaine que la richesse, sontla gloire, la comptence le pouvoir, et la science et en drision, elle n'estpas exempte de cetteagressivit qu'elleles tourne mordante ou et elle apparat Callicls, que dnonaient Thrasymaque ainsicomme une espce de raillerie nihiliste. ainsi Mais si elle rduit rienla condition c'est seulement dans ses biens extrieurs, humaine, ses acquisitions et comme l'attaque qui s'en prend surajoutes, resteelle-mme l'extrieur l'ironien'est que l'enveloppe superficielle, 12 plus profond. d'un srieux Il ne faut donc pas s'en tenir la surfacede l'ironie, pour mais, commel'a fait Alcibiade, l'ouvrir voir le trsorintrieur 13 de la sagesse socratique.Ainsi l'ironie se prsente-t-elle commeraillerie tous gardscommeune feinte et une dissimulation. Si elle se moque de ce que JeanBeaufret appelait la grandefrivolit des gens srieux , c'est parce que le jeu labo u du philosophe rieux est en lui-mme la plus srieuse. l'occupation Et si elle attaquel'adversaire de le prendre en feignant pourcomptent, c'est parce qu'elle sait d'avance que cette comptence est toujours illusoire et cettecertitude, est le vraicontenu de son qui faitsa force, affectation d'ignorance. Cetteinterprtation de l'ironie est sans doute cohrente, socratique et ellepeutse recommander d'unaccordsculaire dansla reconstruction erudite partir des textes. Elle n'enestpas moins rgulirement rejete par Socratequand elle lui est prsente par l'un de ses adversaires. Sans douteSocratene rfute-t-il d'Alcibiade. Mais pas l'interprtation c'est que celle-ci, mmeinspire un par quivoque amour,tmoigne d'unevritable a su dcouintellectuelle, pntration qui, sous l'ironie,
9. Banquet,216 e. 10. Leon Robinin Platon, uvres compltes. Pliade,t. I. d. 1261 et 1321. 11. Banquet,216 e. 12. Ibid. 13. Ibid. 137 b. 14. Parmnide,

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MichelGourinat vrirle srieux Alcibiade Mais, avec tout son brillant, philosophique. ne s'en rvlepas moinssuperficiel, la en ce qu'il oppose,en Socrate, surface la et le fondphilosophique commeon peut distinguer ironique botede l'objetqu'elle contient, ce qui est bien la faonla plus plate les rapports de la forme et du fond. d'exprimer non du de extrieur d'un esprit hostileou lger, Dcrite, point vue maisdans son mouvement intrieur Socrate sa mthode lui-mme, par n'estpas ironie, mais maeutique, en et l'explication est donne qui Socrate mais n'est de impliqueque l'ignorance pas feinte, qu'elle est la condition mme de art. son Si les sont consacres plutt sages-femmes la vierge 15. c'estparcequ'ellesont passl'ge de concevoir Artmis, L'accoucheurdes mes est, lui aussi, incapable d'engendrer la art Son consiste les dlivrer 16. des autres dont sagesse plutt penses ils sontgrospour examiner, une fois qu'elles ont vu le jour,si elles sontviablesou non.Mais Socratea beau protester de son ignorance et l'auditoire tmoin personne, prendre qu'il n'a jamaisrienenseign ses juges ne peuventle croirequand il se prsente en mmetemps le plus sage de tous les Grecsentour comme de ses disciples. Quant l'amour-propre de l'adversaire terrass il souffrira moins par Socrate, d'tre vaincupar un savoirsuprieur que d'treobligde cderle pas un homme lui-mme comme un bentet un ignorant. qui se prsente Aussin'est-il malheureux de Socrateprque les rivaux pas tonnant frent sa supriorit en lui attribuant un savoir cach.Et bien expliquer clate de l'exaspration, que ce soit Thrasymaque qui, sous l'effet 17, d'unriresardnique Socrate ce n'enestpas moins qu'estattribu le procdde la raillerie blessante, parce que l'actionexercepar son examen surles prtentions de son interlocuteur est du plus arrogantes sreffet 18, Parce toute est comique. que exagration insupportable du dbat,qui ne saurait bout lui-mme venir d'une le spectateur pas maisqui l'incommode, d'elledans prtention qui lui en impose triomphe le rirequand il la voit,sous la piqred'pingle de l'ironie socratique, se dgonfler et s'affaisser. dontles dfenses ont t tourL'imposteur se sent victime nes sa grandesurprise d'une agression sournoise. Mais c'est lui que restele dernier faireprendre, mot,s'il russit de l'ironie ce qu'elle est de son propre pourla vrit socratique, point de vue : un procd humilit son blessant, qui dissimule par une feinte dsirde l'emporter dans le dbat 19. Or c'estbien dans le sens dfini par Thrasymaque que la tradition a dfini l'ironie de Socrate: De la manire railleuse philosophique
15. 16. 17. 18. 19. Thtte,149 c. Ibid., 150 c. Rpublique L 337 a. Aristote, Mtaphysique IV, 13, 1127 b 8. 515 b. Gorgia*,

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? un ironiste Socratetait- la signification dontSocratea manice procdest drive qu'a prise le mot : ironie.Familirement on dirait: C'est fairel'ne pour avoir du son 20.Dans le sac ridiculeo Alcibiadel'enveloppeet sous le le philoreconnatre bonnet d'ne dontle coiffe peut-on Thrasymaque, : si le sage est simpleet sans le nieraabsolument sophe? Chrysippe 21, il est l'hommevraiment qui n'ironise srieux affectation se laisseraller au sarcasme, pas ^ Encore bien moinspourrait-il 23. Il nous d'une sortede drision qui est une ironieaccompagne dans l'tat de des notre connaissance textes,de parat impossible, voulaitdire que Socrate,puisqu'iltaitl'un de dcidersi Chrysippe ces deuxou trois hommes dontles stociens ne niaient pas absolument ne aient t des avoir ou s'il sages, pouvait qu'ils pratiqul'ironie, ne pensaitpas pluttque Socrate, tait un avait ironiste, parce qu'il de srieux tre vraiment pour sage. par tropmanqu Il serait en effet de refuser de compter Socrateau nombre paradoxal bien des ironistes, c'est une et modification du puisque d'aprslui, par fixe la s'est sensinitial, courante du : mot ironie. que l'acception plus En commentant de Socrate, Lon Robin l'usagedu motdansFApologie faiten effet justetitre ne dans ce contexte, avoir, qu'il peut remarquer le sens de ce qu'on a appel,depuis,l'ironie socratique et que ce anticiper serait 24.Lon Robin ici par ironiquement que de traduire en appelledonc un senspropre et primitif 25.Reste du greceirneia savoir traduit comme Robindit qu'il quel estce sens.EmileChambry ne fautpas le faire: Si je vous dis que [...] ce seraitdsobirau dieu [...] que de me tenirtranquille [...] vous penserezque je parle 2.Ici, le mot ironiedemeureen grec,et il reste au ironiquement Lon Robin,commetoujours, lecteurfranais l'interprter. assume ses responsabilits de traducteur avecun courage : Si je vousdis entier en effet le silenceserait)dsobirau Dieu et que (vivreen gardant il m'estimpossible de me tenir vous que, pourcetteraison, tranquille, ne me croirez 27. feinte navet pas, convaincus que c'est,de ma part, Feintenivetest une traduction du grec ironie.Mais nous franaise ni de quel usage du terme ne voyons greccettetraduction peut s'autoni elle sens satisfaisant au contexte. riser, quel peut donner Un autretexte de Platon, lui aussi,aux dieuxet parcequ'il se rfre, nous parat en revanche l'ironie, de permettre donner celui de Socrate de Platony dcrit la une cohrente. l'Apologie interprtation
20. 21. 22. 23. Lon Robin,ov. cit.. I. d. 1335. Stoicorum veterum Armin, III, p. 161, 3. fragmenta, Ibid., 5. Ibid.. 6.

24. LonRobin, ov. cit.,I. d. 1261. 25. Ibid..d. 1335.

26. Emile Chambry in Platon, Apologiede Socrate,Garnier-Flammarion. d. 50. 27. Lon Robin,op. cit., I, p. 177.

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Michel Gourinat forme commecelle qui est proprepar exemple ironique ^ de l'athisme aux devins et aux mages 2d. Robin traduit ici le grec ironique par : dissimule 30. Le contexte indique bien en effetqu'il s'agit d'athes qui, cachant leur athisme, se servent de cette feinte pour manuvrerleurs victimes par les ressortsde la crdulit et de la Si donc il s'agit d'ironie,c'est moins au sens traditionnellesuperstition. ment attribu l'ironie socratique qu'au sens o l'on parle, non parce que Voltaire de l'ironievoltairienne moinstraditionnellement, en a, une foispour toutes,propos la formule: Si Dieu n'existaitpas, . Molire a, d'un seul mot, fltricette forme de il faudraitl'inventer dissimulation: c'est l'imposture.Or il nous semble que c'est bien d'impostureque Socrate, accus de ne pas croire aux dieux, doit craindre d'tre suspect quand il se rclame d'Apollon pour justifier une pratique de la discussion philosophique o ses adversaires ne de la jeunesse. voyaientqu'une tentativede corruption le Cicern cherche sens percer philosophique de l'ironie Quand il de l'sipwvsia grecque, le seul mot socratique, donne, pour quivalent latin de : dissimulano31. Tel nous parat bien tre en effetle sens feinte,faux semoriginelet prcis de Yironiegrecque : dissimulation, blant, quelle que soit la nature de ce qui est dissimul.C'est ainsi que Platon, quand il dcrit la nature de l'ironie sans faire rfrence Socrate, ne la dfinitpas comme la dissimulationd'un savoir, mais comme celle d'une ignorance,par exemple lorsqu'Hermogneaccuse Cratyle d'ironiser: Quand je l'interroge et que je cherche savoir ce qu'il peut bien vouloir dire, il ne m'claire en rien et mme il ironise mon gard, faisantcomme s'il pensait part lui, en gardantpar devers lui quelque mon adhsion et m'obliscience qui, s'il voulait la rvler,entranerait 32. gerait dire ce qu'il dit lui-mme 33et ne donne aucun Lon Robin traduitici ironiepar cachotterie commentaire.Il va en effetde soi d'aprs le contexte que l'ironie trs prcisment que Platon dfinira dsigne une sortede dissimulation, dans le Sophiste,o l'ironieest une feinte, celui propre qui ne possde s'en mais donne tous une vraie les science, dehors, sans qu'il soit pas se croient navement ceux de qui comptentset dont la prpourtant tentionest seulement sotte 34.L'imposteurest plutt celui qui, sans qu'il soit pleinementconscient,comme Socrate, qu'il ne sait rien, a roul sa bosse dans les raisonnements des sciences pour suffisamment
28. 29. 30. 31. 32. 33. 34. Lois X, 908 e. Ibid.. 908 d. Lon Robin,ov. cit.,IL p. 1040. Cicern, Lucullus,9, 15. 348 a. Cratyle, Lon Robin,op. cit.,II, p. 163. 267 e. Sophiste,

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? Socrate tait-ilun ironiste treharcel par le soupon et la craintequ'il ignorece qu'aux yeux des autres il se donne la figurede savoir 35. Ainsi, pour Platon, l'ironiste n'est-ilpas celui qui feintd'en savoir moins qu'il n'en sait, mais plutt celui qui s'efforce de croire,et de fairecroire,qu'il en sait plus qu'il n'en sait, et dont la principale feinte consiste laisser entendre qu'il en sait plus qu'il n'en dit. ds la Morale Eudme, l'ironiese dfinit comme Mais, pour Aristote, le vice oppos la vantardise est donc celui qui s'attribue 36,et l'ironiste moins qu'il ne lui appartient 3T. Aristotenomme vracit ^ la 38que le termeest inadquat vertumdiane et reconnatultrieurement et que le mot juste fait dfaut. La vracit s'oppose en effetau mensonge dans renonciation du vrai et du faux en gnral, alors que vantardiseet ironie,comme les entendAristote, se rapportent seulement l'image que chacun donne de ses propres qualits et capacits. Mais l'ironie n'est pas, comme l'humilit,sous-estimation de soi, pas plus la vantardise comme de soi. L'une surestimation n'est, que l'orgueil, et l'autresont pluttla dissimulation, l'gard des autres,d'une exacte estimationde soi. Aussi faut-ilbien maintenirleur relation avec le mensonge et la vracit 39, comme y insistera la dfinitionde la Grande Morale : L'ironiste est celui qui ment consciemment son propresujet en se faisantpire qu'il n'est 40.La Grande Morale ajoute un traitqui ne se trouvaitpas dans de l'ironiste, galement,au portrait la Morale Nicomaque, en le dcrivantcomme celui qui ne dclare pas ce qu'il sait, mais dissimulequ'il sait 41.Ainsi, dans l'cole aristodevenue traditionnelle,de tlicienne,apparat acheve la dfinition, l'ironiesocratique. Mais dj la Morale Nicomaque s'tait rfre Socratet pour autoriserune interprtation de l'ironie qui, prsente pour l'essentields la Morale Eudme, en inversela dfinition platonicienne, puisque Platon identifiait plutt le vice de l'ironie ce du mot ironie s'est qu'Aristotenomme la vantardise. La signification donc renversedans le courtintervallede tempsqui spare du Sophiste la Morale Eudme. Mais ce qui importepour expliquer un tel retournement est sans doute moins le temps coul que la diffrencede perception entre le tmoin et le disciple direct qu'a t Platon, et Aristote, qui n'a pu connatreSocrate que par ou-direet, sans lui tre hostile, a une comprhensiondj historique,donc extrieure,de ce de l'ironie socratique ait fini qu'a t son rle. Que son interprtation
35. 36. 37. 38. 39. 40. 41. 42. Ibid.t 268 a. Aristote, Morale Eudme, II, 3, 1221 a 16. Ibid., 25. Aristote, Morale Nicomaaue,IV, 13, 1127 a 14 Ibid.. 19. Aristote, GrandeMorale.III, 7. 1233 b 39. Ibid., I, 33, 1193 a 32. Aristote, Morale Nicomaque, IV, 13, 1127 b 25.

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MichelGourinat attest par fairedifficult jusque dans sa proprecole est cependant de la vantardise morale, parla Grande qui ne conteste pas la rpartition et de l'ironie comme extrmes autourdu milieuidentifi la sincrit, maisajouteque il faudrait une nouvelle argumentation pour dcider si un telmilieu estou n'estpas unevertu 43.Le texte mme ne prcise tantelle est pas pourquelle raisonon pourrait poserun tel problme, : si en effet la sincrit vidente tel qu'on est, consiste se montrer il n'estpas assurqu'ellesoitune vertu pourcetteseuleraison, puisque l'homme vicieuxmais effront montre d'une telle franfaitvolontiers chise. montrait dcrire D'ailleurs,Aristote dj beaucoup d'hsitation les extrmes de la et l'ironie comme des vices. vantardise de opposs telle la Platon dcrit dans le ou Les Lois, est L'imposture, que Sophiste sans doute un vice; mais elle n'est pas seulement une vantardise. - mages,faux Devin,savant, **,s'ils sontdes imposteurs mdecin et faux faux devins mdecins mais vrais dvots, charlatans, gurisseurs, **, hommes d'Etatmaisvrai dmagogues prtendus professeurs impo une rputa **tirent santsmaisvrais sophistes de leurssimagres 48,qui constituent en argent tion ou un gain 47,notamment un indu. dsir de faux et leur Le qui s'ajoute avantage pouvoir d'argent semblant les rendparticulirement Mais le simplevantard, blmables. qui ne mentque pour le ou le hbleur, est comparable au menteur 49.Si on veut l'appelerimposteur, il ne sera pas plaisirde mentir Thomasl'imposteur maisplutt Tartuffe, qui, selon Cocteau,pratique le mensonge c'est--dire comme l'un des Beaux-arts. pourle mensonge, Et puisqu'ilfinit dans sa propremachinerie toujours par s'emptrer d'illusions et qu'il agitcontre sonintrt, il paratra en dfinitive, mme plus vain que msi on veutle jugeren moraliste et non en esthte, 5et,s'ila unvice,c'estceluide la vanit, chant qui estplusun travers raison l'extrme qu'unvice.A plus forte oppos,s'il fauty reconnatre Puisquec'estl'exagration encore. moins blmable l'ironie, qui paratra sera en gnral la modestie affiche estmal supporte 51, par l'ironiste Elle pourramme certains bien accueillie. gardstrel'indicede la manifeste l'garddes car si celle-ci se d'me, par la fermet grandeur elle se la les envers et modration infrieurs, montrera, suprieurs en fonde le sur franchise d'une des , mais, mpris l'gard premiers,
43. 44. 45. 46. 47. 48. 49. 50. 51. Aristote, GrandeMorale,I, 33, 1193 a 36. Aristote, Morale Nicomaque,IV, 13, 1127 b 20. Sovhiste.268 b. Ibid., 268 c. Aristote, Morale Nicomaque,IV, 13, 1127 b 16. Ibid., 13. Ibid., IV, 13, 1127 b 16. Ibid., 11. Ibid., 8.

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? un ironiste Socratetait-il 52. Si l'ironieest la revanche, ironique l'gard du grandnombre elle paratramoinsune tromperie de son vrai mrite, dissimulation ordinaires. des grandesmes l'garddes hommes que la courtoisie et que Aristote nous donc La dfinition de l'ironie attester, parat par de Socrate les adversaires de s'est retourn la notion le sens parce que et qu'un ontrussi imposer de l'ironie leurinterprtation socratique, un difficult ne peutmanquer de faire telretournement pour philosophe. en gnral, et plus la dissimulation en effet Tant que l'ironie signifie si elle Mais il est un est clair vice. qu'elle particulirement l'imposture, 53, constante est la dmarche sa dmarche de Socrate, et surtout M et il en il faut,pour cetteraison, ne la pas tenirpour vicieuse fautdonc rexaminer la signification. la prtention, L'ironiede Socrateest en gnraldirigecontre mais il semblequ'elle ne puisseparvenir de son renverser la prtention Or cette adversaire dans son proprecomportement. qu'en l'inversant inversion faitimmdiatement de l'ironie le contraire de la prtention, s'accorder qui consiste qu'on n'en possde,alorsque plus de mrite ce qu'on appellel'ironie de se dfinit socratique par la sous-estimation soi. Mais Socrates'attaquemoins la prtention, qui peut tre sotte et nave,qu' l'imposture. Or l'imposteur maisil est assez n'estpas naf, habilepour avoirle souponqu'il en sait moinsqu'il ne veut le faire et c'est ce savoirde sa propreignorance croire, qu'il doit touffer d'aborddans sa propreconscience s'il veut pouvoiren imposeraux autres.Tout grandimposteur 55, doit d'abord croireen lui-mme c'est--dire se tromper lui-mme croire sa propre pourrussir imposture.Socrate,s'il sait qu'il ne sait rien,parat tre exemptd'un tel d'tremoinssimplequ'il ne veut bien vice,maison peut le suspecter le direpuisque, la de sa supriorit dansla discusde longueexprience il a la tir effet conclusion tait bien en le sion, qu'il plus sage de tous les Grecs.Si l'imposteur d'une sa force affectation de supriorit tire de l'interlocuteur, il sembleque l'efficacit fondesurle mpris suprieure de Socrate sonpropre de ce que, se faisant dtracteur provenait dans la discussion, il accordaittrop ceux qu'il voulaitrfuter w. L'ironie estdoncl'exacte de mais contrepartie l'imposture, peutparatre elle aussi une imposture pour autantqu'elle arrive ses fins par une feinte et une dissimulation. Ainsil'imposture renverse restebien une la faond'Aristote, Socrate ou, si l'on prfre imposture s'exprimer combatl'imposture et passe directement d'un par le vice contraire, l'autre, extrme sans s'arrter la position intermdiaire de la sincrit.
52. 53. 54. 55. 56. Ibid., IV, 8, 1125 b 29. Cicern, Lucullus,23, ^ 74. Ibid., 9, 15. Nietzsche, Humain,trov humainL IL 52. Cicern, Lucullus,9, 15.

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MichelGourinat avec le style Mais cetteinterprtation est par tropen contradiction sec et sain,mais quand et quand nafet bas , et mmede Socrate, et n'ayant d'une hauteur pas d'autreorneinimaginable pourtant 57.La dissimulation que la vrit mentde son parler et la navet tantavec la simplicit de Socratequ'avec sa grandeur estincompatible d'un procdretors et sours'treembarrasses d'me,qui ne peuvent il ce Aussi faut-il admettre Socrate bien nois. pense qu'il dit,quand que un simplepetitdtail : sa supriorit attribue dans la discussion c'est que (mes interlocuteurs) croientsavoir quelque chose alors ne la tandis savent que moi,ce que je ne sais pas, je ne pas, qu'ils le 58. estcelle que Platonprte savoir Cette crois non position pas plus et c'est de V Apologiede Socrateau Thtte, Socrate, constamment les de rejeter livrede la Rpublique, au premier elle qui lui permet, de allgations Thrasymaque. de de l'ironiquesupriorit explication Que telle soit la vritable celui qui, ce que ne voudrajamais admettre Socrateest cependant la science.Le pointde vue du savantest en effet face lui,prtend la science c'est qui donne la normede tout examen,et qu'un que de cettenorme, ne saurait examen consister qu'en une confrontation, de au savoir.Ce qui est par consquent touteprtention exasprant, est qu'elle rende possible ce pointde vue, dans l'ironiesocratique, 59une son examen soumettre en l'affaire parvienne qu'unignorant par ailleursavre.Dans les Topiques,o la description comptence et acadrestetrsprochede sa pratiquesocratique de la dialectique par le faitqu'unecompexpliqueune tellepossibilit mique,Aristote conssur certaines tencequi se laisse ainsirfuter porteseulement 60 comme quences d'une sciencedontelle ignoreles vraisprincipes, 61connat d'unremdesans connatre l'action le mdecin empirique de l'art S'il est doncvrai que l'homme la vraiecause de son efficacit. le ou l'homme de science sait beaucoup de choses que philosophe rattacher ses connais ne saitpas **> il ne parvient pas pourautant sorte de vrais qu'on ne sances,de faoncohrente, leurs principes, la de fait lui-mme se l'ide science,qu'il que peut pas dire,d'aprs science.Cettevritable science,et les principes possdeune vritable les possde moins encore que le le philosophe qui la fonderaient, de les connatre est ncessaire ne lui il mais pourconfronter savant, pas n'estpas fournie dontla norme la science un examen par un savoir celle sa est confronte la science mais o prtention, propre suprieur,
57. Montaigne,Essais, III, 12. 58. Apologiede Socrate,21 d. 11, 172 a 23. 59. Aristote, Rfutations sophistiques, 60. Ibid.. 25. au passage prcit. commentaire 61. Alexandre d'Aphrodise, 62. Apologie,22 d.

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un ironiste? Socratetait-il achev maisun systme de constituer, nonun ramassis de connaissances, la du savoir.Einsteincherchetoute sa vie, sans jamais la trouver, n'a donc pas La critique unitaire thorie de la physique. philosophique la science, un savoirphilosophique contre besoind'en appeler, supdansla prtention se trouve rieur, puisquela norme qui jugela physique unifi. L'examen un savoirentirement de cettescience constituer et l'intervention n'a pas d'autrergleque le : Connais-toi, socratique obligerson savant interlocuteur de Socrate consisteseulement deux moments de sa propreconscience qu'il tientgnrarapprocher lement et la conscience qu'il a de spars: l'ide qu'il a de la science, sa propre deux Dans la ces moments se jugent science. confrontation, relle l'unl'autre, la ncessairement inacheve, apparat puisque science en mmetempsque l'ide de la scienceparatillusoire. la juge dans les limites de sa Si l'ide que la sciencea d'elle-mme la l'examen de elle fournira norme galement pour propre comptence, qui, parcequ'ilsexercent admirablement leur ces bonsspcialistes d'un savoirachev jusque dans les art,se jugentaussi,pour le reste, 63. la haute de la bombe de Aprs l'explosion questions plus importance : Si sur Einstein s'crie Hiroshima et j'avais su, Nagasaki, atomique Une me fait ! telle exclamation serais je plombier signifie qu'Einstein vientde dcouvrir que, toutsavantqu'il tait,il ne savaitpas quoi sertla science. Elle a doncquelque chosede socratique, et aussi d'irone pouvaitignorer nique,puisque,commeEinstein qu'il auraitfaitun elle signifie plombier catastrophique, que le plus mauvaisplombier vaut mieuxque le meilleur savant.Il s'agit donc bien de ce qu'on - une affectation de mprisde appelleen gnrall'ironie socratique l'assurance entendre inbranlable de possder soi, qui laisse toujours une sciencesuprieure. Mais une telleironie estplutt le faitdu savant ne manque pas d'esprit, qui, commeEinstein, que celui de Socrate. Si en effet Einstein son ignorance, c'estpar la conscience confesse prsente d'uneignorance recouverte : passe,aussitt parun nouveausavoir celuique la sciencene vautrienet mmequ'elle est nuisible. Mais un tel savoirn'estpas plus vraique la naveassurance du caractre bienfaisant de la science laquelleil se substitue, et elle n'a riende socratique, car Socrateadmet bien que la mdecineproduitla bonne sant et que l'artdu pilotage la mort de trouver en mer w. prserve De mmesans doutela physique atomiquecoopre-t-elle la dfense nationale et l'industrie. Les contradictions des savants eux-mmes sur l'utilit de leur science suffisent condamner leur prtention connatre le bien et le mal qui en vient dissimuler en gnral leur 65. Quand en effet vrai savoir ou Sakharov Einstein, Oppenheimer
63. Ibid. 64. Charmide, 174 c. 65. Apologie,22 d.

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Michel Gourinat condamnentleur cooprationpasse la dfense nationale avec une certitudeaussi entiredans la rprobation qu'auparavant dans la partien on douter des hommes vient cipation, que capables d'adopter avec autant de convictionles positions les plus contrairesaient pu pratiquer dans la physique elle-mme une mthode vritablement scientifique. Socrate, en revanche,ne mnage pas son estime au pilote de navire qui, ayant sauv ses passagers de la tempte,une fois parvenu au port, de sa science avant de se laisser glisser peroit la modeste rtribution sur le quai o il marchele long de son navire en observantune contenance exactement mesure **.C'est que le pilote a conscienced'ignorer rendu qui, parmiles passagers qu'il a sauvs de la mort,il a vraiment service,puisque leur vie chappe sa sauvegarde et que quelques-uns la vie qu'il leur mourront d'une mortpire que la noyade ou utiliseront a conserve pour se charger de malheurs et de crimes. Socrate sait que lui aussi ignore quoi la science peut tre utile en gnral,et c'est ce seul savoir qui est l'originede son ironie. Mais l'homme de l'art, le savant,le professeur, parce qu'ils sont pris tout entierspar la rivalit pour l'autoritet la gloire,croientque Socrate les juge du haut d'une comptencequi, bien que suprieure la leur,reste de la mme nature. d'ailleurs remarquables, Mais Socrate ne conteste pas les professeurs, leur que sont Protagorasou Gorgias, pour se glisser sournoisement place, dans leur chaire, en se bornant substituer leurs grands airs une affectation de modestie.Socrate n'a, toutsimplement, pas l'intention de siger dans une chaire. Sans doute peut-il sembler, quand il se heurte aux Sophistes,qu'il veuille rivaliseravec eux ; mais les motifs comme une simple de l'interprter mmes de son oppositioninterdisent Il distingueen effet concurrence. l'ristiquedes Sophistes,art du dbat faire se passer, aux yeux d'un auditoire ignoqui consisteseulement rant,pour plus comptentque l'adversaire,de la dialectique des philosophes, rechercheamicale de la vritdans la discussionpoursuivieen commun. Ainsi ne serait-illui-mme qu'un sophiste, s'il ne cherchait de Protagoras ou de Gorgias. Les dans la discussion qu' triompher ainsi son attitude,mais ce ne Sophistes peuvent manquer d'interprter la vrit. d'eux d'obtenir seulement est Socrate cherche que Mais il n'est pas certain que la dialectique de Socrate ait atteint d'emble le dsintressement auquel il prtend. Dans le Protagoras, dans le dbat les deux Socrate insistepour impliquerpersonnellement Socrate et Protagoras, toi et moi 67,et il se comparera interlocuteurs, lui-mme un boxeur qui, entenebret tourdi 68par une rplique
66. Goreias,511 e. 331 e. 67. Protagoras, 68. Ibid., 339 d.

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? un ironiste Socratetait-il quelque chose bien qu'elle ne contienne de l'adversaire dontil craint le temps se livre une manuvre de vrai 69, dilatoire pourse donner la riposte. de Platonparatbien tred'indiquer L'intention de trouver rivalit avec les Sophistes, au tempsde sa jeuque, dans sa premire nesse,Socratea, commeeux et contreeux, pratiqula dialectique pourarriver un nomdansle milieu comme un artde combat se faire 70.Poppernous paratrsumer sur ce point,la savant correctement, t tropjeune pour lui-mme a, un temps, pensede Platon: Socrate 71.Sans doutePlatonn'a-t-il la dialectique pas connuSocratejeune. Mais nousne voyons sa reconstruction de rcuser historipas le moyen que, puisque le comportement qu'elle attribue Socrate reoit la de ce que la tradition confirmation l'ironie dominante a nomm socra: le retors on feint de de discussion cder tique procd par lequel l'autorit ne de l'adversaire en rencontrant face de lui pour que, pas il perdel'quilibre de rsistance, et soitainsiplus facilement renvers. et de la vieillesse, Et si,en ce qui concerne le Socratede la maturit il Platonproposel'interprtation par Socratede sa propremthode, mentionne des adversaires ou superficielle galement l'interprtation des disciples dans le dialogue, la relation tant, puisque,la dialectique l'effet des interlocuteurs, socratiqueopre sur le que l'interrogation la moins notion l'ironie de rpondant n'appartient que l'intention pas raison affiche Socrate lui-mme. la doute Sans par pourlaquelle on a continuer un la Socrate ironiste n'est pu prendre pour pas seulement d'une dbats les lui ses avec de image impose premiers persistance par o l'observateur ne pouvaitgurefairela diffSophistes, superficiel renceentre les interlocuteurs. Si en effet Socrateconserve jusque pour Aristote d'un us d'avoir dans l'ironie l'apparence procdde dissimudouter de son aveu c'estqu'onpeuteffectivement de la sincrit lation, d'ignorance. qui s'avouetel se prtend capablede s'apprcier L'ignorant lui-mme sa juste valeur,mais c'est ce que Socratene peut faire, puisquece seraitsavoirbeaucoupplus qu'il ne le prtend que de se connatre ainsi soi-mme, et qu'il avoue donc qu'il ne se connat pas, ou quelet qu'il ignore s'il est quelque fauve l'orgueil compliqu 72.La difficult se rapporte prcique animal plus douxet plus simple sment l'affirmation de sa propre qui est le centremme ignorance mais on de l'ironie de Socrate.L'aveu qu'il ne sait rienparatingnu, ds que Socrateajoute beaucoup d'orgueil, pourtant peut y suspecter sa supriode son ignorance que c'estde cetteconscience que rsulte surtousles autres et il rit d'autant hommes, peutapparatre plus retors
70. Ibid., 361 e. 71. Karl Popper,The Open Societyand its Enemies.The Spell of Plato,Londres, 1966,p. 134. 72. Phdre,230 a.
fiQ. Thid.. o.

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Michel Gourinat qu'il ne sait pas lui-mmesi qu'il ajoute encore l'aveu supplmentaire sa modestie est feinte ou relle. La sincrit d'un tel aveu produit aussitt,dans la conscience de Socrate lui-mme,des replis qui vont l'infini. Peut-treest-ce la vraie raison pour laquelle le problme de l'ironie en termesde sincrit.La sincritde socratique ne peut se formuler Socrate se retourneen duplicit,parce que l'exigence de se connatre se heurte l'aveu d'ignorance.Aussi bien la pense grecque, si elle ne s'y engagesouponne les impasses de la sincritenvers soi-mme, t-elle pas vraiment.C'est d'une faon toute objective que l'ironie de Socrate se rapporte l'estimationde soi. Peut-trela solution de la difficult qu'elle propose est-ellecontenuedans une remarqueincidente : L'ironistefait rire ses dpens, et le bouffonaux dpens d'Aristote est en effet celui qui se rfugiedans son propre d'autrui 7S.Le bouffon raillerson matre. ridiculeet sa proprefolie,pour pouvoir impunment C'est donc pour un bouffonque ses adversaires prennentSocrate, et peut-treen effetSocrate s'est-il livr quelques bouffonneries le premierdiscoursdu Phdre,avant la palinodie, comme de prononcer est en se coiffant bizarrement du pan de son manteau. La bouffonnerie le de neveu aussi comme le Rameau, d'ailleurs, principal l'prouvera quand il doit, moyenpour le philosophede ne pas se rendreimportun comme Socrate, jouer le pique-assiette la table des riches. Mais le bouffon se sert de la drisioncomme d'une arme la fois dfensiveet offensive, puisqu'elle lui sert rabaisser la prtentiondu matre tout de la joute en le mettantlui-mmehors d'atteinte.Les professionnels oratoire que sont Thrasymaque et Callicls ne peuvent comprendre la dmarche de Socrate, et si Alcibiade pousse un peu plus autrement loin qu'eux la lucidit, c'est lorsqu'il a conscience de prter Socrate son propremprisde dmagogue l'gard des autreshommes: Socrate nous tientpour rien - je vous le dis 74.Il faudraitpresque traduire, si l'expressionn'tait trop populaire pour l'lgant Alcibiade : C'est moi qui vous le dis . Car Socrate lui-mme n'prouve pas un tel mprisdes hommes,qui supposeraitqu'il plat le philosopheau-dessus d'eux. Son ironie est philosophique, parce que l'ironistequ'il est ne s'excepte pas de sa propre ironie. La question que Socrate pose aux de la autresle met lui-mmed'abord en question et, dans sa rfutation de ses celle adversaires seulement n'abaisse il sophistes, science, pas mais tout autant la sienne propre. Le gage de la sincritde son aveu d'ignorance est qu'il concerne objectivementsa propre science, qu'il l'preuve la connaissancehumaine en gnral.Et, prouve en mettant matire de sagesse, la plus grande sagesse humaine inversement, qu'en
73. Aristote, Rhtorique, III, 18, 1419 b 8. 74. Banquet, 216 e.

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? Socrate tait-ilun ironiste ne vaut rien,est le derniermot de l'ironiesocratique,parce que Socrate entendbien que la plus grande sagesse humaine est la sienne. dans une affectaLe bouffon se protgede son matreen se rfugiant tion de vilenie et le mprisde lui-mme.Mais si Socrate ne mprisepas les autres,il ne peut pas davantage se mpriserlui-mme ; et s'il s'offre il n'y a rien dans son ironie de mprisantni de au riredes spectateurs, vil. Sans doute les Stociens ont-ilsraison de dire que le sage est trop srieuxpour tre ironique. Mais le philosophe sait qu'il n'est pas luimme sage et que, comme le disent d'ailleurs les Stociens,personne ne l'est, et si la philosophiereste,aux yeux du philosophe,l'occupation humainela plus srieuse,elle n'en est pas moinsteintede cette touche de drisoirequi affectetoute la condition humaine. Mais Socrate est assez sage pour pratiquer ironiquementla philosophie sans gcher pour autant sa belle humeur,car c'est tre sage que de savoir qu'on ne de la plus l'est pas, et savoir qu'on ne sait rien est dj s'tre affranchi honteusedes ignorances, consiste savoir croire ce qu'en fait on ne qui sait pas. Mais comme les hommes veulent qu'on les respecte,et qu'on les prenneau srieuxdans tout ce qu'ils font,l'ironiesocratique conservera ncessairementquelque chose de piquant et d'agressif,comme Socrate en avait d'ailleursle sentiment quand il se comparait un taon fixsur le flancdu lourd cheval d'Athnes.Si spirituelsqu'aient t les Athniens,il restait encore en eux assez d'esprit de pesanteur - et chez Socrate aussi qui, Athniensur ce point comme sur les autres,n'en - pour qu'il les ait exasprsjusqu' ce que mort voulaitpas dmordre s'en suive. C'est qu'il faut tre dj bien philosophe pour pouvoir de l'ironieblessante du sophisteet du dmagogue, l'amicale distinguer, ironie socratique. Michel Gourinat

Revue db Mta. -

N* 3, 1986

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