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Antonio Damasio : L'esprit est model par le corps

Quand vous admirez La Joconde ou coutez l'une de vos oeuvres musicales prfres, ce n'est pas seulement votre cerveau qui est mobilis, c'est votre corps. motions et sentiments, mme les plus complexes, refltent une dynamique que l'on commence seulement explorer. Elle implique des cartes neurales qui traduisent l'activit du corps, dans toutes ses dimensions. LA RECHERCHE : Vous dites que la paramcie, avec son unique cellule, a des motions. N'est-ce pas aller un peu loin dans l'emploi de ce mot ? ANTONIO DAMASIO : Avec ses cils vibratiles, la paramcie peroit immdiatement un environnement favorable ou dfavorable, s'carte vivement d'un contact que son unique cellule peroit comme dangereux ou agressif, se rapproche de bactries apptissantes. Ce faisant, elle exprime quelque chose comme le dsir inconscient de rester en vie, de prserver l'quilibre du profil chimique de ce que Claude Bernard appelait le milieu interne. Bien que la paramcie soit dpourvue de tout systme nerveux, son comportement manifeste dj l'essence du processus motionnel, il prfigure le monde de nos motions. Cela ne signifie pas pour autant qu'elle ressente ces motions. Elle n'en a pas le sentiment. Diriez-vous que la mouche, qui a un cerveau, a le sentiment de ses motions ? ANTONIO DAMASIO : Probablement pas. Une mouche en colre a l'motion de la colre, elle n'en a sans doute pas le sentiment. Il y a un hiatus entre l'ensemble de rponses rflexes bien orchestres que constitue une motion et le fait de former des reprsentations crbrales au sujet de cette motion. Pour que le sentiment d'une motion se cre, il faut un cerveau plus compliqu. Celui d'un chien ou d'un chat, par exemple. Cela veut-il dire qu'un chat, ou un chien, a conscience de ses motions ? ANTONIO DAMASIO : Avoir le sentiment d'une motion n'implique pas qu'on en ait conscience, si par conscience on entend, dans ce cas, le fait de savoir qu'on l'prouve. Pour autant que nous le sachions, un chien, ou un chat, est incapable de rflchir sur les sentiments qu'il prouve. Vous distinguez entre les motions d'arrire-plan (un tat d'anxit, par exemple) et les motions primaires, comme le dgot ou la joie. Certaines de ces motions sont-elles propres l'homme ? Non, je ne pense pas. Toutes les motions d'arrire-plan et primaires que nous connaissons sont probablement prouves aussi par un chien ou un chat, par exemple. C'est mme vrai de nombre d'motions que je qualifie de sociales, comme la sympathie, la culpabilit, la gratitude... Donc, seules certaines motions sociales sont le propre de l'homme ? ANTONIO DAMASIO : Oui, et encore faut-il tre prudent, tant la vie des grands singes tmoigne d'motions sociales complexes, comme l'admiration, l'envie, la fiert, l'humiliation...

Vous n'utilisez pas le mot sensation, alors qu'il est couramment utilis, en anglais comme en franais, pour dcrire des effets psychophysiologiques lmentaires mais aussi des motions complexes, telle la joie. Pourquoi ? ANTONIO DAMASIO : Justement parce que c'est un mot attrape-tout, qui brouille les pistes. L'intrt du mot motion est qu'il permet de distinguer clairement entre motions et sentiments. N'tes-vous pas gn par l'ambigut du mot anglais feeling, qui dsigne pour vous un sentiment, alors que feeling est aussi utilis pour dsigner par exemple une sensation tactile ? ANTONIO DAMASIO : Je contourne l'obstacle en dfinissant clairement les mots motions et sentiments (feelings) tels que je les emploie pour les besoins de la recherche. Une motion est, face un stimulus, une collection complte de rponses chimiques et neurales automatiques formant une structure distinctive. Un sentiment est la transcription de cette motion sur le thtre de l'esprit l'aide d'un processus conduisant la production d'images mentales. Mme si la distinction nous semble difficile faire, nous prouvons une motion de tristesse avant d'prouver un sentiment de tristesse. Divers accidents crbraux et protocoles exprimentaux permettent au chercheur de distinguer clairement entre les deux phnomnes. Pouvez-vous donner un exemple d'exprience illustrant la diffrence entre motion et sentiment ? ANTONIO DAMASIO : Quand on tudie les motions par tomographie mission de positrons (TEP) chez des volontaires, un changement de conductivit de la peau prcde toujours le moment o le sujet remue la main pour indiquer qu'il prouve un sentiment. Cela confirme que les motions se manifestent sur le thtre du corps, les sentiments sur celui de l'esprit. De manire inattendue, une quipe franaise a aussi montr que l'motion prcde le sentiment de cette motion en provoquant les symptmes d'une profonde tristesse chez une patiente parkinsonienne soigne l'aide d'lectrodes places dans le tronc crbral. Pour dcrire le processus par lequel le cerveau traduit une motion en sentiment, vous utilisez la notion d'encartage crbral. Que signifie cette notion exactement ? ANTONIO DAMASIO : L'ide avait dj t mise, de manire un peu floue, par le grand psychologue William James, voil plus d'un sicle. Il disait que les sentiments sont une perception du corps modifie par l'motion. En ralit, la perception n'est pas ncessairement celle du corps lui-mme, mais celle des cartes neurales construites dans les rgions du cerveau qui traitent les informations venues du corps. Ces cartes sont une sorte de thermostat sans cesse rgnr. Certaines parties du cerveau sont comme un champ de dtecteurs, dont les tats d'activit forment une carte. chaque instant, une collection de configurations neuronales cartographient l'tat de l'organisme dans toutes ses dimensions. Face une menace physique, par exemple, le corps ragit de manire involontaire : c'est la peur, motion qui mobilise les muscles lisses des viscres. Ce faisant, un faisceau de signaux somatosensoriels est vhicul par le systme nerveux, mais aussi par des molcules qui passent par la circulation sanguine. Cet ensemble de signaux modifie les myriades de cartes existant l'instant prcdent. Ce mcanisme de cartographie est compltement inconscient, mais c'est

lui qui fournit le contenu des sentiments, traduction des motions dans le domaine de l'esprit. Et bien sr, le contenu peut devenir conscient. Vous parlez de traduction, mais le langage n'est pas forcment impliqu ? ANTONIO DAMASIO : Non. Je dis traduction au sens de version. Un chien, ou un chat, n'a pas besoin du langage pour prouver des sentiments. Cela me donne l'occasion de revenir sur la notion de conscience. Elle recouvre plusieurs niveaux de ralit, dont le plus simple est une sorte de sentiment lmentaire du soi, ici et maintenant. Sentiment non rflexif, mais qui est la base des niveaux de conscience plus complexes. Un chien, ou un chat, possde certainement ce niveau de conscience, et sans doute un peu plus. Un ttraplgique prouve des motions et des sentiments. Peut-on mme en ce cas parler d'encartage du corps ? ANTONIO DAMASIO : Oui, parce que mme si la moelle pinire ne rpond plus, il subsiste d'autres voies de transmission de l'information : le systme sanguin et le nerf vague, qui transmet des informations issues des viscres, contourne la moelle et entre en contact direct avec le tronc crbral. N'oublions pas aussi que le corps comprend la tte, dont les circuits de captage et de traitement des informations extrieures sont intacts chez un ttraplgique. Peut-on encore parler d'encartage du corps quand les sentiments sont complexes, par exemple la lecture de L'thique de Spinoza ? ANTONIO DAMASIO : Mon hypothse centrale est que tout ce que nous ressentons dans le domaine affectif, motions et sentiments, est fond sur l'activit des rgions crbrales qui sont sensibles au corps. Notre exprience quotidienne remet sans cesse jour les cartes neurales charges de vhiculer les informations en provenance du corps. Devant La Joconde ou la lecture de L'thique de Spinoza, certaines de nos cartes corporelles se modifient. En lisant L'thique, j'prouve de la joie comprendre un passage profond, ou au contraire un malaise d une difficult. Chaque fois, mon cerveau dcharge des molcules associes ces motions, qui modifient sans que j'en aie conscience les cartes neurales associes l'tat de mon corps. Parfois l'motion est telle que ces modifications deviennent sensibles : variations du pouls, de la respiration... Ces modifications de l'tat corporel et les cartes associes sont l'objet gnrateur de mes sentiments. Bien entendu, ces sentiments interagissent leur tour avec le flot de nos penses. Que sait-on rellement de l'encartage crbral de sentiments complexes ? ANTONIO DAMASIO : Peu et beaucoup. D'une certaine manire, nous en sommes au stade o en taient les travaux de David Hubel et Torsten Wiesel quand ils menrent les premires expriences sur les bases neurales de la vision, dans les annes cinquante. Malgr tout, les techniques d'imagerie et l'analyse des patients ayant subi certaines lsions ou stimulations prcises du cerveau nous ont dj fourni une moisson d'enseignements convergents. La TEP nous a ainsi permis d'identifier des aires mobilises par la production des sentiments en gnral, et de certains sentiments en particulier. Si on demande des volontaires de gnrer en eux un sentiment de tristesse, en se rappelant un vnement douloureux, on observe des dsactivations dans les cortex prfrontaux. Certains morceaux de musique vous donnent des frissons en bas du dos ; des chercheurs ont identifi deux rgions du cerveau impliques dans

ce phnomne. L'administration de naloxone supprime les frissons, ce qui semble impliquer qu'ils sont lis la libration d'opiodes endognes dans ces rgions du cerveau. L'tude de personnes atteintes de lsions du cortex somatosensoriel droit montre que cette rgion joue un rle dominant dans l'encartage du corps. Celle d'individus atteints de lsions du cortex prfrontal prouve que cette rgion est indispensable la manifestation de la plupart des motions sociales, comme l'empathie, l'embarras, la culpabilit... Les modles animaux sont-ils d'une quelconque utilit pour l'analyse des sentiments complexes ? ANTONIO DAMASIO : Oui, dans la mesure o nous pouvons tudier des comportements complexes qui, chez l'homme, sont clairement associs des sentiments complexes. Par exemple, l'attachement parental. Si l'on bloque la scrtion d'une hormone, la vasopressine, chez le campagnol mle, gnralement trs fidle, il ne se lie pas la femelle aprs l'accouplement et ne s'occupe pas de sa progniture. On constate le mme phnomne chez la femelle, si on supprime la scrtion d'une autre hormone, l'oxytocine. Votre thorie de l'encartage est-elle plus qu'une hypothse ? ANTONIO DAMASIO : Elle me semble tre une hypothse scientifique forte. Elle est dj taye par un grand nombre de donnes et peut tre enrichie et teste mesure des progrs exprimentaux. Elle me parat clairer d'un jour nouveau le vieux problme, d'habitude mal pos, des rapports entre le corps et l'esprit. L'esprit est dsormais envisageable dans la perspective du corps, non plus seulement dans celle du cerveau. L'esprit est meubl par le corps, il est habit par lui. Cela dit, il faut bien voir les limites de l'hypothse. Elle ne rend pas compte de la manire dont les structures neurales deviennent des images mentales. C'est un pas vers la solution du problme de la conscience, ce n'est pas la solution. Vous avez titr votre dernier ouvrage Spinoza avait raison. En quoi avait-il raison ? ANTONIO DAMASIO : Sur deux points essentiels. D'abord ce qu'il appelait le conatus, mot latin par lequel il voulait voquer un effort incessant et le vouloir-vivre. Chaque chose, selon sa puissance d'tre, s'efforce de persvrer dans son tre. Cela est valable pour la paramcie comme pour l'homme et, chez l'homme, pour une cellule comme pour l'organisme entier. En termes modernes, c'est aussi dire que toutes les dispositions de nos circuits crbraux sont, sauf accident, programmes pour rechercher la fois la survie et le bien-tre. Un concept proche du conatus spinoziste est celui d'homostasie : sous cet angle, les sentiments les plus complexes servent, au mme titre que les motions les plus lmentaires, optimiser les conditions de survie. Mais le plus tonnant est la vision que Spinoza avait du problme des relations entre le corps et l'esprit. Aux antipodes du dualisme cartsien, il crivait des phrases que je pourrais reprendre mon compte mot pour mot. Ainsi : L'esprit ne se connat lui-mme qu'en tant qu'il peroit les ides des affections du corps. Ou encore : L'esprit humain ne peroit les corps extrieurs comme existant en acte que par les ides des affections de son propre corps. Et ceci : L'objet de notre esprit est le corps existant, et rien d'autre. Pour lui, le corps et l'esprit sont les attributs de la mme substance. On le voit, les cartes neurales ne sont pas loin ! Propos recueillis par Olivier Postel-Vinay Antonio R. Damasio