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Acteur, chef de troupe, auteur et metteur en scne, Molire est l'homme de thtre complet par excellence.

Il joue, en tant qu'auteur, sur toute la gamme des effets comiques, de la farce la plus bouffonne jusqu' la psychologie la plus labore. Ses pices o, s'attaquant un vice de l'esprit ou de la socit, il campe des personnages qui forment des types, sont de vritables chefs-d'uvre. En levant lacomdie, considre avant lui comme un genre mineur, il a donn un lan vital au thtre. 1. La vie de Molire Molire Les parents de celui qui devait prendre le nom de Molire sont des artisans-marchands prospres de Paris : le pre, Jean Poquelin, achte en 1631 une charge avantageuse de tapissier ordinaire du roi (c'est--dire de fournisseur de la Cour). An de cinq enfants, Jean-Baptiste est envoy au collge jsuite de Clermont lactuel lyce Louis-le-Grand que frquentaient des fils d'aristocrates. Il sintresse tt au thtre, sous l'influence de son grand-pre qui lemmne voir les spectacles de lHtel de Bourgogne. Sa scolarit acheve, il fait des tudes de droit et suit les leons du philosophe et savant Gassendi, dont lenseignement met en cause les explications religieuses de la cration du monde. 1.1. Les dbuts dans la carrire thtrale En 1643, alors quil tait destin tre avocat ou tapissier, il se fait soudain verser sa part d'hritage maternel, passe contrat avec la famille Bjart et six autres comdiens pour fonder une troupe, l'Illustre-Thtre , et il devient Molire . Sa vocation est donc originale et imprieuse. Il aurait pu, comme beaucoup, venir au thtre par l'criture, mais chez lui le got du jeu scnique prcde l'criture, donne fondamentale pour comprendre sa carrire et son esthtique. Il essaie de fonder une nouvelle salle de thtre Paris, ce qui est alors des plus difficiles. En butte l'hostilit des troupes concurrentes, l'Illustre-Thtre fait faillite ds 1645, et Molire connat, trs brivement, la prison pour dettes. Il n'abandonne pas : il rejoint avec les Bjart une troupe itinrante en province. Ce sont des annes d'apprentissage, sous la protection du prince de Conti, gouverneur du Languedoc. Molire commence crire pour la compagnie des farces, puis des comdies (l'tourdi, 1654 ; le Dpit amoureux, 1656). Mais le prince de Conti, devenu dvot, retire son appui aux comdiens. La troupe quitte le Midi de la France pour Rouen puis Paris, o Molire obtient la protection de Monsieur, frre du roi. En 1658, la troupe dbute devant la Cour. Le bon accueil fait ses premires comdies lui permet d'obtenir de partager la salle du Palais-Royal avec les comdiens-italiens. Molire, qui sestime un temps dou pour la tragdie, y interprte des tragdies de Corneille, sans succs. La gloire survient cependant ds 1659 avec le succs triomphal des Prcieuses

ridicules : pour la premire fois, Molire fait diter son texte (pour couper court des ditions pirates). 1.2. Un auteur-acteur clbre et contest Ds lors, les crations se succdent un rythme soutenu, sous la protection deLouis XIV : Molire deviendra en 1664 le fournisseur des ftes de la Cour, associant le plus souvent comdie, musique et ballets. Mais ses audaces d'auteur qui entend aussi corriger les murs par le rire donnent lieu de violentes querelles. propos de l'cole des femmes (1662) qui fait scandale, on lui reproche la fois de jouer de plaisanteries faciles et d'quivoques, et de mettre sur le thtre comique des sujets trop graves (l'ducation morale et religieuse des femmes). Par la Critique de l'cole des femmes et l'Impromptu de Versailles (1663), il ridiculise ses dtracteurs et ses rivaux, obtenant le soutien et les compliments du roi. La bataille du Tartuffe (1664-1669), o il met en scne les mfaits d'une dvotion hypocrite et fanatique, est plus violente : interdite par la justice la demande de reprsentants de lglise, la reprise de la pice nest autorise que cinq ans aprs sa cration. Dom Juan (1665) est un succs sans lendemain. Mettant en scne un libertin , cest-dire un homme libre de murs et de pense, luvre ne sera jamais rejoue du vivant de lauteur et le texte sera dit seulement aprs sa mort, dans une version expurge. En moyenne, sur commande royale, ou pour faire vivre sa troupe (qui joue galement des textes d'autres auteurs, comme Corneille dont il reste lami et Racine avec lequel il se brouille), Molire compose et met en scne deux pices par an : des comdies grand spectacle telles que le Bourgeois gentilhomme (1670), des comdies o la peinture de ltre humain donne une profondeur nouvelle au genre comique (Le Misanthrope, 1666 ; l'Avare, 1668), des farces (les Fourberies de Scapin, 1671) ou des comdies satiriques (Les Femmes savantes, 1672). Sa vie prive a souffert dune telle activit dauteur, de chef de troupe et de comdien, parfois en conflit avec dautres artistes comme le compositeur Lully, lun de ses rivaux auprs du roi. Il avait t l'amant de Madeleine Bjart, dont il pouse la fille en 1662 ; Armande est de 20 ans plus jeune que lui et ses ennemis affirment que, ce faisant, il pouse sa propre fille, ce qui est une calomnie sans fondement. Le mnage ne semble pas avoir t des plus heureux. Il a donn naissance trois enfants, dont, seule, une fille, EspritMadeleine (1665-1723), n'est pas morte dans sa premire anne. 1.3. Une mort l'issue d'une reprsentation Molire, le Malade imaginaire partir de 1666, la sant de Molire s'altre gravement. Il continue ses spectacles malgr la progression de la maladie. Le bruit de sa mort se rpand Paris plusieurs reprises. Le

17 fvrier 1673, lors de la quatrime reprsentation du Malade imaginaire, sa nouvelle et ultime pice o il se moque des mdecins et de lengouement dmesur de son personnage pour la mdecine, un malaise le saisit sur scne. Transport chez lui, rue de Richelieu, il meurt dans la soire. Les comdiens nont pas droit une inhumation religieuse. Mais, sur intervention de Louis XIV, son corps a droit un enterrement opr de nuit et sans service solennel , au cimetire Saint-Joseph. Molire laisse une troupe, celle de lhtel de Gungaud, qui est devenue la plus rpute de Paris, et o des comdiens de grand talent ont trouv l'occasion de se former et de s'affirmer. Sept ans aprs la mort de Molire, en 1680, le roi ordonne la runion de cette troupe avec celle de l'Htel de Bourgogne pour fonder laComdie-Franaise. 2. Une existence voue au thtre 2.1. Molire auteur Molire, uvres la diffrence de Corneille et de Racine, Molire crit ses pices en praticien du thtre. Il conoit ses histoires et ses rpliques pour lui-mme et pour des acteurs quil connat et quil va diriger. Tout en tant un vritable crivain, matre des subtilits du langage et crateur de formules, il pense plus quun pote travaillant dans la solitude de son bureau la faon dont les rpliques seront dites par les comdiens et au jeu qui accompagnera la diction du texte. De fait, Molire na crit que du thtre, lexception des prfaces qui prcdent ldition de certaines de ses pices, de son Remerciement au roi(1663) et de son hommage au peintre Mignard, la Gloire du Val-de-Grce(1667). Cest un acteur-auteur comme ltait Shakespeare avant lui. Il est lauteur, selon la nomenclature en usage, de 2 farces, 22 comdies, 7 comdies-ballet, 1 tragdie-ballet, 1 comdie pastorale hroque et 1 comdie hroque . Dom Garcie de Navarre, en 1661, lune de ses trs rares tentatives dans le genre srieux fut un chec. Il a crit tantt en vers, tantt en prose. Les acteurs dalors prfraient les vers, plus faciles retenir. Mais crire en alexandrins demande un travail de plus longue haleine. Quand il tait press, Molire crivait en prose, comme pour ses farces, pour Dom Juan ou lAvare. Molire dans le rle d'Arnolphe Quil soit rim ou en prose, son style a naturellement volu danne en anne, et sa conception de la comdie galement. Sans perdre le got des pitreries venu de la contemplation des bateleurs quil voyait dans son enfance, Molire a peu peu intgr des proccupations personnelles, des plaidoyers pour la libert de ceux qui saiment et des

questions philosophiques, tout en revendiquant le souci de la vrit, Il faut peindre daprs nature . En mme temps, sa satire se focalisait sur le milieu mondain et intellectuel, les ambitieux, les mdecins et les faux prcheurs de vertu. Molire est-il alors devenu, au fil des annes, un auteur plus tragique que comique ? Ctait le point de vue dAlfred de Musset qui, dans son pome Une soire perdue (1850), admire chez lui une mle gat, si triste et si profonde que, lorsquon vient den rire, on devrait en pleurer . Mais cet avis porte la marque des annes du romantisme, o lon aime privilgier une vision noire de lHistoire et de la vie. Jusque dans sa dernire pice, le Malade imaginaire, Molire dfia lesprit de srieux par la bouffonnerie et la satire, fidle la mission quil dfinissait ainsi dans la Critique de lcole des femmes : Cest une trange entreprise que celle de faire rire les honntes gens . 2.2. Molire acteur Molire en habit de Sganarelle Comme acteur, il tait un interprte exceptionnel. Il a jou les grands rles quil avait conus pour lui : Harpagon (lAvare), Alceste (le Misanthrope), Dom Juan Il a t un incomparable acteur de comdies mais il a aussi jou des tragdies. De nombreux tmoignages et travaux dhistoriens rendent compte de son talent de bte de scne. Lorsquil joue Mascarille dansles Prcieuses ridicules, il entre en piste, clown au masque rubicond sous la monstrueuse perruque couronne du minuscule chapeau dcrit par Mademoiselle Des Jardins, engonc dans ses flots de rubans et sa tuyauterie de canons, glapissant dans sa chaise, secou par ses porteurs, littralement vers sur la scne, il roule, se redresse, se trmousse, fait le brouhaha sur la scne et dans la salle (Molire, une vie, Alfred Simon, 1987). 3. Les formes de thtre chez Molire 3.1. La farce et la comdie Molire, le Mdecin malgr lui La farce est une forme qui exagre et simplifie la nature des personnages et laction, pour provoquer un rire immdiat. Molire connaissait la fois les farces des bateleurs quil voyait sur le Pont-Neuf, Paris, dans son enfance, celles des comdiens italiens jouant Paris et celles quavaient laisses les auteurs de lAntiquit, en particulier les farces de lauteur latin Plaute. Cest ainsi quil commena par des farces : ltourdi, le Dpit amoureux. Comme le genre de la farce exige une action courte et rapide, il est pass ensuite au genre de la comdie, plus toff, o laction et la psychologie font lobjet de dveloppements longs et subtils.

Mais Molire a utilis des gags et des situations de farces lintrieur de ses pices plus ambitieuses, comme lAvare, pice truffe dexagrations comiques. Pour le plaisir de revenir au rire populaire, il est souvent retourn la belle simplification de la farce, comme lorsquil crivit le Mdecin malgr lui etles Fourberies de Scapin, alors mme quil tait pour beaucoup lauteur comique mais grave du Misanthrope. On peut distinguer plusieurs types de comdie dans le rpertoire moliresque, parfois mis en uvre dans une mme pice ; le Misanthrope, par exemple, est la fois une comdie de murs et une comdie de caractre, lAvare galement. 3.2. La comdie satirique Lune des caractristiques du comique, cest de se moquer des contemporains, des gens parmi lesquels on vit. Un peu la manire dun journaliste pamphltaire, Molire a raill un certain nombre de corps sociaux, religieux et mondains. Le corps social que Molire a le plus violemment attaqu est celui des mdecins : leur mise en cause comique a lieu dans de nombreuses pices, du le Mdecin malgr lui au Malade imaginaire, la dernire pice de Molire. Mme lintreur de Dom Juan, il sen prend aux disciples dEsculape. Il critique aussi toute une frange du milieu religieux, les faux dvots , quil dnonce violemment travers le personnage du rou Tartuffe ; cette audace lui cotera cher, la pice sera interdite par trois fois. Enfin, Molire est un satiriste du milieu mondain, qu'il ridiculise dans les Prcieuses ridicules et les Femmes savantes et lorsquil prend pour cible les aristocrates impudents, notamment dans George Dandin. 3.3.. La comdie mythologique Lorsquil sinspire dun sujet trait par un auteur de lAntiquit, comme cest le cas pour l'Avare tir dune comdie de Plaute, Molire transpose laction dans son temps. Mais, exceptionnellement, il garde le contexte antique quand il crit Amphitryon. Cest donc une comdie mythologique, de la mme faon que les tragdies de Racine et de Corneille sont des tragdies antiques. Cette uvre na pas dquivalent parmi les autres pices de Molire. Elle fait rfrence un pisode des lgendes grecques et ne sadresse pas un public large, mais un public cultiv. 3.4. La comdie-ballet Molire, le Bourgeois gentilhomme : la crmonie turque La comdie-ballet, dont la forme annonce lopra par ses parties chantes et danses, a pour principe dalterner des scnes chorgraphies et des scnes dialogues. Elle sest dveloppe quand les divertissements royaux se sont multiplis Versailles et dans

dautres chteaux. Le roi Louis XIV et la Cour taient trs friands de ces spectacles qui reposaient sur une ide de thtre total utilisant tous les langages du spectacle et dployaient un grand faste dans lutilisation des dcors et des machineries. Molire a souvent rpondu aux commandes qui lui taient faites par le roi.Les Fcheux, les Plaisirs de lle enchante, la Princesse dlide, les Amants magnifiques sont des comdiesballets dont les textes ne nous importent plus beaucoup aujourdhui, l'inverse de Monsieur de Pourceaugnac, le Bourgeois gentilhomme et Malade imaginaire. Ces trois dernires pices sont parfois reprsentes sans leurs intermdes musicaux mais elles ont t conues sous cette forme qui mle laction thtrale et les tableaux faits de chants et de danses. Pour toutes ces uvres, Molire collaborait avec un musicien, tel que Lully ou Marc-Antoine Charpentier. Le genre de la comdie-ballet mettait gnralement en scne les pisodes et les hros de la mythologie et des pastorales. Molire a su la fois utiliser des thmes antiques et imposer des sujets contemporains... 3.5. La comdie du thtre Dlaissant la fiction, Molire sest amus par deux fois rpondre ses dtracteurs sous la forme dune comdie sur le thtre. La premire fois, ce fut avec la Critique de l'cole des femmes, o il reprsente des spectateurs hostiles sa pice lcole des femmes qui discutent avec des spectateurs favorables. La seconde fois, ce fut avec l'Impromptu de Versailles, o il se met lui-mme en scne en train de diriger ses propres acteurs. Il donne voir ainsi le thtre et son public, mais, derrire la raction un vnement dactualit et la volont de rpondre aux polmiques, saffirme aussi un discours thorique et esthtique, exprimant les points de vue de lauteur sur lart dramatique. 3.6. La comdie de murs Molire, les Femmes savantes La comdie de murs vise dpeindre la faon dont les hommes vivent en socit. Molire est lun des grands matres de la comdie de murs, avec des angles dattaque diffrents, puisquil passe du registre satirique au tableau proprement social. Dans les Prcieuses ridicules, cest la satire dun phnomne de mode que lauteur sattache avant tout. Dans l'cole des femmes, Tartuffe, Le Misanthrope, George Dandin, les Femmes savantes le comique a toujours un caractre de moquerie relatif aux travers de lpoque mais il slargit lexamen du milieu social. Molire, le Tartuffe

Ce sont surtout la famille et la question du mariage quembrasse le regard de Molire : il montre comment les enfants subissent la loi des parents (essentiellement du pre), comment les relations avec largent, les rapports entre les poux et le dsir de sinscrire dans un courant la mode ou dans un mouvement religieux modifient la vie du groupe, quels sont les place et rle des domestiques dans la vie de la maison et comment lunion conjugale est parfois traite autant comme une affaire financire que comme une question dharmonie amoureuse. Molire reprsente aussi le dcalage entre les classes sociales : la tentative de passer dans la classe suprieure, de la bourgeoisie laristocratie se traduit le plus souvent par un comportement ridicule et vou lchec. Chez Molire, la notion de murs est lie la notion de morale : en raillant les dfauts de ses contemporains, il en appelle la raison et un comportement qui mettrait fin aux folies et aux lubies. Dans cette perspective, les personnages dont le comportement est condamnable sont souvent ridiculiss ou punis dans lune des dernires scnes de la pice. 3.7. La comdie de caractres Au-del de la reprsentation du contexte social et de lpoque dans laquelle il sinscrit, il y a lindividu et sa psychologie. La comdie de caractre cherche mettre en vidence un type humain qui a une valeur universelle, et mme ternelle, puisque les mmes natures d'homme et de femme traversent les sicles. Cest une des grandes ides du xviie sicle franais que de reprendre cette peinture du caractre, telle quelle avait t bauche dans lAntiquit (chez les auteurs grecs puis dans la comdie latine) et den faire lun des grands thmes de la littrature et du thtre. Les Caractres de Jean de La Bruyre, ouvrage postrieur au thtre de Molire, accomplit parfaitement cette composition d'une galerie de portraits o des types humains (lgoste, lamoureux, le cupide) sont saisis travers leurs traits essentiels. Molire, avant lui, a dpeint un certain nombre de personnages reprsentatifs des diverses faons dtre et de penser : Tartuffe est lexemple mme de lambitieux pratiquant le double langage pour arriver ses fins. Alceste, le misanthrope, est lhomme qui naime pas les autres hommes et excre la socit. M. Jourdain, le bourgeois gentilhomme , est, ce quon appellerait aujourdhui, un nouveau riche, qui croit, navement, quon peut changer de statut social avec le pouvoir de son argent. Harpagon, le personnage central de l'Avare, est le parangon de ces tres qui sacrifient tout au plaisir de possder et quon appelait aussi, au xviie s., des avaricieux . Argan, le malade imaginaire , incarne la perfection une configuration psychologique, celle de lhomme chez qui la hantise de la maladie et de la mort fait disparatre la perception de la ralit. Ce sont essentiellement des types masculins que Molire a compos, ct de quelques types fminins : la femme sductrice et coquette, travers le personnage de Climne

dans le Misanthrope, les servantes gnreuses et batailleuses telles que Dorine dansTartuffe et Toinette dans le Malade imaginaire... 3.8. La comdie philosophique Molire na pas crit, proprement parler, du thtre philosophique. Mais cette dimension existe dans certaines de ses pices. Adversaire dune forme de fanatisme religieux, tel quil se montre avec prudence dans Tartuffe (o il dnonce les faux dvots et non les dvots), il sinterroge parfois sur la mort et sur la condition humaine. De ce point de vue, Dom Juan est sa seule vritable comdie philosophique. Dom Juan y incarne le ddain dune pense religieuse et consolatrice, Sganarelle la dfense dune attitude religieuse reprsente comme une forme de superstition. On peut voir l mais une autre interprtation est possible, la pice sachevant sur la mort du sducteur une prfrence affirme pour les thses des libertins qui ne croyaient pas lexistence de Dieu. 4. Chronologie des pices principales de Molire 1659 : les Prcieuses ridicules, comdie. 1662 : l'cole des femmes , comdie. 1663 : la Critique de l'cole des femmes, comdie. 1663 : l'Impromptu de Versailles, comdie. 1664-1669 : Tartuffe, comdie. 1665 : Dom Juan, comdie. 1666 : le Misanthrope, comdie. 1666 : le Mdecin malgr lui, comdie. 1668 : Amphitryon, comdie. 1668 : George Dandin, comdie. 1668 : l'Avare, comdie. 1669 : Monsieur de Pourceaugnac, comdie-ballet. 1670 : le Bourgeois gentilhomme, comdie-ballet. 1671 : les Fourberies de Scapin, comdie. 1671 : les Femmes savantes, comdie. 1673 : le Malade imaginaire, comdie mle de musique et de danse.

5. Les personnages de Molire 5.1. Les bourgeois La classe des bourgeois est la classe sociale la plus reprsente et analyse par Molire. Et cest dans la cellule familiale bourgeoise que Molire prend les vnements qui lintressent : les questions de mariage, de l'autorit du pre, des relations entre poux, du dsir dindpendance des enfants. Pris par son activit dartiste, mari mais nayant eu quun seul enfant qui ne soit pas mort peu de temps aprs la naissance, Molire ne semble pas avoir eu une vie bourgeoise, mais cest de ce milieu-l quil vient : un milieu o lon a des biens, o le souci de largent a tendance prendre le pas sur lamour. Molire a peint toute une galerie de bourgeois diffrents : Tartuffe, devenu naf sous lemprise dune fascination, Alceste, (le Misanthrope) cartel entre lamour et la solitude, Harpagon (l'Avare), dvor par sa passion de largent, Chrysale (les Femmes savantes), dfenseur du rle domestique de la femme, Monsieur Jourdain (le Bourgeois gentilhomme), type du nouveau riche qui voudrait accder la classe sociale suprieure.Arnolphe (l'cole des femmes ) prsente loriginalit dtre situ hors contexte : cest un solitaire qui veut faonner une jeune fille selon ses dsirs. Les personnages dpouses ont souvent moins dpaisseur. Si Philaminte (les Femmes savantes) reprsente singulirement une prcieuse trs active et en conflit avec son mari ; si Bline (le Malade imaginaire) est une intrigante, les autres pouses, Elmire (Tartuffe), Madame Jourdain (le Bourgeois gentilhomme), sont des femmes raisonnables qui dfendent la solidit et les valeurs de la famille contre les extravagances de leur conjoint. Quant aux jeunes gens, ils attirent la sympathie mais ils manquent de personnalit. Ils sont presque interchangeables dune pice lautre. 5.2. Les nobles Dom Juan donne une image flatteuse dun aristocrate, mais la pice ne parle pas exactement de la ralit sociale. Cest une variation sur un sujet dj trait par un auteur espagnol. Le personnage est plus mythique quinscrit dans la ralit du xviie sicle. Vis--vis des nobles de son temps, Molire est le plus frquemment svre et mme cruel. Il a personnellement beaucoup souffert de leur arrogance et de leur suffisance. Il les ridiculise dans la Critique de l'cole des femmes et dans l'Impromptu de Versailles. Il se venge une fois encore de tous les courtisans appartenant laristocratie travers les deux personnages de petits marquis dans le Misanthrope et des odieux de Sotenville dans George Dandin. Enfin, Dorante, le noble dans le Bourgeois gentilhomme, est un malhonnte homme, empruntant de largent quil ne rembourse pas.

5.3. Les serviteurs Les domestiques sont, chez Molire, des personnages aussi importants pour laction que pour les effets comiques. Ils viennent autant de limage quont donne deux les farces latine et italienne que de la ralit de tous les jours. Les serviteurs masculins, hritiers dArlequin, sont, comme Scapin, malhonntes (ou, tout au moins, russ), frquemment profiteurs et alcooliques, mais fidles leur matre et dune imagination si efficace quelle dbrouille les situations les plus compliques. Molire a progressivement humanis ce type de personnage, en passant de Mascarille, le rus, Sganarelle qui reprsente par moments les souffrances des gens du peuple. Pour les servantes, Molire a fait encore davantage clater les cadres de la tradition. Les servantes sont la voix de la raison et la voix de Molire lui-mme. Leur bonhomie, leur culot, leur langue bien pendue, la saveur de leur langage, leur absence de crainte face aux matres, leur dfense des enfants arrivs lge du mariage, tout fait delles des hrones dont les dfauts elles ne savent pas rester leur place se transforment immdiatement en qualits. Dorine (Tartuffe), Martine (les Femmes savantes) et Toinette (le Malade imaginaire) incarnent un bon sens populaire sans lequel Molire manquerait dun instrument de mesure pour juger lvolution de la socit et les travers de ses hros. 5.4. Les paysans Les paysans apparaissent rarement, sauf quand Molire a besoin de personnages dots daccents provinciaux, comme Pierrot dans Dom Juan. George Dandin, le paysan enrichi qui a eu le malheur dpouser une aristocrate, reste une exception. Mais cette pice, George Dandin, traduit peut-tre plus un dsir de Molire de sen prendre aux nobles qu'un intrt profond pour la paysannerie.