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LES TROIS N ET LE BOUTON D'ARGENT par Roberte ARMAND


QUAND Nick, Noel et Nathalie, les Trois N, partent en vacances, I'aventure n'est pas loin! La d couverte d'un tran!e "#$#"# les a%&ne 'us(ue che) un tr&s curieu* personna!e# +elui,ci leur raconte (u'il a t atta(ue par un %-st rieu* %al.aiteur (ui lui a d robe### un bouton d'ar!ent! Aucun doute / un secret s'attache a cet ob'et# 0t on peut .aire con.iance au* Trois N pour trouver la cl de I'eni!%e!

ROBERTE ARMAND

LES

ET LE BOUTON D'ARGENT
ILLUSTRATIONS DE HENRIETTE MUNIERE

HACHETTE

" rie les


1# 1# 2# 8# 9# 7# 5# ;# 4# 16# 11# 11# 12# 18# Les 2N et les voleurs d3i%a!es 1451 67 Les 2N et la %aison brul e 1451 68 Les 2N et l3 tran!e voisin1451 64 Les 2N et les 'u%elles 1451 11 Les 2N et le chien 'aune 1452 62 Les 2N et le bouton d3ar!ent 1452 16 Les 2N et la p:che %iraculeuse 1458 69 Les 2N et l3 pouvantail 1459 62 Les 2N tendent un pi&!e 1459 6; Les 2N et le puits hant 1457 68 Les 2N sont sur la voie 1455 6; Les 2N et les trois c-!nes 145; 67 Les 2N et le serpent p-thon 1454 61 Les 2N et les chats bir%ans 1454 16

TABLE DES MATIERES


I# II# III# I=# =# =I# =II# =III# IC# C# CI# CII# CIII# CI=# C=# C=I# L0 RAD0AU UN0 DR$L0 D0 <AI"$N L0 <ANT0AU L0 >$UT$N L0 +?A<@D0+$URA0" UN0 TART0 A LA +$URA0 L0 "A+RIBI+0 D0 NAT?ALI0 LA L0TTR0 L0 =0RR$U L0 "0@TI0<0 >$UT$N UN 0+LAIR AU +?$+$LAT UN0 =I"IT0 D0" >$N>$N" A LA <0NT?0 LA =ILLA D L0" IB" UN AAA0 L0" >$LA" 7 14 26 88 98 72 59 ;9 45 16; 111 129 189 199 179 1;6

CHAPITRE PREMIER Le radeau NAT?ALI0 se r veilla brus(ue%ent / un ra-on de soleil lui avait chatouill le ne)# D Tiens! se dit,elle, il .ait beauE F 0lle se leva d'un bond et courut, pieds nus, 'us(u'G la .en:tre de sa cha%bre# A travers la vitre, elle aperHut le 'ardin si bien soi!n de l'oncle 0douard# Les .leurs, tre%p es par la pluie de ces derniers 'ours,

achevaient de s' !outter, et lG,haut, le ciel tait bleu, si bleu! D Quelle chance! F pensa la petite .ille# 0t, aussitIt apr&s / D Je vais annoncer la nouvelle au* !arHons# F 0lle en.ila sa robe de cha%bre, ses pantou.les, et courut 'us(u'G la cha%bre voisine / celle,ci tait vide# D 'G lev s, Nick et NoKlE 0lle en eut la certitude un %o%ent plus tard / de savoureuses odeurs de tartines !rill es et de chocolat au lait, ainsi (u'un brouhaha de voi*, %ontaient de la cuisine situ e G l' ta!e au,dessous# Nathalie d vala l'escalier, p n tra en coup de vent dans le sanctuaire de la tante Ros / les deu* !arHons taient en e..et occup s G d 'euner# D Alors, on ne %'attend pasE F protesta la .illette en acco%pa!nant ces paroles d'une !ri%ace (ui la .it paraLtre plus 'eune (ue ses neu. ans# "on .r&re Nicolas M dit Nick M en .ut e*asp r # D 0n ! n ral, re%ar(ua,t,il d'un ton ai!re,dou*, on n'a pas besoin de te sonner, (uand il s'a!it de %an!er! M Ne co%%ence pas tes ta(uineries de si bon %atin! F intervint NoKl, le

!rand cousin de dou)e ans, (ui prenait tou'ours le parti de Nathalie# Adopt par les Renaud depuis (u'il avait perdu ses parents, c' tait le plus cal%e des trois en.ants# 0t telle%ent di.. rent de Nick, (ui n'avait pourtant (u'un an de %oins! D Le !rand blond raisonnable et le petit brun re%uant! F pensa Nathalie# 0lle les trouvait d'ailleurs tr&s bien co%%e Ha# Une .ois de plus, elle se dit (ue NoKl, Nicolas, et elle,%:%e Nathalie M les Trois N M .or%aient un vrai trio d'ins parables# "on cousin l'invita G s'asseoir pr&s de lui, et re%plit son bol# @endant un %o%ent, la .illette oublia (u'elle avait (uel(ue chose G dire au* !arHons# +e ne .ut (u'une .ois son app tit cal% (u'elle annonHa / D Il .ait beau# M 0t apr&sE !ro!na Nick# $n s'en est aperHus avant toi, nonE 0t %:%e, il a bien .allu Ha pour %e .aire lever si tIt! M @ersonne ne t'e%p:chait de .aire la !rasse %atin e, re%ar(ua son cousin# 0n vacances### M J'avais envie de .aire une partie de

.oot, .i!ure,toi / il - a une ternit (u'on n'a pas touch un ballon# Dis, vieu*, tu es d'accord pour 'ouer avec %oiE M 0uh### h sita NoKl# As,tu pens (ue les pr s seraient tout %ouill sE F Nick, l'air e*c d , leva les -eu* au ciel# D 0t alors E Tu as peur pour tes rhu%atis%esEF Nathalie 'u!ea (u'on s' loi!nait du su'et (ui lui tenait au cNur# D =ous %'ave) .ait une pro%esse, d clara,t, elle# Le pre%ier 'our de beau te%ps, vous devie) %'e%%ener 'us(u'au ruisseau et %e construire un petit %oulin# M Asse) d'eau co%%e Ha! protesta Nick# $n en a vu to%ber pendant une se%aine### M Une pro%esse, Ha se tient! F r pondit Nathalie d'un air di!ne# "on cousin l'approuva aussitIt# Binale%ent, on convint (ue la partie de ballon aurait lieu le %atin / on attendrait cependant (ue le soleil ait s ch l'herbe# L'apr&s,%idi, le trio se rendrait au bord du ruisseau (ui coulait non loin de la villa des >esson/ les !arHons - construiraient le .a%eu* %oulin#

La %atin e passa donc a!r able%ent# Au repas, on parla du pro!ra%%e de l'apr&s,%idi# D A votre place, conseilla l'oncle 0douard, ''irais .aire %archer ce %oulin plus loin / il - a des tas de 'olis coins avec de l'eau, au* environs de =oln-# +onnaisse),vous la "auva!ineE M Une petite rivi&re, 'e croisE r pondit NoKl# M $ui# A vrai dire, c'est plutIt un torrent, (ui coule dans une vall e tr&s encaiss e# +ela vaut le coup d'Nil# M 0st,ce (u'il - a des truites, dans cette rivi&reE de%anda Nick# M +ertaine%ent, %ais 'e n'ai 'a%ais eu l'occasion d'en p:cher, .aute de te%ps# F L'oncle 0douard e*erHait le % tier de v t rinaire, ce (ui l'occupait nor% %ent# Il proposa sa canne G p:che G ses petits,neveu*, (ui accept&rent avec enthousias%e# Quant G tante Ros , elle e%plit de provisions un panier dont la .illette eut la char!e / de (uoi .aire un e*cellent !oOter au bord de l'eau# +'est ainsi (ue les Trois N partirent en e*p dition par un bel apr&s,%idi ensoleill

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de la .in aoOt# Apr&s avoir d pass la bour!ade, ils s'en!a!&rent dans une troite vall e .or%ant co%%e une entaille dans la %onta!ne# Tout au .ond bouillonnaient les eau* d'un torrent# Le d cor tait aust&re / rien (ue des rochers !ris, sur les(uels la v ! tation tait rare# D +'est beau G vous donner le .risson! d clara Nick sur un ton % lodra%ati(ue# M La vall e de la "auva!ine % rite son no%, r pli(ua NoKl / c'est sauva!e et d sert, par ici! F Le .ait est (u'on n'apercevait pas trace de vie hu%aine# I%pressionn s, les en.ants

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e%prunt&rent un troit sentier (ui suivait le bord de l'eau et %arch&rent G la .ile indienne sans chan!er trois paroles# Apr&s deu* kilo%&tres, la vall e s' lar!it et devint plus accueillante# Il - avait des arbres, des buissons, et %:%e une pla!e caillouteuse oP les pro%eneurs d cid&rent de .aire halte# D $n aura du bois pour construire le %oulin F, re%ar(ua Nick# @endant un (uart d'heure, les !arHons, %unis de leurs cani.s, coup&rent, sculpt&rent, asse%bl&rent### Il en r sulta un 'ouet .or% de (uatre ailettes autour d'un a*e# Deu* branches .ourchues plant es verticale%ent dans l'eau support&rent cet a*e, et les ailettes se %irent G tourner sous l'e..et du courant# Nathalie, ravie, sauta au cou des !arHons# D Qa va, Ha va! dit Nick, coupant court G ces %ani.estations de reconnaissance# <aintenant a%use,toi, et laisse,nous p:cher la truite# F L'air a..air , il se %it G %onter la canne G p:che, (ui tait d'un %od&le tr&s per.ectionn # D Avec Ha, 'e parie (u'on rapporte une .riture G tante Ros , assura,t,il#

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M ?u%! .it NoKl, %oins opti%iste (ue son cousin# Tu sais, c'est une p:che di..icile! M D .aitiste, va! F riposta Nick en haussant les paules# Il !a!na un rocher en saillie au,dessus de la rivi&re, et d'un !este lar!e, .it tourno-er sa li!ne et la lanHa dans l'eau# @uis attendit### cin( %inutes, di* %inutes / rien# @lusieurs .ois il reco%%enHa, %ais sans succ&s# D Tiens, essaie donc toi,%:%e! F dit,il en passant la canne G NoKl# Il tait .urieu* et d Hu, d'autant plus (u'une e*pression %o(ueuse se pei!nait sur la ronde .i!ure de Nathalie# +elle,ci, en e..et, s' tait lass e de voir tourner le petit %oulin, et avait pr . r s'installer pr&s des p:cheurs# Quand NoKl rendit G son tour la li!ne G son cousin, aucun poisson n'avait %ordu / c' tait G d sesp rer! Le te%ps passait# Nathalie avait cess de suivre les volutions du bouchon pour poser les -eu* sur le panier au* provisions# Ne serait,il pas bientIt l'heure du !oOterE La %arche et le !rand air l'avaient terrible%ent creus e# <ais, crai!nant les

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%o(ueries de Nick, elle se !arda bien de r cla%er! @our loi!ner la tentation, elle re!arda .i*e%ent la rivi&re# +'est alors (u'elle vit .lotter sur l'eau un ob'et insolite / une sorte de %inuscule radeau, %uni d'une voile de .ortune au* di%ensions d'un petit %ouchoir# D Attrape,le! cria Nathalie G l'intention de Nick# M Je l'ai! F s'e*cla%a le 'eune !arHon au %:%e %o%ent# <ais il ne s'a!issait pas du radeau, car, relevant sa li!ne, il ra%ena trio%phale%ent un petit poisson tout .r tillant# D Une truiteE >ravo! F lanHa NoKl en se pr cipitant# <ais bientIt il s' cria d'un ton % prisant / D 0lle est trop petite / il .aut la re'eter G l'eau# M @our une .ois (ue ''en tenais une! .it Nick ra!eur# M Attrape,le! F cria encore Nathalie# 0lle s' tait totale%ent d sint ress e de la p:che de son .r&re, et suivait des -eu* le .ra!ile es(ui., (ue le courant entrainait rapide%ent# D Qu'est,ce (ue tu racontesE de%anda

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Nick pas ai%able du tout! Ah, tu veu* parler de ce truc (ui .lotteE Attends! F Reprenant place sur le rocher, il lanHa sa li!ne# Les deu* pre%iers essais .urent in.ructueu*# Au troisi&%e, l'ha%eHon s'accrocha au radeau, et Nick le ra%ena sur la ber!e# Trois t:tes se pench&rent sur l'ob'et / un carr de di* centi%&tres de cIt environ, .ait de roseau* entrelac sR au %ilieu, 'ouant le rIle de voile, un %orceau d' to..e blanche .i* e G un bStonnet vertical# D Un radeau %iniature sur cette rivi&re sauva!eE >i)arre! co%%enta NoKl# M @our(uoi bi)arreE coupa Nick# Des !a%ins l'auront .abri(u , et lSch un peu plus haut dans le courant# M +'est sans doute la bonne e*plication# @ourtant### M La voile! 'eta Nathalie# Ave),vous vu la voileE M 0h bien, (uoiE Un %orceau de tissu (uelcon(ue### sans doute un vieu* %ouchoir# M Il - a (uel(ue chose d' crit dessus! insista la .illette# M <a .oi, tu as raison! ad%it Nick# <ais c'est pres(ue illisible# F

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Trois lettres noires, G de%i e..ac es, apparaissaient sur l' to..e / on aurait dit (u'elles avaient t trac es avec un %orceau de charbon# NoKl d chi..ra / "#$#"# D +'est un appel au secoursE de%anda Nathalie# M 0vide%%ent# Que veu*,tu (ue ce soit d'autreEF Nick bondit# D Quel(u'un est en dan!er, plus haut sur la rivi&re / on - court! M D'accord! accepta NoKl#

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M D'accord! F r p ta Nathalie, non sans re!ret / elle devrait abandonner le %oulin, et renoncer provisoire%ent au !oOter tant attendu! Avec un soupir, elle reprit le panier au* provisions et suivit les !arHons (ui lon!eaient G nouveau le bord de l'eau, en re%ontant le cours de la rivi&re / l'appel au secours ne pouvait venir (ue de ce cIt ,lG# Le trio parcourut encore un kilo%&tre, G une allure aussi rapide (ue le per%ettaient les di..icult s du tra'et# @ar.ois, le sentier tait telle%ent resserr entre la rivi&re et la .alaise, (u'il - avait tout 'uste la place de passer# A d'autres %o%ents la rive s' lar!issait en petites pla!es, certaines envahies de roseau*# +'est sur l'une d'elles (ue Nick, (ui %archait en t:te, aperHut l'ho%%e / un :tre barbu, chevelu, G l'aspect de%i,sauva!e# Assis au bord du torrent, le dos contre un rocher, il avait les -eu* .er% s et paraissait sou..rant# @ris de piti , les !arHons s'approch&rent, suivis G bonne distance par Nathalie (ue l'apparence de l'inconnu e..ra-ait# NoKl se penchait sur l'ho%%e# D =ous :tes %alade, %onsieurE F

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L'interpell ouvrit les -eu*, re!arda les trois en.ants avec surprise et .init par r pondre / D Ainsi, vous ave) trouv le petit radeau (ue ''ai con.i G la rivi&reE +'est une chance! J'avais peu d'espoir (ue (uel(u'un r pondLt G %on %essa!e# F +o%%e si ces paroles lui avaient coOt un trop !ros e..ort, il re.er%a les -eu* et resta silencieu* un %o%ent#

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CHAPITRE II Une drle de maison NI+T brOlait de curiosit # D =ous :tes bless , %onsieurE de%anda,t,il# M $ui, .it l'inconnu en %ontrant sa 'a%be droite# Une !rosse pierre %'est to%b e sur le pied / 'e crains d'avoir (uel(ue chose de cass # M Qu'est,ce (ue nous pouvons .aire pour vousE de%anda NoKl#

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M <'aider G rentrer che) %oi / c'est tout pr&s d'ici# M <ais### 'e n'aperHois pas de %aison! F s' cria Nathalie, apr&s avoir inspect l' troite vall e sans - d celer le %oindre si!ne de vie# Les !arHons n' taient pas %oins tonn s# @our pr tendre habiter ce lieu d sert, cet ho%%e devait diva!uer! @eut,:tre avait,il la .i&vreE L'inconnu devina sans doute leurs pens es, car il dit en souriant / D <a %aison n'est pas co%%e celles (ue vous ave) l'habitude de voir# Re!arde) / elle se trouve lG,haut, G .lanc de .alaise# F Trois t:tes se lev&rent dans la direction indi(u e# $ surprise! A une di)aine de %&tres au, dessus du sol, les en.ants virent briller une vitre (ui r .l chissait la lu%i&re du soleil# Il - avait lG, non pas une %aison, %ais une .aHade de %aison# De plus, en re!ardant bien, ils aperHurent de %inuscules %arches d'escalier taill es dans le roc, G partir de la base de la .alaise 'us(u'au niveau de la porte d'entr e#

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J'- suis! s'e*cla%a Nick / c'est une habitation tro!lod-te# M Je ne savais pas (u'il en e*istait par ici! s' bahit NoKl# M Il - avait 'adis tout un villa!e tro!lod-te, %aintenant abandonn , e*pli(ua le bless # Je %e suis install dans une de ces %aisons, (ue ''ai re%ise en tat# <aintenant, si vous voule) bien### F II essa-a de se lever, %ais un ! %isse%ent de douleur lui chappa# Les !arHons se pr cipit&rent# D @asse) un bras sur %on paule, o..rit NoKl# Toi, Nick, soutiens,le de l'autre cIt # @r:tE Allons, -# F L'ho%%e tait de taille %o-enne, et plutIt %ince / sans trop de peine, les deu* cousins le soulev&rent et le .irent %archer# Quant G Nathalie, elle se contenta de les suivre en se char!eant du %at riel de p:che abandonn par son .r&re# Ainsi aid , le bless parvint ais %ent au pied de l'escalierR c'est alors (ue les di..icult s co%%enc&rent / plus %o-en d'avancer G trois de .ront, ni %:%e G deu*# NoKl se plaHa devant l' clop , Nick se %it derri&re, et, l'un tirant, l'autre

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poussant, ils le hiss&rent de %arche en %arche, non sans de no%breu* arr:ts pour sou..ler# L'ho%%e sou..rait visible%ent, %ais serrait les dents# Quand en.in tout le %onde se retrouva sur une plate.or%e pr c dant la %aison, il paraissait G bout de .orces# NoKl et Nick, eu*, taient en na!e, et Nathalie tr&s i%pressionn e par la vue plon!eante (u'on avait sur la rivi&re# Un .au* pas, et c' tait la chute le lon! de la paroi pres(ue verticale# D Un drIle d'endroit pour habiter! co%%enta,t, elle G %i,voi*# M <oi, 'e trouve Ha chouette, d clara son .r&re# M ### %ais d conseill pour les so%na%bulesF, re%ar(ua NoKl en souriant# +ependant le bless ouvrait la porte, (ui ne poss dait (u'un si%ple lo(uet, et, sautillant sur son pied valide, p n trait dans une pi&ce clair e par la seule .en:tre de la .aHade# Alors il .it si!ne G ses 'eunes co%pa!nons de le suivre# D 0h bien, si 'e %'attendais###! s' cria Nick#

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M Qu'est,ce (ui t' tonneE lui de%anda NoKl# =ue de l'int rieur, cette %aison resse%ble G toutes les autres# M Juste%ent! Je cro-ais trouver### M ### une !rotte du !enre pr histori(ue, sans douteE M 0h bien, oui, lG! M Tu t'es tro%p , voilG tout# F 0..ective%ent, la pi&ce oP ils p n tr&rent avait des %urs lisses pass s G la chau*, le lon! des(uels couraient des ta!&res# +o%%e %eubles, une table rusti(ue, trois tabourets, ainsi (u'une paillasse pos e sur un bat, .lanc# Le tout d'une propret i%peccable# L' clop , s'appu-ant au* %urs, !a!na le lit rudi%entaire et s'- laissa to%ber avec un soupir de soula!e%ent# @ro.itant de ce (u'il se reposait, les en.ants e*a%in&rent de plus pr&s le lo!is# "oudain Nick interpella les autres / D ?ep, vene) voir! F @lant devant les ta!&res (ui !arnissaient l'une des parois, il observait avec curiosit une s rie de .lacons, de pots, de petites bouteilles contenant des li(uides oP %ac raient des plantes ou des parties de plantes# "ur chacun d'eu* tait

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coll e une ti(uette avec un no% crit G la %ain# D Gentiana lutea, Chelidonium majus, d chi..ra NoKl en s'approchant# Dis donc, c'est du latin! M Alors, .it Nathalie sub'u!u e, cet ho%%e sait le latinE M 0t il connaLt aussi la botani(ue, r pli(ua son .r&re# $n se croirait dans la bouti(ue d'un herboriste! M $u dans l'o..icine d'un phar%acien, su!! ra NoKl# M Tu crois (u'il s'a!it de re%&desE

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M @eut,:tre bien# F La .illette tait de %oins en %oins G son aise# +ette tran!e %aison taill e dans le roc### +es .lacons, dont certains M (ui saitE M contenaient peut,:tre du poisonE### +et ho%%e G l'aspect sauva!e### tout cela lui donnait la sensation d'avoir p n tr dans l'antre d'un sorcier# @ourtant, l'appel (ui parvint au* Trois N provenait d'un :tre hu%ain co%%e tous les autres, et (ui plus est, sou..rant d'une blessure au pied# D @ouve),vous %'apporter le .lacon d'arnica (ui se trouve sur cette ta!&reE disait,il# Une .riction %e soula!era# F @rise de re%ords, Nathalie apporta le re%&de et d clara (u'elle .erait elle,%:%e la .riction# Avec des !estes pr cautionneu*, elle enleva l'espadrille (ui chaussait le pied %alade / celui,ci apparut, en.l et tu% .i # La .illette prit sur sa pau%e un peu de li(uide oP bai!naient des .leurs 'aunes, et .rotta lon!ue%ent l'endroit douloureu*# D Qa va %ieu*, d clara le bless # <erci, %on en.ant# "i vous voule), 'e vous raconterai, ainsi (u'G vos .r&res, l'aventure (ui %'a valu ce pied bless # F

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Il se redressa sur sa paillasse, et les Trois N, curieu*, l'entour&rent# D II - a une heure, dit,il, '' tais en train de p:cher au bord de la rivi&re### M Tiens, co%%e nous! interro%pit Nick# <ais nous n'avons rien pris### en.in, pres(ue rien# M <oi si, a..ir%a le vieil ho%%e / trois belles truites (ue ''avais %ises dans un seau# Je %'appr:tais G .errer un (uatri&%e poisson lors(u'un ho%%e s'est 'et sur %oi pour %e voler### M ### les truitesE su!! ra Nathalie# M =ous n'- :tes pas! Il %'a tout bonne%ent d pouill du %anteau (ue ''avais sur le dos# M =otre %anteau! F r p ta NoKl incr dule# Les Trois N valu&rent du re!ard le pantalon rapi c et la che%ise d'un bleu pass (ue portait leur hIte# "i le %anteau tait du %:%e !enre, il n'avait pas de (uoi tenter un voleur! D +ela vous tonne, n'est,ce pasE s' cria le bless en souriant# <oi aussi / ce v:te%ent tait .ort usa! , co%%e le reste# 0t cependant### F Nathalie crut trouver une e*plication#

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D @eut,:tre le voleur tait,il un vieu* va!abond %al v:tuE M 0h bien non, 'uste%ent! Il tait plutIt 'eune, et asse) bien habill # M >i)arre! co%%enta Nick# M <ais alors### cette blessure au pied, d'oP provient,elleE s'en(uit NoKl# M +'est en voulant poursuivre %on voleur, e*pli(ua l'ho%%e# Il a d'abord re%ont le sentier du bord de l'eau, puis obli(u sur la droite pour escalader la .alaise / 'e %e suis lanc derri&re lui# "oudain, un bloc de rocher s'est d tach # Je n'ai pas r ussi G l' viter, et### M @eut,:tre bien (ue cet individu a .ait rouler le caillou e*pr&sE su!! ra Nick# M +'est possible, %ais 'e pr .&re croire (u'il s'a!it d'un accident# Ris(ue,t,on de blesser un ho%%e, si%ple%ent pour s'e%parer d'un vieu* %anteauE M "ans doute a,t,il une !rande valeur G ses -eu*E .it NoKl son!eur# M Je ne vois pas la(uelle# 0n tout cas, cette blessure a %is .in G la poursuite, co%%e vous pouve) penser# +'est en %e traLnant (ue ''ai re!a!n la rive, sur la(uelle ''avais abandonn %on seau et

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%a canne G p:che# J'ai essa- de rentrer seul che) %oi, %ais cela %'a t i%possible# +'est alors (ue l'id e %'est venue de con.ier au courant un petit radeau tress avec des roseau*# "ur %on %ouchoir servant de voile, ''ai trac un "#$#"# G l'aide d'un %orceau de charbon de bois re'et par la rivi&re# J'esp rais (u'un p:cheur trouverait le %essa!e### M ### et un p:cheur l'a trouv / moi, d clara Nick d'un air satis.ait# M +o%%ent, toiE +'est moi (ui ai vu le radeau! recti.ia Nathalie# M <ais c'est moi (ui l'ai attrap ! riposta son .r&re# M Inutile de vous cha%ailler, intervint NoKl# Nous so%%es venus, c'est l'essentiel# Que pouvons,nous .aire encore pour vous, %onsieurE M Rien, %es en.ants# Je %e d brouillerai bien tout seul, %aintenant (ue 'e suis che) %oi# M0t (ui vous .era G %an!er ce soir, alors (ue vous ne pouve) pas %archerE F s' cria Nathalie, tou'ours prati(ue# 0n inspectant la pi&ce, elle avait trouv une caisse contenant (uel(ues %ai!res

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provisions / G peine de (uoi .aire un repas d cent# +'est alors (u'un v ritable co%bat se livra dans la t:te de la .illette# Les provisions du panier taient intactes / pour(uoi ne pas les donner G l'invalideE $ui, %ais### elle,%:%e se sentait telle%ent a..a% e, apr&s cette course au !rand air! +e .ut dans un acc&s d'h roUs%e (u'elle .init par proposer au* deu* autres / D Nous pourrions lui laisser notre !oOterE M >onne id e! F approuva NoKl# Quant G Nick, il re%ar(ua d'un air .ausse%ent apito- / D <a pauvre petite sNur va p rir d'inanition! Je suis sOr (ue cela lui .era perdre (uel(ues !ra%%es!F Nathalie, d'abord ve* e, eut une riposte .oudro-ante / D Tant pis! Je %e rattraperai ce soir en %an!eant le %onceau de truites p:ch es par %on .r&re! F +e .ut au tour de Nick de se sentir %orti.i #

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CHAPITRE III Le man eau %inutes plus tard, les en.ants prirent con! de leur nouvel a%i, et descendirent l'un derri&re l'autre l'escalier de la .alaise# A peine avaient,ils pos les pieds sur la rive, (ue Nick se .rappa le .ront# D J'ai une id e# M =as,-, on t' coute#
QU0LQU0"

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M Je pense (u'on pourrait aller chercher les truites, et### M Quoi! interro%pit Nathalie, tu veu* reco%%encer G p:cher, G cette heure,ciE @our ce (ue tu attrapes! M Quelle idiote! Je parle des truites (ui sont rest es dans un seau au bord de la rivi&re / tu as bien entendu ce (ue l'ho%%e a racont E M Ah bon! Dans ce cas, 'e suis d'accord# M <oi aussi, appu-a NoKl# Nous les lui rapporterons, ainsi (ue sa canne G p:che# F Les Trois N continu&rent G re%onter le sentier lon!eant la rivi&re / ils n'avaient pas .ait cent %&tres (ue Nathalie apercevait de loin la li!ne abandonn e# Quant au seau, il tait G l'abri d'un buisson / trois truites de belle taille - re%uaient encore# Au %o%ent de rebrousser che%in, Nick d clara / D J'ai une autre id e# M D cid %ent, Ha chau..e, lG,dedans! re%ar(ua NoKl en touchant le .ront de son cousin# Qu'est,ce (ue tu as encore en t:teE

! J'ai une autre ide. "

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M "i l'on poursuivait un %o%ent dans cette direction, on retrouverait peut,:tre des traces du voleur# M Tu te .ais des illusions! D'abord, il - a belle lurette (u'il a disparu# 0nsuite, tu sais tr&s bien (u'il s'est sauv en escaladant la .alaise# M Nous .erons co%%e lui### M ### G condition de trouver l'endroit! M <oi, 'e suis d'avis (u'il .aut essa-er, intervint Nathalie# M >on, bon! c da NoKl# @uis(ue la %a'orit l'e%porte### F Les Trois N laiss&rent en attente le seau et la canne G p:che, et reprirent leur %arche# Quel(ues centaines de %&tres plus loin, Nick s'i%%obilisa, l'air perple*e# A cet endroit, une sorte de sentier rocheu* %ontait G l'assaut de la .alaise# @eut,:tre s'a!issait,il de l'issue e%prunt e par le voleurE "oudain, Nathalie .it re%ar(uer / D Il - a un bloc de rocher 'uste au pied / sans doute celui (ui a bless l'ho%%eE M @robable, ad%it NoKl# Allons,-! F Les en.ants escalad&rent l'abrupte paroi sans trop de peine# Arriv s au so%%et,

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ils s'aperHurent (u'ils taient sur un plateau / devant eu*, des cha%ps cultiv sR loin sur leur !auche, les %aisons d'un villa!e# Quel contraste avec la vall e sauva!e d'oP ils venaient! +' tait co%%e si, tout d'un coup, ils avaient retrouv la civilisation# <ais personne n' tait en vue# M Ton voleur ne nous a pas attendus! .it NoKl d'un ton ironi(ue# M D'abord, ce n'est pas <$N voleur, riposta son cousin# 0nsuite, 'e ne %'attendais nulle%ent G le retrouver, lui# +e sont ses traces (ue 'e cherche# M Des traces de pasE +herchons,en sur ce petit che%in F, su!! ra Nathalie# 0n e..et, une voie troite s'ouvrait G travers cha%ps, paraissant se diri!er vers le villa!e# <ais on n'- distin!uait pas !rand,chose, G part de vieilles orni&res, car le soleil succ dant G la pluie avait dess ch le sol# D "uivons,le (uand %:%e F, proposa Nick# Le che%in tait bord par des buissons tou..us# "oudain, %er!eant G peine du .euilla!e de l'un d'eu*, Nathalie crut distin!uer un %orceau d' to..e de teinte

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so%bre# 0lle le saisit, tira,### et vit to%ber G ses pieds un v:te%ent de laina!e brun roul en boule# La .illette h la aussitIt son .r&re et son cousin (ui %archaient devant# D Nick! NoKl! Je crois bien (ue 'e l'ai! M Que tu as (uoiE .it Nick avec i%patience# M Le %anteau vol ! M @as possible! $P HaE M Il tait dissi%ul dans un buisson# F Les !arHons s'approch&rent et e*a%in&rent G leur tour le v:te%ent / c' tait un pardessus de bonne (ualit , (ui avait dO coOter cher autre.ois# <ais, G .orce d'avoir t port , il tait %aintenant tout li% # D @ar e*e%ple! s'e*cla%a NoKl (ui prolon!eait son e*a%en# Ave),vous re%ar(u E Tous les boutons ont t arrach s! M Tu crois (ue c'est le voleur (ui les a enlev sE de%anda Nick# M Il - a des chances# A %oins (ue ce ne soit le propri taire du %anteau lui,%:%e# Nous n'allons pas tarder G le savoir#

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, +o%%ent HaE de%anda Nathalie, surprise# , 0n lui rendant une nouvelle visite, tiens! F +ependant, par ac(uit de conscience, les Trois N .ouill&rent les alentours du buisson, %ais sans trouver trace des boutons disparus# Alors ils rebrouss&rent che%in aussi vite (u'ils le purent, car cette a..aire co%%enHait G les intri!uer# N an%oins ils n'oubli&rent pas de se char!er, au passa!e, du seau et de la canne G p:che# Ils trouv&rent le bless dans la %:%e position/ assis sur sa paillasse, il !ri!notait (uel(ues biscuits# D Quoi! =ous :tes revenusE s' cria,t,il surpris# M $ui, %onsieur# Nous vous rapportons ceci, ceci, et encore ceci F, d clara NoKl en posant successive%ent pr&s de l'invalide le seau, la li!ne et en.in le %anteau# A la vue du v:te%ent (ui lui avait t d rob , l'ho%%e sursauta# D +o%%ent! =ous l'ave) retrouv E Je %e de%ande alors ce (ue### M Attende), %onsieur, dit pr cipita%%ent Nick#

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Tous les boutons ont t enlev s# 0st,ce (u'ils - taient, (uand on vous l'a prisE M "'ils - taientE >ien sOr! Il n'en %an(uait pas un seul, 'e peu* vous l'a..ir%er# M Dans ce cas, on co%prend de %oins en %oins, co%%enta le 'eune !arHon# "e .aire voleur pour un vieu* pardessus, c' tait d 'G bi)arre# <ais pour une de%i,dou)aine de boutons### F L'ho%%e paraissait son!eur# D Des boutons! r p ta,t,il# Je %e de%ande### F <ais il n'en dit pas davanta!e# D'ailleurs NoKl s' cria, apr&s un re!ard G sa %ontre / D "i* heures et de%ie d 'G! Nous allons :tre en retard pour le repas# Que va dire tante Ros E M Tante Ros E F interro!ea le bless # +e .ut Nathalie (ui r pondit / D +'est la .e%%e de l'oncle 0douard# M ?a, ha! +o%%e c'est pr cis! F .it Nick, %o(ueur# 0t il a'outa G l'intention de leur hIte / D Notre !rand,oncle s'appelle 0douard >esson, et il est v t rinaire G =oln-# M J'ai entendu parler de lui, .it le bless dont le visa!e s' claira# 0h bien, alle) vite le re'oindre# F

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Les Trois N se pr cipitaient vers la porte# L'ho%%e les rappela / D Attende)! J'ai%erais (ue vous e%portie) ces truites# M Les e%porterE protesta Nathalie# <ais vous, %onsieur### M J'ai les provisions (ue vous %'ave) laiss es# 0t 'e ne pourrais pas, dans l' tat oP 'e suis, pr parer un plat de poissons# @rene),les, vous %e .ere) plaisir# F Ravi, Nick .it passer les trois truites dans son propre panier#

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D +o%%e Ha, tu pourras te vanter de les avoir p:ch es toi,%:%e! lui dit sa sNur avec un clin d'Nil %alicieu*# M Dis donc, tu %e prends pour (uiE riposta Nick tr&s di!ne# M +ette .ois, on .ile! d clara NoKl avec d cision# M Attende) encore! F Le trio tonn se tourna vers le bless , (ui poursuivit / D "i vous voule) !a!ner du te%ps, passe) donc par la pi&ce du .ond / vous - trouvere) un escalier int rieur (ui %&ne au so%%et de la .alaise# De lG, un che%in vous conduira rapide%ent G =oln-# F Les Trois N re%erci&rent et !a!n&rent un r duit obscur (ui .aisait suite G la pi&ce principale# Une vol e de %arches en partaient / elles aboutissaient G une petite porte (ui, elle non plus, ne .er%ait pas G cle.# L'a-ant ouverte, les Trois N se trouv&rent dans un che%in creu*# Ils le suivirent sur leur droite, et re'oi!nirent bientIt une route plus lar!e (u'ils reconnurent / elle se diri!eait droit vers la bour!ade de =oln-# >ientIt apparurent les pre%i&res .er%es, puis l'a!!lo% ration

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elle,%:%e, et en.in, un peu en dehors, la villa des >esson# VVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVV D D crive),%oi votre nouvel a%i et so-e) plus pr cis F, de%anda l'oncle 0douard# Tout le %onde tait r uni autour de la table du dLner, ce %:%e soir, et les Trois N racontaient leur (uip e# <ais co%%e ils parlaient tous G la .ois, le v t rinaire et sa .e%%e n'avaient pas co%pris !rand,chose G leur r cit# D +'est un drIle de bonho%%e, e*pli(ua Nick, Ni 'eune ni vieu*# >eaucoup de barbe et de cheveu*### M Un peu l'air d'un sauva!e, poursuivit Nathalie# Au d but, il %'a .ait pres(ue peur# F Nick haussa les paules# D Je te savais .roussarde, %ais G ce point,lG!### Un t-pe tr&s s-%pathi(ue, G %on avis# M <oi aussi, 'e l'ai trouv s-%pathi(ue### apr&s, recti.ia la .illette# M 0t drIle%ent instruit! a'outa son .r&re / il poss&de des tas de bocau* avec des no%s latins###

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M Dans ces bocau*, il - a toutes sortes de plantes, pr cisa NoKl# M N'en dites pas plus lon!! interro%pit l'oncle 0douard# +e dernier d tail %e per%et d'a..ir%er (u'il s'a!it de l'er%ite# M L'er%iteE M $n l'appelle ainsi parce (u'il s'est retir du %onde il - a une di)aine d'ann es, apr&s avoir perdu sa .e%%e et ses deu* petits !arHons dans un accident d'avion# M Le pauvre ho%%e! F .it NoKl, che) (ui ces paroles vo(uaient de douloureu* souvenirs# L'oncle 0douard posa sur lui un re!ard a..ectueu* et poursuivit / D "on vrai no% est =errier# Avant, il tait % decin G @aris# Tr&s r put , il !a!nait beaucoup d'ar!ent# Du 'our au lende%ain, il a tout laiss et s'est install oP vous l'ave) rencontr # M @our(uoi ici plutIt (u'ailleursE s' tonna Nick# M Il connaissait le pa-s pour - :tre venu en vill !iature# M De (uoi vit,ilE de%anda NoKl# M Il continue G soi!ner les !ens et les b:tes avec des re%&des G lui, G base

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de plantes# Il ne r cla%e aucun salaire, %ais les villa!eois, pour le re%ercier, lui .ournissent ce dont il a besoin# M Le pauvre, il ne poss&de pres(ue rien! .it re%ar(uer Nathalie# 0t (uelle drIle de %aison### !lod-te, 'e croisE M Tro### recti.ia son .r&re# M Trop ou pas asse), (u'est,ce (ue Ha peut .aireE =ous ave) dit D !lod-te F, NoKl et toi# F Un clat de rire ! n ral accueillit cette r .le*ion# D De (uoi rie),vousE (uestionna la .illette d'un air pinc # M De ta b:tise, r pli(ua Nick# M <ais non, dit NoKl d sireu* d'arran!er les choses# +'est seule%ent trop di..icile pour elle# 0coute, Nattie, D tro!lod-te F s' crit en un seul %ot# 0t les tro!lod-tes, ce sont les !ens (ui utilisent pour se lo!er les cavit s naturelles des rochers# M Ah bon! +ette .ois, ''ai co%pris# 0t nous allons - retourner, ''esp&re, dans cette %aison tro, !lo,d-teE M +ertaine%ent / 'e crois (u'il serait bon d'aller voir co%%ent se porte l'er%ite# 0t puis

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en le (uittant, hier, 'e lui ai pro%is de lui rapporter une bande =elpeau# $ncle 0douard, vous en ave) sans douteE 0st,ce (u'on peut vous de%ander### M >ien sOr, bien sOr! accepta le v t rinaire en souriant# J'ai beaucoup d'esti%e pour l'er%ite, et 'e suis pr:t G lui rendre tous les services (ue vous %e de%andere)# M D'ailleurs, il vous a donn trois truites superbes, intervint <%e >esson / 'e les pr parerai de%ain et nous les %an!erons au repas de %idi# M All chante perspective! co%%enta l'oncle 0douard# M 0t co%%ent! a'outa Nick avec %alice/ chacun sait (ue la tante Ros est un vrai cordon bleu! F

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CHAPITRE I# Le $ou on 0"T,+0 (u'on - va par le bord de la rivi&reE de%anda NoKl d'un air h sitant# M $ui / ce sera plus a!r able, par cette chaleurF, r pondit son cousin en s' pon!eant le .ront# Le tra'et .ut parcouru all&!re%ent# @as (uestion de p:che au'ourd'hui, %ais les
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Trois N taient char! s de pa(uets / des bandes =elpeau donn es par l'oncle 0douardR des provisions, cadeau de la tante Ros , et %:%e une couverture usa! e / tout cela destin G l'er%ite bien entendu# D Je suis contente de le revoir F, d clara Nathalie alors (ue le trio escaladait l'escalier taill dans le roc# D Quelle !irouette tu .ais! s' cria Nick! ?ier tu avais peur de lui! M @lus au'ourd'hui, .i!ure,toi! F 0lle p n tra la pre%i&re dans la %aison, en criant 'o-euse%ent / D >on'our, %onsieur! F <ais il n'- eut pas de r ponse# Le bless n' tait plus sur sa paillasse, et pas davanta!e dans les autres parties de la %aison, co%%e les en.ants eurent tIt .ait de s'en assurer# Nick %onta 'us(u'G la porte d'en haut, tandis (ue NoKl .ouillait le petit r duit, ainsi (u'une autre pi&ce (ue les en.ants n'avaient pas re%ar(u e la veille / elle tait s par e de la pre%i&re par une porte %unie d'un verrou, et une .en:tre tr&s troite donnant sur la rivi&re l' clairait parci%onieuse%ent# D 0nvol ! conclut,il# @ourtant, il n'- a

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pas trace de d sordre dans la %aison# "'il est parti, c'est de son plein !r # M 0n %archant G cloche,pied, 'e supposeE coupa Nick avec ironie# M Alors, (uel(u'un l'a e%%en E F interro!ea Nathalie, d Hue et in(ui&te# <ais, en s'approchant de la table rusti(ue, elle - trouva un billet sur le(uel taient %ar(u s ces %ots / D @our les petits,neveu* de <# >esson F# Dans ce %essa!e, l'er%ite e*pli(uait (u'il se trouvait au villa!e de +ernac, che) le .er%ier Jean!ros# D "uive) sur la !auche le sentier au so%%et de la .alaise, crivait,il, c'est la pre%i&re %aison (ue vous rencontrere)# F Le petit che%in poussi reu*, (u'ils prirent dans le sens indi(u , .aisait suite pr cis %ent G celui sur le(uel ils avaient, la veille, d couvert le vieu* %anteau# A-ant d pass le buisson (ui avait servi de cachette, les en.ants %arch&rent encore cin( %inutes avant d'arriver G une %aison %odeste, pr c d e d'une cour oP picoraient (uel(ues poules# Un !ros chien, dans sa niche, leur .it un accueil sonore# Une .e%%e corpulente G la .i!ure ai%able accourut au bruit#

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D Nous d sirons voir %onsieur### euh### l'er%ite, ba.ouilla NoKl# M Ah! +'est vous les trois en.ants (u'il attendE "uive),%oi# F 0lle e*pli(ua (ue, le soir pr c dent, son %ari avait rendu visite au solitaire# D Il lui portait du lait et du pain, co%%e il le .ait souvent depuis (ue cet ho%%e a si bien soi!n ses rhu%atis%es# 0t voilG (u'il l'a trouv bless au pied, et tout .i vreu*# <on 0u!&ne n'a .ait ni une ni deu* / il est venu atteler la carriole et a ra%en l'er%ite che) nous# 0nsuite on a .ait venir le docteur pour e*a%iner ce pied / il craint une .racture# M Que va devenir l'er%iteE s'in(ui ta NoKl# M Le % decin vient le chercher cet apr&s, %idi pour le conduire G l'hIpital de la ville voisine# Tene), entre) ici, vous pourre) lui parler# F A-ant pr c d les Trois N dans un troit couloir, elle ouvrit la porte d'une %odeste cha%bre# "ur un lit tait tendu l'er%ite# Il se souleva en vo-ant entrer les en.ants, et une e*pression de soula!e%ent se pei!nit sur son visa!e# D Je vous attendais, dit,il / il .aut

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absolu%ent (ue 'e vous parle avant %on d part pour l'hIpital# J'aurais pr . r %e soi!ner seul, %ais le % decin veut %e .aire une radio, et ventuelle%ent un plStre# Je ne sais (uand 'e reviendrai, et d'ici lG### M D'ici lGE r p ta NoKl# M Il peut se passer bien des choses# +'est au su'et du vol du %anteau### M =ous ave) trouv une e*plicationE coupa Nick tr&s a!it # M Je crois (ue oui# ?ier, (uand vous %'ave) parl des boutons disparus, cela %'a va!ue%ent rappel (uel(ue chose# Tout %'est revenu en % %oire cette nuit, alors (ue 'e sou..rais d'inso%nie G cause de %on pied# Il - a si* %ois environ, l'un des boutons s'est d cousu# Je n'- avais 'a%ais beaucoup .ait attention# <ais en voulant le recoudre, ''ai constat (u'il tait di.. rent des autres/ c' tait un bouton d'ar!ent avec une !ravure en relie.# Les autres taient en % tal plus ordinaire# M Que repr sentait la !ravureE de%anda Nathalie# M J'avoue ne plus %'en souvenir / l'incident re%onte G si* %ois, 'e vous

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l'ai dit# <ais, 'u!eant (ue ce bouton avait une certaine valeur, 'e l'ai alors %is en lieu sOr, non sans l'avoir re%plac par un autre, (ui lui resse%blait# 0t %aintenant 'e %e de%ande si### M ### si le voleur d'hier ne voulait pas s'e%parer de ce boutonE +'est l' vidence %:%e! F a..ir%a Nick# +ependant NoKl r .l chissait# D 0tes,vous sOr, %onsieur, (u'il tait seul de son esp&ceE Je veu* dire### il - avait peut,:tre plusieurs boutons d'ar!ent G ce %anteauE F L'er%ite secoua la t:te / D Tous les autres taient de % tal ordinaire, seul celui,ci tait en ar!ent# D Dans ce cas, s' tonna Nathalie, pour(uoi le voleur les a,t,il tous enlev sE M Il tait press , e*pli(ua NoKl, et, pour se d barrasser du %anteau (ui ne l'int ressait pas, a coup tous les boutons sans les e*a%iner, sOr (ue l'un d'eu* serait le bon# M Quelle valeur ce bouton uni(ue peut,il pr senter pour luiE dit Nick, r .l chissant G voi* haute# M L'ar!ent est un % tal pr cieu*, su!! ra sa sNur#

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M >ah! <:%e en or, Ha ne vaudrait pas le coup! Un bouton ne p&se pas lourd# Non et non / sa valeur ne vient pas du % tal, %ais d'autre chose# M @eut,:tre de la !ravureE su!! ra NoKl# M @eut,:tre, ad%it le bless # J'ai envisa! des tas d'h-poth&ses, cette nuit, %ais aucune ne %e satis.ait# 0t %aintenant le te%ps presse / le voleur s'est certaine%ent aperHu (u'il ne d tenait pas le bon bouton, et### M ### et il doit .aire une drIle de t:te! d cida Nick, en !loussant de rire# M @eu i%porte sa t:te! riposta NoKl# L'ennui, c'est (u'il va sans doute reco%%encer son coup# +'est bien ce (ue vous crai!ne), n'est,ce pas, %onsieurE M 0vide%%ent# Aussi 'e vais vous de%ander de retourner che) %oi, et de prendre ce bouton / 'e l'ai cach dans un trou du %ur derri&re la ran! e de bocau*# Je vous en prie, .aites vite! M Nous - allons, d cida NoKl# <ais, une .ois (ue nous aurons le bouton, (ue devrons,nous en .aireE Le !arder 'us(u'G votre retourE F

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Le bless secoua la t:te# D Il ne %'appartient pas# M +o%%ent! Le %anteau tait G vous, pourtantE M Non, dit l'er%ite# 0n.in, pas depuis lon!te%ps# Il %'a t donn par une 'eune .ille no%% e + cile <artin, (ui a voulu %e re%ercier de l'avoir soi!n e d'une bronchite# J'esti%e (ue ce bouton doit lui revenir, surtout s'il a de la valeur# M Bacile, dit Nick# 0lle habite G +ernacE Dans ce cas nous courons chercher le bouton et le lui rapporterons aussitIt# M +'est %alheureuse%ent i%possible,

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ob'ecta l'er%ite# <lle <artin a (uitt le villa!e il - a trois %ois, et travaille %aintenant G >runi&res# Je suis incapable d'en dire davanta!e# F II paraissait si an*ieu* (ue, sans plus insister, NoKl .it si!ne au* deu* autres de partir# D Nous .erons pour le %ieu* F, assura,t,il G l'intention de l'er%ite# Le trio (uitta la .er%e au %o%ent oP l'auto%obile du docteur - entrait# Rassur s sur le sort de leur nouvel a%i, les Trois N prouvaient soudain un peu d'in(ui tude au su'et de la %ission (u'il leur avait con.i e# 0lle leur avait paru .acile, tout d'abord# @lus %aintenant# D II .aut G tout pri* devancer cet individu! F s' cria Nick, e*pri%ant ainsi l'opinion ! n rale# 0t il se %it G .oncer vers la %aison de l'er%ite, suivi tant bien (ue %al par sa sNur et son cousin# Le tra'et parut lon! G Nathalie / elle tait G bout de sou..le et tout G .ait en (ueue de peloton, lors(u'elle vit son .r&re ouvrir la porte du haut et s'- en!ou..rer# NoKl attendit sa cousine pour descendre avec elle#

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A pre%i&re vue, rien ne paraissait chan! dans la %aison de l'er%ite# 0n re!ardant %ieu*, il se%bla G la .illette (ue la paillasse avait t re%u e# @ourtant, le reste paraissait en bon ordre, en particulier la ran! e de bocau* derri&re les(uels Nick et NoKl co%%enHaient d 'G l'e*a%en du %ur pour - d couvrir la cachette# Alors, rassur e, Nathalie se 'oi!nit G eu*, et ce .ut elle (ui l'aperHut la pre%i&re / une petite .ente dans le %ur, 'uste derri&re un bocal contenant une d coction d'Urtica dica. A peine eut,elle, du bout de l'on!le, .ait sortir le bouton d'ar!ent (ui s'- trouvait, (ue Nick le lui arracha# I!norant les protestations de sa sNur, il se tourna vers la lu%i&re pour %ieu* e*a%iner l'ob'et# <ais il resta le bras en l'air, paral-s par la .ra-eur / une t:te d'ho%%e s' crasait derri&re la vitre, et une paire d'-eu* scrutateurs suivait, sans en rien perdre, les !estes des Trois N! IlW, ,

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CHAPITRE # Le %&am' de %our(es L0 AU0TT0UR s' tait aussitIt clips , %ais d 'G Nick, a-ant retrouv son san!,.roid, donnait l'alar%e / D Il est ici, sur la plate,.or%e F, sou..la,t,il# Au ton de sa voi*, les deu* autres co%prirent i%% diate%ent (ui tait ce D il F %-st rieu*# NoKl r a!it tr&s vite / prenant la %ain de sa cousine, il l'entraLna vers

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le .ond de la pi&ce et lui .it %onter l'escalier (uatre G (uatre# Nick en.ouit le bouton dans sa poche et les suivit# Un rapide conciliabule eut lieu au %o%ent oP le trio .ranchissait la porte# D @arte) tous les deu*, ordonna le 'eune !arHon, et .ile) droit che) l'oncle 0douard# Le voleur %'a vu avec le bouton G la %ain / c'est %oi (u'il poursuivra# F @endant une .raction de seconde, NoKl h sita / il lui r pu!nait de laisser son cousin courir un tel dan!er tout seul# <ais il - avait Nathalie / pour elle il valait %ieu* ob ir G cette su!!estion# D A une condition, dit,il en.in# Tu vas %e con.ier le bouton# L'essentiel est (ue le voleur +R$I0 (ue tu l'as# M D'accord! r pondit Nick, (ui se %it G .ouiller ses poches# Il en retira successive%ent un %ouchoir .roiss , un cani., de la .icelle, du cheXin!,!u% %Sch ### %ais pas de bouton# M D p:che,toi! ! F lui cria NoKl avec un re!ard in(uiet vers la porte# Quant G Nathalie, elle ne dit rien, %ais on la sentait tendue, .r %issante de .ra-eur contenue#

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D Il - a un tel .atras lG,dedans! !ro!na Nick, (ui continuait son d balla!e avec des !estes de plus en plus . briles# $P diable ai,'e pu### F "a phrase resta en suspens, car il venait d'entendre un bruit de pas sur l'escalier# D Il arrive! Bile) vite, et tant pis pour le bouton, lanHa,t,il au* deu* autres# +'est %oi (ui le !arde / .aites,%oi con.iance, 'e ne %e le laisserai pas prendre! M Alors, sois prudent et re'oins,nous le plus tIt possible! F lui cria NoKl tout en d talant, la %ain de Nathalie dans la sienne# Nick retrouva le bouton pres(ue aussitIt / il tait coinc au .ond de sa poche droite# Trop tard pour le con.ier G NoKl# 0h bien, tant pis! Il en assu%erait seul la responsabilit # <ais, %al!r le ton d tach de ses derni&res paroles, le 'eune !arHon n'en %enait pas lar!e# "'il avait pu se sauver i%% diate%ent, il aurait eu des chances, dou co%%e il l' tait pour la course G pied, de se%er l'adversaire# "eule%ent voilG! D cid G prot !er la .uite des deu*

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autres, il acceptait de rester, pr:t G user de n'i%porte (uel %o-en pour arr:ter le voleur# +e %o-en, co%%ent le trouverE Il n'eut pas le te%ps d'- r .l chir, %ais l'id e lui vint tout naturelle%ent (uand il devina, au son, (ue l'ho%%e attei!nait la porte# +elle,ci s'ouvrait vers l'int rieur# Nick, s'arc,boutant contre le cha%branle, tira de toutes ses .orces sur la poi!n e# D 'G, de l'autre cIt , une %ain invisible tentait de %anNuvrer cette %:%e poi!n e pour ouvrir la porte# Le 'eune !arHon tint bon# +ette r sistance inattendue provo(ua che) l'adversaire une s rie de 'urons# D +ause tou'ours, %on bonho%%e! pensa Nick avec un rire %uet# Tu sortiras de lG seule%ent (uand 'e t'en donnerai la per%ission# F ? las! Il n'i!norait pas (u'il s'a!issait d'une pure vantardise# +o%%ent un !arHon de on)e ans pourrait,il r sister lon!te%ps G la pouss e d'un adulteE 0n %:%e te%ps (u'il %aintenait le panneau, Nick co%ptait lente%ent dans sa t:te D Un, deu*, trois### F Il avait d cid de ne pas lScher prise avant d'arriver

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'us(u'G cent / G ce %o%ent,lG, les deu* autres D N F seraient certaine%ent hors d'atteinte# <ais lui, %:%e, tiendrait,ilE Il lui venait des cra%pes dans le %ollet, ses biceps taient douloureu*# D 94, 76### F L'adversaire secoua ra!euse%ent la porte / une .ente apparut entre celle,ci et son encadre%ent# Nick redoubla d'e..orts# D ;2, ;8### 44, 166! F $u.! Il tait arriv au bout du co%pte, %ais de 'ustesse / il n'aurait pu tenir une seconde de plus# LSchant brus(ue%ent la poi!n e, il .it un bond en arri&re et d tala co%%e une .l&che# Un bruit de chute, suivi d'un nouveau chapelet d'in'ures, lui apprit (ue l'ho%%e, d s (uilibr , avait dO to%ber# Tant %ieu*! <ais le trio%phe de Nick .ut de courte dur e / il n'avait pas .ait cin(uante pas (ue, tournant la t:te, il aperHut le voleur sur ses talons / un ho%%e encore 'eune, tr&s brun et taill en athl&te# Le !arHon se dit (u'il passerait un %auvais (uart d'heure, si 'a%ais il to%bait entre les %ains de cet individu rendu .urieu* par l'opposition rencontr e# @our le %o%ent, une trentaine de %&tres les s paraient# 0t, %al!r l'ardeur d plo- e par Nick,

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cette distance n'au!%entait pas# 0lle ne di%inuait pas non plus, il est vrai# <ais (u'adviendrait,il lors(ue la .ati!ue se .erait sentirE Le 'eune Renaud et son poursuivant avaient e%prunt tout naturelle%ent le che%in creu*# Lors(ue la route .ut en vue, Nick esp ra secr&te%ent (u'il s'- trouverait (uel(ue passant G (ui de%ander protection# <alheureuse%ent, la route tait d serte# 0t depuis un %o%ent, il en aurait 'ur , le voleur se rapprochait de lui# >ientIt il le rattraperait, et### il n'osait envisa!er ce (ui se passerait alors#

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"es .orces l'abandonnaient, son sou..le se .aisait court / Nick aurait donn n'i%porte (uoi pour se reposer un instant# Un peu d'espoir lui revint (uand il vit (ue la route .aisait un coude# Au,delG, il - aurait peut,:tre le salutE "i sa % %oire tait bonne, les pre%i&res .er%es de =oln- ne devaient plus :tre loin / cette pens e lui redonna des ailes# Le tournant .ranchi, Nick cessa pendant (uel(ues instants d'apercevoir son poursuivant# D Donc, pensa,t,il, lui non plus ne %e voit pas# @ro.itons,en! F Un cha%p de cour!es s' tendait sur sa !auche / le .u!iti. - rep ra une sorte de sillon# Il se !lissa dans le creu*, d plaHant l !&re%ent un nor%e potiron (ui le cacherait au* re!ards de son poursuivant# +o%%e il se sentait bien, tout d'un coup! <ais la s curit (u'il cro-ait trouver lG ne pouvait :tre (ue tro%peuse, car l'ho%%e, ne le vo-ant plus sur la route, ne tarderait pas G le chercher dans les cha%ps! D "'D il F %e poursuit, c'est pour %e prendre le bouton# @our(uoi ne pas %'en

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d .aire, en le cachant dans un endroit oP 'e pourrai le r cup rer plus tardE F Une pens e, (u'il 'u!ea d'abord sau!renue, traversa l'esprit du 'eune !arHon# Au,dessus de lui, la cour!e rebondie, d'un beau 'aune, (ui l'aidait G se dissi%uler# D Une cour!e! @our(uoi pas! +'est creu* G l'int rieur, il %e se%ble / un vrai co..re,.ort naturel# F "ans plus h siter il prit son ins parable cani. et traHa sur l' corce du potiron un carr %inuscule# @uis il tailla, dans la chair, un .ra!%ent au* di%ensions de ce carr # Quand il l'eut d tach , la cavit apparut / Nick - introduisit le bouton, apr&s l'avoir envelopp dans un %orceau de papier de bonbon# Il ne lui restait plus (u'G re%ettre en place le %orceau enlev , ce (u'il .it avec !rand soin# Une .ois l'op ration ter%in e, l'entaille n' tait visible (ue pour un Nil averti# D 0t %aintenant, rep rons soi!neuse%ent la cour!e, se dit,il# A partir du bord, c'est la (uatri&%e# 0lle se trouve, de plus, dans la troisi&%e ran! e en venant du cIt oppos G la route# 0t en.in, ce cha%p .ait certaine%ent partie du do%aine des Le%aire# F

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Il s'a!issait de .er%iers bien connus des >esson et de leurs petits,neveu*# D L'op ration cour!e F n'avait dur (ue (uel(ues %inutes, %ais ce laps de te%ps avait peut,:tre su..i G l'ho%%e pour se rapprocher dan!ereuse%ent du 'eune !arHonE +elui,ci d cida de ris(uer le tout pour le tout / il se leva d'un bond et se retourna vive%ent# Il ne s' tait pas tro%p / son poursuivant avait p n tr dans le cha%p de cour!es et le .ouillait du re!ard# Quand il vit Nick 'aillir en (uel(ue sorte du sol, il bondit dans sa direction# Le 'eune Renaud ne l'attendit pas / il partit leste%ent, .onHant droit vers les bSti%ents (u'on apercevait au loin# Le corps repos par l'arr:t dans le cha%p de cour!es, l'esprit all ! G l'id e (ue le bouton tait en lieu sOr, il courait plus vite (u'auparavant# D'ailleurs, co%%e il approchait de la .er%e, un tracteur sur le(uel tait 'uch un ho%%e sortit d'une re%ise# A sa vue, le voleur s'arr:ta pile et tourna les talons# Nick tait sauv !

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CHAPITRE #I Une ar e ) la %our(e 0NBIN,, te voilG! F .it Nathalie avec un nor%e soupir de soula!e%ent, (uand, du seuil de la villa des >esson, elle vit venir son .r&re# D Tu en as %is, du te%ps! M >ah! riposta Nick d'un ton l !er,

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il ne .allait pas vous in(ui ter! J' tais G la .er%e Le%aire, en train de retenir une cour!e pour de%ain# M Tu plaisantes, ou (uoiE .it NoKl, indi!n # Nous so%%es lG G !uetter ta venue, G de%i %orts d'an!oisse, et c'est tout ce (ue tu trouves G direE Raconte,nous plutIt co%%ent tu as chapp au voleur### car 'e suppose (ue tu lui as chapp , puis(ue te voilG# M 0vide%%ent! M 0t tu as tou'ours le boutonE s'in(ui ta la .illette# M 0h bien, non, .i!ure,toi# M $h! .it Nathalie, l'air si accabl (ue Nick ne put s'e%p:cher de pou..er# M =as,tu parler, oui ou nonE se .Scha NoKl# Les plaisanteries les plus courtes### M ### sont les %eilleures, 'e le sais# <ais 'e vous assure (ue tout ce (ue ''ai dit est la pure v rit # <aintenant, si vous voule) %' couter### F Devant les deu* auditeurs attenti.s, il s' tendit co%plaisa%%ent sur ses aventures, ravi (uand sa sNur, .r %issant de peur r trospective, laissait chapper une e*cla%ation# <ais lors(u'il en vint ! Vas-tu parler, oui ou non ?

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G l' pisode de la cour!e, Nathalie d cr ta p re%ptoire%ent / D +'est idiot! @rendre une cour!e co%%e cachette, (uelle id e stupide! M +our!e toi,%:%e! r pli(ua Nick# J'aurais bien voulu te voir G %a place! M "i ''- avais t , G ta place, ''aurais cach le bouton### euh### ailleurs# M Ailleurs, co%%e c'est pr cis! M 0n tout cas, pas dans un l !u%e! "uppose (ue (uel(u'un ach&te cette cour!e, et avale le boutonE M Bi!ure,toi (ue ''- ai pens , %ade%oiselle, la,criti(ue# 0t c'est pour(uoi ''ai d cid (ue l'acheteur de la cour!e, ce serait %oi### en.in, nous trois, car ''esp&re bien (ue vous %'aidere) G la pa-erE Je### 'e suis plutIt G court, ces te%ps,ci# M $n se de%ande G (uel %o%ent tu ne l'es pas! dit NoKl en riant# +'est bon, on se cotisera pour l'acheter, ce potiron# <oi, 'e trouve ton id e ! niale### G condition, bien entendu, de pouvoir r cup rer la =RAI0 cour!e# M Ne t'en .ais pas / ''ai e*acte%ent not sa place / la (uatri&%e du troisi&%e ran! (uand on vient de la .er%e Le%aire#

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I%possible de se tro%per# 0t (uand ''ai rencontr le .er%ier, 'e lui ai laiss entendre (ue nous viendrions de%ain lui acheter une cour!e# M Di..icile, re%ar(ua NoKl# De%ain, l'oncle 0douard nous e%%&ne en e*cursion# Tu sais, il en a parl G %idi / il d sire nous %ontrer cette .er%e oP on .ait l' leva!e du vison# M 0t la tante Ros a pr par un pi(ue,ni(ue .or,%i,dable! intervint Nathalie, l'air r 'oui# M Non %ais, coute) cette !rosse !our%ande! coupa Nick e*c d # Une pro%enade, pour elle, c'est seule%ent une occasion de bien %an!er! M Les visons aussi %'int ressent, si tu veu* savoir# $n en .ait de si beau* %anteau* de .ourrure! M Ah! lG! lG! Les .illes! s'e*cla%a son .r&re, les -eu* au ciel# M +'est bien son droit d'ai%er la .ourrure, intervint NoKl# 0t toi, Ha ne t'int resse pas, d'aller voir des visonsE M >ien sOr (ue si! <ais la cour!e### M ### ne s'envolera pas en notre absence, 'e suppose# Nous irons la chercher plus tard, voilG tout! F

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@uis(u'on ne pouvait rien chan!er au pro!ra%%e, autant 'ouir de la pro%enade, ce (ue .irent les Trois N le lende%ain / le te%ps tait splendide, le pi(ue,ni(ue d licieu*, les %Nurs des visons passionnantes# L'histoire du bouton cessa co%pl&te%ent d'occuper leurs esprits, et ils n'pens&rent (u'en .in d'apr&s,%idi, lors(ue la voiture des >esson r int !ra le !ara!e# Le trio disparut alors dans un coin du 'ardin pour d lib rer# D II est encore te%ps d'aller chercher la cour!e, proposa Nick (ui tenait G son id e# Nous avons une bonne heure devant nous avant le repas# " !M Accept ! dit NoKl# M Il - a la (uestion d'ar!ent, re%ar(ua Nathalie d'une petite voi* h sitante# M Ah! oui, ''oubliais! r pondit son .r&re en se !rattant la t:te d'un air e%barrass # +'est (ue### M ### tu es un peu G court, on le sait! acheva NoKl en riant# M 0t %:%e beaucoup# <ais Nathalie, elle, a une tirelire pleine! M +'est parce (ue 'e ne suis pas un

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panier perc , <$I! protesta la .illette# Je ne d pense pas tout %on ar!ent de poche en cheXin!, !u%, %oi! F Binale%ent elle consentit G soustraire (uel(ues .rancs G sa ca!notte# NoKl 'oi!nit sa (uote,part, et Nick a'outa ce (ui lui restait, c'est,G,dire pas !rand,chose# Ils se %unirent d'un !rand sac G provisions, et partirent d'un bon pas pour la .er%e Le%aire, G l'autre bout du villa!e# A peine avaient,ils p n tr dans la !rande cour, (ue <arcel Le%aire se pr cipita

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G leur rencontre# +e solide !arHon de (uator)e ans, s-%pathi(ue et bon en.ant, avait souvent parta! les 'eu* des Trois N# D =ous to%be) bien! dit,il pr cipita%%ent en s'adressant G NoKl et G Nick# $n vient de %'o..rir pour %on anniversaire une carabine G air co%pri% / vene) (ue 'e vous la %ontre / nous .erons (uel(ues cartons! M $n voudrait bien, %ais### r pli(ua Nick tr&s tent # M ### %ais nous so%%es venus acheter une cour!e F, co%pl ta NoKl, d cid G tenir bon M bien (ue la carabine l'int ressSt, lui aussi# <arcel bala-a l'ob'ection# D 0h bien, (uoi! =otre sNur peut bien .aire cet achat toute seule, non! 0lle n'a (u'G s'adresser G %on p&re# F Nick .aiblissait G vue d'Nil# D Apr&s tout, re%ar(ua,t,il, ''ai d 'G averti <# Le%aire, pour cette cour!e# +'est bien vrai (ue Nathalie### M $n .erait %ieu* d'- aller nous,%:%es! F insista NoKl# <ais il c da .inale%ent sous la pression des deu* autres#

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D La (uatri&%e du troisi&%e ran!, en partant de la !auche, rappela Nick G sa sNur# Tu ne te tro%peras pasE M Non, non, sois tran(uille! F r pli(ua Nathalie d'un ton rassurant# @uis elle alla trouver le .er%ier, tout en r p tant pour elle,%:%e / D La (uatri&%e du troisi&%e ran! sur la !auche# La (uatri&%e### F Di* %inutes plus tard, l'ho%%e et la .illette taient de retour# Dans le sac, (ue portait <# Le%aire, se trouvait un superbe potiron d'une belle teinte 'aune oran! # Nathalie pa-a M la so%%e r unie par les Trois N tait plus (ue su..isante M et attendit Nick et NoKl# L'e*ercice de tir devait se prolon!er, car des bruits divers, des e*cla%ations lui parvenaient de derri&re une re%ise# Alors, pour passer le te%ps, elle alla re!arder les lapins du .er%ier# 0n.in son .r&re et son cousin apparurent# D +e n'est pas trop tIt! F s' cria Nathalie# Nick i!nora la protestation# D Dis,%oi si tu l'as! M La cour!eE Naturelle%ent! M Tr&s bien / en route! F

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+hacun des !arHons prit une anse du sac, et le trio r int !ra au !rand !alop la villa de l'oncle 0douard# Arriv s devant le portail, les Trois N se concert&rent# D Qu'est,ce (u'on .ait de cette cour!eE de%anda Nathalie# M Autant (ue possible, on vite de la %ontrer, r pondit son .r&re# Il .audrait donner des e*plications et l'oncle 0douard et la tante Ros s'in(ui teraient de nous savoir en!a! s dans une nouvelle aventure# M ?u%! @as .acile G esca%oter, un !ros %achin co%%e Ha! .it re%ar(uer NoKl# M Je propose de la %ettre dans la salle de 'eu*, dit son cousin# Nous l'ouvrirons aussitIt pour r cup rer le bouton# 0nsuite### eh bien, on s'en d barrassera d'une .aHon ou d'une autre# F <ais, en se diri!eant vers le .ond du 'ardin, les Trois N se heurt&rent G la tante Ros venue cueillir un poireau pour le pota!e# D Ah! =ous voilGE dit,elle# Je %e de%andais oP vous tie) pass s# Que rap,

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porte),vous donc dans %on sac G provisionsE M 0uh### une cour!e, ba.ouilla Nick# +'est pour### F II se tut, ne trouvant pas d'e*plication valable# NoKl vint G la rescousse# D II - en a de %a!ni.i(ues che) les Le%aire, et### nous avons eu l'id e d'en acheter une### M ### pour %e l'apporterE +'est !entil, Ha! d clara <%e >esson, touch e# <ais vous %' tonne) un peu, a'outa,t,elle soudain % .iante# Je cro-ais (ue vous n'ai%ie) pas la cour!e! M +'est,G,dire### cela d pend de la .aHon de la pr parer! F .it Nick en dissi%ulant une !ri%ace de d !oOt# +ette cour!e, pensa,t,il soudain, au* %ains de la tante Ros , se trans.or%erait auto%ati(ue%ent en plats au*(uels lui, Nick, serait .orc de !oOter! "es craintes taient .ond es, car d 'G <%e >esson, a-ant invit ses neveu* G poser le potiron sur la table, se livrait G des anticipations culinaires/ D J'en .erai### vo-ons / un !ratin, un pota!e, et peut,:tre aussi une tarte, avec de l'Nu., de la cr&%e et du !ru-&re###

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M +'est cela / une tarte! F intervint Nathalie, (ui se dit (ue ce serait un %oindre %al# 0lle se .it cSline / D @our(uoi pas tout de suite, %a ch&re petite tanteE M $h! oui, tout de suite! appu-&rent NoKl et Nick# M Y pense),vousE <e re%ettre G cuisiner G cette heure,ci! M Je t'aiderai! pro%it la .illette# M +'est bon! soupira l'ai%able tante# =ous l'aure), votre tarte### %ais ne vous tonne) pas si le dLner est en retard! F 0lle s'installa devant la table de cuisine, prit un couteau, et, sous le re!ard attenti. des Trois N, se %it G tailler dans la cour!e#

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CHAPITRE #II Le sa%ri*i%e de Na &alie +'0TAIT bien la peine de %e r cla%er cette tarte G cor et G cri! re%ar(ua <%e >esson / vous ave) G peine touch # 0lle ne vous plaLt pasE M $h, si! 0lle est d licieuse, r pondit Nathalie sinc&re# <ais nous n'avons plus .ai%# F Les deu* autres .irent chorus# +' tait

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vrai (ue, pr par ainsi, ce l !u%e tait plus (u'acceptable# <ais le %o-en d'avaler (uand on a la !or!e serr eE 0t c' tait le cas des Trois N, apr&s l'a..reuse d ception (u'ils venaient d' prouver / pro.itant de ce (ue sa tante avait le dos tourn , tout G l'heure, dans la cuisine, Nathalie avait e*a%in la cour!e sous toutes ses .aces# $r elle avait eu beau .ouiller l'int rieur, elle n'- avait rien trouv , sinon des p pins# @as le %oindre bouton d'ar!ent# Nick et NoKl avaient essa- G leur tour, sans plus de succ&s# D +'est ta .aute / tu t'es tro%p e de cour!e! s' tait cri Nick# M Non, c'est la tienne / tu %'as e*pli(u de travers, voilG! F avait ripost Nathalie# Le repas tait venu opportun %ent interro%pre cette dispute# "i bien pr par (u'il .Ot, les en.ants n'- avaient pris aucun plaisir# Ils n'avaient (u'une hSte / se retrouver entre eu* pour discuter de ce contrete%ps# Le conciliabule eut lieu dans la cha%bre des !arHons# Nick arborait une %ine so%bre# D +'est le d shonneur pour les

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Trois N! dit,il sur un ton dra%ati(ue# L'er%ite nous con.ie une %ission et nous la sabotons par la .aute de cette !ourde! F +e disant, il d si!nait sa sNur, (ui se sentit bouillir d'indi!nation# 0lle ouvrit la bouche pour protester, %ais NoKl ne lui en laissa pas le te%ps# Il r pli(ua ironi(ue%ent / D Que veu*,tu, %on pauvre Nick! Quand on cache un ob'et pr cieu* dans une cour!e, il .aut s'attendre G des### p pins! F "on cousin, d'abord interlo(u , prit le parti d' clater de rire# D Tu as !a!n ! avoua,t,il# Je reconnais (ue ''ai pris un ris(ue, et (ue ''aurais dO au %oins aller chercher %oi,%:%e la cour!e, au lieu d'en char!er Nathalie# M Ah bon! soupira la .illette, (ui posa sur son cousin un re!ard perdu de reconnaissance# Alors, (u'est,ce (u'on va .aire, %aintenantE M Retourner che) Le%aire, r pondit Nick, et voir s'il - a eu erreur sur la cour!e# @as ce soir, bien sOr, %ais de bonne heure de%ain %atin# M Une erreurE +'est i%possible!

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r .l chit Nathalie# Tu %'as bien dit D troisi&%e ran!, (uatri&%e cour!e G !auche F, n'est,ce pasE M $ui, et 'e le %aintiens# M >on# 0h bien, 'e suis absolu%ent sOre d'avoir co%pt co%%e il .aut# D'ailleurs, <# Le%aire %'a aid e# M Alors 'e ne vois pas d'e*plication# M 0h, eh! Il se pourrait### co%%enHa NoKl# M Tu as une id eE @arle! s' cria Nick d'un ton pressant# M =oilG / supposons (u'un acheteur se soit pr sent hier %atin, donc avant nous, et ait e%port par e*e%ple la cour!e nZ 1 de cette troisi&%e ran! e / du coup, c'est l'ancienne cin(ui&%e (ui est devenue (uatri&%e# 0st,ce (ue vous %e suive)E M 0uh### .it Nathalie, un peu perdue dans tous ces chi..res# M <oi oui, ac(uiesHa Nick# L'h-poth&se est valable / nous la v ri.ierons de%ain# F D L'essentiel, pensa NoKl, c'est (ue <# Le%aire n'ait pas vendu 'uste%ent la cour!e nZ 8! F

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<ais il !arda cette r .le*ion pour lui# Le lende%ain %atin, a-ant bien dor%i %al!r leur in(ui tude, les Trois N se rendaient G la .er%e Le%aire# <arcel les accueillit avec le sourire# D =ous revene) .aire du tir G la carabineE M Non, r pondit carr %ent Nick / c'est encore au su'et d'une cour!e# F Les -eu* du 'eune Le%aire s'arrondirent d' tonne%ent# D Quoi! =ous ave) d 'G %an! celle d'hier tout enti&reE M Non, heureuse%ent! $n voudrait seule%ent savoir### ton p&re n'en a pas vendu G d'autres personnes (u'G nous, ces 'ours,ciE F =isible%ent surpris de l'int r:t port par les Renaud au* cour!es de son p&re, <arcel r pondit / D @as une seule# M =ous n'en ave) pas non plus cueilli pour votre usa!e personnelE intervint NoKl# M 0h bien### non# Ah, attende) donc! ?ier %atin, une de nos vaches, (ui broutait dans le pr voisin, s'est introduite dans le cha%p de cour!es# J' tais lG et

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'e l'ai chass e aussitIt, %ais elle avait eu le te%ps d'en pi tiner une# M 0t### (u'en ave),vous .aitE (uestionna vive%ent Nick# M De la vacheE 0lle a eu droit G un coup de bSton, pour lui apprendre G ne pas (uitter le pr ! M Non / de la cour!e# M Je l'ai rapport e G %a %&re, (ui l'a .ait cuire pour la soupe du cochon# AbL% e co%%e elle l' tait### F Les Trois N chan!&rent des re!ards an*ieu*# Ne s'a!issait,il pas de L0UR cour!eE Il .allait

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absolu%ent v ri.ier si le bouton### 0t cette soupe, le cochon l'a d 'G %an! eE F de%anda NoKl d'une voi* alt r e# De plus en plus surpris, <arcel n'en r pondit pas %oins / D Il est en train de la %an!er, plutIt / il - a cin( %inutes (ue 'e suis all la verser dans son au!e# F Nathalie, une .ois de plus, tait en proie G une lutte int rieure# "e sentant %al!r tout un peu responsable de la perte du bouton, elle d sirait contribuer G le retrouver# $r un %o-en se pr sentait, %ais (ui lui r pu!nait .ort! 0lle n'h sita pas lon!te%ps# L'honneur des Trois N tait en 'eu, avait dit Nick / cela % ritait bien un l !er sacri.ice! @renant un air int ress , elle se tourna vers le 'eune Le%aire# D J'ai%erais bien le voir, ton cochon# M @our(uoi pasE .it <arcel# <ais tu sais, Ha ne sent pas bien bon, dans sa cabane# M Tant pis! Je %e boucherai le ne)# F Tandis (ue le !rand !arHon !uidait les Trois N 'us(u'G l'antre du !oret, Nathalie reHut une petite tape a%icale sur l' paule / elle venait de NoKl, (ui avait

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co%pris son id e et l'encoura!eait# Nick, lui, se contenta de dire %alicieuse%ent / D +'est .ou ce (ue %a petite sNur ai%e les ani%au*! F Une cahute tait adoss e G l' curieR il en sortait des bruits bi)arres / !ro!ne%ents, ron.le%ents### +ette %usi(ue s'a%pli.ia lors(ue <arcel ouvrit la porte# Aras et ros , les oreilles rabattues au,dessus des -eu* %inuscules, l'habitant du lieu leva vers les arrivants un !roin hu%ide, auparavant plon! dans une au!e de bois# D Je peu* entrerE de%anda brave%ent Nathalie# M "i tu n'es pas d !oOt e### F 0n r alit , che) la .illette, la peur l'e%portait sur le d !oOt# Le !oret allait peut,:tre la %ordreE +ar elle s' tait d cid e G a!ir de la seule .aHon possible / elle plon!erait la %ain dans l'au!e, e%plie G %oiti d'une soupe paisse, et en e*plorerait le .ond# 0lle .it si!ne G NoKl, et celui,ci s'in! nia G d tourner l'attention de <arcel# Nick, entrant dans le 'eu, .it de %:%e# Alors Nathalie entreprit rapide%ent sa .ouille, (ui se r v la tout d'abord

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in.ructueuse# @uis ses doi!ts rencontr&rent un ob'et lisse et dur, (ui s' tait coinc dans un an!le# 0lle eut (uel(ue peine G le retirer, %ais - parvint en.in# $h! +e corps tran!er tait un bouton de % tal !ris, (ue Nathalie essu-a soi!neuse%ent avec son %ouchoir avant de le .aire disparaLtre dans sa poche# Apr&s cette preuve, c'est avec soula!e%ent (u'elle retrouva l'air libre# Le !oret continuait son repas co%%e si de rien n' tait / il n'avait pas .ait %ine de %ordre la %ain (ui .ouillait sa soupe# <ais tout de %:%e, Nathalie avait eu chaud! NoKl leva vers sa cousine un re!ard interro!ateur / elle baissa les paupi&res pour lui .aire co%prendre (u'elle avait r ussi# D 0h bien, dit le 'eune !arHon d'une voi* pleine d'entrain, 'e pense (u'on peut tout de %:%e aller la .aire, cette s ance de tir! M Alors, de%anda <arcel, berlu , il n'est plus (uestion de cour!eE Je cro-ais### M $n a chan! d'avis, voilG tout! F Les trois !arHons s' loi!n&rent# Rest e seule, Nathalie conte%pla le bouton (ui lui avait donn tant de %al

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/ il portait bel et bien une !ravure en relie., (ui repr sentait une ancre# Qu'est,ce (ue cela pouvait bien si!ni.ierE

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CHAPITRE #III La le re D0 R0T$UR G la villa, les Trois N e*a%in&rent le bouton sur toutes ses .aces, puis chacun se creusa la t:te G son su'et# Quelle valeur pouvait,il bien avoir au* -eu* du voleurE "on pri* venait,il de la !ravure, co%%e l'avait suppos NoKlE D Une ancre, su!! ra Nathalie (ui d bordait d'i%a!ination, Ha doit vouloir

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dire (ue ce bouton se trouvait sur l'uni.or%e d'un capitaine de navire# @eut,:tre avait,il d couvert une Lle avec un tr sor, et le voleur chercherait G s'en e%parer, et### F 0lle s'arr:ta, ve* e, en vo-ant les !arHons (ui se tordaient de rire# D A niale, ton id e! s'e*cla%a Nick# $n ne t'a 'a%ais dit (ue tu devrais crire des ro%ansE F Binale%ent les Trois N renonc&rent G trouver une e*plication# Ils avaient r ussi G r cup rer le bouton, c' tait l'essentiel# D <aintenant, re%ar(ua Nick, il s'a!it de ne plus le perdre# M +o%%ent veu*,tu (u'on le perdeE s'e*cla%a sa sNur# Il su..it de bien le ran!er### ailleurs (ue dans une cour!e! F "on .r&re haussa les paules# D Tu ne co%prends rien G rien! Je voulais dire (u'il .aut viter de se le .aire voler# M Ah! Tu crois (ue### M ### (ue l'ho%%e va chercher G nous le reprendreE <ais vo-ons, c'est l' vidence %:%e! M Je le crains aussi, intervint NoKl# Apr&s tout le %al (ue cet individu s'est donn pour l'avoir, il ne va pas abandonner si vite!

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M Alors vous pense)### (u'il va### venir### ici### nous ca%briolerE de%anda Nathalie, (ue la .ra-eur .aisait ba.ouiller# M Je ne sais co%%ent il s'- prendra, r pondit Nick# Tou'ours est,il (u'il nous .aut cacher ce bouton soi!neuse%ent# F Les Trois N pass&rent donc le reste de la %atin e G chercher la cachette id ale# D'abord, ils h sit&rent entre l'e*t rieur et l'int rieur de la %aison# +ette derni&re solution pr valut, G cause de la pr sence rassurante des >esson# Aussi les en.ants e*a%in&rent,ils avec soin les lattes de plancher susceptibles de se soulever, les plinthes d coll es, les trous dans les %urs### 0n .in de co%pte, NoKl et Nathalie accept&rent tout bonne%ent la su!!estion de Nick, (ui proposait de le %ettre dans son traversin# +elui,ci .ut, par les soins de Nathalie, d cousu sur une .aible lon!ueur, puis recousu apr&s introduction du bouton# D De cette .aHon, d clara le 'eune !arHon avec e%phase, si le voleur veut s'en e%parer, il devra %e passer sur le corps!

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M @uis(ue nous dor%ons dans la %:%e cha%bre, 'e parta!erai le dan!er avec toi F, re%ar(ua NoKl en souriant# Du coup, Nathalie conte%pla les deu* !arHons avec le respect (u'on doit G des h ros# @uis, d'un ton s rieu*, NoKl reco%%anda / D D sor%ais, le %ot d'ordre est D @rudence F# "i possible, pas de sortie solitaire / restons !roup s# M >ien, che.! approuva Nick# Les Trois N unis plus (ue 'a%ais! F N an%oins, d barrass s du souci du bouton, les en.ants continu&rent leurs 'eu* co%%e par le pass , et %:%e leurs pro%enades, %ais en vitant les lieu* d serts# @uis, petit G petit, la con.iance revint, car le voleur ne se %ani.estait d cid %ent pas! D Il a renonc , conclut Nick# M Tant %ieu*! F a'outa Nathalie# <ais NoKl, lui, hocha la t:te d'un air de doute# D Qa %' tonnerait! F +'est une se%aine apr&s le d but de ces v ne%ents (ue la lettre arriva / le .acteur la re%it G Nick en %:%e te%ps (ue le courrier de l'oncle 0douard# "ur une enveloppe blanche, tr&s ordinaire, il lut /
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D @our les petits,neveu* cl <onsieur >esson, G =oln-# F Le 'eune !arHon intercepta la %issive et appela G !rand cris les deu* autres D N F, (ui le re'oi!nirent dans la %aisonnette au .ond du 'ardin# D Une lettre pour nous! F annonHa,t,il en l'a!itant G bout de bras# Il s'e..orHait i%patie%%ent de l'ouvrir# NoKl s'en e%para# D Donne (ue 'e l'e*a%ine# +urieu*, cette .aHon de libeller l'adresse! +ela %e rappelle (uel(ue chose# M Quelle i%portanceE =o-ons plutIt ce (u'il - a dedans! F Reprenant la lettre, Nick sortit de l'enveloppe un .euillet uni(ue# "on re!ard sauta au bas de la pa!e# D +'est si!n "'ermite, re%ar(ua,t,il# M Je %'en doutais, dit NoKl# +ette adresse### M ### est la %:%e (ue celle du billet (u'il nous avait laiss sur sa table, co%pl ta Nathalie# D'ailleurs, l' criture aussi est pareille# Il a seule%ent ra'out le no% du villa!e# F Quant au te*te, (ue Nick lut G voi* haute, il tait concis, sans introduction ni .or%ule de politesse /
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D #e suis de nou$eau che% moi. Ma &lessure au pied 'tait moins (ra$e )ue ne le pensait le docteur. *ou$e%+$ous $enir me $oir en apportant le &outon, #'ai des r'$'lations - $ous .aire - son sujet. L'0R<IT0# F D >i)arre (u'il si!ne co%%e Ha! re%ar(ua NoKl# M <ais non! r pli(ua son cousin# Tu sais tr&s bien (ue personne ne l'appelle par son vrai no%# 0n tout cas, c'est une bonne nouvelle! M $h oui! appr cia Nathalie / l'er%ite est !u ri, et nous allons lui rendre visite# +hic, chic! J'esp&re bien (u'on - va cet apr&s,%idiE F Les deu* autres accept&rent d'e%bl e# "i bien (ue les Trois N, une .ois de plus, se %irent en route pour la vall e de la

"auva!ine, sitIt la derni&re bouch e aval e#


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Il ne .aisait pas aussi beau (ue lors des deu* pre%i&res e*p ditions / de lourds nua!es obscurcissaient le soleil, rendant le pa-sa!e plus s v&re (ue 'a%ais# D Je trouve (ue l'endroit est sinistre! re%ar(ua Nick en .rissonnant# @our vivre ici G lon!ueur d'ann e, il .aut avoir le %oral! F <ais (u'i%portait au* Trois N (ue le te%ps .Ot %aussade et le d cor lu!ubreE Le rebondisse%ent de D l'a..aire F, voilG ce (ui les int ressait! Ils brOlaient du d sir de savoir ce (ue l'er%ite avait G leur r v ler# >ien entendu, ils n'avaient pas oubli le bouton# D Do%%a!e! une si bonne cachette F avait soupir Nick en le retirant du traversin pour le %ettre dans sa poche, en co%pa!nie de deu* ou trois duvets (ui - taient rest s coll s# La curiosit du trio n'allait pas tarder G :tre satis.aite, car d 'G NoKl, che. de .ile, posait le pied sur l'escalier de la .alaise# Quand il .ut sur le plate,.or%e, il 'eta

un coup d'Nil G travers la vitre / la pi&ce tait plon! e dans la p no%bre, et il ne vit rien# Alors
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il .rappa G la porte, et entra sans plus attendre# +ette .ois encore la %aison se%blait vide# Il avait bien un billet sur la table, %ais c' tait celui de la derni&re .ois# D Tiens! Nous l'avions laiss ! F re%ar(ua NoKl# 0t il .ronHa les sourcils dans un e..ort de r .le*ion / l'absence de l'er%ite lui paraissait louche# +' tait aussi l'avis de Nick, (ui !ro%%ela/

D Quand on convo(ue (uel(u'un, on reste G l'attendre!


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M <ais en.in, il ne pouvait pas savoir (ue nous viendrions au'ourd'hui! ob'ecta Nathalie# Il doit :tre tout si%ple%ent G la p:che# M I%probable / son pied ne doit pas :tre co%pl&te%ent !u ri# F La .illette se %it G .ureter partout, inspectant %:%e les ta!&res, ce (ui .it dire G Nick / D Tu crois (ue l'er%ite se cache derri&re un bocalE F I!norant cette boutade, la .illette .it re%ar(uer/ D II - a encore la petite pi&ce d'G cIt , (ue nous n'avons pas re!ard e# F 0lle s'- diri!ea, ouvrit la porte### et, poussant un cri vite tou.. , disparut co%%e si elle avait t happ e par une %ain puissante# Les !arHons, interlo(u s, n'eurent pas le te%ps de se de%ander ce (ui se passait, car la porte s'ouvrit toute !rande, et Nathalie reparut# <ais elle n' tait plus seule! Avec e..roi, Nick et NoKl virent un ho%%e (ui poussait la .illette devant lui, tout en lui %aintenant les bras derri&re le dos# 0t cet ho%%e n' tait pas l'er%ite, %ais le voleur de boutons# Les Trois N taient to%b s dans un pi&!e!
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Atterr s, saisis d'une ra!e i%puissante G la vue de Nathalie pSle de .ra-eur, les deu* !arHons ne purent tout d'abord %ettre un son# +e .ut l'ho%%e (ui prit la parole / D <erci d':tre venus! dit,il avec ironie# +urieu* co%%e vous se%ble) l':tre, '' tais sOr (ue vous accourrie) d&s le reHu de %a lettre# M =otre lettreE put en.in articuler Nick# <ais### l'er%iteE M ### n'a rien crit du tout, pour la bonne raison (u'il n'a pas (uitt l'hIpital# <ais, %oi, ''ai tou'ours t habile pour i%iter les critures, .i!ure),vous# 0t vous avie) eu la bont de %e laisser un %od&le### et une adresse# @our la co%pl ter, 'e n'ai eu (u'G interro!er le pre%ier co%%erHant venu / <# >esson est bien connu G =oln-! F Tout en parlant, l'ho%%e d si!nait le billet laiss sur la table, et (ui, lui, avait vrai%ent t crit par l'er%ite# Quelle i%prudence de l'avoir oubli , alors (ue cette %aison n' tait 'a%ais .er% e! <ais l'heure n' tait pas au* re!rets / il .allait .aire .ace G la situation, (ui tait !rave#
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D Je vous ordonne de lib rer %a cousine! dit NoKl d'une voi* (u'il voulait .er%e, %ais (ui tre%blait un peu# M La lib rerE Je suis pr:t G le .aire, riposta l'ho%%e en accentuant son sourire %o(ueur### toute.ois, apr&s (ue vous aure) accept un chan!e / donne),%oi le bouton, 'e vous rendrai la .ille# M +'est un proc d r voltant! !ronda Nick en serrant les poin!s# +e bouton nous a t con.i # Nous ne pouvons pas### M Ah! =ous ne @$U=0[ pas %e le donnerE +'est re!rettable! F .it le bandit d'un ton doucereu*# 0n %:%e te%ps, il attirait Nathalie plus pr&s de lui et lui tordait le bras / elle laissa chapper un cri de douleur# Nick ne put en entendre davanta!e# D +'est bon, 'e vais vous le donner# <ais lSche) %a sNur D'A>$RD# M +e n'est pas G vous d'i%poser vos conditions, r pli(ua s&che%ent le voleur# +o%%e 'e n'ai pas envie (ue vous allie) alerter les !endar%es aussitIt apr&s %on d part, 'e vais prendre %es pr cautions# 0ntre) un G un dans
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cette pi&ce M il d si!nait le r duit (ui lui avait servi de cachette# =ous d'abord, le !rand# L'autre !arHon ensuite# 0n passant, vous %e re%ettre) le bouton / voilG (ui est .ait# La .ille, %aintenant# F Quand Nathalie eut re'oint les deu* autres, l'ho%%e repoussa vive%ent la porte et .it 'ouer le verrou# @uis les Trois N l'entendirent (ui d talait en e%pruntant l'escalier du .ond / la porte cla(ua, ensuite il - eut le silence, ro%pu (uel(ues %inutes plus tard par un !ronde%ent de %oteur, (ui bientIt d crut puis disparut / le voleur s' tait en.ui en auto%obile, laissant les en.ants prisonniers dans la %aison creus e dans le roc#

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CHAPITRE I+ Le ,errou UN0 .ois pass le pre%ier %o%ent de = stupeur, chacun des Trois N r a!it G sa %ani&re / Nathalie clata en san!lots, Nick tapa ra!euse%ent des poin!s contre la porte, et NoKl .it cal%e%ent le tour de la pi&ce a.in d' valuer les chances d' vasion#

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0lles lui parurent %inces, au pre%ier abord# Deu* issues possibles / la porte et la .en:tre# +ette derni&re M une lucarne plutIt M tait de di%ensions trop r duites pour laisser passer %:%e Nathalie, la plus petite du trio# La porteE Baite d'un bois pais, elle constituait un obstacle di..icile, %ais non pas insur%ontable# D Tu### crois### (u'on sortira### d'ici### un 'ourE lar%o-a Nathalie# M >ien sOr! a..ir%a NoKl# 0t %:%e avant ce soir! F II avait %is dans sa voi* tant de conviction M plus apparente (ue r elle M (ue la .illette dit / D Ah, bon! F et cessa de pleurer# Quant G Nick, a-ant vite renonc G user ses .orces inutile%ent contre la porte, il s' tait %is G l' tudier# D 0lle est solide, conclut,il# @our l'en.oncer, il .audrait une poutre, ou (uel(ue chose du %:%e !enre# F Les deu* !arHons et la .illette entreprirent de .ouiller leur prison# +e .ut vite .ait, car elle ne contenait pas !rand,chose / des caisses, des .a!ots, du %at riel de p:che### 0n tout cas, pas la

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%oindre pi&ce de bois pouvant :tre utilis e co%%e b lier# D Reste le verrou, dit NoKl# M I%possible! Il est de l'autre cIt F, r pli(ua Nathalie# Nick haussa les paules# D 0vide%%ent! "'il tait de ce cIt ,ci, on aurait d 'G .il ! <ais avec un peu d'astuce### F La .illette soupira / l'astuce, les deu* !arHons en avaient sOre%ent, %ais non pas elle, (ui n'arrivait pas G co%prendre co%%ent on pouvait %anNuvrer un verrou invisible! D @our l'atteindre, lui e*pli(ua NoKl, il .aut .aire un trou dans la porte# M Ah! ce n'est (ue HaE +'est tout si%ple, alors, .it Nathalie rassur e# M Tout si%ple! protesta son .r&re# Non, %ais, tu as vu co%%e elle est paisse, cette porteE Tu te .i!ures peut,:tre (u'elle va se laisser d couper co%%e une tranche de cakeE "i encore nous disposions d'outils###! <ais 'e n'ai (ue %on cani.# M 0t %oi le %ien, a'outa NoKl# 0h bien, nous - %ettrons le te%ps, voilG tout!

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M DrIle de boulot! !ro!na son cousin# M "i tu vois autre chose###E F Nick ne vo-ait rien# Aussi se r si!na,t,il G utiliser cet uni(ue %o-en, (ui consistait G d couper le bois de la porte 'uste G cIt du verrou# D 0ncore .aut,il trouver son e%place%ent e*act F, re%ar(ua,t,il# Une .ois de plus, Nathalie eut lieu d'ad%irer l'intelli!ence de son cousin et de son .r&re# D'un co%%un accord, ils s' taient %is G appu-er sur le bord de la porte, du cIt oP celle,ci s'ouvrait et en co%%enHant par le haut / sous leurs e..orts con'u!u s, le panneau .l chit l !&re%ent# Ils reco%%enc&rent un peu plus bas, encore et encore### Ils .inirent par trouver un endroit oP le bois re.usa de c der# D +'est ici F, a..ir%a NoKl# Nathalie avait co%pris / G cet e%place%ent e*act, le panneau, %aintenu par le verrou, ne bou!eait pas d'un %illi%&tre# Nick trouva un %orceau de craie dans le .ouillis de ses poches et traHa un cercle d li%itant appro*i%ative%ent la place

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de l'ouverture G percer# @uis, avec la la%e de son cani., il co%%enHa G entailler le bois# NoKl voulut l'aider, %ais les deu* !arHons constat&rent (u'ils se !:naient %utuelle%ent, et ris(uaient %:%e de se blesser l'un l'autre# Alors il .ut convenu (u'ils se %ettraient G la tSche alternative%ent# +' tait d'ailleurs une bonne solution, car, au bout d'un %o%ent de ce travail p nible, il tait n cessaire de se reposer / la %ain se .ati!uait vite, G .aire ce !este tou'ours pareil (ui consistait G ro!ner peu G peu le bois# Un petit tas de sciure co%%enHait G se .or%er sur le sol au bas de la porte, %ais co%%e il %ontait lente%ent! A un %o%ent, la la%e du cani. de NoKl se cassa net sur un nNud / d sor%ais l'espoir d' vasion reposait seule%ent sur celui de Nick, heureuse%ent plus solide et poss dant une deu*i&%e la%e et un poinHon# Il ne .allut pas %oins d'une heure et de%ie de travail opiniStre pour obtenir un co%%ence%ent de r sultat / soudain, le poinHon du couteau de Nick r ussit G traverser le bois# +e .ut un D ?urrah! F

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de trio%phe che) les capti.s, dont le %oral re%onta en .l&che# Il su..isait %aintenant d'a!randir le trou / ce .ut relative%ent ais # =int un %o%ent oP la %ain de la .illette put passer par l'ouverture# 0lle tStonna pour trouver la ti!e du verrou# D Je l'ai! annonHa,t,elle en.in# M >on# 0t %aintenant, tire dessus lat rale%ent, ordonna son .r&re# M +'est trop dur! Je n'- arrive pas# M Tu as la .orce d'un poulet sai!n ! F !ro%%ela Nick# #
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<ais NoKl %ontra patie%%ent G sa cousine le !este G acco%plir / en levant puis abaissant la ti!e plusieurs .ois de suite, elle arriverait petit G petit G .aire !lisser le verrou# D Qa - est! F d clara bientIt Nathalie avec un accent de trio%phe# D 'G, le panneau c dait G la pouss e de Nick / les Trois N avaient retrouv la libert ! <ais leur e*plosion de 'oie reto%ba vite / ils pensaient au bouton (ui tait %aintenant au* %ains de l'ind licat personna!e# D Libres, %ais vaincus! F d cla%a Nick# Il n'- avait !u&re d'espoir de retrouver le voleur et de lui reprendre le bouton# N an%oins les trois en.ants, sortis de la %aison de l'er%ite par la porte du haut, se %irent G e*a%iner le che%in# D Le bruit de %oteur venait de droite, donc il est parti du cIt de =oln- F, pr cisa Nathalie (ui avait l'ouUe .ine# 0..ective%ent, a-ant parcouru cin(uante %&tres dans cette direction, les 'eunes en(u:teurs aperHurent un bou(uet d'arbres# @ar,derri&re, il avait des %ar(ues de pneu sur le sol# D =oilG oP l'ho%%e a cach sa voiture!

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d clara NoKl# Il vitait ainsi de nous %ettre la puce G l'oreille, si nous tions arriv s par cette route# F +ependant Nick s' tait accroupi, et, le ne) pres(ue au niveau du sol, tudiait les e%preintes# D Qa pourrait :tre utile, au cas oP nous retrouverions l'auto, a..ir%a,t,il# M @lutIt di..icile, G pied et avec deu* heures de retard! .it re%ar(uer son cousin, d'un air de doute# Il - a (uel(ue chose de plus ur!ent G .aire# M Quoi doncE M Aller G +ernac che) les Jean!ros, prendre des nouvelles de l'er%ite# M D'accord! F accept&rent les deu* autres# 0t Nathalie a'outa / D Des nouvelles =RAI0", cette .ois! F A la .er%e, ils .urent accueillis avec a%abilit , co%%e G leur pre%i&re visite# <%e Jean!ros les invita G s'asseoir G l'o%bre du tilleul de la cour, et leur o..rit des po%%es (u'elle venait de cueillir# D J' tais sOre (ue vous viendrie), dit,elle# =ous voule) sans doute savoir co%%ent se porte le %aladeE 0h bien,

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%on %ari est 'uste%ent all le voir hier# +'est bel et bien une .racture / il a le pied dans le plStre pour un bout de te%ps# M Il !u rira co%pl&te%entE M Le % decin l'a..ir%e# F Rassur s sur le sort de leur nouvel a%i, les Trois N ra%en&rent la conversation sur un terrain .avorable G leur en(u:te / NoKl !lissa 'uste G propos le no% de + cile <artin# D L'er%ite nous a parl d'elle# M Ah! ouiE 0ncore une (ui lui doit une .i&re chandelle G cet ho%%e! co%%enta la .er%i&re# Il l'a (uasi%ent sauv e, (uand elle a eu cette %auvaise bronchite# 0t cette pauvre <athilde n' tait d 'G plus de ce %onde pour s'occuper d'elle, alors! F Qui tait <athildeE Les en.ants n'allaient pas tarder G le savoir, car <%e Jean!ros tait d'hu%eur bavarde# Ils pr:t&rent une oreille attentive G ses propos, et voici ce (u'ils apprirent / + cile <artin, ori!inaire de >runi&res, avait perdu sa %&re, (uand elle tait toute petite, et son p&re alors (u'elle n'avait (ue dou)e ans# N'a-ant plus ni

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.a%ille ni ressources, elle avait t recueillie par sa nourrice, <athilde >onnet, (ui vivait G +ernac# +ette derni&re tait %orte deu* ans auparavant, et la 'eune .ille tait rest e (uel(ue te%ps au villa!e, .aisant des travau* de couture pour assurer sa subsistance# D 0lle vivotait tout 'uste, conclut la .er%i&re# "i bien (ue, pour !a!ner davanta!e, elle est retourn e G >runi&res oP elle a trouv , paraLt,il, une place de vendeuse# Ah! 'e la re!rette bien, alle)! +' tait une brave petite# M "i elle est G >runi&res, nous pourrons lui porter des nouvelles de l'er%iteE su!! ra Nick# Nous - retournons bientIt nous,%:%es# M +'est (ue ''i!nore son adresse et son lieu de travail, %es pauvres en.ants! re!retta la brave .e%%e# 0lle nous a bien envo- une carte postale il - a (uel(ue te%ps, %ais sans donner de pr cisions# M =ous la connaissie) bien, pourtantE M "i on la connaissaitE <ais naturelle%ent! 0lle a t invit e au repas (u'on a .ait pour nos noces d'ar!ent, l'auto%ne dernier, c'est vous dire! <:%e (ue ''ai

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une photo prise ce 'our,lG, avec elle au %ilieu de toute la .a%ille# M J'ai%erais bien la voir, cette photo! !lissa Nathalie# M "i Ha vous int resse, 'e veu* bien, %oi! Attende) / 'e cours vous la chercher#F 0lle s'en!ou..ra dans la %aison aussi vite (ue le lui per%ettait sa corpulence, et revint avec un !ros albu%, (u'elle .euilleta# D Tene), la voilG cette photo# 0t + cile est ici, 'uste G cIt de %on %ari# F "ur le clich souriait une 'eune .ille au visa!e a!r able# 0lle paraissait brune avec des -eu* clairs# Les Trois N l'observ&rent avec soin, essa-ant de !raver ses traits dans leurs % %oires# @uis ils dirent au revoir G l'ai%able .er%i&re et reprirent la route de =oln-#

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CHAPITRE + Le se' i-me $ou on L0 TRAJ0T de retour se .it avec lenteur / %al!r le repos sous le tilleul, les !arHons taient encore puis s par leur lutte contre la porteR (uant G Nathalie, l' %otion lui avait coup les 'a%bes# 0n revanche, les lan!ues allaient bon train#

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D +ette visite au* Jean!ros, do%%a!e (u'on ne l'ait pas .aite avant! re!retta Nick# Nous aurions co%pris (ue la lettre tait un .au*### M ### et le bouton serait encore en notre possession, soupira Nathalie# M ### et le bandit se %or.ondrait G nous attendre dans la %aison de la .alaise, a'outa son .r&re# M Les re!rets ne servent G rien, trancha NoKl# Il aurait .allu :tre bien %alins pour deviner (ue la lettre ne provenait pas de l'er%ite# M +'est vrai, ad%it Nick / l' criture, l'adresse, tout - tait# M Une seule chose %'a tonn / la si!nature, re%ar(ua son cousin# Il %e se%ble (u'G la .in d'une lettre, on %et son no%, plutIt (ue son pseudon-%e# +\u encore / D =errier, dit l'er%iteF# M +e no%, peut,:tre (ue le voleur l'i!noreE su!! ra Nathalie# M Je le pense / ce (ui tendrait G prouver (u'il n'est pas du pa-s# M Tes d ductions vont loin, "herlock! .it Nick d'un ton %o(ueur# M 0t le voleur aussi, h las! @eut,:tre 'us(u'G >runi&resE

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M @our(uoi >runi&res plutIt (u'une autre villeE s' tonna la .illette# M Une id e co%%e Ha, r pondit NoKl# $u peut,:tre le .ait (ue + cile <artin - habiteE M 0h, eh! Ha se d .end, ton h-poth&se, d clara Nick# Le voleur se rapprocherait du vol , pour(uoi pasE 0h bien, (uand nous - serons aussi, G >runi&res, il - aura !ale%ent trois d tectives lanc s sur la trace du bandit# M Tu ne doutes de rien! dit NoKl en riant# 0n tout cas, d&s notre retour, nous chercherons G retrouver + cile <artin# M 0t pour(uoi doncE de%anda Nick# "i encore nous avions le bouton G lui rapporter###! M @eut,:tre bien (u'elle i!nore l'e*istence de ce boutonE su!! ra Nathalie# "inon elle n'aurait pas donn le vieu* %anteau G l'er%ite# M +'est probable, approuva NoKl# N'e%p:che (u'il .audra le lui apprendre / (uestion d'honn:tet , il %e se%ble# M 0t nous devrons lui avouer en %:%e te%ps (ue nous nous so%%es b:te%ent .ait voler ce boutonE Nous aurons bonne %ine! !ro%%ela Nick#

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M 0t Ha lui causera une d ception, appu-a Nathalie# M D ception ou pas, nous ne pouvons !arder ce secret pour nous, insista NoKl# M >on, bon! J'avoue (ue tu as raison, lG! dit Nick G re!ret# $n crasera notre petit a%our, propre, et on rendra visite G cette 'eune .ille### G condition de pouvoir la retrouver# D <lle + cile <artin, >runi&res# F +o%%e adresse, c'est plutIt %ai!re! M @eut,:tre bien (ue nous la rencontrerons dans la rueE supposa Nathalie opti%iste# Je suis sOre (ue 'e la reconnaLtrai# M "i tu co%ptes sur le hasard###! criti(ua son .r&re# M Nous nous arran!erons bien pour provo(uer une rencontre, le %o%ent venu, assura NoKl# M 0n attendant, il .audrait .aire (uel(ue chose, %ais (uoiE Nous so%%es absolu%ent blo(u s! F ra!ea Nick# Le .ait est (ue les Trois N taient arriv s G une i%passe# +hercher le voleurE Ils ne savaient absolu%ent rien de lui# D'oP venait,ilE $P tait,il repartiE A >runi&res, co%%e l'avait suppos

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NoKlE +ertes ils l'avaient vu de pr&s, et sauraient le reconnaLtre### %ais G condition de se retrouver en sa pr sence, ce (ui paraissait probl %ati(ue# @our Nick surtout, la sensation d'un chec aussi cuisant tait di..icile G supporter# @our les trois, il - avait le re!ret de n'avoir pu %ener G bien la %ission (ui leur avait t con.i e# Il .allait bien pourtant s'- r si!ner / les Trois N s'e..orc&rent de pro.iter au %ieu* des derniers 'ours de vacances che) l'oncle 0douard et la tante Ros # <# et <%e Renaud avaient annonc leur venue pour le di%anche suivant# Le %:%e soir, ils rentreraient G >runi&res avec les en.ants# D&s le sa%edi, <%e >esson s'a..aira dans sa cuisine / elle avait l'intention de r !aler ses hItes du lende%ain# Au %o%ent de p trir une tarte, elle s'aperHut (u'il lui %an(uait des Nu.s# D Alle) donc %'en chercher une dou)aine che) Le%aire F, de%anda,t,elle G ses petits, neveu*# +eu*,ci ne se .irent pas prier# D $n en pro.itera pour dire au revoir G <arcel, d cida Nathalie#

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M 0t peut,:tre (u'on pourra encore tirer G la carabineE F a'outa Nick# Ils coururent 'o-euse%ent 'us(u'G la .er%e, oP r !nait l'activit habituelle# +e .ut encore <arcel (ui s'occupa d'eu* / il alla au poulailler chercher des Nu.s .rais pondus, (ue Nathalie ran!ea dans la boLte apport e tout e*pr&s# <ais le .ils du .er%ier, G la d ception de Nick, ne parla pas de carabine# D Je dois %e rendre au villa!e, e*pli(ua,t,il, pour assister au %aria!e de la

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sNur d'un copain# +'est G (uatre heures (u'il a lieu# F +o%%e les Trois N .aisaient %ine de repartir, il les retint# D Attende),%oi / on .era le tra'et ense%ble# Le te%ps de %'habiller, ce ne sera pas lon!# F @ourtant il dut .i!noler sa toilette, car un bon (uart d'heure s' coula# <ais (uand il reparut, ce n' tait plus le %:%e# Nick %it un si..le%ent ad%irati.# D Dis donc, tu t'es %is sur ton trente,et,un! M Quelle l !ance! appu-a NoKl# Tu resse%bles G une !ravure de %ode! F <arcel arborait un costu%e neu. dont la veste resse%blait G une tuni(ue d'uni.or%e# 0lle tait .er% e par sept boutons de % tal !ris# Tout de suite, Nathalie eut l'Nil attir par eu*# +es boutons### %ais oui! Ils portaient une !ravure en relie. (ui repr sentait une ancre# D Les %:%es (ue### celui### de l'au!e! F balbutia,t,elle en les d si!nant G Nick et G NoKl# +eu*,ci re!ard&rent G leur tour, et rest&rent % dus s# Qu'est,ce (ue cela si!ni.iaitE +e bouton, asse) pr cieu* se%blait,il pour provo(uer les

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a!isse%ents %alhonn:tes du voleur, e*istait G sept e*e%plaires sur la veste de <arcel Le%aireE +' tait une histoire de .ous! "ept boutons pareils G celui du %anteau de l'er%iteE 0h bien non / si* seule%ent# +ar, en re!ardant %ieu*, Nathalie M encore elle M s'aperHut (ue le dernier n'avait pas tout G .ait le %:%e aspect# D Un de tes boutons n'est pas co%%e les autres! dit,elle# M Ah! oui, tu as re%ar(u HaE J'esp rais (ue Ha ne se vo-ait pas trop! M <ontre! F s' cri&rent en %:%e te%ps les deu* !arHons# A n'en pas douter, ce dernier bouton tait plus beau (ue ses voisins# D +'est parce (u'il est $raiment en ar!ent, conclut NoKl# 0t les autres### M ### en toc, acheva Nick# $u plutIt en % tal ordinaire# M 0t la !ravure repr sente un oiseau, re%ar(ua Nathalie# M Un ai!le, pr cisa son .r&re# M L'ai!le napol onienE su!! ra NoKl, .rapp d'un souvenir histori(ue#

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M Dites donc, .it <arcel en riant, vous n'ave) pas .ini de %'e*a%iner co%%e un ani%al de )ooE Je dois partir / le %aria!e### M <ais en.in, ce bouton### coupa Nick# Nous diras,tu### M LSche),%oi et .ilons / 'e vous en parlerai en che%in# F Tout en %archant, le .ils du .er%ier e*pli(ua (ue sa veste avait perdu un bouton, environ un %ois auparavant# D =ous pense) si '' tais e%b:t ! Un costu%e (uasi neu.# Je l'avais %is un di%anche pour %e rendre au villa!e# Quand 'e l'ai (uitt le soir, le bouton n'- tait plus# +'est vrai (u'entre,te%ps ''avais .ait (uel(ues travau* G la .er%e, sans avoir le coura!e de re%ettre %es v:te%ents de tous les 'ours# F "aisie d'une id e, Nathalie de%anda / D Tu avais peut,:tre donn G %an!er au cochonE M Juste%ent! F La .illette chan!ea des coups d'Nil entendus avec NoKl et Nick# Le bouton trouv par elle dans l'au!e du porc n' tait autre (ue celui (u'avait perdu <arcel#

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D <ais alors### l'autreE (uestionna vive%ent Nick# M L'autreE Ah oui, celui (ui re%place le bouton %an(uantE LG, %es a%is, vous n'alle) pas %e croire / .i!ure),vous (ue 'e l'ai trouv dans une cour!e! F "i <arcel avait esco%pt de l' tonne%ent che) ses auditeurs, il .ut d Hu# D 0vide%%ent! co%%enta NoKl# M Quoi! s' cria <arcel ahuri, Ha vous paraLt tout naturel, G vous, de trouver un bouton dans une cour!eE M +e sont des choses (ui arrivent! 'eta Nick d'un ton l !er# Au .ait, (uand as,tu trouv E M =o-ons### .it le .ils Le%aire (ui r .l chissait# +' tait### (uel(ues 'ours apr&s votre visite# $h, %ais, ''- pense! =ous paraissie) vous int resser de tr&s pr&s au* cour!es, G ce %o%ent,lG! 0st,ce (ue par hasard### F Nick luda la (uestion# D Raconte,nous plutIt ton histoire# Tu es donc all chercher une cour!e dans le cha%p, et### M ### et 'e l'ai apport e G %a sNur, (ui .aisait la cuisine ce 'our,lG# +'est elle (ui a trouv le bouton, envelopp dans

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un papier de bonbon# Avoue) (ue Ha to%bait bien! +o%%e il resse%blait va!ue%ent G celui (ue ''avais perdu, ''ai de%and G Josette de le recoudre G la place vide# +o%%e Ha, ''ai vit de %e .aire !ronder par %a %&re# M Une chance, en e..et! co%%enta Nick# <ais dis,%oi / G (uel endroit tait,elle, cette cour!eE M Je l'ai prise au troisi&%e ran!R et c' tait, 'e crois, la (uatri&%e sur la droite# M "ur la droite, tu es sOrE M <ais oui! 0n tournant le dos G la .er%e, bien sOr!
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M J'ai co%pris! .it Nick e..ondr # J'avais dit la (uatri&%e G !auche parce (ue, %oi, 'e venais de la route! F Nathalie lui 'eta une Nillade trio%phante# D Je t'avais bien dit (ue 'e savais co%pter! F Ils se seraient peut,:tre cha%aill s, si NoKl n'avait .ait cette re%ar(ue / D =ous rende),vous co%pte de ce (ue cela i%pli(ueE Le voleur est en possession d'un bouton .au*! F Dans sa 'oie, Nick .it un bond en l'air# D $h! %ais, dites donc! re%ar(ua,t,il ensuite, vous devrie) %e . liciter de %on erreur / si 'e n'avais pas con.ondu la !auche et la droite, nous aurions r cup r le vrai, et c'est le voleur (ui l'aurait %aintenant! M Je trouve Ha tout bonne%ent i%%oral! s'indi!na Nathalie# Recevoir des co%pli%ents pour s':tre tro%p ! M Qa ne .ait rien, dit NoKl en riant# +'est le r sultat (ui co%pte! 0t %aintenant, il s'a!it de convaincre <arcel de nous donner ce bouton# F Toute cette derni&re partie de la conversation avait chapp au .ils Le%aire,

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car, d sireu* d'arriver G l'heure, il avait pris les devants# D ?ep, <arcel! cria Nick# Attends,nous donc! M @resse),vous plutIt pour %e rattraper! r pondit l'interpell sur le %:%e ton# M Dis donc, .it NoKl (uand le trio l'eut re'oint,### ce septi&%e bouton, est,ce (ue tu ne pourrais pas nous le c derE M =ous n'- pense) pas! J'aurais du chic, avec un bouton %an(uant! M $n t'en ach&tera sept autres### tous pareils ceu*,lG! F pro%it Nick# "a sNur le re!arda de travers# Bacile de .aire le ! n reu* avec l'ar!ent des autres! "on e*asp ration .ut G son co%ble lors(u'elle l'entendit a'outer / D Nathalie se char!era de te les recoudre# M @as le te%ps! 'eta <arcel par,dessus son paule# Je vais :tre en retard, 'e vous dis! F <ais (uand l'horlo!e du clocher .ut en vue, elle %ar(uait seule%ent (uatre heures %oins le (uart# Le 'eune Le%aire accepta de se .aire traLner che) la %erci&re# @ar chance, celle,ci poss dait des boutons !rav s d'une ancre, pres(ue

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identi(ues G ceu* de la veste / il en su..it d'un, et les Trois N ne .urent pas ruin s# Il est vrai, (u'ils .irent encore l'ac(uisition d'ai!uilles et de .il# $n alla s'installer sur un banc de la place, Nick d tacha le septi&%e bouton avec son cani., et Nathalie recousit l'autre# Quand on se s para, tout le %onde tait content / <arcel portait une veste avec sept boutons se%blables, et les Trois N e%portaient avec eu* l'ob'et de leurs recherches et de leurs tour%ents / un bouton d'ar!ent avec un ai!le en relie.#

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CHAPITRE +I Un .%lair au %&o%ola LA 'ourn e du di%anche .ut des plus a!r ables# D'ailleurs, depuis la veille, les en.ants taient de 'o-euse hu%eur, et il - avait de (uoi! Le bouton tait retrouv , et le voleur vol ! A cette satis.action s'a'outait le plaisir de retrouver leurs parents, et de .aire en leur co%pa!nie un de ces

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.estins dont la tante Ros avait le secret# Apr&s le ca. , l'oncle 0douard et <# Renaud, install s dans de bons .auteuils, s' taient %is G lire les 'ournau* du di%anche apport s de >runi&res### Quant au* Trois N, ils s' taient lanc s dans une partie de cartes# Nick, (ui %ontrait une veine insolente, trio%phait bru-a%%ent, lors(ue son cousin lui .it i%p rative%ent si!ne de se taire / l'oncle 0douard co%%entait tout haut une petite annonce trouv e dans le 'ournal# D =rai%ent, dit,il, 'e co%%ence G croire (ue tous les !oOts sont dans la nature# Je savais d 'G (u'on collectionnait des boLtes d'allu%ettes, des porte,cle.s et bien d'autres choses, %ais des boutons, alors lG 'e ne %'en serais pas dout ! 0coute) ceci / D +ollectionneur D cherche boutons uni.or%e po(ue @re%ier 0%pire# >on pri*# "'adresser / Delcour, "es /.s, +roi*,=erte, >runi&res# F II - a %:%e un nu% ro de t l phone# F Les en.ants taient prodi!ieuse%ent int ress s# "ur un si!ne de NoKl, ils abandonn&rent la partie de cartes et !a!n&rent

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le vieu* canap (ui se trouvait dans un coin du salon / c' tait leur re.u!e, (uand ils avaient G discuter sans :tre entendus# D 0t voilG! s' cria Nick# Nous cherchions pour(uoi le voleur attachait tant d'i%portance au bouton / nous le savons %aintenant# M +'est sOre%ent Ha, appu-a NoKl# Il est (uestion de @re%ier 0%pire, et l'ai!le (ui s'trouve !rav ### M 0h bien### 'e trouve (ue le 'eu n'en vaut pas la chandelle! re%ar(ua la .illette avec une petite %oue d Hue# M @ourtant, l'annonce parle de D bon pri* F, r pondit son .r&re# M Nathalie a raison, d clara NoKl# Un bon pri*, c'est peut,:tre (uel(ues %illiers de .rancs / pas de (uoi 'usti.ier les e..orts d plo- s par le voleur, il %e se%ble1 M 0n tout cas, il .audra voir de ce cIt ,lG F, conclut Nick# Un peu plus tard, il s'arran!ea pour subtiliser le 'ournal (ui avait cess de servir] et pour d couper le te*te de la petite annonce# @uis cette bonne 'ourn e prit .in, et il

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.allut (uitter l'hospitali&re %aison des >esson pour re!a!ner >runi&res dans la 868 de <# Renaud# Le soir %:%e, les Trois N retrouvaient la %aison de la rue des Jardins et leurs habitudes# 0t d&s le lende%ain ils se %ettaient en chasse# D $b'ecti. / + cile <artin, nonHa NoKl# Description / une vin!taine d'ann es, cheveu* bruns, -eu* clairs# @ro.ession / vendeuse# M $n dirait (ue tu lis un passeport### et ton si!nale%ent n'est !u&re plus pr cis! F d clara Nick d'une voi* %o(ueuse# 0t il a'outa, contre.aisant son cousin / D Ne) %o-en, %enton %o-en, si!nes particuliers / n ant# F Nathalie, prenant le parti de son cousin, contre,atta(ua / D "i on avait G donner le tien, de si!nale%ent, on %ettrait co%%e si!ne particulier / D <o(ueur et insupportable F# M 0t pour toi ce serait D Arosse et bavarde F, r tor(ua Nick# M 0ncore du te%ps perdu G vous chipoter! intervint NoKl# "on!e) plutIt (ue nous avons une tSche ur!ente G acco%plir! F Ils discut&rent un %o%ent de la .aHon d'op rer pour retrouver la 'eune .ille# Nick,

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a-ant propos %alicieuse%ent d'aller au* D ob'ets trouv s F, se .it rabrouer verte%ent# Alors il %it une su!!estion plus s rieuse / D 0t si on de%andait G la @osteE +ette + cile doit sOre%ent recevoir des lettres, ou au %oins des prospectus / donc elle - est connue# ,,,,>onne id e! F approuv&rent sa sNur et son cousin# Ils s'- rendirent G bic-clette, %ais ce .ut pour essu-er un chec / l'e%plodes D Rensei!ne%ents F au(uel ils s'adress&rent leur d clara tout net (u'il n'avait pas le droit de r v ler les adresses# Alors Nathalie proposa de re!arder l'annuaire au no% D <artin F# D Inutile / elle n'a sOre%ent pas le t l phone, r pli(ua son .r&re# M 0ssa-ons tou'ours# F +ette recherche, bien (u'ine..icace, leur r v la cependant (u'il e*istait une di)aine de <artin, sans co%pter ceu* (ui avaient un no% co%pos / les <artin,chose, selon l'e*pression de Nick# D 0h bien, voilG (ui nous pro%et du plaisir! s'e*cla%a le 'eune !arHon# "i on - a'oute les <artin (ui n'ont pas le t l phone, autant
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chercher une ai!uille dans une botte de .oin! F Un peu d coura! s, les trois en(u:teurs sortirent de l' tablisse%ent public et se concert&rent# D Un seul %o-en, le plus si%ple, conclut NoKl/ parcourir la ville, et entrer dans le plus de bouti(ues possible# Avec un peu de chance### M "i%ple peut,:tre, %ais inter%inable! r pli(ua Nick# Te rends,tu co%pte du no%bre de %a!asins (u'il peut - avoir, dans une ville i%portante co%%e

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M >runi&res oP il - a des di)aines et des di)aines de ruesE M Ne crains rien / ''- ai pens avant toi# +ette .ois encore, 'e propose cette solution parce (u'il n'- en a pas d'autre# F +o%%e on tait un lundi et (ue la plupart des %a!asins .er%aient ce 'our,lG, les Trois N opt&rent pour les super%arch s / il - en avait deu* !rands, et (uel(ues,uns de %oindre i%portance# +e .ut leur tSche de la 'ourn e, G la(uelle ils a'out&rent la visite des (uel(ues %a!asins ouverts# Dans les super%arch s, pas de probl&%e / les en.ants se s paraient, chacun e*plorant une partie des ra-ons co%%e s'ils s'int ressaient au* %archandises, %ais re!ardant en r alit les vendeuses# Dans les petites bouti(ues, c''tait plus !:nant / une .ois entr s, il leur paraissait di..icile de ressortir sans avoir .ait d'achat# Alors ils s'e..orHaient de re!arder G travers les vitrinesR ou bien, (uand c' tait indispensable, ils r cla%aient un article (ui n'e*istait pas# +'est ainsi (ue Nick voulut se .aire %ontrer un drap D vert G pois %auves F dans une lin!erie

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et (ue, visitant une poissonnerie, NoKl de%anda des .ilets de baleine# D Apr&s Ha, nous n'oserons plus 'a%ais retourner dans ces %a!asins! F protesta Nathalie (ui avait envie de rentrer sous terre lors de ces tentatives# 0n tout cas, au soir de ce lundi, les Trois N n'avaient rencontr aucune vendeuse resse%blant de pr&s ou de loin G la 'eune couturi&re de +ernac, telle (u'ils l'avaient vue en photo!raphie# Le %ardi, les en.ants durent acco%pa!ner <%e Renaud (ui d sirait leur acheter des v:te%ents en vue de la prochaine rentr e des classes# Ils .irent aussi l'ac(uisition de %at riel scolaire# +ette .ois ils eurent un bon pr te*te pour p n trer dans les %a!asins, %ais ils en visit&rent beaucoup %oins# 0t tou'ours sans succ&s# Le %ercredi, %:%es essais, %:%e d convenue# 0n .in de 'ourn e, les Trois N d Hus reprenaient le che%in de la %aison# Nathalie su!! ra alors de passer par une certaine rue oP, d'apr&s ses dires, il - avait plusieurs bouti(ues encore ine*plor es# +e (u'elle n'avouait pas, c'est (ue l'une d'elles tait une pStisserie G la ! Mademoiselle espre se faire payer un gteau ! "
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vitrine all chante# 0lle la connaissait pour :tre all e un 'our avec sa %arraine# 0lle s'arr:ta devant, les -eu* riv s sur les !Steau* e*pos s / chou*, babas, tartes, clairs### D Alors, tu viens, oui ou nonE de%anda Nick, l'air i%patient# Ah, 'e vois! <ade%oiselle est en conte%plation! <ade%oiselle nous a .ait passer par ici e0pr1s, parce (u'elle esp&re se .aire pa-er un !Steau! , =o-ons! "Ore%ent pas par toi, puis(ue tu es telle%ent G court d'ar!ent! F intervint ironi(ue%ent NoKl# Il prit la %ain de sa cousine# D =iens, Nathalie# @endant (ue ton pauvre .r&re .auch l chera la vitrine, 'e t'en paierai un, %oi, de !Steau# F Laissant Nick tout d con.it, ils entr&rent G deu* dans la pStisserie# D Le(uel prends,tuE F de%anda NoKl# Le choi* .ut laborieu*# Les -eu* sur les ran! es de !Steau*, la .illette valuait leurs (ualit s et leurs di%ensions respectives# D +elui,ci F, dit,elle en.in, en d si!nant un !ros clair au chocolat# Une vendeuse, 'us(u'alors dissi%ul e

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par le co%ptoir, s' tait approch e, un petit plateau d'une %ain, une pince G !Steau* de l'autre# Tandis (u'elle saisissait l' clair, Nathalie leva les -eu* sur la 'eune .ille / une 'olie brune au* -eu* bleus# <ais, %ais### ce visa!e! 0lle poussa son cousin du coude, et au %:%e %o%ent aperHut Nick (ui, de l'autre cIt de la vitrine, .aisait de !rands si!nes en %ontrant la 'eune .ille / lui aussi avait vu! Alors, d'une petite voi* ti%ide, la .illette (uestionna / D Dites, %ade%oiselle, vous ne vous appellerie) pas + cile <artin, par hasardE F L'interpell e, surprise, re!arda la .illette et .init par r pondre / D <ais oui, c'est bien %on no%# =ous %e connaisse)E M $ui### en.in, ''ai entendu parler de vous# 0t 'e sais (ue vous vene) de +ernac, et (ue vous connaisse) l'er%ite# M 0n e..et! +'est lui (ui###E M $ui, et les .er%iers Jean!ros nous ont aussi parl de vous, intervint NoKl# M +es braves !ens! .it la 'eune .ille# J'ai du re%ords G leur su'et / ''aurais dO leur crire plus souvent# <ais, vo-e),vous,

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''attendais d':tre d .initive%ent install e# <es d buts G >runi&res ont t di..iciles# F 0lle soupira et il - eut un silence# Alors un toussote%ent discret se .it entendre du cIt de la caisse, derri&re la(uelle tait assise une .e%%e %ai!re et s&che# "es -eu* scrutateurs suivaient le petit !roupe bavard, et on - lisait de la r probation# D <a patronne###! sou..la la 'eune .ille# Je ne peu* continuer cette conversation ici# F

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D'ailleurs, des clients (ui venaient d'entrer interpellaient la vendeuse# D @ouvons,nous vous revoirE de%anda pr cipita%%ent NoKl# +'est tr&s i%portant / des choses G vous raconter# M Attende)! .it + cile <artin en r .l chissant# <on travail se ter%ine G sept heures# =ene) nie chercher / 'e vous e%%&nerai che) %oi oP nous parlerons plus G l'aise# M 0ntendu! F r pondit le 'eune !arHon# Les deu* en.ants sortirent de la pStisserie# Nathalie, tenant G la %ain son clair au chocolat, .it G son .r&re un clin d'Nil victorieu*# D Tu vois! dit,elle / la !our%andise, c'est (uel(ue.ois pa-ant! F

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CHAPITRE +II Une ,isi e A "0@T heures pr cises, les Trois N .aisaient les cent pas devant la pStisserie# + cile <artin ne tarda pas G se %ontrer# "ouriante, elle vint vers eu*# D 0*cuse),%oi de vous avoir obli! s G revenir, dit,elle# <a patronne n'est pas % chante, %ais tr&s stricte / (uand on

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est au %a!asin, c'est pour travailler, pas pour bavarder# M =ous .aites un % tier bien a!r able! re%ar(ua Nathalie avec envie# M =ous cro-e)E r pondit + cile en souriant# <an!er des !Steau* et en vendre, ce n'est pas tout G .ait la %:%e chose! F +ependant Nick cachait di..icile%ent son i%patience / la 'eune .ille le co%prit# D "uive),%oi, dit,elle# Je n'habite pas loin d'ici# F @endant le tra'et, peu de paroles .urent chan! es# La 'eune .ille conduisit le trio dans une petite rue cart e, et s'arr:ta devant un i%%euble %odeste# D +'est au troisi&%e F, annonHa,t,elle# Des escaliers raides les conduisirent sur un palier oP s'ouvraient deu* portes# + cile introduisit sa cle. dans la serrure de celle de droite, et .it entrer ses visiteurs dans un lo!e%ent %inuscule, %ais propre et !ai# Une .ois (u'elle les eut invit s G s'asseoir dans une petite pi&ce, %i, cha%bre, %i,salon, elle se tourna vers eu* et dit / D Je vous coute# F Alors NoKl narra le vol du %anteau,

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dont l'er%ite avait t victi%e, et la d couverte du bouton d'ar!ent# La stup .action se lisait sur le visa!e de <lle <artin# D +'est bien %oi (ui lui ai donn le pardessus# <ais ''i!norais absolu%ent l'e*istence de ce bouton! M A (ui appartenait ce v:te%entE (uestionna Nick# M A %on p&re# Il - a bientIt di* ans (u'il est %ort, et cependant ''ai conserv lon!te%ps le peu (u'il %'avait laiss ### co%%e souvenir, bien sOr, car tout cela ne valait pas !rand,chose! F 0lle raconta (ue son p&re, autre.ois riche ou du %oins tr&s G l'aise, avait perdu sa .ortune par la .aute de !ens peu scrupuleu* au*(uels il pr:tait de .ortes so%%es sans contrepartie# D II tait si bon, si ! n reu*! soupira,t,elle# Il avait une telle con.iance dans les autres! <alheureuse%ent, il n'a eu a..aire (u'G des in!rats# M Il ne vous avait 'a%ais parl de ce bouton, vous en :tes sOreE M Absolu%ent# $u alors 'e l'ai oubli , %ais cela %' tonne / ''avais d 'G dou)e ans (uand il est %ort#

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M @ourtant, re%ar(ua NoKl, il - a (uel(u'un (ui sait (ue ce bouton e*iste, puis(u'il a tent G trois reprises de le voler### sans succ&s d'ailleurs# F 0t il reprit le .il de son r cit, (ue la 'eune .ille suivit avec un pro.ond int r:t# D @auvre er%ite! 0n lui .aisant ce cadeau, 'e ne %e doutais pas (ue cela lui attirerait tous ces ennuis! <ais vous,%:%es, (ue d'aventures et de dan!ers vous ave) courus! M $h! nous, nous avons l'habitude! F .it Nick en bo%bant le torse# NoKl paraissait perple*e# D Ainsi, dit,il, (uel(u'un connaissait l'e*istence du bouton d'ar!ent sur le vieu* %anteau de votre p&re, alors (ue vous l'i!norie) vous,%:%eE Ad%ettons# <ais co%%ent ce %:%e personna!e a,t,il pu apprendre (ue ce %anteau tait pass au* %ains de l'er%iteE Il .aut n cessaire%ent (ue cet individu vous ait espionn e### ou ait cherch G vous approcher# F + cile <artin .ronHa les sourcils dans un e..ort de r .le*ion# D Je %e de%ande### dit,elle en.in# $ui, c'est certaine%ent Ha / .i!ure),vous (u'un

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ho%%e s'est pr sent G %oi, (uel(ue te%ps apr&s %on installation G >runi&res# Il pr tendait avoir connu autre.ois %on p&re, et s':tre li d'a%iti avec lui# M "a descriptionE de%anda vive%ent Nick# M Arand, .ort, le teint %at, les cheveu* !ris# M Tout G .ait con.or%e, G part la teinte des cheveu*, re%ar(ua NoKl# M @eut,:tre une perru(ueE su!! ra son cousin# M +ela ne %' tonnerait pas, dit + cile# Il avait le visa!e asse) 'eune M G part les cheveu*, 'uste%ent M et 'e %e suis %:%e tonn e, tout d'abord, (u'il ait pu :tre un a%i de %on p&re# Il l'avait connu, disait,il, (uand 'e n' tais %oi, %:%e (u'une en.ant# Apr&s (uoi il s' tait e*patri , et venait seule%ent de rentrer en Brance# Alors, en souvenir de son ancien a%i, il avait cherch G %e retrouver, %oi, sa .ille# M =ous ne vous :tes pas % .i e de luiE M Tout d'abord, si / il ne %' tait !u&re s-%pathi(ue# 0nsuite### eh bien, il %'a donn sur %on p&re des d tails (ui %'ont paru v ridi(ues / ''ai cess de %e poser des

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(uestions# 0t puis, 'e %e sentais si seule, (ue ses visites ont .ini par %':tre a!r ables# Il ne %'en a .ait d'ailleurs (ue trois / 'e ne l'ai pas vu depuis plusieurs se%aines# M =ous a,t,il parl du %anteauE de%anda NoKl# M $ui / il disait (ue, dans ses derniers souvenirs, il revo-ait %on p&re v:tu d'un pardessus brun# M 0t tout naturelle%ent, vous lui ave) dit ce (u'il tait advenu de ce v:te%entE
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M <ais oui! "i ''avais pu deviner###! +ar c'est lui (ue vous soupHonne) d':tre le voleur, n'est,ce pasE M Il - a toutes les chances# Au .ait, vous a,t, il dit son no%E M >ien sOr / il s'appelle Delcour# F Les Trois N sursaut&rent# D @ar e*e%ple! +'est le no% du collectionneur! 'eta Nick# Un t-pe (ui cherche des boutons, 'uste%ent# 0n supposant (ue nous so-ons all s le voir, nous to%bions une .ois de plus dans un pi&!e! F +o%%e + cile <artin n'avait pas l'air de co%prendre !rand,chose G ce discours, NoKl lui parla de l'article de 'ournal# D 0t vous pensie) vous rendre G cette adresseE de%anda la 'eune .ille# M $ui, avec votre accord, bien sOr! <ais %aintenant, 'e %e de%ande si ce serait prudent! M @ourtant, re%ar(ua Nick, ce collectionneur se%ble :tre la seule personne capable d' lucider le %-st&re du bouton# Il .aut .aire une tentative, G %on avis# M "i c'est lui le voleur, il ne .aut pas aller che) lui! s' cria Nathalie d'une petite voi* tre%blante# M Qui parle d'- allerE +e (ue 'e propose,
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c'est de lui passer un coup de .il pour tSter le terrain# "uivant ce (u'il r pondra on a!ira#F NoKl %it une restriction# D 0n ad%ettant (ue ce soit notre ho%%e, il se % .iera en entendant des voi* d'en.ants au t l phone / sans doute pensera,t,il (u'il s'a!it de nous# M "i vous voule), c'est %oi (ui %e char!erai de cette co%%unication, proposa la 'eune .ille# Je vous tiendrai au courant du r sultat, bien entendu# M $P et co%%entE de%anda Nick# M Revene) che) %oi de%ain G la %:%e heure, si vous pouve)# M 0ntendu# 0t nous apporterons le bouton pour vous le %ontrer, pro%it NoKl# @our le %o%ent il est en sOret G la %aison# Ah! ''allais oublier / au cas oP ce collectionneur vous de%anderait de le d crire, dites (u'il est en ar!ent, avec une !ravure en relie. repr sentant un ai!le# M Je n'oublierai pas# F Les Trois N (uitt&rent rapide%ent la 'eune vendeuse / il tait !rand te%ps pour eu* de re!a!ner la rue des Jardins# Ils d val&rent l'escalier l'un derri&re

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l'autre# <ais co%%e Nick, (ui tait en t:te, allait sortir de l'all e, il aperHut un individu pla(u contre le %ur e*t rieur de l'i%%euble et paraissant !uetter la porte# Le 'eune !arHon n'eut (ue le te%ps de .aire un bond en arri&re# D Qu'est,ce (ui te prendE de%anda NoKl arrivant au %:%e %o%ent# M Un ho%%e### lG! sou..la Nick en d si!nant la sortie# Je crois bien (ue c'est notre voleur# M Alors, c'est (u'il nous attendE de%anda Nathalie, a..ol e# M "ans doute, dit NoKl# =ite, cherchons s'il a une autre issue# F Ils tourn&rent les talons et se ru&rent dans le couloir# Il se prolon!eait sous la ca!e d'escalier et aboutissait G une porte vitr e, (ue Nick ouvrit / elle donnait sur une petite cour oP taient ran! es deu* bic-clettes et une voiture d'en.ant# De hauts %urs lisses la cernaient / i%possible de sortir par lG# D Re%ontons che) <lle <artin, d cida NoKl# @eut,:tre nous su!! rera,t,elle un autre %o-enE F Ils !ravirent G nouveau l'escalier, et sonn&rent G la porte de la vendeuse#

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Quand celle,ci vint ouvrir, elle parut tonn e, puis in(ui&te# Rien (u'G voir les Trois N, essou..l s, l'air boulevers , elle avait co%pris (u'il se passait (uel(ue chose d'anor%al# D 0ntre) vite, dit,elle, et raconte),%oi ce (ui vous arrive# M Un ho%%e .ait le !uet G l'entr e de l'i%%euble, e*pli(ua Nick# Il %'a se%bl (ue c' tait le voleur de boutons# F "ans .aire de co%%entaires, + cile <artin alla ouvrir la .en:tre et se pencha au,dehors# D Je le vois, dit,elle# Il se%ble en e..et en train d' pier (uel(ue chose### ou (uel(u'un# F "oudain elle se re'eta en arri&re / son visa!e tait boulevers # D II vient de lever la t:te, e*pli(ua,t,elle# 0t c'est LUI, ''en 'urerais# M LuiE M L'ho%%e (ui se .ait appeler <# Del,cour, et se pr tend un ancien a%i de %on p&re# F

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CHAPITRE +III Des $on$ons ) la men &e L0" TR$I" N ne s' taient donc pas tro%p s / l'individu (ui avait vol le %anteau de l'er%ite et celui (ui avait rendu visite G + cile <artin n' taient (u'une seule et %:%e personne# Le doi!t lev , les sourcils .ronc s co%%e (uel(u'un (ui s'appr:te G noncer une v rit pro.onde, Nathalie s' cria /
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D Ainsi, c' tait bien une perru(ue! F +ette r .le*ion inattendue d tendit l'at%osph&re et d lia les lan!ues# D @erru(ue ou pas, cet ho%%e est lG pour nous, d clara Nick, et 'e %e de%ande bien ce (u'il nous veut! M 0vident! r pondit NoKl# Il a dO s'apercevoir (ue le bouton (u'il nous a pris est .au*# Alors il s'est dit (ue nous poss dions peut, :tre le vrai# M Dans ce cas, pour(uoi nous !uette,t,il ici, et pas che) nousE s' tonna Nathalie# M Il ne doit pas connaLtre notre adresse, tiens! M Tant %ieu*! soupira la .illette# M <ais il connaLt la %ienne, poursuivit la vendeuse# M ### et il a pens (u'un 'our ou l'autre nous viendrions vous parler de ce bouton, acheva Nick (ui avait co%pris les d ductions de son cousin# Qui sait s'il n'espionne pas depuis plusieurs 'ours d 'GE F La 'eune .ille re%ar(ua, l'air pensi. / D <aintenant (ue vous le dites, 'e %e rappelle avoir eu la sensation d':tre surveill e, ces derniers te%ps# <ais, n'a-ant
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'a%ais vu personne, 'e cro-ais G un e..et de %on i%a!ination# M Une conclusion s'i%pose, re%ar(ua NoKl / il .audra viter d sor%ais de se rencontrer che) vous# De%ain, par e*e%ple### M =ous ave) raison, ac(uiesHa <lle <artin# Aussi 'e vous propose un rende),vous au Jardin des @lantes, (ui # n'est pas tr&s loin de %on lieu de travail# Il a des tas de petits bos(uets oP on peut se tenir G l'abri des re!ards# Je serai G 14 h 16 pr&s du pont au* c-!nes# M D'accord! .irent les Trois N# M 0n attendant, re%ar(ua Nick apr&s un rapide coup d'Nil par la .en:tre, nous ne so%%es pas sortis de l'auber!e! Le t-pe est tou'ours lG# +o%%ent allons,nous lui chapperE M J'ai une id e, d clara la vendeuse# =ene) avec %oi# F 0lle se %unit d'un .ilet G provisions, .it sortir les en.ants, et, apr&s avoir soi!neuse%ent .er% G cle., descendit avec eu* 'us(u'au re),de,chauss e# "ur la !auche du couloir d'entr e, il - avait une porte sur la(uelle on ne vo-ait ni sonnette, ni pla(ue au no% du

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locataire# + cile <artin tourna une poi!n e de cuivre et p n tra, suivie par les Trois N, dans un r duit obscur et envahi de caisses et de ca!eots# Il - r !nait un % lan!e d'odeurs oP l'on distin!uait celles du ca. , du poivre, du savon### et bien d'autres encore# Une petite porte .aisait .ace G la pre%i&re# A leur surprise, l'a-ant .ranchie G la suite de + cile, les en.ants se trouv&rent derri&re le co%ptoir d'une picerie# Une petite .e%%e %ince et rid e, occup e G rendre la %onnaie G une cliente, se retourna# D >on'our, %ada%e <ilain! lanHa la
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'eune .ille d'une voi* en'ou e# Je %e suis encore per%is de passer par votre arri&re, bouti(ue! M =ous ave) bien .ait! F r pondit l' pici&re avec un !rand sourire# <ais elle se re%brunit un peu en apercevant les Trois N# D 0t ces en.ants, (u'est,ce (u'ils viennent .aireE , Ils taient en visite che) %oi, et### M ### et nous voulions acheter des bonbons F, acheva NoKl pour a%adouer l' pici&re# Il - en avait de tout pr:ts dans des cornets de cellophane# Il prit le pre%ier venu, pa-a, et se diri!ea, suivi par ses cousins, vers la porte vitr e (ui .aisait .ace au co%ptoir# 0lle d bouchait dans une rue perpendiculaire G celle oP l'ho%%e devait continuer G .aire le !uet# D Une chance (ue cette picerie occupe l'an!le de l'i%%euble! conclut NoKl# M <ais tout de %:%e, re%ar(ua Nathalie en e*a%inant le cornet de bonbons, tu aurais pu choisir autre chose (ue de la %enthe! +e sont ceu* (ue ''ai%e le %oins# F Nick .aillit s' tran!ler d'indi!nation# D @enser G des bonbons alors (u'on vient d' chapper de 'ustesse G un dan!er,
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c'est### c'est### F Il n'acheva pas, car NoKl, a-ant inspect soi!neuse%ent les alentours, 'eta / D @ersonne en vue / $n .ile! F +e .ut une course perdue 'us(u'G la villa des parents, oP les Trois N se sentirent en.in en s curit # VVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVVV Le lende%ain, + cile <artin arriva en courant/ il tait 14 h 16, et les en.ants co%%enHaient G s'in(ui ter# D 0*cuse),%oi, dit,elle apr&s avoir repris son sou..le# 0n sortant de la pStisserie, ''ai eu l'i%pression d':tre suivie# Aussi ai,'e .ait des (uantit s de d tours pour arriver 'us(u'ici# 0n .in de co%pte, 'e crois (ue c' tait une .ausse alerte# F Les Trois N re!ard&rent de tous cIt s avec in(ui tude / le 'ardin paraissait d sert# 0n co%pa!nie de la 'eune .ille, ils all&rent s'installer dans une sorte de niche de verdure, .er% e sur trois cIt s par des haies# D Alors, vous ave) t l phon E de%anda vive%ent NoKl# M $ui, et c'est un ho%%e (ui %'a
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r pondu# D <onsieur DelcourE F ai,'e de%and # D Lui,%:%e# F $r, cro-e),%oi, ce n' tait pas le pseudo,a%i de %on p&re (ui parlait# +ette voi*,lG tait plus !rave, et M co%%ent direE M plus chaleureuse# M @ar e*e%ple! s'e*cla%a Nick# Il - aurait donc un vrai Delcour et un .au*, co%%e il - avait un vrai et un .au* boutonE Quel %ic%ac! F La 'eune .ille sourit, %ais NoKl, .aisant si!ne G son cousin de se taire, la pria de continuer# D Attende), de%anda,t,elle, tout en

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r .l chissant, 'e vais essa-er de vous rapporter la conversation aussi e*acte%ent (ue possible# D M +'est G (uel su'etE %'a,t,il de%and # D M J'ai lu votre annonce dans le D 'ournal, G propos d'un bouton# D M =ous en ave) un datant du @re%ier 0%pireE D M Je pense (ue oui# D M @ouve),vous %e le d crireE D M II est en ar!ent, et !rav d'un D ai!le# F D Apr&s un silence, %on interlocuteur a dit d'une voi* chan! e / D M Quel est votre no%, %ade%oiselleE D M + cile <artin# D M Dans ce cas### 'e vais vous de%ander (uel(ues d tails sur votre D .a%ille# F D Un vrai (uestionnaire a suivi / ''ai dO donner le pr no% de %on p&re, sa date de naissance, la couleur de ses -eu*, etc# Apr&s (uoi <# Delcour M si c'est lui M %'a propos d'aller le voir en apportant le bouton# D M 0n ce %o%ent, ai,'e r pondu, il est entre les %ains de trois en.ants D (ui %'ont aid e G le r cup rer# @uis,'e venir avec eu*E
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D M Naturelle%ent! 0t %:%e 'e vous le conseille / il vaut %ieu* (ue vous ne so-e) pas seule# "urtout, .aites attention! F M =ous ave) rude%ent bien .ait! interro%pit Nick, ravi G l'id e (ue les Trois N seraient %:l s G cette aventure 'us(u'G son d noue%ent# M 0t ce rende),vous, c'est pour (uandE de%anda NoKl# M @our sa%edi G 15 h / c'est %on apr&s, %idi de libert # J'esp&re (ue cette date vous convientE "inon, 'e %e suis r serv d'en chan!er# M +'est par.ait! approuva Nick# $n viendra vous prendre### oP, au .aitE F $n convint d'un nouveau lieu de rende),vous# A 17 h 26 pr cises, le surlende%ain, + cile <artin et les Trois N se rencontreraient G la !are, dans la salle des pas perdus# @uis, tous ense%ble, ils se rendraient G la +roi*,=erte / c' tait une banlieue loi!n e de la ville de >runi&res# Au %o%ent oP chacun se levait pour partir, Nathalie crut entendre un .roisse%ent dans la haie toute proche# 0lle la contourna pr cipita%%ent / rien! D Que se passe,t,il, NattieE de%anda NoKl en la re'oi!nant# M Un bruit / ''ai cru###
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M >ah! dit Nick (ui arrivait G son tour, il devait provenir de cette voli&re! F 0n e..et, tout pr&s de lG, une !rande ca!e !rilla! e abritait un couple de paons# L'un d'eu* tait .ort occup G .aire la roue# D +'est sOre%ent Ha F, ad%it la .illette# <ais elle ne se sentait pas telle%ent rassur e#

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CHAPITRE +I# La ,illa !Les I*s" D L0" IB"E +'est par lG, G cin( %inutes d'ici! F r pondit la .e%%e G (ui NoKl venait de de%ander son che%in# 0lle tait assise sur le seuil d'une %aisonnette, et ses %ains s'activaient sur un tricot#

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D +ette villa est bien occup e par un certain <# DelcourE F poursuivit le 'eune !arHon# La da%e arr:ta ses ai!uilles, l'air surpris# D <ais non! dit,elle / c'est une %aison inhabit e! F Les Trois N et + cile <artin chan!&rent des re!ards in(uiets# A ce %o%ent, un ho%%e (ui soi!nait ses .leurs M sans doute le %ari de la tricoteuse M se rapprocha, un s cateur en %ain# D >ien sOr (ue si! a..ir%a,t,il# Tu ne te rappelles pas, YvonneE La villa a t achet e r ce%%ent par un ho%%e (ui vient de 'e ne sais (uel pa-s lointain### des antipodes, (uoi! F D $u.! F pens&rent, soula! s, les (uatre pro%eneurs# Quant G Nathalie, elle se creusa la t:te pour savoir oP se trouvait le pa-s appel D Antipodes F# 0lle .aillit poser la (uestion, %ais va!ue%ent consciente (ue cela lui attirerait les %o(ueries de Nick, pr . ra se taire# D Un vrai bled! %au!r a le plus 'eune des !arHons en e*a%inant la ca%pa!ne pres(ue d serte (ui les entourait# Quant

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au* cin( %inutes annonc es### la da%e a dO s'i%a!iner (u'on se propulsait en avion! F @ourtant, ce d lai n' tait pas telle%ent d pass lors(ue se pr senta un petit che%in lat ral bord de buissons# Au .ond apparaissait une vieille de%eure d'allure aristocrati(ue, bien (u'asse) d labr e# =o-ant deu* !rands i.s se dresser de part et d'autre du portail, NoKl d cida / D +'est ici! M Une belle %aison! 'u!ea + cile# M Un peu trop croulante pour %on !oOt! F criti(ua Nick# Les en.ants et leur nouvelle a%ie travers&rent un 'ardin en .riche, !ravirent trois %arches et se trouv&rent sur un perron# Apr&s une courte h sitation, NoKl tira sur une sonnette# Au bout d'une %inute, la porte .ut ouverte par un ho%%e d'allure tran!e / il avait le teint cuivr , le ne) a(uilin, les cheveu* et les -eu* tr&s noirs# Quand il parla, ce .ut avec un .ort accent espa!nol# D Qui :tes,vousE M <lle <artin et les trois en.ants Renaud# F Le panneau s'ouvrit plus lar!e%ent#

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D "uive),%oi, dit l'ho%%e / %on %aLtre vous attend# F L'int rieur de la %aison, co%%e la .aHade, t %oi!nait d'une splendeur disparue# Tout en suivant le do%esti(ue G travers un lon! corridor, puis dans un escalier, les Trois N se posaient d'an!oissantes (uestions# Ne se 'etaient,ils pas t:te baiss e dans un nouveau pi&!eE N'avaient,ils pas accept trop G la l !&re de se rendre dans cette %aison isol e, (ui serait si propice G un !uet, apensE Nick, d'un !este %achinal, v ri.ia si le bouton

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d'ar!ent, dont il avait la char!e, se trouvait tou'ours dans la poche int rieure de sa veste / il le sentit sous ses doi!ts et .ut rassur ### provisoire%ent# L'escalier aboutissait G un autre couloir# Le serviteur tran!er ouvrit une porte et s'e..aHa pour laisser entrer les nouveau* venus / ceu*,ci aperHurent un ho%%e (ui se leva pour les accueillir# Alors, d'un seul coup, leurs craintes s' vanouirent / ce <# Delcour inspirait con.iance# +' tait un vi!oureu* (uin(ua! naire, asse) !rand, lar!e d' paules#

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Il avait le teint hSl des !ens (ui vivent au !rand air# La bont se lisait sur son visa!e# Quant G la pi&ce spacieuse oP il les reHut, elle paraissait re%ise G neu. depuis peu# Les %eubles avaient un aspect e*oti(ue# +ontre les %urs, on vo-ait toutes sortes d'orne%ents (ui intri!u&rent les visiteurs / ils not&rent la pr sence d'une selle de cheval, d'une corne de bNu., d'un lasso### +ependant <# Delcour, une .ois les pr sentations .aites, se tournait vers la 'eune vendeuse# D Ainsi, dit,il, vous :tes la .ille de %on %eilleur a%i! Je suis heureu* de vous avoir retrouv e# F + cile tressaillit, et les Trois N en co%prirent la cause / ces %:%es paroles, ne les avait,elle pas d 'G entendues, sortant de la bouche d'un i%posteurE "ans s'apercevoir du trouble de la 'eune .ille, <# Delcour poursuivait / D +ar vous :tes $raiment sa .ille / ''en ai eu la preuve (uand vous %'ave) donn tous ces d tails au t l phone# A propos, vous %'e*cusere) de ce (uestionnaire, %ais c' tait indispensable / save), vous

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(u'une autre 'eune .ille du no% de <artin s' tait d 'G pr sent e G %oiE M Quoi! s' cria Nick# @our les <artin aussi, il - en a de .au* et de vraisE F <# Delcour parut surpris, puis recti.ia en souriant / D +ette autre personne s'appelait vrai%ent <artin, .i!ure),vous# Nicole <artin, e*acte%ent# J'ai vu sa carte d'identit / elle tait tout G .ait authenti(ue# M <ais alors### co%%ent ave),vous suE balbutia + cile# M Qu'elle n' tait pas celle (ue ''attendaisE Tout si%ple%ent parce (ue, en %:%e te%ps (u'elle %e r v lait son no%, cette 'eune .ille %'a %ontr un bouton (ui, lui, tait .au*# F Les Trois N chan!&rent des re!ards entendus / ils co%%enHaient G co%prendre### du %oins, un tout petit peu# D Nous, c'est le vrai (ue nous avons! s' cria Nick# 0n.in### nous pensons (ue c'est le vrai# F Il .ouilla sa poche, non sans un peu d'appr hension, et tendit le bouton G <# Delcour# Rien (u'G voir le visa!e de celui,ci s' clairer, le 'eune !arHon co%prit (ue les Trois N ne s' taient pas tro%p s#
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"ans un %ot, leur hIte s'approcha d'un petit secr taire, et, d'un tiroir .er% G cle., sortit un autre bouton (u'il %ontra G ses visiteurs / c' tait l'e*acte r pli(ue de celui (ue Nick avait apport / %:%e di%ension, %:%e % tal, %:%e !ravure repr sentant un ai!le au* ailes d plo- es# Dans le silence (ui suivit, on entendit un !rand soupir pouss par Nathalie# D $u.! dit,elle# J'avais telle%ent peur (ue le bouton trouv par <arcel dans la cour!e ne soit pas encore le bon! M Que voule),vous direE de%anda <# Delcour abasourdi# M Rien d'int ressant / on vous racontera tout G l'heure! F se hSta de dire Nick avec un re!ard de r probation pour sa sNur# + cile <artin .it diversion en tendant sa carte d'identit G l'e*,a%i de son p&re# +elui,ci n'- 'eta (u'un coup d'Nil# D J'ai toute con.iance en vous, a..ir%a,t,il# "eule la .ille de @ierre <artin peut %'avoir donn de lui une description aussi .id&le# 0t %aintenant, a'outa le propri taire de la villa "es /.s, 'e vais vous raconter l'histoire de ce bouton / 'e ! Je vais vous ra onter l'!istoire de e "outon.
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suis sOr (ue vous brOle) d'envie de la connaLtre# M $h, oui! s' cri&rent les Trois N en chNur# M >on# <ais attende) un instant / 'e descends dire G @ablo M il s'a!it de %on do%esti(ue, (ui est d'ori!ine indienne M de n'introduire aucun visiteur, sous (uel(ue pr te*te (ue ce soit# F Il disparut, et les en.ants pens&rent (u'il prenait lG une sa!e pr caution / il leur restait, de leurs diverses rencontres avec le voleur de boutons, un souvenir trop p nible pour souhaiter le revoir! $r, tant (u'il rIdait dans >runi&res, tout p ril n' tait pas cart # <# Delcour revint# D @ablo %'a pro%is (u'il resterait en .action derri&re la porte, annonHa,t,il# Avec lui, nous pouvons :tre tran(uilles# <aintenant, %es a%is, installe),vous con.ortable%ent / vous alle) entendre %on r cit# F

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CHAPITRE +# Un (a(e D IL Y A (uin)e ans, co%%enHa <# Delcour, '' tais un ho%%e ruin / la petite usine (ue ''avais %ont e venait de .aire .aillite, et 'e ne poss dais plus un sou# Que devenirE Quel(u'un %'avait parl de l'Ar!entine co%%e d'un pa-s oP il tait possible de .aire .ortune en levant du b tail / 'e d cidai d'aller - tenter %a chance# M Alors, interro%pit Nathalie, c'est en Ar!entine (ue vous tie), et pas au* AntipodesE
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M <a .oi, r pli(ua le narrateur en souriant, on peut bien parler d'antipodes / c'est si loin, l'Ar!entine! M Ah bon! ad%it la .illette sans bien co%prendre# M +e pro'et, poursuivit <# Delcour, se%blait %alheureuse%ent i%possible G r aliser# Il %e %an(uait l'essentiel / de l'ar!ent# Il %'en .allait pour la travers e, et aussi pour l'achat d'une .er%e et de (uel(ues t:tes de b tail# 0h bien, save),vous (ui %'en a pr:t E M <on p&re! devina + cile# M 0*acte%ent# "a bont %' tait connue, et elle ne s'est pas d %entie (uand ''ai .ait appel G lui# <ais 'e savais aussi, h las, (ue la plupart de ceu* (ui le sollicitaient se %ontraient in!rats envers cet ho%%e ! n reu*# J' tais d cid G ce (u'il n'en .Ot pas ainsi pour %oi# +o%%e il %'avait avanc une so%%e i%portante, 'e lui d clarai (ue ''allais lui si!ner un reHu# Il re.usa net# D 0ntre a%is, %e dit, il, la parole su..it# F J'insistai, il s'obstina# Alors 'e lui proposai un autre %o-en pour reconnaLtre %a dette#
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D 0coute, lui dis,'e, 'e tiens tout de %:%e G te donner un !a!e# Les seuls ob'ets de valeur (ue ''ai pu sauver du nau.ra!e de %a .ortune, ce sont deu* boutons d'ar!ent (ui %e viennent d'un lointain anc:tre, colonel sous le @re%ier 0%pire# Il .ut tu au cours d'une bataille oP sa conduite avait t si h roU(ue (ue, dit,on, Napol on enleva sa propre tuni(ue pour en couvrir sa d pouille# De cette tuni(ue il %e reste deu* boutons# @rends l'un d'eu*, 'e !arderai l'autre# @lus tard, lors(ue ''aurai .ait .ortune, il su..ira (ue toi,%:%e ou l'un de tes h ritiers nie pr sente ce bouton pour (ue 'e lui re%bourse ce (ue tu %'as pr:t # F @ierre se %it G rire# D La l !ende est 'olie, dit,il, et 'e suis touch G l'id e (ue tu veu* te d .aire, en %a .aveur, d'un tr sor de .a%ille# "oit / ''accepte# <ais, pour %oi, la principale valeur de ce bouton, c'est (u'il %e vient de %on %eilleur a%i# Tiens! 0n souvenir de toi, 'e vais %:%e le coudre G l'un de %es v:te%ents F# A l' po(ue, il venait de s'acheter un beau pardessus brun# Les boutons taient en % tal# Devant %oi,

il a .ait la substitution / le bouton d'ar!ent !rav d'un ai!le a pris la place d'un des autres#
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M +e pardessus, intervint + cile, a t le dernier (u'il ait port # La perte de sa .ortune l'a obli! G user 'us(u'G la .in les %:%es v:te%ents, puis### F 0lle s'arr:ta, la voi* tran!l e par l' %otion# D @uis il est %ort, reprit <# Delcour avec s-%pathie / la triste nouvelle %'est parvenue en Ar!entine, oP 'e tentais tant bien (ue %al de %ettre sur pied un leva!e# A-ant co%%enc avec de tr&s petits %o-ens, il %'a .allu lutter lon!te%ps pour (ue l'a..aire prenne en.in son essor# Je savais (ue %on a%i laissait une .illette sans ressources, et ''aurais voulu %'occuper d'elle# <ais, de si loin, ce n' tait !u&re possible# D'ailleurs, G cette po(ue, 'e n'avais pas l'ar!ent n cessaire pour re%bourser %a dette# @uis la chance %'a souri, et la richesse est venue r co%penser %on travail de tant d'ann es# Rentr en Brance, ''ai d cid de %'installer G >runi&res, la ville oP 'e suis n # J'ai trouv G acheter cette villa, (ui %'a plu %al!r son tat de d cr pitude /

'e co%pte la .aire enti&re%ent %oderniser# <ais %on plus cher d sir, une .ois ici, a t de
17;

retrouver la .ille de @ierre, a.in de lui rendre les bien.aits dont son p&re %'a !rati.i 'adis# F La 'eune .ille, depuis un %o%ent, ne pouvait retenir ses lar%es# Les Trois N taient eu*,%:%es .ort %us, et Nathalie reni.lait discr&te%ent dans son %ouchoir# <ais Nick n' tait pas satis.ait / l' ni!%e ne lui paraissait pas encore r solue# D @uis(ue vous :tes le vrai <# Delcour, donc l'a%i de <# <artin, (ui est le .au*E (uestionna,t, il# M Le .au*! Que voule),vous direE M Quel(u'un s'est .ait passer pour vous aupr&s de + cile, e*pli(ua NoKl, et lui a e*tor(u des rensei!ne%ents au su'et du %anteau brun# M Il ne peut s'a!ir (ue de <ichel "adier, (ue lG,bas on appelait <i!uel, .it triste%ent <# Delcour# +e 'eune BranHais s' tait e*patri G la suite de 'e ne sais (uelle histoire loucheR 'e crois %:%e (u'il avait .ait de la prison# Il est venu %'o..rir ses services / ''ai accept , et n'ai

eu (u'G %e louer de son travail# @ourtant, au d but, 'e ne pouvais lui verser (u'un bien .aible salaire# @eu G peu il est devenu pour %oi un
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pr cieu* collaborateur, et pres(ue un a%i# +'est bien co%pr hensible / dans la pa%pa oP nous vivions, c' tait le seul avec (ui 'e pouvais parler du lointain pa-s# M "i bien (ue vous lui ave) .ait des con.idencesE su!! ra NoKl# , 0*acte%ent# Je n'avais aucun secret pour cet ho%%e, alors (ue, de lui, 'e ne savais pas !rand,chose# Je lui ai parl de %on a%i <artin, de sa .ille, encore tr&s 'eune G %on d part, et en.in de la dette !arantie par le bouton d'ar!ent# +o%%ent pouvais,'e deviner (u'il abuserait ainsi de %a con.ianceE <ieu* encore / (uand nous so%%es rentr s en Brance, il - a (uel(ues %ois, c'est lui (ue 'e char!eai de retrouver <lle <artin# La tSche paraissait di..icile / des <artin, il - en a beaucoup### , $h, oui! approuva Nick# $n s'en est aperHus! , De plus, poursuivit <# Delcour, ''avais oubli le pr no% et l'S!e e*act de la .ille de @ierre# N an%oins <i!uel %e pro%it de %ener cette recherche avec tout le soin d sirable# <alheureuse%ent, 'e ne tardai pas G %e rendre co%pte (ue le retour G la vie
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.acile ne lui valait rien# Il devint d pensier, 'oueur, et se %it G .r (uenter des !ens d'une %oralit douteuse# A %es re%ontrances a%icales, il r pondit insole%%ent (u'il n'avait pas de co%ptes G %e rendre# Je co%%enHais G re!retter de lui avoir con.i cette %ission, lors(ue, il - a deu* se%aines, il %'annonHa (u'il avait r ussi# Il %'a%ena une certaine Nicole <artin, 11 ans M sa carte d'identit en .aisait .oi M (ui pr tendait :tre revenue sp ciale%ent d'An!leterre oP elle vivait, et oP <i!uel avait retrouv sa trace# M Tr&s habile de lui avoir pr:t un do%icile tran!er, co%%enta NoKl / un bon pr te*te pour ro%pre les relations, une .ois l'ar!ent e%poch # M +'est 'uste, approuva l'ancien leveur# >re., cette Nicole se disait la .ille de %on a%i# J'aurais sans doute %ordu G l'ha%eHon, si elle ne %'avait tendu, pour %ieu* %e convaincre, un bouton % talli(ue oP tait !rav e### M ^ une ancre! 'eta Nick# M Tiens! +o%%ent le save),vousE >re., ''ai .lair la supercherie# Alors ''ai pos G cette

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Nicole des (uestions sur son p&re# <i!uel lui avait certaine%ent .ait la leHon, peut,:tre %:%e %ontr une photo de @ierre (ue ''ai en %a possession# La pauvre .ille se serait sans doute tir e honorable%ent d'un interro!atoire super.iciel# <ais co%%e 'e %e % .iais, 'e lui ai de%and des d tails (ue seule une personne proche pouvait %e .ournir### M ### par e*e%ple, la couleur de ses cheveu* et de ses -eu*, pr cisa + cile en souriant,

151

M +'est cela### et beaucoup d'autres rensei!ne%ents dont vous vous :tes .ort bien souvenue, vous# Il n'en a pas t de %:%e pour Nicole <artin / ses r ponses va!ues, ou carr %ent .ausses, %'ont vite d %ontr (u'elle n' tait pas la .ille de %on a%i# Quant G <i!uel, son trouble prouvait asse) (u'il tait l'insti!ateur du co%plot# +o%%e 'e lui en .aisais le reproche, il prit le parti de .uir en entraLnant la 'eune .ille# Depuis, 'e ne l'ai plus revu# M +ette Nicole <artin, oP a,t,il bien pu la p:cherE s' tonna Nick# M <i!uel, par%i ses relations suspectes, a dO connaLtre (uel(u'un du no% de <artin# "ans doute cet ho%%e avait,il une .ille# L'id e lui est alors venue d'en pro.iter pour %e soutirer l'ar!ent (ue 'e destinais G la vraie <lle <artin# Je suppose (u'il en aurait vers une partie G sa co%plice# M <ais il lui .allait le bouton, a.in (ue vous n'a-e) aucun doute sur l'identit de cette .ille, poursuivit NoKl# =oilG pour(uoi il a e%plo- tous ces proc d s %alhonn:tes pour s'en e%parer# F <# Delcour .ronHa les sourcils# D "'en e%parer, dites,vousE @ourtant, c'est un

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.au* bouton (ui %'a t pr sent # Je %e suis %:%e tonn , en - r .l chissant apr&s coup, (ue <i!uel ait essa- de %e tro%per de .aHon aussi !rossi&re# Il savait (ue ''en poss dais un deu*i&%e identi(ue# M L'avait,il vuE de%anda Nick# M $ui, %ais une seule .ois, et il - a d 'G lon!te%ps / il a pu oublier# M +ertaine%ent, sans (uoi il ne s'- serait pas tro%p lui,%:%e, e*pli(ua NoKl# Quand Nicole <artin vous a %ontr ce bouton, <i!uel cro2ait )u'il s'a(issait du $rai. M Tout ceci ne %e paraLt pas tr&s clair, avoua <# Delcour# =ous .erie) %ieu* de %e raconter votre histoire# F Alors NoKl narra les p rip ties de la course au bouton# L'ancien leveur rit .ranche%ent de l' pisode de la cour!e et du renverse%ent .inal de la situation# <ais il se d clara tr&s pein du co%porte%ent de <i!uel envers les Trois N et l'er%ite# 0t %aintenant, (u'esp&re,t,il en nous espionnantE de%anda NoKl# Nous avons d'abord pens (u'il voulait reprendre le

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bouton# <ais, apr&s votre r cit, 'e ne crois plus G cette e*plication# Qu'en .erait,ilE D sor%ais, pour vous, <i!uel est D brOl F# "'il vous pr sentait une autre <lle <artin, %:%e porteuse du vrai bouton, vous ne le croirie) plus# M >ien raisonn , approuva <# Delcour# Apr&s l' chec de sa tentative, il devrait se tenir tran(uille# $r il n'en est rien# @our(uoiE J'avoue (ue cela %'in(ui&te# F Il se tourna vers + cile et son air soucieu* disparut#

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D L'essentiel, c'est (ue 'e vous aie retrouv e, %a ch&re en.ant# 0t ceci !rSce G l'id e (ue ''ai eue de %ettre une annonce dans le 'ournal# M DrIle%ent r di! e, cette annonce! re%ar(ua Nick# Il - tait (uestion du bouton, et non de + cile <artin! F L'e*, leveur sourit# D II .aut (ue 'e vous e*pli(ue %es diverses tentatives, apr&s la trahison de <i!uel# <a pre%i&re id e M la plus naturelle, en so%%e, M a t de %ettre un avis de recherche dans divers 'ournau*# <alheureuse%ent, .aute de souvenirs asse) pr cis, ces annonces ont t r di! es de .aHon trop va!ue / il - tait (uestion d'une 'eune .ille de di*,neu. G vin!t,trois ans, no%% e <artin, (u'un certain <# Delcour cherchait G retrouver / elles %'ont valu un .lot de lettres et de visites, %anant de 'eunes personnes s'appelant vrai%ent <artin# <ais aucune n' tait la bonne# M 0vide%%ent! intervint + cile# Je ne lis 'a%ais les 'ournau*# M Donc, poursuivit le narrateur, 'e %e suis r solu G chan!er %a .aHon de .aire# "i les <artin courent les rues, il n'en est pas de %:%e des boutons datant

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du @re%ier 0%pire! D'oP la deu*i&%e annonce### M ### +elle (ui nous est to%b e sous les -eu*, acheva Nick, et (ui nous a %is tout de suite la puce G l'oreille# M "ans vous trois, 'a%ais 'e n'aurais retrouv l'a%i de %on p&re! dit + cile d'un ton %u# <erci encore de votre intervention# F L'ho%%e et la 'eune .ille se lanc&rent alors dans un dialo!ue a%ical, et les Trois N en pro.it&rent pour se lever et aller e*a%iner les orne%ents des %urs# D $n dirait (ue tout Ha concerne l' leva!e des bovins, re%ar(ua NoKl# +e sont sOre%ent des souvenirs rapport s d'Ar!entine# F Nick tait to%b en arr:t devant un ob'et bi)arre, .or% par des lani&res de cuir ter%in es par des boules de pierre# D @ar e*e%ple, ce truc,lG, 'e %e de%ande bien G (uoi Ha peut servir# M +e sont des bolas, r pondit <# Delcour (ui avait pr:t l'oreille# M >olas### bolas### connais pas! avoua le 'eune !arHon# +'est (uoi, au 'usteE F 0n souriant, l'e*, leveur alla d crocher l'ob'et#
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D +'est une sorte de lasso d'ori!ine indienne, e*pli(ua,t,il# Les !ardiens de bestiau* s'en servent pour %aLtriser les b:tes r calcitrantes# M De (uelle .aHonE de%anda NoKl# M $n les lance co%%e ceci M <# Delcour es(uissa le !este M et les lani&res s'enroulent dans les pattes des ani%au*, les e%p:chant de se sauver# M Astucieu*! F co%%enta Nick# L'ancien leveur d posa les bolas sur une table et invita tout le %onde G se rasseoir# D <aintenant, d clara,t,il, parlons a..aires / le %o%ent est venu de pa-er %a dette# =ous %'ave) rendu le bouton, %a ch&re + cile# A %on tour de vous restituer ce (ui correspond, actuelle%ent, au pr:t (ue %'a .ait votre p&re# Int r:ts co%pris, 'e l' value G 96666 B# +o%%e '' tais tout G .ait sOr (ue, cette .ois, il n'- avait pas erreur sur la personne, ''ai d 'G retir cette so%%e de la ban(ue# F Il se diri!ea vers un petit co..re,.ort, l'ouvrit et - prit une liasse de coupures# D +'est trop! protesta + cile# M @our(uoi tropE +et ar!ent est le vItre, a..ir%a <# Delcour, et vous

15;

l'acceptere) en souvenir de votre p&re# F II se %it G reco%pter les billets, les tendant au .ur et G %esure G la 'eune .ille# Inti%id s par toute cette richesse, les Trois N suivaient l'op ration avec un pro.ond int r:t# Aussi, lors(ue le lo(uet de la porte se %it G tourner douce%ent et (ue celle,ci s'entrouvrit, aucun des cin( occupants de la pi&ce ne s'en aperHut#

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CHAPITRE +#I Les $olas +30"T trop! r p ta + cile# Tout cet ar!ent, pour %oi (ui n'en ai 'a%ais eu! M =ous verre) co%%e il vous .acilitera la vie, assura <# Delcour# @our le %o%ent, 'e vous conseille de ne pas le !arder che) vous / place),le M Je ne saurai 'a%ais! s' cria la 'eune

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vendeuse# 0n tout cas, 'e### 'e vous re%ercie, %onsieur# F "oudain Nathalie, (ui se trouvait un peu en arri&re des autres eut la sensation d'une pr sence derri&re son dos# 0lle voulut tourner la t:te, %ais n'en eut pas le te%ps / une %ain brutale se pla(ua sur sa bouche, et une voi* (u'elle connaissait trop bien lui !lissa dans l'oreille / D Ne bou!e pas, sinon###! F La pauvre Nathalie en aurait bien t incapable, tant le voleur la tenait serr e contre lui# Ainsi, il avait r ussi G s'introduire dans la villa! "on butE L'ar!ent, de toute vidence# 0t il n'h sitait pas G user du %:%e proc d (ui lui avait si bien r ussi une pre%i&re .ois / prendre la .illette co%%e ota!e# Toutes ces pens es se bouscul&rent dans la t:te de la captive en une .raction de seconde, (ui lui parut un si&cle# Les autres ne s' taient dout s de rien# Alors la voi* de l'ho%%e s' leva ironi(ue et %ordante# D Tout cet ar!ent vous .ait peur, %ade%oiselle <artinE N'a-e) crainte / 'e vais vous en d barrasser bien vite# F

1;1

Quatre t:tes se tourn&rent vers le nouveau venu, et la %:%e stupeur horri.i e se pei!nit sur tous les visa!es# D LSche) Nathalie! s' cria NoKl# =ous n'ave) pas le droit### M Le bandit! F !ronda Nick# Quant G <# Delcour, il posa sur son ancien ho%%e de con.iance un re!ard e%preint de la plus pro.onde tristesse# D <i!uel, co%%ent oses,tu t'atta(uer G une en.antE Je ne t'aurais 'a%ais cru capable d'une telle lSchet ! M Il - a beaucoup de choses dont 'e suis capable pour 96 666 B! r pondit l'ho%%e avec c-nis%e# D'ailleurs 'e ne .erai pas de %al G cette !a%ine si vous vous %ontre) raisonnable# F L'ancien leveur, cherchant sans doute G !a!ner du te%ps, interro!ea / D +o%%ent es,tu entr E @ablo### F Le voleur se %it G rire# D @abloE Tout indien (u'il est, 'e suis plus rus (ue lui# 0t puis, n'oublie) pas, %onsieur Delcour, (ue ''ai habit cette %aison (uel(ue te%ps / il %'a t .acile d'e%prunter la deu*i&%e entr e, celle de la cuisine# Quant G votre .id&le !ardien, vous le
1;1

trouvere) en bas, li!ot sur une chaise# F Nick pro.ita de cette conversation pour s'approcher de son cousin et lui %ur%urer / D +ontinue G le .aire parler# F NoKl entra aussitIt dans le 'eu / D +o%%ent savie),vous (ue nous tions tous r unis iciE F de%anda,t,il# <i!uel ne se .it pas prier pour r pondre G cette (uestion / les Trois N avaient eu d 'G l'occasion de noter le cIt .an.aron de son caract&re, 0n se ren!or!eant, il e*pli(ua / D J'ai surveill la %aison de la petite <artin# Quand vous - :tes entr s avec elle, ''ai co%pris (ue vous d tenie) le vrai bouton# 0nsuite, 'e n'ai pas cess de vous avoir G l'Nil, et ''ai appris bien des choses### par e*e%ple, votre rende),vous avec <# Delcour# F D 0t voilG! pensa Nathalie constern e# Il avait bien (uel(u'un derri&re la haie, au Jardin des @lantes! F D J'ai aussi .il %on ancien patron, poursuivit l'ho%%e, ce (ui %'a per%is d'apprendre (u'il s' tait rendu G sa ban(ue / ''ai devin (u'il allait en retirer la so%%e destin e G la .ille de son a%i#

1;2

Il ne %e restait (u'G recueillir le .ruit de tous ces e..orts / ce (ue 'e vais .aire sans plus tarder# F Il a'outa d'une voi* dure / D <ade%oiselle <artin, veuille) %'apporter cet ar!ent i%% diate%ent# Apr&s (uoi, vous vous tiendre) tran(uilles tous les (uatre, pendant (ue 'e reculerai 'us(u'G la porte# >ien entendu, ''e%%&ne la !a%ine# M =ous ne .ere) pas Ha! cria NoKl# M N'a-e) crainte / 'e ne %'e%barrasserai pas d'elle bien lon!te%ps / 'uste asse) pour %' loi!ner un peu de la villa apr&s vous avoir en.er% s G cle.# M <i!uel, r .l chis encore / 'e te le de%ande au no% de notre ancienne ca%araderie! F plaida <# Delcour# I!norant cet appel, le bandit s'adressa G + cile d'un ton %enaHant# D Alors, vous %e l'apporte), cet ar!entE F La 'eune .ille se leva / elle tait tr&s pSle# +o%%e un auto%ate, elle d posa la liasse dans la %ain (ui se tendait# L'autre %ain du bandit, bien entendu, tenait tou'ours Nathalie# <i!uel valua d'un re!ard avide l'i%posant pa(uet de coupures### si bien (ue son attention se

1;8

trouva d tourn e un instant de sa prisonni&re# +e .ut l'occasion (ue choisit Nick# Depuis un %o%ent il avait op r , centi%&tre par centi%&tre, une lente pro!ression en direction de la petite table sur la(uelle l'ancien leveur avait d pos les bolas# +herchant dans sa t:te co%%ent s'opposer G l'adversaire, le 'eune !arHon s' tait souvenu du lasso indien et de l'usa!e (u'en .aisaient les !auchos ar!entins# D "i ''arrive G le lancer convenable%ent, pensa,t,il, 'e pourrai e%p:cher

1;9

le voleur de .uir, de la %:%e .aHon (u'on arr:te les b:tes indociles# F <ais, en ad%ettant (u'il .asse cette tentative, il - avait Nathalie, dont la pr sence aupr&s du bandit serait !:nante# Alors Nick d cida d'obtenir la collaboration de son cousin / au %o-en d'une s rie de clins d'-eu*, il lui .it co%prendre ses intentions# NoKl se tint pr:t, attendant le si!nal# Il vint, sous .or%e d'une %ain lev e# Les deu* cousins a!irent ense%ble / Nick saisit les bolas, et d'un !este rapide, les lanHa au niveau du plancher en direction des 'a%bes du bandit# Le 'eune !arHon avait choisi cette .aHon d'op rer, se disant (ue les poids rouleraient .acile%ent sur le plancher cir # Il ne s' tait pas tro%p / le lasso attei!nit son but, et les lani&res, tendues par les boules, s'enroul&rent autour des chevilles de l'ho%%e# Au %:%e %o%ent, NoKl s' tait pr cipit sur Nathalie et l'avait tir e G lui de toutes ses .orces# "urpris par cette double a!ression, l'ho%%e poussa un hurle%ent de ra!e et lScha prise, tandis (ue les lani&res

1;7

e%prisonnant ses 'a%bes lui .aisaient perdre l' (uilibre / il to%ba lourde%ent en arri&re# "a chute entraLna celle de Nathalie et de NoKl, (ui, n' tant plus retenus, s'a..al&rent sur le plancher du cIt oppos # Ils se relev&rent aussitIt, ne s' tant .ait aucun %al# @endant ce te%ps, <# Delcour et Nick s' taient ru s sur <i!uel pour le %aLtriser# +o%%e il avait les 'a%bes entrav es, il leur su..it de le %aintenir chacun par un bras# D + cile, vene) reprendre votre ar!ent F, ordonna cal%e%ent l'ancien leveur# @endant (ue la 'eune .ille, encore toute tre%blante, s'e* cutait, NoKl d clara / D Je cours d livrer @ablo### et 'e rapporterai la corde# M Attends,%oi, 'e t'acco%pa!ne, dit Nathalie d'une petite voi* chevrotante# +e### cet ho%%e %e .ait peur# F Le 'eune !arHon et sa cousine trouv&rent le do%esti(ue bSillonn et .icel sur un si&!e derri&re la porte d'entr e / ils le d livr&rent rapide%ent# D <erci F, dit l'Indien#

1;5

0t, d'un air .arouche, il de%anda / D $P est <i!uelE M LG,haut / nous l'avons %is hors de co%bat# M Alors, c'est %oi (ui %e char!erai du reste, d cida @ablo en s'e%parant de la corde# +et ho%%e,lG, ''ai tou'ours su (u'il ne valait rien# F 0t, r solu%ent, il !ravit les %arches, suivi par les deu* en.ants#

Di* %inutes plus tard, con.ortable%ent assis au salon, l' leveur et ses 'eunes convives se re%ettaient de leurs %otions en buvant du %at , breuva!e ori!inaire d'Ar!entine (ue leur avait pr par le serviteur indien# <i!uel, solide%ent attach sur une chaise dans la pi&ce voisine, par les soins de @ablo, attendait (ue la police, alert e par t l phone, vienne le chercher# Quant au* bolas, elles avaient, sur le %ur, repris leur rIle d'orne%ent# L'ancien leveur co%pli%enta Nick# D =ous ave) t tr&s habile en vous en servant de cette .aHon F, dit,il#

1;;

Le 'eune !arHon essa-a de prendre un air %odeste# D +'est (ue Ha %'int resse, des !ad!ets (ui arrivent de si loin! M Dans ce cas, o..rit <# Delcour, revene) %e voir / 'e vous %ontrerai des (uantit s de souvenirs (ue ''ai rapport s de lG,bas# M D'accord! s' cri&rent les Trois N ravis# M Quant G vous, + cile, a'outa l'e*, leveur, il est bien entendu (ue cette %aison est d sor%ais la vItre / 'e co%pte vous - voir souvent# F Trop %ue pour parler, la 'eune .ille ac(uiesHa d'un si!ne de t:te# Les Trois N se sentaient pres(ue de trop# Aussi all&rent,ils conte%pler les deu* boutons d'ar!ent en.in r unis, (ue <# Delcour avait plac s bien en vue dans une vitrine# D $n ne les distin!ue plus l'un de l'autre, re%ar(ua NoKl# 0t pourtant, (ue de tribulations a subi le nItre, depuis la tuni(ue de Napol on 'us(u'au %anteau d'un er%ite###! M ### en passant par une cour!e! co%pl ta Nick#

1;4

, A propos d'er%ite, il .audra lui crire G son hIpital pour lui raconter la .in de l'histoire, su!! ra la .illette# M >onne id e! Nous lui dirons (ue le bouton d'ar!ent a rapport une .ortune G + cile# F NoKl secoua la t:te# D Je ne crois pas (ue Ha l'int resse# @our l'er%ite, l'ar!ent n'a plus d'i%portance! F A ce %o%ent Nathalie se tourna vers la 'eune vendeuse, assise aupr&s de <# Delcour# "on air heureu* la .rappa# D Je sais, dit,elle# Nous lui apprendrons (ue, !rSce au bouton d'ar!ent, + cile <artin a retrouv un a%i# 0t 'e suis sOre (ue cela lui .era !rand plaisir# F

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LES TROIS N ET LE BOUTON D'ARGENT par Roberte ARMAND


QUAND Nick, Noel et Nathalie, les Trois N, partent en vacances, I'aventure n'est pas loin! La d couverte d'un tran!e "#$#"# les a%&ne 'us(ue che) un tr&s curieu* personna!e# +elui,ci leur raconte (u'il a t atta(ue par un %-st rieu* %al.aiteur (ui lui a d robe### un bouton d'ar!ent! Aucun doute / un secret s'attache a cet ob'et# 0t on peut .aire con.iance au* Trois N pour trouver la cl de I'eni!%e!

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Les

No/l0 Na &alie e Ni%olas 1Ni%234

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de Ro$er e Armand

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de Ro$er e Armand S.rie in .(rale

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