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Jacques Aymard

La querelle du cobra et de la mangouste dans l'antiquit


In: Mlanges d'archologie et d'histoire T. 71, 1959. pp. 227-262.

Citer ce document / Cite this document : Aymard Jacques. La querelle du cobra et de la mangouste dans l'antiquit. In: Mlanges d'archologie et d'histoire T. 71, 1959. pp. 227-262. doi : 10.3406/mefr.1959.7448 http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/mefr_0223-4874_1959_num_71_1_7448

LA QUERELLE DU COBRA ET DE LA MANGOUSTE DANS L'ANTIQUIT PAR M. Jacques Aymard Ancien membre de l'cole

Parler des combats de la mangouste et du cobra, c'est par une association d'ides bien rgle voquer le conte pique qui retrace les exploits du modeste et glorieux Riki-tiki-tawi, le sau veur du petit Teddy et de ses parents, l'adversaire victorieux de Nag, le redoutable cobra indien, et de Nagaina sa non moins r edoutable pouse. Ainsi Kipling a popularis et magnifi le drame des campagnes et des jardins de l'Inde ; drame toujours actuel et qui parfois, pour l'dification du touriste pris de couleur locale, se transforme en une simple exhibition armes mouchetes. Et pourquoi ne pas associer ici au souvenir de Kipling celui de Conan Doyle? Le caporal Henri Wood a ramen des Indes sa mangouste et il est devenu montreur : ... L'homme se pencha et leva le couvercle d'une sorte de clapier qui tait rang dans un coin. Aussitt il en sortit un joli petit animal rougetre mince et souple avec des pattes de fouine, un long nez rose et d'adorables yeux rouges. Une mangouste, m'criai-je. Oui, on l'appelle comme a, ou encore ichneumon. Moi, je l'appelle un attrapeur de serpent, car Teddy est extraordinairement vif sur les cobras. J'en ai un 1 M. F. Daumas, mon collgue de l'Universit de Lyon, a bien voulu s'intresser , ce modeste article ; je l'en remercie trs vivement.

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ici, priv de ses crocs, et Teddy l'attrape chaque soir pour la di straction des gens du pays 1. Plus prs de nous encore, rcits de voyage, livres d'aventures et de vulgarisation pour enfants (et grands enfants) dcrivent des scnes de ce genre. On puisera au hasard dans cette littrature. Voici dans un hebdomadaire grand tirage, extraite des carnets de notes et de voyages du colonel Townsend, la description d'un de ces combats cum missione opposant, sous l'arbitrage d'un charmeur et bateleur indien, une mangouste dente un cobra dsarm2. Une autre publication avec photographie l'appui et sous le titre Combat mort montre ce cobra indien et cette petite mang ouste, immobiles et tendus, s'observant longuement avant d'engager un combat mort, Suimsharura dans l'tat de Mysore... Le combat fut bref et terrible... Riki-tiki-tawi bondit de l'enco ignure de la porte, o elle s'tait tapie, et planta ses dents dans la colonne vertbrale de son ennemi traditionnel, la brisant net . Voici encore un reportage sur les mthodes de dressage des serpents de l'Inde : c'est l'emploi de la flte du fakir, utilise plus pour abrut ir de coups le reptile, que pour sduire et charmer un animal vraisemblablement sourd et insensible toute musique8. Naturel lement l'auteur dcrit l'invitable duel-exhibition entre cobra et mangouste ; Pagonothte intervenant point nomm, pour arracher avant d'irrparables dgts l'ophidien aux dents aigus de son antagoniste. La descendance de Kipling apparat ainsi quelque peu dgnre peut-tre, mais coup sr prolifique. 1 Gonan Doyle, Le Tordu, Souvenirs sur Sherlock Holmes, d. Laffont, 1957, t. IV, p. 186. 2 Paris-Match, 9 mars 1957, n 413, p. 17. 8 Cf. L. Keimer, Histoires de serpents dans Vgypte ancienne et moderne, Mmoires prsents VJnstitut d'Egypte, h, 1947, p. 1, n. 1. L'auteur cite l'exprience suivante qui consiste remplacer la flte d'un charmeur de serpents par un morceau de bois d'apparence identique ; les serpents obissent comme l'accoutume, fascins par le mouve mentdes doigts le long du bton.

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coutons sur un mode diffrent Louis Bromfield dans son dernier ouvrage : Mais l'autre rival, ou plutt rivale, de Rex tait trs diffrente. C'tait une toute petite bte, au pelage gris et noir tachet... Elle pesait environ une livre et avait une tte minuscule et pointue, avec un dlicat nez rose et des yeux bruns en boutons de bottine. Quand elle tait en colre, elle se dressait sur son sant et se balanait sur sa queue en marmonn ant. Tout son poil se hrissait, si bien qu'elle prenait un aspect broussailleux, et ses yeux bruns viraient au rouge... Les mang oustes sont des animaux trangement sociables et qui aiment la socit des humains, tant que leur libert n'en souffre pas. D'un bout l'autre du continent indien, des familles de mang oustes mnent une existence fort satisfaite dans et sous les bungalows et en tiennent loigns les serpents a1. Les Anciens, les Grco-latins, s'ils n'ignoraientpas l'antipathie qui oppose la mangouste au grand cobra de PInde 2, connaissaient plus prcisment l'antagonisme entre le naja gyptien et l'ichneu mon. Les textes qui ne manquent pas d'intrt, d'Aristote Oppien, en passant par Strabon, Lucain, Pline, lien, montrent le petit carnassier aux prises avec l'ophidien redoutable que les Anciens nomment aspis et leur combat, tel qu'il est dcrit, semble bien tre une lutte mortelle et spontane, non une quelconque parade de bateleurs. La lutte de l'ichneumon contre l'aspic apparat dans VHistoire des animaux d'Aristote au neuvime livre8. Quand l'ichneumon d'Egypte voit le serpent nomm aspic, il ne cherche pas l'a ttaquer avant d'avoir appel son aide d'autres ichneumons ; pour se garantir des coups et des morsures, ils se couvrent de boue 1 L. Bromfleld, Les animaux et autres grandes personnes, Paris, 1957, p. 22. 2 Imhoof-Blumer u. Keller, Tier u. Pflanzenbilder auf Mnzen u. Gemmen des kl. Altertums, p. 98. Arist., An. H. IX, 6, 612 a.

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en se trempant d'abord dans l'eau et en se roulant ensuite dans la poussire. Lorsque le crocodile ouvre la mchoire, les trochiles accourent en voulant lui nettoyer les dents. Le trochile y trouve manger et le crocodile, qui cela fait du bien, l reconnat et ne lui fait pas de mal ; quand le trochile veut sortir, le crocodile remue le cou de manire ne pas le mordre. Ce passage d'Aristote appelle quelques remarques : c'est d'abord l'absence de description du combat proprement dit, description, qui, plus ou moins appuye, plus ou moins pittoresque, se retrouve dans la plupart des autres textes grco-latins qui ont abord la question ; ce simple dtail tend prouver que le philosophe n'a pas observ directement la scne. Aristote souligne galement la timidit de l'ichneumon, qui attend des renforts avant d'entre prendre son action. Il est d'ailleurs le seul signaler ce travail en quipe des ichneumons, nullement en accord avec la technique de combat du petit carnassier, qui s'engage dans un duel mortel et solitaire avec le serpent. Aristote interprte comme une ma nuvre volontaire de la mangouste, cette carapace de boue et de poussire dont elle se revt avant le combat ; tous les auteurs aprs Aristote ont repris et amplifi la remarque par une srie de mtaphores et de comparaisons o interviennent la cuirasse, le bouclier ou l'quipement de l'hoplite1. Mais, l encore, l'info rmation du naturaliste grec et de ses epigones est inexacte : c'est au hasard de son combat livr le plus souvent dans la poussire ou en terrain marcageux que la mangouste se recouvre de sa pous sireuse armure. Relevons enfin, associ au dveloppement sur l'aspic et l'ichne umon, le passage rserv aux rapports, la symbiose du trochile et du crocodile. Sur ce point encore le texte d'Aristote aura une riche postrit : aspic et ichneumon, ichneumon et crocodile, 1 Ainsi Plutarque, S. A. 10, 4 pour qui l'ichneuraon diffre peu d'un hoplite cuirass pour la bataille.

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trochile et crocodile1 seront des thmee lis qui s'appellent volont iersl'un l'autre. Strabon son tour consacre un paragraphe du dix-septime livre de sa Gographie la lutte de Pichneumon contre l'aspic2. Il signale d'abord l'antagonisme entre les deux cits d'Arsino et d'Hraklopolis, dont l'une considre le crocodile comme un objet de vnration, au point de mriter le titre de Crocodilopolis, cependant que l'autre a un culte pour l'ichneumon. Les ichneu mons sont des animaux particulirement dangereux pour les crocodiles et les aspics ; ils dtruisent leurs ufs et s'en prennent aux animaux eux-mmes aprs s'tre fait comme une cuirasse de boue ; s'tant rouls dans cette boue puis s'tant schs au soleil ils saisissent les aspics par la tte ou la queue, les plongent dans le fleuve et les tuent ainsi. Quant aux crocodiles, ils les guettent et lorsqu'ils sont en train de rtir au soleil, la gueule ouverte, les ichneumons se prcipitent dans cette gueule et s'installent dans les entrailles du crocodile, ils les rongent et n'abandonnent l'animal que mort. Ce texte est la fois plein d'enseignements et quelque peu dcevant : mlange de souvenirs aristotliciens, de dtails que l'on peut croire pris sur le vif (sinon des sources directes) et de ces contes bleus dont l'histoire naturelle antique est amplement pourvue. On tait peut-tre en droit d'esprer plus de prcision et moins de crdulit de la part du gographe, qui a sjourn Alexandrie et qui a visit l'Egypte. Notons, chemin faisant dans notre citation de Strabon, la cuirasse de boue dont se revt la mangouste, souvenir d'Aristote proba blement ; notons sans insister davantage (nous y reviendrons par la suite) la noyade, qui marque l'issue du combat ; signalons 1 Hrod. 2, 68 ; Plut. S. A. 31, 2 ; lien, N. A. 3, 11 ; 8, 25 ; 12, 15, et aussi Solin. 32, 25, et Amm. Marc. 22, 15, 19. a Strabo, 17, 1, 38 et 39.

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la juste remarque d'observation directe, qui fait de l'ichneumon destructeur d'ufs un redoutable ennemi du crocodile et du cobra. Et admirons pour finir l'intrpidit de l'ichneumon, ce nouveau Jonas perdu dans les flancs de son monstrueux adversaire. Par la suite les auteurs d'Histoires naturelles ou de Cynegetica ne man queront pas si belle occasion et, comme Strabon, ils associeront erreur et vrit, observation directe et legomenon, le combat rel de l'ichneumon et de l'aspic et celui, mythique, du mme ichne umon contre le crocodile. Ajoutons que la source de Strabon doit tre cherche dans quelqu'une de ces compilations, Zoologica ou Theriaca, qui fleurissaient l'poque alexandrine ; moins que les rcits et les vantardises des prtres d'Arsino, ou plutt d'Hraklopolis, n'aient contribu garer la crdulit du visiteur et du touriste. A partir de sources zoologiquement et techniquement exactes, Lucain a utilis titre de comparaison d'pope le combat livr par l'aspic de Pharos contre son ingnieux ennemi . La tactique de harclement de Juba, au quatrime livre de la Pkarsale a, en effet, inspir au pote la longue comparaison suivante x : aspidas ut Pharias eauda sollertior hostis ludit et iratas incerta provocat umbra obliquusque caput vanas serpentis in auras effusae tuto conprendit guttura morsu letiferam citra saniem ; tune irrita pestis exprimitur, faucesque fluunt pereunte veneno. Ce dveloppement porte la marque d'un effort un peu laborieux pour rnover la comparaison pique par des images originales, indites, colores, d'o l'lment scientifique et l'exotisme ne sont pas absents ; c'est en dfinitive chez ce jeune pote le dsir as sez sympathique de briser le cadre traditionnel des figures de la 1 Lu can., Bell. Ciu. 4, 724 ss.

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rhtorique classique1. Au point de vue qui nous retient, celui de l'histoire naturelle, on relvera avec intrt dans ce texte quelques dtails caractristiques et vrais : l'habilet manuvrire de la mangouste (sollertior), la faon dont elle excite avec sa queue la fureur du serpent, les attaques du reptile tombant dans le vide et l'treinte mortelle de l'ichneumon, qui saisit son antagoniste la tte. Dsormais les tmoignages dans l'ensemble vont combiner les deux versions : celle des prparatifs du duel (avec en particulier l'allusion la cuirasse de boue) et le rcit dramatique et en dfi nitive vridique des pripties du combat. La premire directe ment ou par intermdiaire remonte Aristote ; la seconde, au travers de Lucain(?), quelque manuel de zoologie, ou quelque recueil de Mirabilia alexandrins. On ne saurait oublier que Nicandre parlait des serpents dans ses Theriaca. Pline, au huitime livre de son Histoire naturelle conte la guerre mort, qui oppose l'aspic l'ichneumon ; elle constitue pour ce dernier un magnifique titre de gloire : le terme de gloria est em ploy comme s'il s'agissait d'un rude soldat ou d'un combattant de l'arne ; on note galement en ce sens la cuirasse de boue, qui recouvre la mangouste (loricavit). Vient ensuite la description de la technique de combat utilise par l'ichneumon, donnes qui nous ont dj t fournies : ... deinde internecivum bellum cum ichneumone. Notum est animal hac gloria maxime, in eadem natum Aegypto. Mergit se limo saepius siccatque sole ; mox, ubi pluribus eodem modo se coriis lorica vit, in dimicationem pergit. In ea caudam attollens ictus inritos adversus excipit, donec obliquo capite speculatus invadat in fauces. Nee hoc contentus aliud haud mitius debellai animal 2. 1 Cf. notre tude, Quelques sries de comparaisons chez Lucain, passim. a Plin., N. H. 8, 88.

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Les paragraphe suivants (89 et 90) sont consacrs une tude morphologique du crocodile 1 et l'histoire fameuse de ses rapports avec le trochile, tous renseignements dont la source remonte Hrodote et Aristote ; enfin, aprs Strabon, Pline fait sien le legomenon de la victoire de la mangouste sur le crocodile. A plusieurs reprises, dans son Histoire des animaux, lien fait tat de l'antipathie ou de l'hostilit qui oppose l'aspic et l'iehneumon2; dans un autre passage, il signale la destruction des ufs de l'aspic par le mme ichneumon 8 ; enfin en 3, 22, il dcrit le combat () entre la mangouste et le naja. Description sensiblement parallle celle fournie par ses devanciers immd iats : lien n'oublie pas la carapace de boue qui protge le petit animal, avec l'image appuye du guerrier quip de pied en cap, couvert de son bouclier, abrit par sa cuirasse 4 ; c'est encore l'agile souplesse de la mangouste, le jeu irritant et protecteur de la queue, l'attaque fulgurante de l'ichneumon saisissant la gorge l'aspic ; mention est faite cependant du point faible de notre combattant : les narines ; si l'aspic russit les atteindre, c'est lui qui sort vain queur du dbat. Enfin le pome de la Chasse d'Oppien nous offre une longue page dtaille et enthousiaste, consacre l'ichneumon et ses dmls avec le crocodile et l'aspic 5. Pour le crocodile, hte redoutable du Nil, Oppien dramatise 1 Arist., An. H. II, 10 ; III, 7, 516 a ; I, 11, 492 b ; V, 33. 2 lien, N. A. 5, 48 ; 10, 47. 8 lien, N. A. 6, 38. * Pour quelques autres exemples analogues, cf. lien, . ., 5, 21, le paon faisant la roue en cherchant intimider un adversaire ; Stat., Silo. 2, 5, 20, le lion apprivois mourant, inspire la comparaison suivante Sicut sibi conscius alti / vulneris adversum moriens it miles in hostem... ; ou encore Mart., Epigr. 11, 69, 12 = Herrlinger, Totenklage um Tiere, p. 39, n 37, la mort de la chienne de chasse Lydia tombe hroquement au combat : non potai fato nobiliore mori . 6 Oppian., Cyn. 3, 398 ss.

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et amplifie le rcit traditionnel par une peinture grandiloquente des souffrances imaginaires de l'infortun saurien, rong de l'i ntrieur par son minuscule adversaire. Une invocation et une srie d'exclamations sur le mode pique forment transition entre la bataille contre le saurien et celle livre au serpent ; elles consti tuent aussi, par l'ensemble des qualits attribues la mangouste, un vritable portrait exemplaire : magnanimitas, virtus, sollertia, audacia, telles sont les principales vertus de notre ichneumon. On sait de reste que ces exempla fournis par les ferae sont frquents chez les auteurs de Zoologica ; par rapport aux animaux, l'homme fait souvent figure de repoussoir. Le procd est particulirement frquent chez lien. Le combat proprement dit, tout en restant dans la ligne clas sique du thme est, lui aussi, un morceau de bravoure. Voici la mangouste tapie dans la poussire, l'afft de son ennemi, ne lai ssant voir d'elle que ses yeux enflamms et sa queue serpentine ; tournoyant sur elle mme, elle provoque l'aspic, qui enfle de rage ; enfin au moment o la bte venimeuse demi dresse s'apprte frapper, d'un bond elle la saisit la gorge et la secouant en tous sens elle la dchire. Morceau de bravoure sans doute, avons-nous dit, mais le ralisme de l'observation ou de l'information ne sau rait, pour autant, tre ni : Oppien est un des matres de la cyn^ gtique ancienne1. 1 Les descriptions modernes du combat sont trs proches des donnes antiques. Ainsi L. Bertin, La vie des Animaux, Paris, 1950, II, p. 394 : Assistons la lutte. La mangouste tourne autour du serpent d'une dmarche saccade, sautillante... Au centre de cette ronde de mort, le serpent se dplace d'un mouvement imperceptible et prsente tou jours sa tte aplatie au regard haineux... La mangouste tourne toujours et irrite le serpent... Le reptile prend son temps, darde ses crochets, vise bien son coup et s'lance sur la mangouste, qui, cet instant pr cis fait un formidable saut en hauteur. La tte du serpent s'abat sur le sol. Au mme moment la mangouste se prcipite sur lui et le mord derrire la tte.

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Tels sont, pour l'essentiel, les documents littraires ; avec des variantes et des succs ingaux, ils offrent un thme bien li ; dans l'ensemble ils recouvrent tous une localisation et une ralit gyptiennes. L* Ichneumon d'Egypte. L'Inde apparat bien aujourd'hui comme la terre d'lection et le pays de chasse par excellence de la mangouste mungo (herpestes griseus). Dj dans l'Inde ancienne le mungo tait l'ennemi des serpents, contre les morsures desquels il savait se protger par un choix judicieux d'herbes mdicinales. On sait toutefois que des tentatives raisonnes d'acclimatation de cette mangouste ont t tentes assez rcemment sous d'autres latitudes : vers 1850, on introduisit le mungo aux Antilles et la Jamaque pour dtruire les vipres fer de lance, qui pullulaient dans les plantations de canne sucre1. M. Lon Bertin crit jol iment ce sujet : Conoit-on la surprise et l'motion que durent prouver les vipres martiniquaises, lorsqu'elles virent un jour pour la premire fois, cette petite boule de poils gris, qui les attaquait rsolument, elles devant qui tous les autres animaux reculaient pouvants ? 2. Mais si le mungo fit merveille contre ce dangereux reptile, il exera galement ses ravages dans les bassescours, si bien qu'il fallut le dtruire son tour3. Angel signale un fait du mme ordre Hawa, o le mungo fut acclimat pour lutter contre les rats, tenant ainsi le rle parfois dvolu la belette dans l'antiquit, et qui consistait lutter contre les petits rongeurs ; ceci naturellement avant l'introduction massive du chat en Italie et dans les provinces occidentales4. 1 F. Angel, Vie et murs des Serpents, Paris, 1950, p. 123. 2 L. Bertin, op. cit., p. 394. 8 Cf. une remarque analogue chez R. Thvenin, Les petits carnivores d'Europe, Paris, 1952, p. 174. * Si le chat animal sacr est connu' des Romains, l'animal domes-

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Un autre genre de mangouste : l'ichneumon (herpestes ichneu mon) se retrouve de nos jours dans la partie mridionale du bassin mditerranen ; une espce habite mme l'Espagne et le Portugal 1 ; elle vient probablement du Maroc o Vitruve signalait son exis tence 2. Chez les Anciens, les Grco-Latins en particulier, l'ichneumon passait pratiquement pour un animal spcifique de l'Egypte, au mme titre que le crocodile et l'hippopotame. C'est cet ichneu mon d'Egypte qu'il convient maintenant d'tudier brivement3. Les bords du Nil apparaissent, en effet, comme une terre d'lection pour le rat de Pharaon . On le retrouve ds la prhistoire, par exemple, parmi la faune de la poterie nagadienne4, ou encore parmi les dfils d'animaux sur les ivoires dcors de la fin du Gerzen5. Dans les mastabas de l'Ancien Empire, de nombreuses reprsentations montrent des mangoustes occupes dnicher des oiseaux dans les fourrs de papyrus e. Et peut-tre leur chasse tique, tueur de souris ne l'est pratiquement pas, Son rle est tenu par la belette et le serpent : ainsi Piaute, Stich. 460, o la capture d'une souris par la belette apparat comme d'heureux augure Auspicio hodie optumo exivi foras / Mustela murem abstulit praeter pedes ; par contre Pline semble bien avoir vu des chats animaux domestiques, N. H. 10, 202 fles... quant occultae speculatae in musculos exiliunt . Sur ces menus problmes, non dpourvus d'intrt, on peut utiliser naturelle ment O. Keller, Die antike Tierwelt, 1, p. 67 ss. ; p. 164 ss. ; mais aussi N. et B. Laugton, The cat in ancient Egypt, Cambridge, 1940 ; R. Thvenin, Les petits carnivores d'Europe, p. 38 ; R. Thvenin, Origine des animaux domestiques, Paris, 1947. L. Armand-Galliat, La stle de Montceau-les- Mines, Gallice, XI, 1953, p. 89., etc.. Mais il reste encore bien des doutes. 1 R. Thvenin, Les petits carnivores d'Europe, p. 172 s. 2 Vitruve, 8, 2, 7. 8 Sur notre animal, voir l'tude de O. Keller, op. cit., I, p. 158 160. * J. Vandier, Manuel d? archologie gyptienne, I, 1, p. 270. 6 J. Vandier, ibid., , 1, p. 543 s. Pour les interprtations d'animaux, cf. Benedite, in J. . ., V, 1918, p. 1 15 et 225 ss. Aussi au tombeau de Ti ; chez Ptahotep, etc. : cf. Erman et Ranke, La civilisation gyptienne, Paris, 1952, p. 298.

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l'exemple de celle du chat, n'est-elle pas toujours goste ; car la mangouste, les naturalistes anciens le savaient, se laisse appri voiser. On se borne citer un texte trs expressif d'lien Les an imaux gardent le souvenir des bons traitements reus, ainsi en Egypte les chats, les ichneumons, les crocodiles, les perviers. On les apprivoise et on les rend trs familiers par de la nourri ture ; jamais, mme leur frocit rveille, ils ne se retournent contre leurs bienfaiteurs. On ne saurait en dire autant des hommes a1. En Egypte, tout le moins dans certaines villes, Pichneumon est considr comme un animal sacr, ainsi Hraklopolis 2 ; un texte de Diodore signale que des offrandes lui sont offertes comme aux chats sacrs3, et nous savons par Hrodote que les mangoustes au mme titre que les chats et les chiens taient ense velis dans des cercueils sacrs4. D'ailleurs les deux dsignations de l'ichneumon en langue gyptienne mettent prcisment l'accent sur ce caractre divin ; l'une d'entre elles signifiant littralement image de R 6. Sous l'empire romain, l'ichneumon s'affirme encore comme une sorte d'animal symbolique de l'Egypte : ce titre il figure sur la base de la statue du Nil au Vatican ou encore sur une monnaie d'Hadrien de Panopolis; et on rappelle pour mmoire les textes dj cits de Strabon Oppien. 1 lien, N. A. 4, 44. On note que chats et ichneumons sont placs sur le mme plan. * Strabo, 17, 1, 39; lien, N. A. 10, 47; on sait que l'ichneumon s'tait transform en Atoum aprs avoir combattu Apophis : Erman, La religion des gyptiens, Paris, 1952, p. 69. 8 Diodore, I, 83. 4 Hrod. 2, 67. 5 Erman et Grapow, Wrterbuch der aegypt. Sprache, I, 225, 4; cf. aussi id., ibid., Ill, 236, 10, et, un autre point de vue, Bonnet, Reallexikon der aegypt. Sprache, art. ichneumon, p. 321. 6 Imhoof -Blumer et O. Keller, Tier u. Pflanzenbilder auf Mnzen u. Gemmen, taf. I, 25.

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Mais l'ichneumon, chasseur et dvastateur des poulaillers allait (et probablement en partie pour cette dernire raison), devenir lui-mme une bte de chasse. Quelques vers des Cyngt iquesde Nmsien sont cet gard fort explicites. Dans un long prambule, le pote africain a pass en revue les diffrents thmes piques, tragiques et mythologiques qu'il n'abordera pas ; puis il en vient ses sources d'inspiration, au thme littraire qui lui est cher : la nature et la chasse. Cette chasse est d'abord une chasse mineure et sans localisation gographique (vers 51 53) : livre, daim, loup, renard constituent le butin du Nemrod. Et, dilettante de la cyngtique la manire de Pline, le pote poursuit l'numration du gibier qu'il abat au hasard de ses promenades, gibier toujours modeste, mais cette fois, spcifiquement africain, voire gyptien x. ... nos flumineas errare per umbras malumus et placidis ichneumona quaerere ripis inter harundineas segetes felemque minacem arboris in trunco longis praefigere telis. La mangouste, en effet, tend nous ramener en Egypte, ainsi que le felis minax, chat sauvage, ou lynx, ou croisement de l'un et de l'autre, en bref une de ces panthres en miniature, qui appa raissent sur telle mosaque pompienne. Dj D. Martin dans son commentaire de Nmsien avait propos de reconnatre le Nil, dans le fleuve aux placidis ripis, par comparaison avec la placidi dementia Nili de Stace2. Ajoutons titre de vraisemblance supplmentaire les fourrs de roseaux et les plantes marcageuses du texte de Nmsien (flumineas umbras. . . ; harundineas segetes) ; on sait d'autre part que l'ichneumon africain hante assez volon1 On retrouverait le mme romantisme de la chasse chez Synsius, mais plus viril, plus muscl . 2 D. Martin, Nemesianus, The Cynegetica, Cornell Univ. 1917, p. 42 ; Stat. Theb. 3, 527.

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tiers les terres humides, comme d'ailleurs son ennemi personnel, le naja. Si notre hypothse est admise, on ne peut que souligner l'volution qui a fait de l'ichneumon, animal sacr, une bte traque. En tout cas un rapprochement s'impose, entre ce passage de Nm?ieii et une page de la Zoologie de Brehm, qui dcrit au sicle dernier une battue Pichneumon en Egypte 1. Dtruire l'ichneumon est pour les gyptiens une uvre pieuse... ; tous brlent du dsir d'aider la destruction de l'animal nuisible. On se dirige vers un fourr de roseaux, on se poste et les gens servent de rabatteurs... il glisse entre les roseaux, prudemment, coutant, flairant de temps autre... . Le rcit de Brehm n'est en dfinitive que l'amplification des vers de Nmsien. Notons enfin, en guise de conclusion que le petit carnassier n'tait pas un inconnu pour les Quirites : dans une pigramme du septime livre, Martial numre un certain nombre d'animaux plus ou moins dresss, et qui taient la proprit de quelques or iginaux de son temps ; au nombre de ces htes exotiques, on relve (comme sur la mosaque de Sakiet2, aux cts d'un lagalopex (fennec) un ichneumon delectat Marium si perniciosus ichneumon3 . Perniciosus ichneumon ! et Polmon confirme l'pithte dans sa Physio gnomonici : Ichneumo malignus fugax proterus oppugnator patiens sordidus perniciosus*. Les vertus exemplaires de l'ic hneumon vainqueur du naja semblent ici bien oublies. Aspic ou Naja d'Egypte. Il importe maintenant de dterminer la ralit zoologique 1 Brehm, Les merveilles de la nature (d. Gerbe) : Les Mammifres, p. 563. a Infra. 8 Mart., Epigr. 7, 87, 5 ; cf. G. Jennison, Animals for show a. pleasure in Ancient Rome, p. 130. 4 Polemo, de Physio gnomonia liber , d. Foerster, I, p. 176.

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que recouvre le terme d'aspic, en assignant un nom moderne au redoutable ophidien, qui aurait t l'instrument du suicide de Gloptre *. C'est une tche assez difficile qu'un essai d'identi fication des nombreux reptiles africains, numrs avec complai sance par lesx naturalistes anciens, amateurs ou professionnels. L'Afrique, qui fut terre des serpents, comme elle tait celle des fauves Africa parens et nutrix ferarum bestiarum, maxime serpentium 2. On ait par exemple que dans le rcit de la marche de Cat on sur le rivage des Syrtes, Lucain cite ou dcrit quinze espces de serpents ; et l'Egypte en aurait connu seize, au tmoignage d'lien8. La pullulation de cette faune particulirement dange reuse entranait bien des catastrophes. Les textes runis par F. Cumont sont loquente et l'auteur de Egypte des Astrologues peut conclure justement : La mortalit cause par ces fcheuses rencontres parat avoir t aussi formidable dans l'Egypte hell nistique qu'elle l'est dans l'Inde actuelle *. Cependant telle espce, comme l'aspic, dont la piqre passait pour mortelle, pouvait tre apprivoise ; et, devenus familiers, ces animaux vivaient en bonne intelligence avec les humains dans les maisons, dont ils chassaient sans doute la vermine. Ces effrayants gardiens tenaient ainsi en Egypte la place qui en Italie tait celle de Phon- nte et sympathique couleuvre. 1 Les historiens anciens hsitent conclure. Sueton., Aug. 17, 8 quod perisse morsu aspidis putabatur ; voir aussi Plut., Antoine, 86; Cass. Dio, 51, 14; Veli. Patere. 2, 87 (morsure de naja, aiguille empoisonne, crochet encore venimeux, la conclusion reste incertaine en l'absence de tmoins) . * Vitruve, 8, 3, 24 ; de mme Silius Ital., Pun. I, 211 s. Sed qua se campis squalentibus Africa tendit / serpentum largo coquitur fecunda veneno ; sur cette question on verra S. Gsell, Histoire ancienne de V Afrique du Nord, I, p. 131 ss., et aussi R. E., art. Schlange. 8 lien, N. A. 10, 31. * F. Cumont, L'Egypte des Astrologues, p. 61 et n. 3 ; Firm. II, 106, 16 mexferis vel bestiis, vel ex venenatis serpentium morsibus exitium ; id., II, 326, 9 a bestia vel a vipera percussi pedem vel femur per dent . Mlanges d'Arch. et d'Hist. 1959. 16 V

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Voici d'ailleurs brivement rsum le texte d'lien (. ., 17, 5), plac sous l'autorit du douzime livre de Phylarque les aspics gyptiens sont particulirement honors...; aussi deviennent-ils dociles et sociables ; ils ne font jamais de mal aux enfants ct desquels ils vivent ; ils sortent de leur trou lorsqu'on les appelle et le signe est un claquement des doigts...; lorsque les gyptiens ont termin leur repas, ils placent sur la table de la farine dlaye avec du vin et du miel, puis d'un claquement de doigts, ils appellent des aspics, comme ils le feraient pour un hte;... la nuit on se sert du mme avertissement pour viter de leur marcher dessus... et ceux-ci sachant de quoi il s'agit disparaissent dans leur trou . Pline, toujours d'aprs Phylarque, et dans le mme ordre d'ides relve un miraculum {de aspide miraculum), qui donne une haute ide de la valeur morale de notre serpent : un aspic familier nourri dans la maison avait eu des petits ; l'un d'entre eux mordit et tua le fils de son hte ; l'aspic se rendant compte de l'normit du crime fit prir sa progniture coupable et ne reparut plus : intellexisse culpam et necem intulisse catulo nec postea in tectum id reversant . Le miraculum, naturellement se passait en Egypte x. Enfin l'auteur de YHistoire naturelle, d'aprs une autre source et un peu en contradiction avec lui-mme, signale chez cet animal si pernicieux un seul sentiment ou plutt une seule affection, celle qu'il prouve pour sa femelle : unus huic tam pestifero animali sensus vl potius affectus est; conjugia ferme vagantur, nec nisi cum pari vita est 2. Aussi, terrible est la vengeance du survivant, qui sait, dans la foule la plus nombreuse, reconnatre le meurtrier. L'identification de l'aspic a t pendant longtemps quelque peu incertaine. Certains naturalistes pensaient, en effet, que l'aspic tait une vipre. Lacpde le dcrira sous le nom de vipre d'Egypte 1 Plin., N. H. 10, 208. * Plin., N. H. 8, 86.

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Nous nous permettrons de citer (trop longuement peut-tre) ce texte qui ne manque pas de saveur. Tous ceux qui ont donn des larmes au rcit de la mort funeste d'une reine clbre par sa beaut, ses richesses, son amour, son infortune, liront peuttre avec quelque plaisir ce que nous allons crire du serpent dont elle choisit le poison pour terminer ses malheurs. C'est M. Hasselquist qui a fait connatre cette vipre, qu'il a dcrite dans son voyage en Egypte. Elle a la tte releve en bosse des deux cts derrire les yeux; sa longueur est peu considrable,... son dos est d'un blanc livide et prsente des taches rousses... Les anciens ont crit que son poison, quoique mortel, ne causait aucune doul eur. Sa description est trs conforme celle que nous trouvons de l'aspic de Cloptre dans les anciens auteurs et en particulier dans Lucain a1. Cependant aujourd'hui la majorit des auteurs (crivains, naturalistes, archologues) reconnaissent dans l'aspic des Anciens, le naja gyptien (Naja haje). Dj Brehm admettait comme une vidence l'identit entre le naja (uraeus) et l'aspic et appuyait sa dmonstration sur quelques textes bien choisis a ; ces conclusions sont reprises sans hsitation par 0. Keller dans son Antike Tier welt. De son ct Gsell crit : l'aspic dont le cou se gonfle quand il est irrit, c'est le naja... 8 ; E. F. Gautier confirme avec une nuance d'hsitation dans le; ton : Tout le monde connat de nom l'aspic de Cloptre. Il faut un instant de rflexion pour admettre que c'est probablement le serpent appel dans l'Inde cobra 4. Si L. Bertin manifeste encore quelques rticences : le cobra gyptien, Naja haje, est peut-tre le serpent dont se servit Cloptre pour attenter ses jours 5, Curran et Kauffeld dclarent par contre dans une 1 2 8 4 6 Lacpde, Histoire naturelle, Paris, 1839, 1, p. 342. Brehm, Les merveilles de la nature : Les Reptiles, p. 439. S. Gsell, op. cit., p. 132. E.-F. Gautier, Le pass de V Afrique du Nord, p. 159. L. Bertin, op. cit., p. 41.

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tude rcente : Outre leur clbrit comme instrument du suicide de Cloptre, les cobras africains sont connus par leur habitude de cracher le venin *. Citons encore L. Keimer, excellent connais seur en la matire, qui se fondant sur un texte d'ailleurs dcisif d'lien crit : Uouraios est certainement le cobra gyptien, naja haje, aspis 2. Un certain nombre de faits positifs paraissent bien, en effet, lgitimer cette assimilation de l'aspic au naja. C'est d'abord la longueur de l'animal, qui, au tmoignage d'lien, peut atteindre cinq coudes8; cette taille (2m50 environ) est trop importante pour une vipre : la vipre d'Egypte dcrite par Lacpde a une longueur. . . peu considrable ; par contre les mensurations fournies par lien conviennent au naja. D'autre part, dans la description que les Anciens donnent de l'aspic un dtail trs caractristique revient sans cesse, celui du cou de l'animal gonflant dans la colre ; ainsi Pline colla aspidum intumescere* , Lucain aspida somniferam tumida cervice6 ou encore Nicandre, Oppien... On objectera peut-tre le vers des Gorgiques : tollentemque minas et sibila colla tumentem I deice... , qui peint avec une heureuse prcision une vipre ou une couleuvre surprise par le berger dans l'table. Mais le naturaliste ou mme simplement l'ami de la campagne ne se laisseront pas prendre ce bluff . coutons un spcialiste : Ci1 Gurran et Kauffeld, op. cit., p. 170, 8 L. Keimer, art. cit., p. 6, n. 2 ; cf. lien, N. A. 6, 38, animal sacr naturellement ; cf. l'inscription funraire d'un cobra (prs de Memphis) : Herrlinger, op. cit., p. 53, n 55. 8 lien, N.A.6, 38. * Plin., N. H. 8, 85. 6 Lucan., Bell. Ciu.. 9, 501. * Virg., G. 3, 421 ; et aussi dans l'Enide, l'homme, qui au dtour de quelque fourr a mis le pied sur un serpent trepidusque repente refugit / attollentem iras et caerula colla tumentem , En. 2, 381. R. Billiard, L'agri culture dans l'Antiquit, p. 430.

4, LA QUERELLE DU COBRA ET DE LA MANGOUSTE 245 tons d'abord quelques cas d'inflation du cou chez des espces non dangereuses appartenant au groupe des Colubrids, avant de signaler la faon fort diffrente dont les Najas ralisent la coiffe sous le nom de laquelle on les dsigne couramment j1. Le gonfl ement du cou, cette caractristique commune l'aspic et au cobra dployant sa coiffe ou son capuchon, est particulirement rvla teur,elle tend bien prouver que sous deux vocables diffrents se cache la mme ralit animale, le cobra. On notera d'ailleurs que les anciens gyptiens emploient pour nommer le cobra debout, prt frapper et gonfl de fureur, l'expression serpent gorge largie 2. Un autre dtail mrite galement de retenir l'attention : le carac trespcifique rserv Pichneumon des Anciens, comme la mangouste des Modernes, l'aspic dans l'antiquit grco-romaine, le cobra de nos jours. Vouloir susciter d'autres ennemis au petit carnassier, c'est assez souvent s'exposer un chec. Une explication scientifique, technique, tactique pour ainsi dire, peut tre fournie du phnomne, elle rside dans la mthode d'attaque du cobra. Celui-ci, dress peu prs au tiers de sa longueur frappe naturellement de haut en bas et la direction du coup est dans le plan de la partie antrieure du corps et ne peut tre change une fois la tte lance... , cependant la mangouste est dsavan tage contre les serpents du genre de la vipre : ces serpents frappent si lestement et d'un angle si diffrent... que la mangouste incapable d'viter le coup est impuissante 8. Cette constatation constitue nos yeux une raison supplmentaire pour identifier l'aspic avec le naja. 1 Angel, op. cit., p. 88. 2 L. Keimer, op. cit., p. 4 ; voir Wrterbuch der gypt. Sprache, III, p. 181 ; un des nombreux noms donns par les Arabes d'Egypte au Naja haje est nasir, celui qui se dploie, qui s'tend. 8 Curran et Kauffeld, op. cit., p. 32. ,'c

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Mais une autre conclusion peut galement tre envisage et qui consiste ne pas dpartager les tenants des deux thses. Strabon, reprenant une indication fournie par Nicandre dans ses Theriaca, signale l'existence en Egypte de deux espces d'aspics; l'une dont le poison est presque foudroyant a une vingtaine de centimtres de long, l'autre dpasse nettement un mtre ci nquante1. Cette nouvelle donne est valable et utile. Il n'en reste pas moins que l'aspic, ,1'ennemi de Pichneumon est bien le naja ; les textes l'ont prouv et quelques documents iconographiques tudis par la suite le confirmeront. Les najas n'taient pas uniquement rservs la dent de l'ichneumon. Ces redoutables ophidiens taient matriss, charms et exhibs par des professionnels ; le fait est patent en Afrique, en Egypte en particulier, o la tradition remonte trs haute poque 2. Il suffit de rappeler ici l'intressant mmoire de Keimer et la gravure rupestre d'Assouan, avec la reprsentation d'une charmeuse de serpents, rituellement debout devant le cobra et assnant ses conjurations sur un ton militaire, comme le font les charmeurs de serpents actuels 3. Cet art singulier, mais efficace, ce don mystrieux apparat aujourd'hui comme une sorte de 1 Strabo, 17, 2, 4. 2 Cette tradition est naturellement trs vivace l'poque ptolmaqu : charmeurs de serpents, montreurs d'animaux sauvages se partageaient la faveur du peuple avec les bateleurs de toute sorte, F. Gumont, L'Egypte des Astrologues, p. 85 s. Philon dans son de Animalibus four nitune intressante enumeration d'animaux savants exhibs Alexand rie. Ce mme Philon, ibid., p. 151 (d. J.-B. Aucher) signale le curieux spectacle de combats d'un dracunculus (probablement un python de petite taille) avec des viperae : dracunculi cum viperis aegyptiacis luctamen videns non modicum stupefactus fui . Les combats d'animaux avaient d'ailleurs la faveur des Alexandrins : ainsi ceux de coqs ou de cailles, G. Lumbroso, L'Egitto dei Greci e dei Romani, 1895, p. 113. 3 L. Keimer, art. cit., p. 2, flg. 1. On peut relever dans le mme article p. 14 et 15 des formules suggestives de conjuration, employes par les psylles d'aujourd'hui.

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secret de famille, jalousement gard par les modernes Psylles1. Il en tait de mme naturellement chez les Anciens ; le fameux texte de Lucain sur les Psylles en fournit un tmoignage explicite. Voici jusqu'o va leur confiance en leur sang : aussitt que tombe sur la terre l'enfant sa naissance, de peur de quelque mlange adultre, ils prouvent avec l'aspic homicide ce fruit qui leur inspire des doutes... ; le Psylle prend les mmes gages de sa race en ne reconnaissant pour son enfant que celui qui n'a pas peur de toucher les reptiles et de jouer avec les serpents qu'on lui donne 2. Cette mthode d'preuve employe par les Psylles l'gard de leurs enfants est galement signale par lien ; mais chez ce dernier auteur, il s'agit de crastes (l'enfant tant plac dans une cuve pleine de ces serpents et lien prsente l'exprience comme un cas isol)8. Certains charmeurs modernes se font volontiers passer pour insensibles au poison ; des accidents spectaculaires ont parfois montr qu'il n'en tait rien. Chez les Anciens les mmes tradi tions avaient cours et Lucain s'en fait encore l'cho : le sang des Psylles est invulnrable et rfractaire au venin, mme sans l'aide des enchantements *; ils ne * redoutaient pas davantage l'aspic (letifica aspis)5, dont la morsure au dire d'lien ne pardonnait jamais*. Cependant l'incident dramatique rapport par lien 1 Ainsi Capart, Revue universitaire de Bruxelles 6, 1900-1901, p. 8; E. Drioton, Revue du Caire, n 12, 1939, p. 569 s. 2 Lucan., Bell. Ciu. 9, 898 ss. ; cf. Plin., N. H. 7, 14 non projugientibus adulterino sanguine natos serpentibus . 3 lien, N. A. I, 57, ou encore, mais sans prcision, lien, ibid., 16, 27, et l'preuve est considre comme normale. * Lucan., Bell. Ciu. 9, 893 s. 5 Lucan., Bell. Ciu. 9, 901. lien, N. A. I, 54 : les blessures causes par les autres serpents sont susceptibles de gurison, en particulier grce aux incantations, mais la morsure de l'aspic est incurable ; en 2, 24, le mme aspic est plus dangereux que tout autre serpent, mais le pronostic semble moins dsespr ; par contre en 6, 38, lien affirme que de mmoire d'homme la gurison s'est rvle impossible, la mort survenant dans les trois

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prouve tout le moins que l'immunit ne s'appliquait pas 'tous les circulatores ; il est vrai que dans le cas vis, le malheureux n'est pas ncessairement un Psylle (il est ) et en outre, il est victime de la jalousie de ses collgues1. ' Cependant ces initis savaient traiter et parfois gurir les morsures des serpents par leur salive ; Pline en porte tmoignage d'aprs Varron quorum scdivae contra ictus serpentium mediantur 2. La succion de la plaie tait souvent utilise ; cherchant sauver Cloptre, quod perisse morsu aspidis putabatur , Octave fit appel des Psylles, pour sucer le venin8. Ces gurisseurs et les mdecins savaient bien, en effet, que le poison est inoffensif, si la muqueuse de la bouche est intacte. Celse entre autres le recon nat: Ergo, quisquis, exemplum Psytti sequutus, id culnus exsuxerit et ipse tutus erit et tutum hominem praestabit. Mud, ne intereat, ante debebit attendere, ne quod in gingivis, palatole aliave parte oris ulcus kabeat *. Lucain insiste longuement (dans un passage o s'unissent le pathos et la prcision) sur les soins, fournis par les Psylles : salive, formule magique, aspiration du poison par la bouche, le Psylle tant capable de reconnatre au got la nature du poison et le nom du reptile dont il a vaincu la morsure 6. C'est une technique heures. Mais le poison est encore plus srement mortel, si le naja a mang par avance une grenouille, 9, 15. 1 Le charmeur avait t mordu ou plutt s'tait fait mordre volon tairement par un aspic, pour montrer sa ; mais des rivaux avaient drob au malheureux le remde prpar et l'homme mourut (lien, N. A. 6, 62). 8 Plin., JV. H. 7, 15 ; on peut rapprocher Arist., An. H. VIII, 29 la plupart de ces btes serpents, scorpions... la salive de l'homme est contraire . Pour Faction thrapeutique de la salive, M. Renard, Latpmus, 16, 2, p. 302, n. 2. * Suet., Aug. 17, 8 ; cf. supra, p. 241. Faut-il faire tat ici d'Arist., An. H., VIII, 29 on extrait de l'aspic da substance produisant la putrfaction, et qui est absolument sans remde ? * Cels. 5, 27, 3. 5 Lucan., Bell. iu. 9, 925 935 ; Aulu-Gelle signale que les Marses

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peu prs identique que signale lien : application de salive d'abord, puis, pour des cas plus difficiles, emploi de l'eau qui, passant par la bouche du Psylle, acquiert une vertu curative et comme magique ; enfin, lorsque le diagnostic est dsespr, on tente une sorte de transfert, par le contact de la nudit du bless avec celle du char meur; cette dernire mthode tant place sous l'autorit de Nicandre 1. Les charmeurs de l'antiquit, comme ceux de nos jours (vrit ou illusion) se rvlent galement capables d'appeler eux, de mettre en fuite, de tuer ou de paralyser les serpents. Potes et naturalistes font souvent allusion ce don des charmeurs, qu'ils soient magiciens, Psyllee ou Marses. Les Marses, Pline veut les faire descendre d'un fils de Circe : et in Italia Marsorum genus durt quos a Circae filio ortos ferunt... 2; et le rapprochement virgilien n'est pas un hasard, dans une strophe d'incantation de la huitime bucolique Carmina vel caelo poseunt deducere lunam, carminibus Circe socios mutavit Ulixi, frigidus in pratis cantando rumpitur angujs 8. Dj Lucilius avait soulign la puissance des Marses sur les serpents jam disrumpetur mdius jam, ut Marsus colubras j disrumpit cantu venas cum extenderit omnis 4, et Ovide a repris le thme : carmine dissiliunt abruptis faucibus angues , ou en core : vipereas rumpo verbis et carmine fauces 6. comme les Psylles connaissaient des remdes consistant en formules magiques, mais aussi en extraits de plantes, Gell. 16, 11 ; vi quaderni genitali datum est, ut et serpntium virulentorum domitores sint et incentionibus herbarumque sucis f ariani medelarum miracula . 1 lien, N. A. 16, 28. * Plin, N. H. 7, 15 ; et Geli. 16, 11 : Gens in Italia Marsorum orta fertur esse a Circae filio Morso... Virg., Bue. 8, 69 ss. * Ludi., Sat. 575. 8 Ovid., Am. 2, 1, 25 et Met. 7, 203.

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Pline pour sa part dclare qu'il y a chez les Psylles un virus exitiale serpentibus cujus odore sopirent eas s1, et nous retrouvons la mme indication chez lien : tout serpent ou scorpion qui vient au contact du Psylle ou de son odeur est sur le champ para lys 2. Les Marses ont la mme facult d'engourdir et de paralyser les serpents : Morsi... qui serpentes sopitis venenorum aculeis nutriunt 8, ou encore : erunt Morsi qui pestiferos angues sopitis ac mitigatis aculeis mitigent 4. Ce phnomne de catalepsie serait obtenu par une compression discrte des muscles de la nuque. On fera naturellement le rapprochement avec le clbre passage de YExode, o est rapporte la lutte de prestige entre Mose et les magiciens du Pharaon, et la transformation des btons en ser pents5. Les charmeurs pratiquaient des tours encore plus spectaculaires. Ils laissaient glisser les serpents sur leur corps et dans les plis de leur vtements : serpentes / accipient sinibusque suis peploque fluenti... . Mieux encore, ils enfoncent leur doigt dans la bouche 1Plin.,iV. H. 7,14; 8, 93. 2 lien, N. A. 16, 27. 3 Firm. 2, 345, 8. 4 Firm. 2, 309, 12 ; cf. Sii. I tal., Pun. I, 411 ss. : Nee non serpentent diro exarmare veneno / doctus Athyr tactuque graves sopire chelydros / ac dubiam admoto subolem explorare ceraste . 6 Exode, 7, 8-12 et 7, 15. Les charmeurs de serpents africains portent souvent une canne. 6 Manilius, Astr. 5, 392. Dans En. 7, 346 ss. Allecto attise la fureur d'Amata par un tour qui s'apparente aux exercices des Marses ; elle dtache un serpent de sa chevelure et le dpose dans le sein de la reine : Me inter vestes et levia pectora lapsus / volvitur attactu nullo fallitque furentem / vipeream spirans animant; fit tortile collo aurum ingens coluber... / ... et membris lubricus errat /. Keimer regrettait {art. cit., p. 18 h, 20) de n'avoir pas trouv de reprsentations de charmeur de l'antiquit ayant autour du cou un de ses pensionnaires. Le texte virgilien prouve que l'exercice se pratiquait. L' Enide, 7, 750 ss. fournit encore une figure trs caractrise de charmeur Marse ; c'est le prtre guerrier Umbro vipereo generi et graviter spirantibus hydris / spargere qui somnos cantuque manuque solebat / mulcebatque iras et ,

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du reptile, engourdi il est vrai, par quelque drogue : Et si stu pente ea, quod per quaedam medicamento, circulatores faciunt, in os digitum quis indidit, neque percussus est, nulla in ea saliva noxa est *. Le baiser au cobra royal constitue aujourd'hui le tour le plus tonnant et le plus dangereux pratiqu par quelques charmeurs rputs. Voici la description fournie par M. L. Bertin d'aprs un rcit de voyage : Ma Hea s'agenouille de nouveau devant une corbeille. Un autre cobra gant se dresse son tour devant elle. Ils se fixent rciproquement pendant une minute. Pas un souffle dans l'auditoire. Lentement Ma Hea s'approche du serpent, plus prs et plus prs de la tte sinistre. C'est terrifiant et fascinant. Le serpent bouge peine d'une fraction de centimtre et finalement, la bouche de Ma Hea touche le museau du serpent. Ma Hea a donn un baiser, un baiser Phamadryade, au terrible cobra royal, le plus grand et le plus dangereux des serpents venimeux du monde. Cet acte audacieux clt la reprsentation a. Les Psylles ou les Marses l'occasion n'hsitaient pas devant cet effrayant exercice. Un vers de Manilius nous le prouve : osculaque horrendis jungent inpune venenis 8. L'attrait que l'homme prouve pour l'animal s'exprime prat iquement toutes les poques par l'exhibition momentane d'es pces rares, et par la cration de mnageries permanentes. Le prince et le peuple y portent un intrt identique ; mais les raisons en sont naturellement diffrentes * : sympathie pour l'animal ; morsu arte levabat . Cf. Isis avec cobra enroul en bracelet : Pfuhl, Malerei u. Zeichnung d. Griechen, III, p. 285, n 666. 1 Cels., 5, 27, 3. 2 L. Bertin, op. cit., p. 41. 3 Manilius, Astr. 5, 393. 4 Aujourd'hui encore des souverains, des princes, des chefs d'tat reoivent des animaux en prsent : tigre, lphant, gupard, ourson. Le sens de ces dons est exotique et rgalien la fois.

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got de l'exotisme et de l'exemplaire rare ; recherches d'his toire naturelle ; exaltation enfin de puissance dans le domaine politique et affirmation de la conqute 1. Comme les autres ferae, les serpents tenaient leur place dans ces parades, dans ces exhibitions et dans les mnageries. Diodore de Sicile dcrit longuement la difficile capture en Ethiopie d'un se rpent monstrueux (un python sebae probablement) ; l'animal fut transport Alexandrie et offert Ptolme Philadelphe, ... qui le regarda comme un des plus monstrueux animaux, dont on et jamais parl. Par la privation de nourriture on affaiblit la force de ce reptile et on l'apprivoisa en peu de temps... Ptolme combla les chasseurs de prsents mrits. Il nourrissait ensuite dans son palais ce serpent, qu'il montrait aux trangers comme un objet de curiosit. Beaucoup de gens l'ont vu 2. lien, pour sa part, mentionne deux dracontes capturs en Ethiopie et offerts ce mme Philadelphe ; ces serpents mesuraient respectivement quatorze et treize coudes ; trois autres pythons de moindre taille existaient sous Ptolme III Evergte ; on les gardait dans le temple d'Esculape. Et l'auteur du profite de l'occasion pour signaler la prsence (en captivit ou en demi-libert) d'aspics de quatre coudes3. Ces pythons figuraient parmi les animaux rares offerts la 1 Les dfils des animaux offerts sur les diptyques consulaires en sont un exemple caractristique ; cf. aussi la splendide miss donne par Antonin avec des animaux ex toto orbe terrarum , cf. mes Chasses romaines, p. 189. On y ajouterait la grandiose chasse mene pour les jeux de Stilicon, Claudien, Laud. Stilic. 3, 237 ss. Les animaux sont recherchs dans tout l'empire ; ainsi 280 s. Dum nos horribiles Libyae scrutamur alumnos / Europae vos interea perquirite saltus /. Sur le sens victorieux des exhibitions et spectacles de l'arne on pourrait ajouter le texte de Jean Lydus, Mens. 3, 46 : les btes africaines amenes Rome aprs la victoire sont le symbole, par leur captivit, de la cap tivit de l'Afrique. * Diod. 3, 36-37 ; Jennison, op. cit., p. 35. 8 lien, N. A. 16, 39.

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curiosit des Romains. Sutone mentionne au nombre des exhi bitions sensationnelles ralises par Auguste celle d'un rhinocros, d'un tigre et d'un anguis de quinze coudes : (Augustus) ... sole bat etiam titra spectaculorum diem, si quando quid inusitatum dignumque cognita advectum esset, id extra ordinem quolibet loco publicare, ut rhinocerotem apud Saepta, tigrim in scaena, anguem quinquaginta cubitorum pro Comitio a1. Tibre s'tait attach un draco familier qu'il nourrissait de sa propre main : Erat ei in oblectamentis serpens draco ; quem ex consuetudine manu sua cibaturus cum consumptum a formicis invenisset, monitus est ut vim multitudinis caverei 2. Dtail moins connu, semble-t-il, le cobra d'Egypte tait l'objet de la part des Romains d'un vritable commerce d'importation . Sur ce point Lucain nous fournit un tmoignage indiscutable : Ipsa calorie egens gelidum non transit in orbem sponte sua Niloque tenus metitur harenas.. Sed quis erit nobis lucri pudor? inde petuntur hue Libycae mortes et fecimus aspida mercem 8. Ce texte est trs explicite. Un passage d'lien lui apporte une confirmation : il s'agit d'une anecdote, que nous avons dj utilise un autre point de vue ; c'est l rcit de l'accident mortel arriv un charmeur de serpents, mordu par un de ses pensionnaires (un aspic) au cours d'une exhibition. Or cette exhibition avait 1 Suet., Aug. 43, 11. 2 Suet., Tib. 72, 2. Le terme de draco pose un problme, qu'aborde M. Ernout dans son dition du huitime livre de Pline, p. 116. Le terme serait ou bien employ sans prcision de sens ou pour dsigner un animal lgendaire. En fait, il s'agit parfois d'un python. Parmi sa mnagerie gyptienne (habuit et hippopotames, et crocodillum et rhinocerotem et omnia Aegyptia...), Hliogabale comptait aussi des serpents (python de petite taille ou grosse couleuvre) : Aegyptios dracuncidos Romae habuit, quos Uli agathodaemonas vocant (Hist. Aug. Heliog. 28, 3). 8 Lucan. 9, 704 ss. Les tigres du Satyricon chargent les flottes pour venir s'abreuver de sang humain dans l'amphithtre, Petron. Satyr. 119, 16 s. ; dans les deux cas c'est la mme inconscience des hommes.

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lieu au cours d'un munus, offert par Pompeius Rufus en sa qualit d'dile romain *. Il apparat ainsi que ds le premier sicle de l'Empire, les cives Romani avaient pu voir dans leur propre cit quelques exemp laires des protagonistes de cette enqute : la mangouste et le naja, tous deux originaires des bords du Nil2. Quelques documents iconographiques illustrent cet pisode de la petite histoire de la zoologie antique, que constituent la lutte, l'inimiti du cobra et de la mangouste. Une rapide enqute, qui ne se pouvait exhaustive, a permis de retenir quatre mosaques et quelques gemmes, suffisant commentaire aux textes dj signals. Deux de ces pavements sont au thme d'Orphe charmant les animaux3 Le plus ancien, qui peut tre dat de la seconde moiti du 111e sicle, trouv Thina et entrepos au Muse de Sfax a t dtruit pendant la guerre (notre planche I)4. Le second, dat de la premire moiti du ive sicle, est une trouvaille rcente 1 lien, N. A. 9, 62 ; ' ' , cf. supra, p. 248. Voir aussi Firm. 4, 14, 14 bestiarum venatores aut Marsos tales, qui aspides venari consueverunt, agrestium pecorum eel bestiarum magistros ; le texte tend prouver que les najas font partie de la mnag erie du Marse ; il est vrai aussi que pour Firmicus, Marses et Psylles sont peu prs confondus. 2 Ces exhibitions (rares d'ailleurs) de najas gyptiens avec leurs charmeurs Rome mme sont en tous points comparables au spectacle dcrit par Strabon, 17, 1, 44 (815) ; des crocodiles furent amens Rome avec leurs magistri, les Tentyrites ; ceux-ci firent dans une pice d'eau une dmonstration de pche au filet. Les Tentyrites, dclare Strabon, ont le mme pouvoir sur les crocodiles que les Psylles sur les serpents. Cf. aussi pour ce genre de prsentation Gass. Dio, 55, 10, 8 ; et Friedlaender, Sittens geschickte Roths, IV, p. 272. Sur ces Tentyrites, on verra aussi Snque, Q. Nat. 4 a, 2, 15. 8 Sur cette srie de mosaques on consultera G. Guidi, Orfeo, Liber Pater e Oceano, in mosaici della Tripolitania, Afr. hai. XIV, 1935, p. 110 ss. ; H. Stem, La mosaque d'Orphe de Blanzy-les-Fismes, Gallia, XIII, 1, 1955, p. 41 ss, avec un catalogue p. 68 ss. ; J. Thirion, Orphe magicien dans la mosaque romaine, M. E. F. R., 1955, p. 149 ss. 4 Inv. Mos. Afr., II, suppl. Tunisie, 32 a ; Thirion, art. cit., pi. VII ; Stern, art. cit., p. 72, n 26 du catalogue.

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255

et provient galement des environs de Sfax (de Sakiet es Zit)1. Le pavement de Thina a t visiblement utilis comme modle par le praticien de Sakiet. Les deux autres mosaques, plus anciennes, sont des mosaques nilotiques : l'une, pompienne, provient de la Maison du Faune (PI. II, 1) ; l'autre est le monument insigne, l'Inondation du Nil de Palestrina (PI. II, 2). Sans tenir compte de l'ordre chronologique, nous commencerons par une brve tude des pavements de Tunisie. A Thina comme Sakiet, le mosaste a plac dans le haut du tableau, gauche, un couple d'animaux antagonistes dont la pr sence pisodique n'a gure retenu l'attention des commentateurs 2. M. Thirion, l'diteur du pavement de Sakiet, s'il a tent dans son intressant mmoire de retrouver l'tat civil des divers htes de ces Tiergarten (avec parfois des hsitations facilement conce vables) ne semble pas avoir exactement identifi l'un des acteurs de ce petit drame animalier. Sur ces deux mosaques, une place et sous une forme identiques, s'affrontent, en effet, un reptile et un petit carnassier. Quelques plantes constituent un cadre cam pagnard; Thina c'est une touffe de hautes herbes, peut-tre marcageuses entre les deux animaux ; Sakhiet, c'est un buisson derrire le reptile. A ce dtail prs, le paralllisme des deux re prsentations est indiscutable. La prsence de serpents (vipres ou couleuvres) est frquente et d'ailleurs normale sur les mosaques au thme d'Orphe : le musicien exerce son influence divine et magique sur les animaux des diffrents ordres, reptiles, quadrupdes, oiseaux, les htes des diffrentes rgions du monde, ceux du sous -sol, de la terre et de l'air 3. Mais Thina comme Sakiet, le serpent n'est pas le banal 1 Cette mosaque est publie par M. Thirion dans l'art, cit., pi. I et suiv. ; cf. Stem, p. 77, n 47. 2 Thirion, pi. IV, fig. 1 et 2 ; pi. I. 8 Serpent dans le bas du tableau, par exemple Guidi, art. cit., p. 114, flg. 4 ; Stern, art. cit., p. 51, flg. 10.

256 flement

3. AYMARD du cou aplati, avec les stries parallles sur la partie vent

et traditionnel reptile, plus ou moins venimeux1 : avec le gon rale, avec son attitude si caractristique, c'est, M. Thirion Ta bien vu, l'image du naja gyptien 2. A droite du naja et face face avec lui, le mosaste a plac un petit animal au museau fin et pointu, aux pattes queue souple et trs longue. M. Thirion pense que ce dont l'identification n'est pas certaine est un mustlid du type de la fouine . Il s'agirait alors brves, la petit animal carnassier d'un de ces

animaux mineurs (lzard, tortue, livre, belette, renard, fennec, etc.), dont la prsence est attendue et banale sur les mosaques de ce type et dont la place sur les pavements parat rpondre plus aux exigences et aux hasards de la symtrie et de l'esthtique qu' des proccupations zoologiques, ou en tout cas, un groupement volontaire et logique. Tel n'est pas le cas ici : l'association cobra-carnassier forme une petite entit quilibre. Ce groupe est nettement isol par rapport l'ensemble du pavement et aux autres figurants : ceux-ci, pour la plupart convergent vers Orphe, qu'ils soient au repos ou en mouvement. Le cobra, par contre, nglige Orphe et le petit quadrupde lui tourne rsolument le dos. D'autre part, et toujours dans le mme ordre d'ides, diffrents commentateurs (Fabia, Guidi et tout rcemment M. Stern) ont montr que les artistes avaient su dgager les ractions diverses des animaux la musique, traduire l'effet produit sur les btes par les incantations du lyricine 8. Il est visible que cette juste remarque ne vaut pas pour les deux animaux qui retiennent notre attention. 1 On retrouve d'ailleurs ce dernier en une autre partie du pavement, au centre et , droite. 2 Thirion, p. 154 ; on sait que les deux anneaux en forme de lunette, dessins sur l'occiput de l'espce indou , ne se retrouvent pas sur l'e spce africaine. En fait, il y a actuellement deux espces asiatiques et sept espces africaines. 8 Guidi, art. cit., p. 119 ; Stem, art. cit., p. 64 et n. 51. Cf. aussi Ch. Pi-

Pl. I

Mosaque de Thina

Pl. II

1. Mosaque de la Casa del Fauno (Dtail)

2. Mosaque de Palestrina (Dtail)

Photo Anderson-Giraudon.

LA QUERELLE BU COBRA ET LA MANGOUSTE

257

Le caractre nettement antagoniste et agressif des deux acteurs apparat galement premire vue. M. Thirion l'a not ( droite du naja et l'affrontant, semble-t-il... ) et il souligne aussi les pattes replies.;, comme pour s'lancer . Quant au naja, la partie antrieure du corps dresse et le cou gonfl, marque de fureur caractristique de la race, il est prt se dtendre pour frapper. Nous sommes en prsence d'un groupe nettement individualis, qui n'est pas le produit d'une rencontre fortuite, mais que l'auteur a dlibrment construit, moins naturellement qu'il ne l'ait trouv tout prt dans des cartons d'atelier. La prsence d'un quelconque mustlid n'est pas, priori, impossible ici ; on pourrait l'appui de cette suggestion, rappeler le texte d'lien, qui souligne l'inimi ti et les combats de la belette et du serpent, deux btes nuisibles et malfaisantes *. Toutefois le petit carnassier, sur nos deux mosaques, n'est ni une fouine ni une belette, mais bien une mangouste. S'il tait ncessaire, un dtail du type de l'animal emporterait la doision : la longueur de l'appendice caudal, gale celle du reste du corps ; reproduction peu prs conforme la ralit. Le corps de la mangouste-ichneumon, crit Brehm mesure environ 65 cm. de lon gueur et sa queue en a prs de 50 2 ; Rode fournit les mesures suivantes, 50 centimtres pour la tte et le corps, 40 centimtres pour la queue 8 ; avec Thvenin les donnes sont de 55 centimtres et de 45 centimtres*. Pour la fouine les chiffres seraient respecticard, R. . L., 1947, p. 83 les animaux terrestres, les oiseaux perchs dans les ramures tournent la tte tous vers son chant inspir. Les arbres mme s'inclinent vers le chanteur . 1 lien, N. A. 4, 14 : Lorsque la belette () est sur le point de combattre un serpent, elle mange la plante nomme et elle marche au combat () . 2 Brehm, op. cit. : Les Mammifres, 1, p. 561. 8 P. Rode, Petit atlas des mammifres, Paris, 1943, p. 31 et pi. IV, g. 24. 4 R. Thvenin, Les petits carnivores d'Europe, p. 173. Mlange* d'Arch. et d'Hist. 1959. 17

ir, 25 J. .AYMARD

vement de 50 centimtres et de 25 centimtres1. Les mosastes de Thina et de Sakiet ont reprsent avec une insistance toute particulire la cauda de la mangouste, cette cauda, qui, on Fa vu par les textes, constitue une arme essentielle pour le petit combattant, c'est la mappa du matador. (Planche II, 1) La mosaque de la Maison du Faune mrite son tour un bref commentaire. Dj signale par Keller, repro duite dans les ouvrages de Rizzo et de Pernice, elle est une sorte d'archtype d'une srie trs riche, qui avec des variantes se pro longera jusqu' une poque tardive ; elle est aussi une synthse de la faune et de la flore du Nil, un vritable parc zoologique ptolmalque 2. Au milieu des eaux du fleuve, dans un dcor de plantes aquatiques oiseaux et palmipdes, canards et ibis, sont occups pturer, un hippopotame et un crocodile affrontent leurs menaces ; sur la rive, aux bords du Nil, dans lequel tout l'heure elle achvera, en la noyant, sa victime, une mangouste est aux prises avec un cobra. Cette dernire scne est trs proche de celle qui figurera sur les pavements tunisiens. Mais la localisa tion aux bords du fleuve (ce qui n'est pas le cas Thina ou Sa kiet) affirme l'influence directe d'une ralit et d'un art gyptiens, en mme temps qu'elle fait de cette uvre un commentaire illustr des textes d'Aristote et de Strabon en particulier, o la lutte se termine par la noyade du naja. (Planche II, 2) La lutte de l'aspic et de l'ichneumon figure galement sur l'tonnante mosaque de Palestrina3. Celle-ci reprsente, on le sait, l'inondation bnfique du Nil depuis les 1 Brehm, op. cit., p. 561. ' 2 Keller, op. cit., I, p. 158, fig. 57 ; Rizzo, La pittura tenistico-romana p. 82, tav. 187 b. ; E. Pernice, Die heUentiche Kunst in Pompei, p. 167 s., taf. 68, 1-4. . Marucchi, II grande mosaico prenestino..., Diss. della Pont. Accademia romana di arch. X, 1910, p. 149 ss. ; cf. Bull. Com., 1904 ; Reinach, R. P. G. R., p. 374 ; clich Alinari- Anderson n 41.156.

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LA QUERELLE DU COBRA ET DE LA MANGOUSTE

259 <> l

hautes terres du Sud, jusqu' l'extrmit du delta. Elle offre dans sa partie suprieure un rsum, une anthologie de la faune sauvage du haut pays et dans la moiti infrieure un panorama et une manire de guide des principaux sites et monuments de la Basses Egypte ; naturellement la faune fluviale typique du bas Nil n'est pas oublie : crocodile, hippopotame, ibis, canards... Seul le registre suprieur nous retiendra un moment : un certain nombre d'animaux rels ou fabuleux sont disperss, a et l, dans le fleuve ou sur ses bords, sur des rochers, dans des grottes, ou au sommet des montagnes ; vers l'extrme sud, certains d'entre eux, grands chassiers ou grands voiliers caractristiques de l'Egypte, sont chasss par des indignes arms de l'arc1. Une vingtaine de ces animaux d'aprs le relev de Marucchi sont nommment dsi gns en grec ; d'autres ne le sont pas et ceux qui nous intressent font partie de cette srie. Notre groupe antagoniste type (cobra-mangouste) se retrouve l'extrmit gauche du pavement et, comme c'est le cas pour la mosaque pompienne, tout au bord du fleuve. Toutefois ce groupe semble offrir par rapport aux autres documents icono graphiques, une variante notable avec l'introduction d'un troi sime acteur (pi. II, voir p. 2), qui se tient un peu en retrait derrire l'ichneumon : en l'tat actuel de la mosaque, ce troisime animal est visiblement un chien. Marucchi dans ses articles, ne signale pas l'existence du cobra et de la mangouste ; mais il a not par 1 Dans les montagnes de l'extrme sud, on relve en particulier, sortant d'une vaste caverne, un de ces pythons, qui, nous l'avons vu, faisaient l'orgueil des mnageries alexandrines. Parlant de la lutte de ces dracones contre les lphants (cf. certains ivoires gyptiens pr dynastiques) Diodore, 3, 10, dcrit ces immenses reptiles : vitant les pays plats ils se tiennent au pied des montagnes dans des crevasses ou des cavernes profondes . Dans la partie suprieure, mais ' droite, on note galement la prsence de deux , qui ne sont pas des tigres comme le croit Marucchi, Diss., p. 174, mais trs visiblement des gu pards ; on pense aux actuels gupards d'Ethiopie.

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3. AYMARD

contre la prsence de ce chien. Elle vient, en effet, en confirmation de sa thse qui consiste, on le sait, tablir un rapport entre la mosaque, Prneste, Hadrien et lien. Solution sduisante certes, mais qui exige une certaine virtuosit acrobatique dans le manie ment du calendrier1. Marucchi relve donc un passage d'lien.: conformment son habitude de souligner l'intelligence et les vertus de l'animal (par contraste souvent avec la faiblesse et la mchancet de l'homme), lien souligne la sophia des chiens d'Egypte ; ces derniers, par crainte des htes redoutables du fleuve, ne boivent jamais qu' la hte et en courant. Le fait est d'ailleurs vraisemblable : dans un pays infest de crocodiles, les chiens, s'ils veulent survivre, manifestent une extrme vigilance aux abords des points d'eau. En tout cas cette remarque d'lien explique selon Marucchi la prsence du chien sur la mosaque de Palestrina2. L'interprtation de l'archologue italien est probablement

valable. On comprend mal cependant la prsence d'un chien aux abords immdiats de l'ichneumon et du naja, le groupe, ici, semblant bien tre trio et non duo 3. Nous risquerons donc une hypothse qu'un examen direct du pavement pourrait seul, peut-tre, confirmer. Les reproductions photographiques suggrent PimpresBion d'une restauration du corps de l'animal, une de ces restaurations que justifie l'histoire de cette mosaque itinrante. On pourrait alors penser la prsence d'un second ichne umon et l'histoire aristotlicienne de la timidit des ichneu1 Sur ce point voir les remarques de Miss M. Blake, in Mem. Amer. Academy in Rome, Vili, 1930, p. 139 ss. M. Garcia y Bellido dans son Arte Romano, p. 457, n'a pas/ lui non plus, tranch le dbat. 2 Marucchi, Diss., art. cit., p. 180; lien, Var. Hist. I, 4 ; Phaedr., Fab. J% 25. * Cependant, sur une jaspe de Berlin, Imhoof -Blumer et Keller, op. cit., p. 96, taf. 15, 48, un petit chien collier aboyant contre un cobra. Mais s'agit-il bien d'un chien ; la prsence du collier semble avoir t dterminante pour cette attribution.

LA QUERELLE DU COBRA ET DE LA MANGOUSR

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mons s'appelant mutuellement l'aide pour combattre le naja1. Notre thme iconographique solidement tabli et identique lui-mme se retrouve son tour sur quelques gemmes, qui figurent dans l'ouvrage d'Imhoof-Blumer et de Keller. On relve d'abord une variante du thme sur un exemplaire de Londres : un ichneumon est reprsent devant un uf, allusion aux des tructions causes par le petit carnassier parmi les ufs de serpents et de crocodiles, illustration des textes de Strabon et d'lien signals plus haut 2. Le duel classique naja-ichneumon, avec orien tation de la scne tantt droite, tantt gauche apparat Paris et Berlin3; dans un cas comme dans l'autre, l'action se droule au milieu d'un dcor de plantes aquatiques ou marcag euses. Sur les gemmes, comme des degrs divers, sur les pave ments figurs, la tradition gyptisante ou nilotique est donc maintenue. Il est difficile, en l'absence d'une numration complte des documents, de conclure4; on peut, tout au plus, risquer quelque hypothse, ou noncer de banales vidences. Pour les deux mosaques tunisiennes (qui sont les seules mo saques orphiques prsenter la scne envisage) , on entrevoit le processus. Les Tiergarten orphiques tant issus, quant la 1 Dans son rcent ouvrage, / mosaici di Palestrina (Roma, 1956), M. G. Gullini ne reproduit ni ne commente la scne qui nous intresse. 2 Imhoof -Blumer et Keller, op. cit., p. 98, taf. 16, 5. 8 Imhoof-Blumer et Keller, op. cit., p. 98, taf. 6 ( Paris) ; p. 140, taf. 23, 10 ( Berlin). 4 On citerait une mosaque tardive au thme des Saisons Sour, en Phnicie ; Renan, Mission de Phnicic, Paris, 1864, pi. 49 ; F. Du rand, La mosaque de Sour, Annales arch., t. 23, p. 278 ; t. 24, passim. Cf. H. Leclercq, Manuel d'Archologie chrtienne 2, p. 640 s., flg. 400 : dans la partie centrale... parmi des rinceaux... une srie d'animaux domestiques ou sauvages, dont les uns broutent tranquillement tandis que les autres se jettent sur leur proie . Parmi ces animaux la prsence du couple antagoniste cobra-mangouste est indiscutable. 6 M. H. Stern a bien voulu sur ce point confirmer mes impressions ; je l'en remercie trs vivement.

A, h

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J. AYMAJU). LE COBRA ET LA MANGOUSTE

matrialit zoologique, de sources diverses : mise en scne de tableaux vivants ; vision directe des spectacles de l'arne ; influence des mnageries romaines, et plus encore peut-tre alexandrines ; sane oublier naturellement les oeuvres en tout genre de Part, ani malier hellnistique. Les variantes locales de ces TiergarteJa sont peut-tre parfois conduites par le hasard, mais elles proviennent, souvent aussi, d'une adaptation du thme la rgion. En tout cas, les pavements de Thina et de Sakiet sont africains quant leur faune : on relve au hasard : grand chassier africain, lion, chevaux de race africaine, lphant, fennec, scorpion, singes, autruche... La prsence au milieu de cette faune indigne du groupe (autonome) mangouste-cobra se justifie sans grande diff icult. On peut supposer que, soit directement, soit par l'interm diaire de cartons d'atelier, le praticien de Thina s'inspire d'oeuvres nilotiques identiques ou analogues celles que nous avons signales plus haut1. Plus obscur, par contre, est le problme de l'origine de notre groupe sur ces mmes uvres nilotiques. Tout sans doute nous ramne l'Egypte et Alexandrie : uvre plastique, peinture, tapisserie, illustration de quelque manuel de zoologie ?. Les spcia listes 4e l'gyptologie trouveraient sans doute la solution de ce menu problme. Une question prjudicielle et thorique nous retient d'ailleurs. Aux yeux des gyptiens, la traduction icono graphique de la lutte mortelle entre deux animaux galement divins ne pouvait-elle paratre sacrilge ou tout le moins d plaisante2? Jacques Aymajid. )1 ? ,VS 1 Sur une monnaie de Marc-Aurle Alexandrie, on retrouve le thme classique d'Orphe au milieu des animaux; parmi ces derniers un ichneumon ; Imhoof -Blumer et Keller, op. cit., taf. 1,1. * Cependant les riverains du Nil n'hsitaient pas chasser et harponner le crocodile, animal sacr lui aussi.

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