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K LESIS R EVUE

PHILOSOPHIQUE

/ H OMMAGE A C LAUDE L EVI -S TRAUSS = 10 : 2008

PRFACE : LA NOUVEAUT LVI-STRAUSS1


Marcel Hnaff (Universit de Californie San Diego)

Avec le recul du temps, on peut tenter de cerner ce qui a constitu la vraie nouveaut de lentreprise thorique de Lvi-Strauss. Ce penseur a su, trs tt, percevoir le grand basculement qui soprait dans le champ des sciences en gnral et en capter les effets induits dans celui des sciences sociales. Luvre de Lvi-Strauss a en effet plutt peru ces mouvements de fond quelle ne les a explicitement formuls. Elle en a t la fois une chambre dchos remarquable et un laboratoire original. Cette dimension relativement non consciente de cette aventure en explique probablement les cts ttonnants mais aussi lnergie novatrice. De quoi sagissait-il ? On serait dabord tent de rpondre que Lvi-Strauss a su mettre ses recherches au diapason de nouvelles mthodes dveloppes ailleurs comme en linguistique, en palontologie, en biologie, en histoire des religions, en esthtique, en logique mathmatique, en thorie de la communication. Ces connivences sont incontestables. Mais elles-mmes se situent dans un dplacement plus vaste dont il importe dvaluer la teneur et la porte. Les savoirs qui viennent dtre mentionns ont en commun de soccuper de langage, de codes, de signes, de formes. Or cest bien vers ce champ dans son ensemble que Lvi-Strauss se sent attir ds la rdaction de son premier grand ouvrage Les Structures lmentaires de la parent (1949). Dans des articles publis vers la mme poque (repris en 1958 dans Anthropologie structurale) il explique comment il a emprunt la linguistique les modles qui lui ont permis de repenser compltement les systmes de parent dans les socits traditionnelles. Il sagit bien dun emprunt de modles non dune application directe dun savoir sur un autre matriau. LviStrauss sest clairement expliqu l-dessus mais a t peu entendu. Mais que signifie cette prdominance des sciences du langage et des signes dans laquelle se situe cette anthropologie ? Se serait-elle contente comme bien dautres disciplines de prendre ce fameux tournant linguistique dont on a alors beaucoup parl ? Peut-tre, mais ce serait ce tournant mme dont il nous faut comprendre la raison. On sait que, dans lhistoire des sciences, la physique a toujours tenu un rle central en ceci quelle dessinait le cadre cosmologique des autres savoirs. De ce point de vue la modernit scientifique nat avec la physique galilenne : lunivers est constitu de forces mesurables et les
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Ce texte est une reprise de larticle crit par Marcel Hnaff dans le cadre du numro 475 du Magazine littraire (mai 2008), consacr Lvi-Strauss, Le penseur du sicle. Le comit de rdaction de la revue Klesis remercie chaleureusement le Magazine littraire pour lavoir autoris reproduire ce texte dans le cadre de son numro hommage Claude Lvi-Strauss.

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corps qui le composent sont en rapport de causalit par linteraction de ces forces. Newton, avec la gravitation universelle, largit et achve ce modle. Pourtant, mme pour lui, le mouvement initial demeure une nigme et requiert lhypothse dune cause premire divine. Le systme du monde est un ordre mcanique o les mouvements quanalyse la dynamique restent internes cet quilibre de forces. Cest ce modle que bouleverse profondment la thermodynamique en faisant apparatre lunivers comme une machine nergtique ou plus exactement comme une machine capable de produire du mouvement en transformant, sous laction feu, de la matire en nergie et cela dans la tension gnre entre une source froide et une source chaude. Lunivers perd son ternit ancienne ; il est un vaste processus de transformation mais obtenu un cot lev, celui de la dperdition entropique. Il est travers par la flche du temps. Il a une histoire ; la matire va vers la vie ; ce qui veut dire aussi vers la mort. Est-ce le dernier mot du modle thermodynamique ? Non puisque lon voit le mouvement aller aussi vers la plus grande complexit. Lorsque Galile disait que lunivers est crit en langue mathmatique, il pensait aux rapports des forces calculables entre les corps. On comprend dsormais que cela peut se dire de la composition mme de tous les lments matriels comme le montrent dj la chimie minrale et organique, et, plus encore la biologie molculaire : la composition de la vie elle-mme est rgle par des codes tel dabord le code ADN. Aprs lunivers mcanique, puis lunivers thermodynamique nous voici dans lunivers informatique, celui de la complexit des programmes qui rglent la gense des corps, des systmes vivants, des socits animales et humaines, ou des uvres mmes des humains. Ce sont cette cosmologie, ces savoirs, cette vision qui se mettent en place ds la fin du XIXe sicle et tout au cours du 20e sicle. De ce point de vue lmergence de la linguistique saussurienne fait figure douverture pionnire ; mais ce nest pas la seule : quasi indpendamment L. Bloomsfield prolonge cette approche aux Etats-Unis tandis que se dveloppent les coles de Prague, de Moscou et de Copenhague. Cest de tout cela que LviStrauss hrite quand il rencontre Jakobson New York durant la Seconde Guerre Mondiale alors quil rdige son ouvrage sur la parent. Ce qui lintresse cest prcisment de mettre en vidence les modles peu nombreux qui, sous la diversit en apparence norme des systmes de parent, organisent les liens dalliance, de filiation et de consanguinit. Cest encore cette orientation allant vers un modle gnral de la communication qui lintresse dans des ouvrages comme la Thorie des jeux (1944) de J. von Neumann et dO. Morgenstern, et Cyberntique (1948) de N. Wiener. Ce fut encore New York, o il retourne durant trois ans juste aprs la guerre, quil bnficie indirectement travers Roman Jakobson et un moindre degr travers Margaret Mead, des dbats trs intenses et novateurs des confrences Macy o slaborent les questions et les concepts tel celui dintelligence artificielle qui vont faire merger les savoirs do procderont la mise en place des ordinateurs et les recherches en sciences cognitives.

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Cette orientation visant identifier des programmes ou des modles est justement ce qui diffrencie le structuralisme de Lvi-Strauss de celui des anthropologues britanniques et amricains de lentre-deux-guerres qui parlent de la structure sociale comme tant lensemble des relations empiriquement observables dans les groupes. Les structures dont soccupe LviStrauss sont dun tout autre type. Il dsigne par l des modles, cest--dire des dispositifs de relations constantes entre des termes qui se dterminent diffrentiellement (comme le font les phonmes de la langue). On laura compris : lentreprise de Lvi-Strauss se situe clairement au cur de la grande transformation des savoirs qui sopre au cours du 20e sicle. Son intellectualisme est incontestable, mais il est dabord situer dans le cadre du paradigme cognitif en train de se constituer. On comprend ainsi beaucoup mieux le lien qui sest tabli avec Lacan. Linconscient que dfinit Freud est nettement un dispositif thermodynamique, une chaudire psychique, un rservoir de forces en conflit qui, travers les symbolismes, doivent se frayer une voie vers la parole. En posant que linconscient est structur comme un langage , Lacan prsuppose ce dont peu se sont aviss que demble les nergies psychiques sont codes. Cest ainsi que lon peut comprendre chez lui la puissance du signifiant. En somme Lacan sans quil sen soit dout retraduit Freud pour lge de linformation. Mais fidlit Freud cest en faisant du langage mme et de tout lordre des signes le lieu o le dsir de lhomme affronte sa limite et o par sa parole celui-ci se dcouvre sujet dans sa mortalit. Lerreur dune certaine smiologie, ce fut de prendre les choses lenvers : de ne voir dans le donn que des signes et de tenter souvent artificiellement de leur confrer une cohrence, alors quil sagissait didentifier dans le matriau observ les lments dont les valeurs diffrentielles forment la trame logique. Telle fut lexigence mthodologique de Lvi-Strauss. Ce quil y a eu donc de plus prometteur et de plus solide dans le moment structuraliste ce fut cette tentative de mettre en vidence ce qui dans certains champs des sciences sociales pouvait constituer des noyaux gnrateurs de relations entre des termes et en exhiber lintelligibilit ; il en fut ainsi des lments de la langue, des liens de parent, des formes plastiques ou sonores, des figures narratives, des pratiques rituelles, des modalits de lhabitat ou du vtement, des attitudes du corps, de arts de cuisiner et de bien dautres pratiques. Ce fut un moment thorique fort et exigeant. Depuis lors le vocabulaire sest modifi, de nouvelles questions sont apparues. Luvre de Lvi-Strauss a certainement traduit une poque du savoir et fut porte par elle ; elle la aussi porte audacieusement vers une nouveaut dont nous lui restons redevables.

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