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Jean M.

Auel

Los Cazadores de Mamuts

Los cazadores de Mamuts


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A MARSHALL, Que se ha convertido en un hombre del que cabe estar orgulloso, Y A BEVERLY, Que rest! su a"uda, Y a #H$S%&'HE(, BR$A( " MEL$SSA #on amor)

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Agradecimientos
Nunca habr a !odido contar esta historia sin los libros " la documentaci#n de los es!ecialistas $ue traba%aron en los em!lazamientos de in&estigaci#n' recogiendo los utensilios de nuestros ante!asados !rehist#ricos( !ara ellos' mi ms !ro)unda gratitud. A &arias !ersonas debo un agradecimiento es!ecial. *e dis)rutado con las discusiones' la corres!ondencia " los documentos' !lenos' no s#lo de hechos' sino tambi+n de ideas " teor as. ,in embargo' debo aclarar $ue $uienes me !ro!orcionaron in)ormaciones " me o)recieron a"uda no son res!onsables' en modo alguno' !or los !untos de &ista o las ideas e-!resadas en este relato. .s una obra de )icci#n' una historia imaginada. Los !ersona%es' los conce!tos " las descri!ciones culturales me corres!onden !or com!leto. Mi sincera gratitud' ante todo' !ara /a&id Abrams' !ro)esor de antro!olog a " e-traordinario director de e-cursiones' "a /iane 0ell"' estudiante de antro!olog a " e-!erta en relaciones humanas' $ue !lane# " dis!uso nuestros &ia%es !articulares de in&estigaci#n a las e-ca&aciones " los museos de 1rancia' Austria' Checoslo&a$uia " la 2ni#n ,o&i+tica' adems de acom!a3arnos en ellos. Mi agradecimiento " gran a!recio al doctor Jan Jeline4' director del Anthro!os 5nstitute' 6rno' Checoslo&a$uia' !or el tiem!o $ue me dedic# en mostrarme muchos de los aut+nticos utensilios de .uro!a oriental $ue a!arecen en su libro' %he 'ictorial Enr"clo edia o* the Evolution o* Man 78he *aml"n Publishing 9rou!' Ltd.' London:. 8ambi+n esto" agradecida a la doctora Lee Porter' de la 2ni&ersidad del .stado de ;ashington' " al destino $ue la !uso' con su acento norteamericano' en nuestro hotel de 0ie&. .staba all !ara estudiar )#siles de mamut' entre&istndose con la misma !ersona $ue nosotros hab amos tratado deses!eradamente de &isitar. .lla elimin# toda la burocracia " nos concert# la reuni#n. .sto" en deuda con el doctor J. La<rence Angel' conser&ador de Antro!olog a 1 sica en el ,mithsonian 5nstitution' !or muchos moti&os= !or algunas !alabras !ositi&as " alentadoras con res!ecto a mis libros( !or !ro!orcionarme una &isi#n >entre bastidores? " e-!licarme algunas di)erencias " similitudes entre los huesos del Neanderthal " los huesos humanos modernos( sobre todo' !or sugerirme nombres de !ersonas $ue !od an !ro!orcionarme ms in)ormaci#n " a"uda. A!recio !ro)undamente los es)uerzos es!eciales de la doctora Ninel 0ornietz' e-!erta rusa en !aleol tico su!erior ucraniano' $ue )ue amable " bondadosa' aun cuando )uera a&isada con !oca antelaci#n. Con ella &imos utensilios en dos museos' " me !ro!orcion# %ustamente el libro $ue "o hab a estado buscando= un te-to sobre los instrumentos musicales hechos con huesos de mamut !or los hombres del !er odo geol#gico glaciar " una grabaci#n de sus sonidos. .l libro estaba en ruso' " debo un !ro)undo agradecimiento a la doctora 9loria @A.d"na4' e- a"udante del doctor Angel 7$uien sabe ruso' inB cluida la terminolog a t+cnica de la !aleoantro!olog a: !or haber conseguido un traductor !ara ese libro " es!ecialmente !or haberlo re&isado " agregado los t+rminos t+cnicos correctos. 8ambi+n le esto" agradecida !or su traducci#n de art culos ucranianos en los $ue se com!aran los dise3os actuales de los te%idos locales con los tallados en los utensilios del !er odo geol#gico glaciar. A /oroth" @ace4BMatulis debo un gran a!recio !or su buena traducci#n' legible " Ctil' del libro de mCsica con instrumental #seo de mamut ruso. La documentaci#n me ha resultado inestimable. *e de dar tambi+n las gracias al doctor Dichard 0lein' autor de $ce+ Age Hunters o* the ,-raine 72ni&ersit" o) Chicago Press:' $uien amablemente me !ro!orcion# ms documentos e in)ormaci#n sobre los antiguos !ueblos de la regi#n.

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.sto" es!ecialmente agradecida a Ale-ander Marshac4' in&estigador del Museo Peabod" de Ar$ueolog a " .tnolog a de la 2ni&ersidad de *ar&ard' " autor de %he Roots o* #ivili.ation 7Mc9ra<B*ill 6oo4 Co.:' !or los e%em!lares resultados de sus estudios microsc#!icos' realizados sobre !iezas art sticas " elementos del !aleol tico su!erior ucraniano' $ue se !ublicaron en #urrent Anthro olog", material de su libro' aCn sin !ublicar' sobre los !ueblos de .uro!a oriental durante el !er odo glaciar. Mi ms sincera gratitud a la doctora E5ga ,o))er' del de!artamento de Antro!olog a de la 2ni&ersidad de ;isconsin' $uien es' !robablemente' la ma"or e-!erta estadounidense sobre la !oblaci#n glaciar de Dusia' !or la larga' interesante " Ctil con&ersaci#n $ue mantu&imos en el &est bulo del *ilton " !or su documentaci#n= >Patterns o) 5ntensi)ication as ,een )rom de 2!!er Paleolithic Central Dussian PlainFG de 'rehistoric Hunters+ /atherers0 %he Emergence o* Social #om le1it", 8. /ouglas Price " James A. 6ro<n' editors 7Academic Press' HIJK:. 2n !ro)undo agradecimiento al doctor Paul C. Pa$uetF coeditor de 2olves o*the 2orld 7No"es Publications:' !or interrum!ir sus &acaciones !ara res!onder a mi llamada' " !or las largas discusiones sobre los lobos " la !osibilidad de su domesticaci#n. 9racias' otra &ez' a Jim Diggs' antro!#logo " !ro)esor en las clases de >*abilidades de la Lida Aborigen?. ContinCo utilizando la in)ormaci#n $ue obtu&e de +l. .sto" en deuda con tres !ersonas $ue le"eron un grueso original sin !re&io a&iso " me !ro!orcionaron Ctiles comentarios desde el !unto de &ista del lector= 0aren Auel' $uien le"# el !rimer borrador " $ued# cauti&ada' haci+ndome saber $ue la historia &al a mucho( /oreen 9and"' !oetisa " docente' $uien se las com!uso !ara leerlo en las !ostrimer as del a3o escolar' sin !erder en absoluto su !enetraci#n habitual " Cath" *umble' $uien logr#' otra &ez' hacer obser&aciones sagaces. Mi es!ecial gratitud a 6ett" Prash4er' mi correctora' cu"as !erce!ciones &aloro( sus comentarios " sugerencias dieron bien en el blanco. No ha" !alabras su)icientes !ara agradecer a Jean Naggar' amiga' con)idente " agente literaria inigualable' $ue consigue su!erar mis ms insensatas e-!ectati&as. Mi sincero agradecimiento a los de!artamentos de !roducci#n " arte de Cro<n Publishers' cu"o cuidado " minuciosa artesan a redunda' in&ariablemente' en libros bellos " bien hechos. .sto" tambi+n agradecida a Judith ;il4es' mi secretaria " a"udante de o)icina' de cu"a inteligencia he !asado a de!ender' " $ue me ali&ia el !eso de la corres!ondencia' en constante aumento' !ara $ue !ueda escribir . @ a Da" Auel...

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Campamento del Len


Mona de entrada= almacenamiento de combustible' utensilios " &estimentas e-teriores. PD5M.D *E9AD= )ogata !ara cocinar " es!acio !ara reuniones. ,.92N/E= Hogar del Le!n %alut, 3e*e (e..ie 4anug Latie Dugie D"dag 8.DC.DE= Hogar del 5orro 2"me. Ranec

C2AD8E= Hogar del Mamut0 es!acio !ara ceremonias' reuniones' !ro"ectos' &isitantes MamutNchamn A"la Jondalar O25N8E= Hogar del Reno Manuv 8ronie 8ornec Nu&ie *artal ,.P8E= Hogar de la #ig6e7a Crozie 1ralie 1rebec Crisa&ec 8asher ,QP85ME= Hogar del ,ro %ulie, 3e*a Bar.ec /eegie /ru<ez 6rinan 8usie 78arneg:

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A"la' temblando de miedo' se estrech# contra el hombre alto $ue la acom!a3aba' en tanto los desconocidos se a!ro-imaban. Jondalar la rode# !rotectoramente con un brazo' !ero ella segu a estremecida. >R.s tan grandeS?' !ens# ella bo$uiabierta' mirando al hombre $ue !reced a al gru!o( ten a el !elo " la barba de color )uego. A"la nunca hab a &isto a nadie tan grande. *asta Jondalar !arec a !e$ue3o en com!araci#n' aun$ue lo cierto es $ue era mucho ms alto $ue la ma"or a. .l !elirro%o $ue se acercaba a ellos no era s#lo alto= era enorme' un oso humano. 8en a el cuello abultado( su t#ra- era ms am!lio $ue el de dos hombres comunes' " sus macizos b ce!s e$ui&al an al muslo de cual$uier !ersona. A"la ech# un &istazo a Jondalar " no &io miedo alguno re)le%ado en su cara' !ero not# $ue sonre a con cautela. Le eran desconocidos( en sus largos Lia%es hab a a!rendido a ser cauteloso con los desconocidos. NNo recuerdo haberte &isto antes Ndi%o el hombr#n' sin !rembulosN. T/e $u+ Cam!amento eresU A"la se dio cuenta de $ue no hablaba el idioma de Jondalar' sino uno de los otros $ue +l le hab a estado ense3ando. N/e ninguno Ndi%o JondalarN. No somos Mamutoi. N,olt# a A"la " dio un !aso adelante' e-tendidas ambas manos con las !almas hacia arriba !ara mostrar $ue no ocultaba nada' en saludo de amistadN ,o" Jondalar de los Melandonii. Las manos no le )ueron ace!tadas. NTMelandoniiU Ou+ e-tra3o... .s!era' Tno hab a dos )orasteros hos!edados en ese !ueblo del r o $ue &i&e hacia el oesteU Creo haber o do un nombre !arecido. N, ' mi hermano " "o &i& amos con ellos Nadmiti# Jondalar. .l hombre de la barba )lam gera !ermaneci# !ensati&o un rato. /es!u+s' ines!eradamente' se lanz# hacia Jondalar " estrech# al rubio alto en un abrazo ca!az de $uebrarle los huesos. NR.ntonces somos !arientesS Ntron#' con una am!lia sonrisa $ue con)iri# calidez a su e-!resi#nN R8holie es hi%a de mi !rimaS La sonrisa &ol&i# a Jondalar' algo tr+mula. NR8holieS 2na mu%er Mamutoi llamada 8holie era )amiliar de mi hermano. .lla me ense3# tu idioma. NRPor su!uesto' "a te lo he dichoS R,omos !arientesS N.l gigante cogi# las manos de Jondalar' rechazadas antesN. ,o" 8alut' %e)e del Cam!amento del Le#n. A"la not# $ue todo el mundo sonre a. 8alut le mostr# los dientes en una sonrisa " la obser&# a!reciati&amente. NLeo $ue ahora no &ia%as con tu hermano Ndi%o el hombre. Jondalar &ol&i# a rodearla con un brazo( ella &io c#mo a!arec a en su )rente una )ugaz arruga de dolor antes de hablar. N,e llama A"la. NNombre e-tra3o. T.s del !ueblo del r oU Jondalar $ued# sor!rendido !or la brus$uedad de la !regunta' !ero' al recordar a 8holie' sonri# !ara sus adentros. La mu%er ba%a " )ornida $ue +l conoc a guardaba mu" !oco !arecido con ese hombre enorme $ue ten a ante s ' en la ribera' !ero ambos estaban tallados del mismo !edernal= mostraban id+ntica )ran$ueza' el mismo candor nada t mido' casi ingenuo. No su!o $u+ decir. No ser a )cil e-!licar lo de A"la. NNo. *a estado &i&iendo en un &alle' a &arias %ornadas de a$u . 8alut !areci# desconcertado. NNo s+ de ninguna mu%er llamada as $ue &i&a en la zona. T.sts seguro de $ue es MamutoiU
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N.sto" seguro de $ue no lo es. N.ntonces' Tde $u+ !ueblo esU ,#lo nosotros' los cazadores del mamut' &i&imos en esta regi#n. NNo tengo !ueblo Ndi%o A"la' le&antando el ment#n con aire de desa) o. 8alut la estudi# intrigado. .lla hab a !ronunciado a$uellas !alabras en su idioma' !ero la cualidad de su &oz' el modo de !ronunciar los sonidos' eran... e-tra3os. /esagradables no' !ero s desacostumbrados. Jondalar hablaba con el acento de un idioma $ue no era el su"o' !ero la di)erencia en el modo de hablar de la mu%er iba ms all del acento. .l hombr#n sinti# aguzado su inter+s. N6ueno' +ste no es sitio !ara hablar Ndi%o' !or )inN. Nezzie desatar sobre m la ira de la Madre misma si no os in&ito a &isitarnos. Los &isitantes siem!re traen un !oco de entusiasmo " hace tiem!o $ue no tenemos &isitas. .l Cam!amento del Le#n os dar la bien&enida. Jondalar de los Melandonii " A"la sin Pueblo' T$uer+is &enirU NTOu+ te !arece' A"laU T8e gustar a &isitarlesU N!regunt# Jondalar' hablando en zelandonii !ara $ue ella !udiera res!onder con )ran$ueza' sin temor a o)enderN TNo es hora de $ue conozcas a tu !ro!ia genteU TNo es eso lo $ue 5za te indic# $ue hicierasU T6uscar a tu !uebloU No $uer a !arecer demasiado ansioso' !ero lle&aba mucho tiem!o sin con&ersar con nadie ms " le seduc a a$uella &isita. NNo s+ Ndi%o ella' )runciendo el ce3o' indecisaN. T Ou+ !ensarn de m U Ql ha $uerido saber cul era mi !ueblo. @o no tengo !ueblo. T@ si no les gustoU NLes gustars' A"la' cr+eme. ,+ $ue s . 8alut te in&it#' T&erdadU A +l no le molest# $ue no tu&ieras !ueblo. Adems' no !odrs saber si te ace!tan o si te gustan a menos $ue les des una o!ortunidad. Con gente como ellos debiste de haberte criado' TsabesU No es necesario $ue nos $uedemos !or mucho tiem!o. Podremos marchamos cuando $ueramos. NTPodremos marchamos cuando $ueramosU NPor su!uesto. A"la ba%# la &ista al suelo' tratando de decidirse. Ouer a ir' !ues se sent a atra da hacia ellos " e-!erimentaba cierta curiosidad !or conocerlos me%or. Pero tambi+n sent a un a!retado nudo de miedo en el est#mago. Al le&antar la &ista' &io a los dos desmelenados caballos de la este!a $ue !astaban la %ugosa hierba de la llanura' cerca del r o. ,u temor se intensi)ic#. NT@ $u+ haremos con ;hinne"U T@ si ellos $uieren matarlaU RNo !uedo !ermitir $ue nadie haga da3o a ;hinne"S Jondalar no hab a !ensado en la "egua. TOu+ dir a a$uella genteU NNo s+ $u+ harn' A"la' !ero no creo $ue la maten si les decimos $ue es algo es!ecial' $ue no se debe comer. Decord# su sor!resa " su sobrecogimiento inicial al descubrir la relaci#n de A"la con el animal. ,er a interesante &er c#mo reaccionaban ellos N.,e me ocurre una idea. 8alut no com!rend a lo $ue A"la " Jondalar estaban diciendo' !ero sab a $ue la mu%er se mostraba reacia " $ue el hombre estaba tratando de con&encerla. 8ambi+n not# $ue ella hablaba a$uel otro idioma con el mismo acento raro. .l %e)e sac# la conclusi#n de $ue era el idioma del hombre' !ero no el de ella. .staba ca&ilando sobre el enigma de la mu%er 7con cierto deleite' !ues dis)rutaba con lo nue&o " e-tra3o' " lo ine-!licable le !arec a un desa) o:' cuando el misterio cobr# una dimensi#n totalmente distinta. A"la emiti# un silbido alto " agudo. /e !ronto' una "egua !a%iza " un !otrillo de !ela%e !ardo' de rara intensidad' galo!aron hacia el gru!o' en direcci#n a la mu%er. R@ !ermanecieron $uietos mientras ella los tocabaS .l hombr#n re!rimi# un escalo)r o de res!eto religioso. A$uello iba ms all de cuanto +l conoc a.

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8Ser9 Mamut: se !regunt#' con ma"or a!rensi#n. Alguien con !oderes es!eciales. Muchos de los $ue ,er& an a la Madre aseguraban !oseer magia !ara llamar a los animales " dirigir la caza' !ero +l nunca hab a &isto a nadie $ue dominara de ese modo a las bestias' al !unto de hacerlas acudir a una se3al. .lla ten a un talento inigualable. Desultaba un !oco atemorizante' !ero' Rcunto !od a bene)iciarse un Cam!amento con seme%antes !oderesS Cazar ser a ms )cil. 8alut a!enas comenzaba a re!onerse de su sor!resa cuando la %o&en le caus# otra. Prendida a las r gidas crines de la "egua' salt# a lomos del animal " se sent# a horca%adas. La boca del hombr#n se abri# a im!ulsos de la estu!e)acci#n $ue le embargaba' al &er $ue la "egua con A"la sobre el lomo' galo!aba a orillas del r o. ,eguidas !or el !otrillo' ambas corrieron !or la cuesta hasta las este!as. La mara&illa re)le%ada en los o%os de 8alut !od a obser&arse tambi+n en el resto del gru!o' sobre todo en una ni3a de doce a3os' $ue se adelant# hacia el %e)e' recostndose contra +l como si buscara a!o"o. NTC#mo ha hecho eso' 8alutU N!regunt#' con la &ocecita llena de asombro' res!eto " algo de ansiedadN .A$uel caballito estaba tan cerca $ue casi hubiera !odido tocarlo. La e-!resi#n de 8alut se abland#. N8endrs $ue !reguntrselo a ella' Latie. E tal &ez a Jondalar Ndi%o' &ol&i+ndose hacia el alto desconocido. N@o mismo no esto" seguro Nre!lic# +steN. A"la mantiene una comunicaci#n es!ecial con los animales. Cri# a ;hinne" desde $ue era una !otrilla. NT;hinne"U N.s el nombre $ue ha dado a la "egua' tal como "o !uedo !ronunciarlo. Cuando lo dice ella' !arece como si )uera un caballo. .l !otrillo se llama Corredor. .l nombre se lo !use "o' ella me lo !idi#. As llamamos los Melandonii a $uien corre mucho( tambi+n al $ue se es)uerza !or ser el me%or. La !rimera &ez $ue &i a A"la' estaba a"udando a la "egua a !arir el !otrillo. NRLa"a es!ectculoS Nunca cre $ue una "egua de%ara acercarse a nadie en ese momento Ndi%o uno de los hombres. La demostraci#n tu&o el e)ecto $ue Jondalar es!eraba. .ntonces le !areci# el momento adecuado de sacar a relucir los temores de A"la. NCreo $ue ella $uerr a &isitar tu Cam!amento' 8alut' !ero teme $ue &osotros deis caza a sus caballos "' como no tienen miedo a la gente' ser a mu" )cil matarlos. NParece haber adi&inado lo $ue "o estaba !ensando' !ero' T$ui+n no lo har aU 8alut obser&# a A"la' $ue rea!arec a a la &ista como un e-tra3o animal' mitad humano " mitad caballo. .ra una suerte no haberlos &isto de im!ro&iso( se habr a sentido... ener&ado. Por un momento se !regunt# cul ser a su as!ecto a lomos de su caballo' cuando "a de !or s resultaba im!onente. /e inmediato' al imaginarse ahorca%adas de un caballo de la este!a' )uerte !ero ba%o' solt# una carca%ada. NR,er a ms )cil $ue "o lle&ara esa "egua $ue conseguir $ue ella me lle&ara a m S N obser&#. Jondalar ri# entre dientes. No era di) cil seguir el !ensamiento de 8alut. Algunos sonrieron o rieron !or lo ba%o' " el )orastero com!rendi# $ue todos hab an estado !ensando en montar. Lo cual no era sor!rendente. 8ambi+n se le ocurri# a +l' cuando &io !or !rimera &ez a A"la a lomos de ;hinne". A"la obser&# la e-!resi#n de sobresaltada sor!resa en los rostros del gru!o. /e no haber sido !or$ue Jondalar la estaba es!erando' habr a seguido galo!ando hasta llegar a su &alle. *ab a conocido demasiada re!robaci#n en su ni3ez !or actos considerados inace!tables( " demasiada libertad ms adelante' mientras &i& a sola' como !ara someterse a las cr ticas !or seguir sus !ro!ias inclinaciones. .staba dis!uesta a decir a Jondalar $ue' si deseaba &isitar a a$uella gente' lo hiciera' !or$ue ella regresaba al &alle.

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Pero al &ol&er &io $ue 8alut aCn re a !or lo ba%o' imaginndose montado en la "egua. .ntonces lo !ens# me%or. La risa se hab a con&ertido en algo !recioso !ara ella. .n los tiem!os &i&idos con el Clan no se le hab a !ermitido re r' !ues eso !on a a la gente ner&iosa e inc#moda. ,#lo con /urc' en secreto' hab a !odido re r con ganas. 1ueron 6eb+ " ;hinne" los $ue le ense3aron a dis)rutar de la sensaci#n de la risa. Pero Jondalar hab a sido la !rimera !ersona $ue la com!arti# abiertamente con ella. Contem!l# a su com!a3ero' $ue re a tran$uilamente con 8alut. Ql le&ant# la &ista con una sonrisa' " la magia de sus o%os & &idos' incre blemente azules' tocaron dentro de ella un !unto mu" hondo' $ue reson# con un )ulgor clido " cos$uilleante( A"la sinti# un gran im!ulso de amor hacia Jondalar. No !od a &ol&er al &alle sin +l. La mera idea de &i&ir sin Jondalar le !resionaba la garganta' ahogndola' lastimndola con el dolor ardiente de las lgrimas contenidas. Mientras cabalgaba hacia ellos not# $ue' si bien Jondalar no era tan cor!ulento como el !elirro%o' ten a casi la misma altura $ue los otros tres hombres " una com!le-i#n ms atl+tica. /e !ronto not# $ue uno de los otros era toda& a un adolescente. @ $uien les acom!a3aba' Tera una ni3aU ,e sor!rendi# a s misma obser&ando subre!ticiamente al gru!o' tratando de no cla&ar la &ista en +l. Los mo&imientos de su cuer!o indicaron a ;hinne" $ue deb a detenerse( !as# la !ierna !or encima del lomo " se desliz# al suelo. Ambos caballos !arecieron !onerse ner&iosos ante la !ro-imidad de 8alut( entonces ella acarici# a ;hinne" " rode# con el brazo el cuello de Corredor. Necesitaba la !resencia )amiliar " tran$uilizadora de los animales tanto como ellos la su"a. NA"la sin Pueblo... Ndi%o el %e)e. No estaba seguro de $ue )uera un modo correcto de llamarla( sin embargo' dado el e-tra3o talento de a$uella mu%er' bien !od a serloN. Jondalar dice $ue temes el da3o $ue !uedan su)rir tus caballos si nos &isitas. /igo a$u $ue' en tanto 8alut sea el %e)e del Cam!amento del Le#n' ni la "egua ni su cr a su)rirn da3o alguno. Me gustar a $ue &inieras " tra%eses a los animales. N,u sonrisa se ensanch# en una carca%adaN. R/e lo contrario' nadie nos creer aS A"la se sent a "a ms tran$uila al res!ecto' " sab a $ue Jondalar deseaba hacer esa &isita. No ten a &erdaderos moti&os !ara negarse " le atra a la risa )cil " amistosa del cor!ulento !elirro%o. N, ' "o &o" Ndi%o. 8alut asinti#' sonriendo. Le intrigaban a$uella mu%er' su acento " su asombrosa manera de entenderse con los caballos. TOui+n era A"la' la mu%er sin PuebloU A"la " Jondalar' acam!ados %unto al im!etuoso r o' hab an decidido a$uella ma3ana' antes de encontrarse con el gru!o del Cam!amento del Le#n' $ue "a era tiem!o de retornar. .l curso de agua era demasiado grande !ara cruzarlo sin di)icultad( tam!oco &al a la !ena' si !ensaban dar la &uelta " desandar el camino. La este!a' al este del &alle en donde A"la hab a &i&ido sola durante tres a3os' era ms accesible' !ero la %o&en no se hab a molestado en recorrer con )recuencia el di)icultoso sendero $ue sal a del &alle' hacia el oeste( !or lo tanto' conoc a mu" !oco a$uella zona. Aun$ue en un !rinci!io !artieron con rumbo hacia el oeste' no se hab an )i%ado meta alguna " acabaron &ia%ando hacia el norte( des!u+s' hacia el este' mucho ms all del territorio $ue A"la hab a recorrido en sus cacer as. Jondalar la con&enci# !ara $ue e)ectuara la e-!loraci#n con +l' a )in de acostumbrarla a &ia%ar. Ouer a lle&arla consigo' !ero su !atria estaba le%os' hacia el oeste. .lla se hab a mostrado reacia( la asustaba abandonar su &alle seguro !ara &i&ir con gente desconocida' en un lugar e-tra3o. Aun$ue +l estaba deseoso de regresar' des!u+s de haber estado &ia%ando durante tantos a3os' se hab a resignado a !asar el in&ierno con ella' en el &alle. .l &ia%e de retorno ser a largo( bien !od a durar un a3o entero' " era !re)erible' de todos

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modos' !artir a )inales de !rima&era. .staba seguro de $ue' !ara entonces' la habr a con&encido de $ue le acom!a3ara. Ni si$uiera deseaba !ensar en cual$uier otra alternati&a. A"la le hab a encontrado malherido' casi muerto' al iniciarse la estaci#n calurosa $ue ahora est declinando( A"la com!rendi# en seguida la tragedia $ue +l hab a su)rido. ,e enamoraron mientras ella le de&ol& a la salud' aun$ue tardaron mucho en su!erar las barreras de sus culturas' tan distintas. 8oda& a se hallaban cada uno de ellos en la )ase de a!render las costumbres " los usos del otro. A"la " Jondalar terminaron de le&antar el cam!amento "' !ara sor!resa e inter+s de los $ue es!eraban' cargaron sus !ro&isiones " e$ui!os en la "egua' en &ez de lle&arlos a la es!alda en sacos o armazones. A &eces montaban los dos en la )uerte "egua' !ero A"la !ens# $ue ;hinne" " su !otrillo se !ondr an menos ner&iosos si la ten an a la &ista. Los dos caminaron tras el gru!o( Jondalar lle&aba a Corredor con una larga soga' atada a un )reno $ue +l mismo hab a in&entado. ;hinne" segu a a A"la sin necesidad de gu a alguna. ,iguieron durante &arios 4il#metros el curso del r o' cruzando ancho &alle $ue descend a desde los !rados circundantes. La hierba enhiesta les llegaba hasta el !echo' con las semillas maduras cabeceando al &iento' henchido en olas doradas $ue segu an el )r o ritmo de las r)agas ca!richosas' !ro&enientes de los grandes glaciares del norte. 2nos cuantos !inos " abedules' torcidos " nudosos' se acurrucaban en las este!as abiertas a lo largo de los r os' buscando con las ra ces la humedad cedida a los &ientos agostadores. Cerca del r o' los %uncos aCn estaban &erdes' aun$ue el &iento helado re!i$ueteaba entre las ramas caducas' des!ro&istas de )olla%e. Latie se retrasaba !ara echar' de &ez en cuando' un &istazo a caballos " a la mu%er( !or )in di&isaron a &arias !ersonas' ms all un meandro. .ntonces la ni3a ech# a correr' !ues $uer a ser la !rimera en anunciar a los &isitantes. Ante sus gritos' la gente se &ol&i# " $ued# bo$uiabierta. Etras !ersonas estaban saliendo de algo $ue' a los o%os de A"la seme%aba un gran agu%ero en la ribera' una es!ecie de cue&a' !ero distinta de cuantas hab a &isto hasta entonces. Parec a haber brotado en la cuesta $ue descend a hacia el r o' !ero no ten a la )orma desigual de la roca o las barracas de tierra. ,obre el techo crec a la hierba' !ero la abertura era demasiado regular " ten a un as!ecto e-tra3o' antinatural. ,e trataba de un arco !er)ectamente sim+trico. /e !ronto' en un !ro)undo !lano emocional' se dio cuenta de algo. RNo era una cue&a " a$uella gente no era del ClanS No eran como 5za' la Cnica madre $ue ella !od a recordar' ni como Creb o 6run' ba%os " musculosos' de o%os grandes' sombreados !or tu!idas ce%as' con la )rente inclinada hacia atrs " una mand bula !rominente sin barbilla. A$uellas !ersonas eran como ella' como la $ue diera el ser. ,u madre' su &erdadera madre' deb a de haberse !arecido a a$uellas mu%eres. R.ran los EtrosS RQse era su lugarS A$uella a!reciaci#n le !ro&oc# un arrebato de entusiasmo " un cos$uilleo de miedo. 2n aturdido silencio salud# a los )orasteros "a sus e-tra3 simos caballos cuando llegaron a la residencia in&ernal !ermanente del Cam!amento del Le#n. /e !ronto' todos !arecieron hablar al mismo tiem!o. NR8alutS TOu+ nos has tra do ahoraU NT/e d#nde sacasteis esos caballosU NTOu+ les hab+is hechoU Alguien se dirigi# a A"la= NTC#mo haces !ara $ue no se &a"anU NT/e $u+ Cam!amento son' 8alutU A$uella gente ruidosa " gregaria se adelant# en gru!o' ansiosa de &er " tocar tanto a los )orasteros como a los animales. A"la $ued# abrumada " con)usa. No estaba habituada a tanta gente' as como tam!oco estaba habituada a o r hablar' sobre todo a $ue todos hablaran al mismo tiem!o. ;hinne" se iba a!artando de costado' mo&iendo las ore%as " con el cuello ar$ueado' tratando de !roteger a su aterrado !otrillo' intimidado !or la gente $ue se a!retu%aba en torno.

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Jondalar not# la con)usi#n de A"la " el ner&iosismo de los caballos' !ero no !od a drselo a entender a 8alut "a los su"os. La "egua sudaba " agitaba la cola' mo&i+ndose en c rculos. /e !ronto' no !udo so!ortarlo ms " se alz# de manos' relinchando de miedo( sus duros cascos' lanzados !or el aire' echaron a la gente hacia atrs. La in$uietud de ;hinne" centr# la atenci#n de A"la. La llam# !or su nombre' con un sonido $ue era como un relincho consolador' haciendo los gestos de $ue se hab a ser&ido !ara comunicarse antes de $ue Jondalar le ense3ara a hablar. NR8alutS Nadie debe tocar los caballos a menos $ue A"la lo !ermita. ,#lo ella sabe dominarlos. ,on mansos' !ero la "egua !uede mostrarse !eligrosa si se la !ro&oca' o si cree $ue su hi%o corre algCn riesgo. Podr a lastimar a alguienN ad&irti# Jondalar. NRAtrsS @a hab+is o do Ngrit# 8alut' con &oz tonante' haciendo callar a todos. Cuando gente " caballos se tran$uilizaron' continu#' con &oz ms normalN La mu%er se llama A"la. Le he !rometido $ue los caballos no su)rirn da3o alguno si &en an a &isitarnos. Lo !romet como %e)e del Cam!amento del Le#n. Qste es Jondalar de los Melandonii' !ariente' hermano del com!a3ero de 8holie. NPor )in' con una sonrisa de satis)acci#n' agreg#N= ROu+ &isitantes ha tra do' 8alutS *ubo gestos de asentimiento. 8odos !ermanecieron en derredor' mirando con aut+ntica curiosidad' !ero lo bastante le%os como !ara e&itar los cascos de la "egua. Aun$ue los )orasteros se hubieran marchado en ese momento' "a hab an !ro&ocado el inter+s " los comentarios se !rolongar an durante a3os. .n las Deuniones de Lerano se hab a hablado de dos hombres desconocidos $ue estaban en la regi#n' &i&iendo con la gente del r o' al sudoeste. Los Mamutoi comerciaban con los ,haramudoi " desde $ue 8holie' $ue era !ariente su"a' hab a elegido a un hombre del r o' el Cam!amento del Le#n se hab a interesado aCn ms. Pero nadie es!eraba $ue uno de los )orasteros llegara a su Cam!amento' " mucho menos con una mu%er $ue ten a cierto dominio mgico sobre los caballos. NT8e sientes bienU N!regunt# Jondalar a A"la. NAsustaron a ;hinne" " tambi+n a Corredor. T,uele la gente hablar siem!re as ' todos al mismo tiem!oU T*ombres " mu%eres a la &ezU .s turbador. @ gritan tanto... TC#mo distingues lo $ue alguien est diciendoU 8al &ez hubiera sido me%or haber &uelto al &alle. .staba abrazada al cuello de su "egua' a!o"ada contra el animal' obteniendo consuelo al tiem!o $ue lo brindaba. Jondalar com!rendi# $ue A"la estu&iera tan in$uieta como los caballos. A$uella multitud ruidosa le hab a causado una )uerte im!resi#n. Ouiz no con&iniera $uedarse demasiado tiem!o( $uiz )uese me%or comenzar con dos o tres !ersonas tan s#lo' hasta $ue se acostumbrara a estar entre gente como ella. Pero se !regunt# $u+ cabr a hacer si no se habituaba %ams. 6ueno' !or el momento estaban all . @a se &er a c#mo se desarrollaban los acontecimientos. NA &eces las !ersonas hablan alto " todas a un tiem!o' !ero' en general' habla una sola. @ creo $ue ahora !ondrn ms cuidado con los caballos' A"la Ndi%o' mientras ella comenzaba a descargar los cestos su%etos a los )lancos del animal !or medio de un arn+s $ue hab a hecho con tiras de cuero. Mientras tanto' Jondalar lle&# a 8alut a un lado !ara decirle' en &oz ba%a' $ue tanto A"la como los caballos estaban un !oco ner&iosos " necesitaban tiem!o !ara acostumbrarse a todos. N,er a me%or $ue' !or un rato' los de%aran solos. 8alut' com!rensi&o' camin# entre los miembros del Cam!amento' con&ersando con unos " otros. 8odos se dis!ersaron !ara ocu!arse de distintas tareas= !re!arar la comida' traba%ar con cueros o herramientas( as !od an obser&ar con cierto disimulo. .llos tambi+n estaban intran$uilos. Los )orasteros eran interesantes' !ero una mu%er ca!az de magia tan !oderosa !od a hacer algo ines!erado.

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,#lo unos cuantos ni3os se $uedaron a obser&ar con &ido inter+s' mientras ellos descargaban los )ardos. A A"la no le molestaban. Lle&aba a3os enteros sin &er un ni3o' desde $ue se se!arara del Clan' " sent a tanta curiosidad como ellos. Liber# a Corredor del arn+s " de la brida( luego dio a los dos animales unas !almaditas a modo de caricias. /es!u+s de rascar con ganas el !otrillo " abrazarlo a)ectuosamente' le&ant# la &ista. Latie miraba con a&idez el !otro. NT8C $uieres tocar caballoU N!regunt# A"la hablando con di)icultad el idioma de los Mamutoi. NTPodr aU NLen. /ame mano. @o muestro. Cogi# la mano de Latie " la sostu&o contra el a!elmazado !elo de in&ierno del !otro. Corredor gir# la cabeza !ara ol)atear a la ni3a " la toc# con el hocico. La sonrisa de gratitud de Latie era todo un regalo. NRLe gustoS NQl gusta $ue ras$uen' tambi+n. As Nobser&# A"la' indicando a la criatura los lugares donde ma"or comez#n sent a el !otrillo. Corredor estaba encantado con a$uellos mimos " no de%# de demostrarlo( Latie no cab a en s de alegr a. .l !otrillo la hab a atra do desde un !rinci!io( A"la les &ol&i# la es!alda !ara a"udar a Jondalar( no &io' !ues' $ue se a!ro-imaba otro ni3o. Cuando gir# en redondo' ahog# una e-clamaci#n= sinti# $ue su rostro se demudaba. NTNo im!orta si D"dag toca el caballoU N!regunt# la ni3aN. No sabe hablar' !ero "o s+ $ue lo desea. D"dag siem!re !ro&ocaba sor!resa en la gente' " ella lo sab a. NRJondalarS Nllam# A"la' con un susurro roncoN. .sa criatura. RPodr a ser mi hi%oS RParece /urcS Ql' al &ol&erse' abri# los o%os con at#nita sor!resa. .ra un ni3o de es! ritus mezclados. Los cabezas chatas 7a$uellos a los $ue A"la siem!re llamaba Xel ClanY: eran' !ara casi todos' animales( los ni3os como a$u+l eran considerados !or la ma"or a como XabominacionesY' mitad animales' mitad humanos. Para +l hab a sido un desagradable gol!e enterarse de $ue A"la hab a dado a luz a un hi%o h brido. Por lo comCn' la madre de seme%ante criatura era una !aria' descastada !or miedo a $ue atra%era otra &ez al maligno es! ritu animal' haciendo $ue otras mu%eres alumbraran nue&as abominaciones. Algunos ni si$uiera $uer an admitir $ue e-ist an( descubrir a uno &i&iendo all ' con la gente' era algo ms $ue ines!erado= era asombroso. T/e d#nde hab a salido a$uel ni3oU A"la " el !e$ue3o se miraban mutuamente' sin !restar atenci#n a nada ms. >.s delgado !ara ser medio Clan N!ens# A"laN. Por lo comCn son de huesos grandes " musculosos. Ni si$uiera /urc era tan delgado. .st en)ermo?. ,u mirada de mu%er adiestrada en la medicina le re&el# $ue era un !roblema de nacimiento' algo $ue a)ectaba a ese mCsculo )uerte $ue lat a dentro del !echo' haciendo mo&er la sangre' su!uso. Pero archi&# esos datos sin !ensar en !restarles ma"or atenci#n. .staba obser&ando con ma"or inter+s el rostro " la cabeza' en busca de las similitudes " las di)erencias entre a$uella criatura " su !ro!io hi%o. Los o%os !ardos' grandes e inteligentes' eran como los de /urc' incluso en la e-!resi#n de antigua sabidur a' mu" su!erior a la edad. ,inti# una !unzada de nostalgia " un nudo en la garganta. Pero hab a tambi+n dolor " su)rimiento' no siem!re ) sico' %ams e-!erimentados !or /urc. ,e sinti# llena de com!asi#n. Las ce%as del ni3o no eran tan !ronunciadas' a!ostill# tras un estudio detallado. /urc ten a las !rotuberancias su!raorbitales bien desarrolladas incluso a los tres a3os' al marcharse ella( sus o%os " su ce3o saliente eran del Clan' !ero la )rente era como la de a$uel ni3o= no echada hacia atrs " achatada' como la del Clan' sino alta " cur&ada como la su"a.

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,us !ensamientos comenzaron a di&agar. /urc "a tendr a seis a3os' edad su)iciente !ara ir con los hombres cuando !racticaran con las armas de caza. Pero ser a 6run $uien le ense3ara a cazar' no 6roud. Al recordar a 6roud sinti# un arrebato de ira. Jams ol&idar a al hi%o de la com!a3era de 6run' el hombre $ue hab a alimentado tal odio contra ella $ue no ce%# hasta $ue !udo $uitarle a su beb+' !or !uro rencor' e-!ulsndola del Clan. Cerr# los o%os( el dolor de los recuerdos la atra&esaba como un cuchillo. No !od a creer $ue &ol&er a a &er a su hi%o alguna &ez. Al abrir los o%os &io a D"dag " as!ir# !ro)undamente. TOu+ edad tendr a a$uel ni3oU >.s !e$ue3o' !ero !arece tener la edad de /urc?' !ens#' com!arndolos nue&amente. D"dag ten a la !iel clara( su !elo era oscuro " rizado' !ero ms claro " sua&e $ue la es!esa !elambre casta3a' ms comCn en el Clan. La ma"or di)erencia entre +l " el hi%o de A"la radicaba en el cuello " el ment#n. ,u ni3o ten a el cuello largo' como ella 7a &eces se ahogaba con la comida' cosa $ue no ocurr a con los beb+s del Clan:' " el ment#n hundido' !ero &isible. A$uella criatura' en cambio' ten a el cuello corto del Clan " la mand bula saliente. .ntonces record# lo $ue hab a dicho Latie= no sab a hablar. /e !ronto' en un momento de com!rensi#n' adi&in# lo $ue deb a de ser la &ida de ese ni3o. 2na cosa era $ue una ni3a de cinco a3os' tras !erder a su )amilia en un terremoto " ser encontrada !or un clan de !ersonas inca!aces de mane%ar un lengua%e articulado' a!rendiera el idioma de los signos $ue ellos utilizaban !ara comunicarse' " otra mu" distinta &i&ir entre gente !arlante " no !oder hablar. Decord# sus !rimeras )rustraciones al no !oder comunicarse con las !ersonas $ue la hab an recogido. Peor aCn' R$u+ di) cil hab a sido hacerse entender !or Jondalar' antes de a!render nue&amente a hablarS T@ si no hubiera !odido a!renderU *izo una se3al al ni3o' un sim!le gesto de saludo' uno entre los !rimeros $ue hab a a!rendido mucho tiem!o atrs. *ubo en los o%os del !e$ue3o un res!landor de entusiasmo( luego sacudi# la cabeza' desconcertado. .lla com!rendi# $ue no hab a a!rendido el lengua%e del Clan' basado en gestos' !ero tal &ez reten a algCn &estigio de la memoria del Clan= hab a reconocido la se3al !or un instante( de eso estaba segura. NTPuede tocar el caballitoU N!regunt# Latie' otra &ez. N, . A"la cogi# la mano del ni3o. >.s tan li&iano' tan )rgil?' !ens#. @ com!rendi# el resto= no !od a correr como los otros. No !od a %ugar a los bruscos " normales %uegos de em!ellones " ri3as' como cual$uiera. ,#lo !od a mirar... " desear. Con una ternura $ue Jondalar nunca le hab a &isto en la e-!resi#n' A"la le&ant# al !e$ue3o " le !uso sobre el lomo de ;hinne". 8ras indicar a la "egua' !or medio de una se3al' $ue la siguiera' los !ase# lentamente !or todo el cam!amento. ,e !rodu%o una !ausa en la con&ersaci#n= todo el mundo hab a callado !ara mirar a D"dag montado en el animal. Aun$ue se hablaba acerca de ello' nadie hab a &isto a una !ersona montada' a e-ce!ci#n de 8alut " los $ue le hab an acom!a3ado hasta el r o. Nadie hab a !ensado nunca en la !osibilidad de seme%ante cosa. 2na mu%er grande " maternal sali# de la e-tra3a &i&ienda. Al &er a D"dag sobre la misma "egua $ue se hab a encabritado tan cerca de ella' su !rimera reacci#n )ue correr en su au-ilio. Pero' al acercarse' cobr# conciencia del drama silencioso $ue se desarrollaba ante ella. .l rostro del !e$ue3o estaba lleno de gozo " mara&illa. TCuntas &eces hab a contem!lado lo $ue hac an los otros ni3os' con o%os &idos' inca!acitado !ara imitarlos !or su debilidad o su di)erenciaU TCuntas &eces hab a anhelado hacer algo !ara $ue le admiraran o le en&idiasenU Ahora' !or !rimera &ez' todos los ni3os del Cam!amento' " tambi+n los adultos' le miraban con e&identes deseos de estar en su lugar.

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La mu%er surgida de la &i&ienda se !regunt# si era !osible $ue a$uella desconocida hubiera entendido al ni3o con tanta celeridad' ace!tndole tan )cilmente. Al &er el modo con $ue A"la obser&aba a D"dag' com!rendi# $ue as era. A"la not# $ue la mu%er la estaba estudiando " le sonri#. La otra le de&ol&i# la sonrisa " se detu&o a su lado. N*as hecho mu" )eliz a D"dag Nle di%o' alargando los brazos hacia el !e$ue3o $ue la )orastera le&antaba del caballo. N.s !oco Ndi%o A"la. La mu%er asinti#. NMe llamo Nezzie. N@o nombre A"la. Las dos mu%eres se obser&aron con atenci#n' sin hostilidad' !ero tanteando el terreno !ara una )utura relaci#n. .n la mente de A"la se atro!ellaban las !reguntas $ue deseaba hacer con res!ecto a D"dag' !ero &acilaba( no estaba segura de $ue )uera correcto !reguntar. T.ra Nezzie la madre del ni3oU .n ese caso' Tc#mo hab a alumbrado un ni3o de es! ritus mezcladosU A"la &ol&i# a !lantearse la cuesti#n $ue le in$uietaba desde el nacimiento de /urc= Tc#mo se iniciaba la &idaU La mu%er s#lo sab a $ue el beb+ estaba all cuando le cambiaba el cuer!o con el crecimiento de +ste. TC#mo entraba en ellaU Creb e 5za cre an $ue la &ida nue&a se iniciaba cuando la mu%er tragaba los es! ritus tot+micos de los hombres. Jondalar !ensaba $ue la 9ran Madre 8ierra mezclaba los es! ritus de un hombre " una mu%er' !ara !onerlos dentro de la mu%er cuando ella $uedaba embarazada. Pero A"la ten a su !ro!ia o!ini#n. Al notar $ue su hi%o ten a algunas caracter sticas su"as " algunas del Clan' com!rendi# $ue en ella no hab a crecido ninguna &ida antes de $ue 6roud la !enetrara a la )uerza. .l recuerdo la hizo estremecer' !ero el hecho de $ue )uera tan doloroso le im!ed a ol&idarlo. *ab a llegado a creer $ue hab a alguna relaci#n entre el miembro $ue el hombre introduc a en el sitio !or donde nac an los beb+s " el !rinci!io de la &ida en una mu%er. Cuando se lo cont# a Jondalar' a +ste le !areci# una idea e-tra3a " trat# de con&encerla de $ue era la Madre $uien creaba la &ida. .lla no le cre"# del todo. Ahora &ol& a a !reguntrselo. *ab a crecido en el Clan( era una de ellos' a !esar de su as!ecto di)erente. Aun$ue le hubiera disgustado tanto' 6roud no hab a hecho sino e%ercer sus derechos. Pero' Tc#mo era !osible $ue un hombre del Clan hubiera )orzado a NezzieU ,us !ensamientos se interrum!ieron ante la conmoci#n !ro&ocada !or la llegada de otro !e$ue3o gru!o de cazadores. 2n hombre' al acercarse' ech# su ca!ucha hacia atrs. 8anto A"la como Jondalar ahogaron una e-clamaci#n de asombro= Rel hombre era de tez oscuraS .l color de su !iel era de un casta3o intenso' casi como el de Corredor' lo cual "a resultaba raro en un caballo. Ninguno de los dos hab a &isto' hasta entonces' una !ersona de !iel oscura. 8en a el cabello negro' con rizos a!retados " elsticos $ue )ormaban un cas$uete lanudo' como la !iel de un cordero negro. 8ambi+n sus o%os negros( chis!orroteaban de gozo cuando sonre a' mostrando los dientes blancos' brillantes' " una lengua sonrosada $ue contrastaba con su !iel oscura. ,ab a $ue !ro&ocaba conmoci#n en $uienes le &e an !or !rimera &ez' " eso le gustaba. Por lo dems' era un hombre !er)ectamente comCn' de com!le-i#n mediana' a!enas uno o dos dedos ms alto $ue A"la. Pero su &italidad contenida' su econom a de mo&imientos " cierta con)ianza en s mismo creaban la im!resi#n de $ue sab a lo $ue deseaba " no !erd a tiem!o en a&eriguarlo. Cuando &io a A"la' el )ulgor de sus o%os aument#. Jondalar reconoci# a$uella mirada como una se3al de atracci#n. ,u )rente se arrug# )ormando &arios surcos' !ero ni la mu%er rubia ni el hombre moreno se dieron cuenta. .lla estaba cauti&ada !or el color inhabitual del hombre " le miraba )i%amente' con la )ranca

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mara&illa de una criatura. @ +l se sent a atra do tanto !or el aura de inocencia $ue esa reacci#n de%aba traslucir' como !or la belleza de la )orastera. /e !ronto' A"la not# $ue estaba mirndole con )i%eza( ruborizada hasta el carmes ' ba%# la &ista al suelo. /e Jondalar hab a a!rendido $ue hombres " mu%eres !od an mirarse a los o%os sin o)ensa' sobre todo !or !arte de una mu%er. ,in embargo' su educaci#n' las costumbres del Clan' re)orzadas una " otra &ez !or Creb e 5za !ara hacerla ms ace!table' le hac an sentirse abochornada. /e cual$uier modo' su azoramiento no hizo sino aumentar el inter+s del hombre moreno. Con )recuencia des!ertaba en las mu%eres una atenci#n desacostumbrada. La sor!resa inicial de su as!ecto !arec a !ro&ocar la curiosidad )emenina sobre otras !osibles di)erencias. A &eces se !reguntaba si todas las mu%eres' en las Deuniones de Lerano' se sent an obligadas a a&eriguar !ersonalmente si +l era' en &erdad' un hombre como todos. .n realidad' no se o!on a. Pero la reacci#n de A"la le intrigaba tanto como a ella su color. No estaba habituado a $ue las mu%eres adultas' de llamati&a belleza' se ruborizaran ante +l con el !udor de las ni3as. NDanec' Tte han !resentado a nuestros &isitantesU N!regunt# 8alut' acercndose. N8oda& a no' !ero esto" es!erando... im!aciente. .l tono de su &oz hizo $ue A"la le mirara a los o%os !ro)undos " negros' llenos de deseo... " humor sutil. ,e introdu%eron en ella hasta un !unto $ue s#lo Jondalar hab a tocado hasta entonces. .l cuer!o )emenino res!ondi# con un cos$uilleo ines!erado' $ue lle&# hasta sus labios una le&e e-clamaci#n' agrandando los o%os de color azul grisceo. .l hombre se inclin# hacia delante' dis!uesto a cogerle las manos. Pero antes de $ue se hicieran las !resentaciones de costumbre' el )orastero alto se inter!uso entre ambos "' con el ce3o mu" )runcido' adelant# las manos. N,o" Jondalar de los Melandonii Ndi%oN. La mu%er con $uien &ia%o se llama A"la. A"la estaba segura de $ue algo !erturbaba a Jondalar( algo relacionado con el hombre oscuro. *abituada a inter!retar las !osturas " las actitudes' obser&aba atentamente a Jondalar en busca de !istas sobre las $ue basar su !ro!ia conducta. Pero el lengua%e cor!oral de $uienes se e-!resaban con !alabras era mucho menos signi)icati&o $ue el del Clan' cu"os miembros se comunicaban !or medio de gestos' " ella aCn no con)iaba en sus !erce!ciones. A$uellas !ersonas !arec an' a un tiem!o' ms )ciles " ms di) ciles de inter!retar' como en el caso del brusco cambio de actitud en Jondalar. Com!rendi# $ue estaba eno%ado' !ero sin saber !or $u+. .l hombre cogi# las manos de Jondalar " las estrech# con )irmeza. N@o so" Danec' amigo m o= el me%or tallista del Cam!amento del Le#n' entre los Mamutoi... " tambi+n el CnicoN agreg#' con una sonrisa' como burlndose de s mismo. Luego a3adi#N= ,i &ia%as con una com!a3era tan bella' no te e-tra3es de $ue llame la atenci#n. .ntonces le toc# a Jondalar sentirse abochornado. La amistosa )ran$ueza de Danec le hizo sentirse como un !atn= con un dolor )amiliar' record# a su hermano. 8honolan hab a mostrado la misma con)ianza !ara con todos( siem!re era el !rimero en !resentarse cuando se encontraban con otros en su Lia%e. A Jondalar siem!re le hab a !reocu!ado hacer cosas tontas( no le gustaba iniciar una relaci#n de manera incorrecta. Como m nimo' acababa de !asar !or mal educado. Pero a$uel sCbito eno%o le hab a sor!rendido' cogi+ndole des!re&enido. Para +l' la !unzada ardiente de los celos era una emoci#n nue&a( al menos' lle&aba tanto tiem!o sin e-!erimentarla $ue no la es!eraba. ,e habr a a!resurado a negarlo' "a $ue su condici#n de hombre alto " a!uesto' su inconsciente atracti&o " su sensibilidad en los Placeres le hab an acostumbrado' !or el contrario' a $ue )ueran las mu%eres las $ue se mostraran celosas " se dis!utaran sus atenciones.

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TPor $u+ le molestaba $ue otro hombre mirara a A"laU Danec ten a raz#n= era de es!erar' siendo ella tan hermosa. @ A"la ten a derecho a elegir. .l hecho de $ue +l )uera el !rimer hombre de su raza conocido !or ella no signi)icaba $ue )uese el Cnico en atraerla. A"la le &io sonre r a Danec' !ero not# $ue la tensi#n de sus hombros no se hab a rela%ado. NDanec no le da im!ortancia' aun$ue no acostumbra a negar sus otras habilidades N estaba diciendo 8alut' mientras le !reced a hacia la e-tra3a cue&a' $ue !arec a hecha de tierra " brotaba en la riberaN. Ql " ;"mez se !arecen en este as!ecto' aun$ue no en otros. ;"mez tambi+n se resiste a admitir su habilidad como )abricante de herramientas( igual $ue este hi%o de su hogar a reconocer la bondad de sus tallas. Danec es el me%or tallista de todos los Mamutoi. NT8en+is un buen )abricante de herramientasU T@ un tallista de !edernalU N!regunt# Jondalar' contento e interesado. ,u arrebato de celos hab a desa!arecido ante la !osibilidad de encontrarse con otra !ersona hbil en su !ro!io o)icio. N, ' " tambi+n es el me%or. .l Cam!amento del Le#n es )amoso. 8enemos el me%or tallista' el me%or )abricante de herramientas " el Mamut ms anciano Ndeclar# el %e)e. N@ un %e)e tan cor!ulento $ue todos se declaran de acuerdo con +l' aun$ue no lo est+n N agreg# Danec' con una sonrisa ir#nica. 8alut tambi+n sonri#' conociendo como conoc a la tendencia del hombre moreno a rechazar las alabanzas de sus tallas. .so no im!ed a $ue 8alut se &anagloriase' !ues estaba orgulloso de su Cam!amento " no &acilaba en !roclamarlo. A"la obser&aba la sutil relaci#n entre los dos hombres= el ma"or' un gigante de !elo )lam gero " claros o%os azules( el otro' oscuro " com!acto. Com!rend a tambi+n el !ro)undo & nculo de a)ecto " lealtad $ue com!art an' aun$ue )ueran tan distintos. Ambos eran cazadores del mamut( ambos' miembros del Cam!amento del Le#n' de los Mamutoi. Caminaron hacia la arcada $ue A"la hab a &isto antes. Parec a abrirse hacia una colina' tal &ez a una serie de ellas' incor!oradas a la !endiente $ue daba al gran r o. A"la hab a &isto $ue la gente entraba " sal a !or all . Por lo tanto' deb a de ser una cue&a' algCn ti!o de &i&ienda. ,in embargo' !arec a hecha com!letamente de tierra. Aun$ue bien a!isonada' en algunos sitios de%aba crecer la hierba' sobre todo en el )ondo " los laterales. ,e con)und a tan bien con el entorno $ue' descartando la entrada' resultaba di) cil distinguirla. Al ins!eccionarla me%or' not# $ue la cima redondeada del mont culo era de!#sito de &arios ob%etos curiosos. @ entonces &io uno en es!ecial' %usto sobre la arcada' $ue la de%# sin aliento. R.ra el crneo de un le#n de las ca&ernasS

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A"la estaba escondida en una diminuta hendidura' abierta en la muralla de roca dura' con la &ista )i%a en la garra de un enorme le#n de las ca&ernas $ue se estiraba hacia ella. Aull# de miedo " dolor cuando las u3as encontraron su muslo desnudo " trazaron en +l cuatro cortes !aralelos. .l .s! ritu del 9ran Le#n Ca&ernario la hab a escogido' marcndola !ara demostrar $ue +l era su t#tem 7as lo hab a e-!licado Creb:' des!u+s de una !rueba mucho ms dura de lo $ue incluso un hombre !od a so!ortar' aun$ue ella era s#lo una ni3a de cinco a3os. 2na sensaci#n de tierra estremecida ba%o los !ies le !ro&oc# una oleada de nuseas. ,acudi# la cabeza !ara borrar el & &ido recuerdo. NTOu+ !asa' A"laU N!regunt# Jondalar' notando su in$uietud. NAcabo de &er ese crneo Nres!ondi# ella' se3alando el adorno colgado sobre la !uertaN " me he acordado de cuando )ui elegida. R.l Le#n Ca&ernario es mi t#temS NNosotros somos el Cam!amento del Le#n Nanunci# 8alud con orgullo' aun$ue "a lo hab a dicho. ,i bien 8alud no los com!rend a cuando hablaban en el idioma de Jondalar' not# el inter+s $ue les causaba el talismn del cam!amento. N.l le#n ca&ernario tiene un )uerte signi)icado !ara A"la Ne-!lic# JondalarN. /ice $ue el es! ritu del gran )elino la gu A"la !rotege. N.ntonces os sentir+is c#modos a$u . N8alut dedic# una sonrisa a la mu%er' com!lacido. .lla re!ar# en $ue Nezzie hab a cogido en brazos a D"dag " &ol&i# a !ensar en su hi%o. NCreo $ue s Ndi%o. Antes de entrar' la %o&en se detu&o a e-aminar el arco de ingreso( sonri# al descubrir c#mo se hab a logrado su !er)ecta simetr a. .ra sim!le' !ero a ella no se le habr a ocurrido. /os grandes colmillos de mamut' !ro&enientes de un mismo animal o de e%em!lares de igual tama3o' hab an sido )irmemente cla&ados en tierra' con las !untas en)rentadas entre s " unidas en lo alto del arco' dentro de una )unda hecha con una secci#n hueca " corta de un hueso de la !ata. Cubr a la entrada una !esada cortina hecha con cuero de mamut. La abertura era bastante alta( el mismo 8alut' $ue a!art# la cortina' !udo entrar sin agachar la cabeza. La arcada daba a una es!aciosa zona de ingreso' con otro sim+trico arco de colmillos " otra cortina de cuero situada %usto en)rente. /escendieron hasta encontrarse en un &est bulo circular' cu"as gruesas !aredes se cur&aban hacia arriba' )ormando una bo&edilla. Mientras lo cruzaban' A"la re!ar# en las !aredes laterales' $ue !arec an ser un mosaico de huesos de mamut( estaban cubiertas de &estimenta e-terior' colgada en cu3as' %unto con &arios utensilios. 8alut retir# la cortina interior' cruz# la arcada " sostu&o el cuero !ara de%ar !aso a sus hu+s!edes. A"la &ol&i# a descender " se detu&o' asombrada' sobrecogida !or la im!resi#n de a$uellos ob%etos desconocidos' e-tra3os " de colores intensos. 9ran !arte de lo $ue &e a le resultaba incom!rensible' !or lo $ue se a)err# a lo $ue ten a sentido !ara ella. .l es!acio en donde estaban ten a' cerca del centro' un gran hogar. .ncima de +ste se asaba un enorme !edazo de carne' atra&esado !or una &ara larga. Cada e-tremo de la &ara descansaba en una hendidura tallada en la rodilla de un hueso de !ata de mamut !e$ue3o' cla&ado en tierra. /el asta ma"or de un &enado se hab a obtenido una hor$uilla' con&ertida en una mani&ela' !or medio de la cual un ni3o hac a girar la carne. .ra uno de los $ue se

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hab an $uedado !ara obser&ar a A"la " ;hinne". .lla' al reconocerle' le sonri#. .l ni3o le de&ol&i# la sonrisa. Al acostumbrarse sus o%os a la !enumbra interior' le sor!rendi# la am!litud de a$uel alo%amiento lim!io " con)ortable. .l hogar era s#lo el !rimero de toda una serie de ellos' $ue se e-tend a !or el centro de una estancia larga' en una &i&ienda $ue sobre!asaba los &einticuatro metros de longitud " med a casi seis de anchura. >,iete )uegos?' cont# A"la !ara s ' a!retando los dedos contra la !ierna' con disimulo' mientras !ensaba en las !alabras de contar $ue le hab a ense3ado Jondalar. .n el interior hac a calor. Los )uegos calentaban la &i&ienda semisubterrnea ms de lo $ue sol a calentar las cue&as a las $ue ella estaba habituada. .n realidad' a$uello era bastante abrigado( not# $ue &arias !ersonas' hacia el )ondo' estaban &estidas con ro!as li&ianas. ,in embargo' en la !arte trasera no )altaba luz. .l techo ten a ms o menos la misma altura en toda su longitud= unos tres metros " medio' con agu%eros !ara el humo sobre cada )uego( esos agu%eros de%aban !asar tambi+n la luz. Cruzaban el techo &igas hechas con huesos de mamut' de las $ue !end an ro!as' utensilios " comida' mientras $ue !ara la !arte central se hab an utilizado astas de reno entrecruzadas. /e !ronto' A"la ca!t# un olor $ue le hizo la boca agua. >RCarne de mamutS?' !ens#. No hab a !robado la rica " tierna carne de mamut desde $ue abandonara la cue&a del Clan. Pero tambi+n hab a otros deliciosos aromas de cocina( algunos )amiliares' otros no' todos se combinaban !ara recordarle $ue ten a hambre. Mientras los conduc an a lo largo de un !asillo cuidadosamente a!isonado' $ue corr a !or medio de la estancia' %unto a &arios hogares' A"la re!ar# en &arios bancos anchos $ue sobresal an de las !aredes' sobre los $ue se amontonaban las !ieles. Algunas !ersonas se hab an sentado en ellos !ara descansar o con&ersar. ,e dio cuenta de $ue la miraban al !asar. *ab a ms arcos hechos con colmillos de mamut a ambos lados( se !regunt# ad#nde lle&ar an' !ero no se atre&i# a !reguntar. >.s como una cue&a N!ens#N' una cue&a grande " c#moda.? Pero los colmillos ar$ueados' los largos huesos de mamut utilizados como !ostes' so!ortes " muros' le hicieron com!render $ue no se trataba de una cue&a natural. RAlguien la hab a construidoS La !rimera zona' en donde se estaba !re!arando el asado' era ms grande $ue el resto' " tambi+n la cuarta' adonde 8alut les condu%o. A lo largo de las !aredes hab a &arios bancos !ara dormir' descubiertos " a!arentemente sin usar( all era !osible &er c#mo estaban construidos. Al e-ca&ar el suelo se hab an de%ado anchas !lata)ormas de tierra' %usto !or encima del ni&el de +ste' a ambos lados' sostenidas estrat+gicamente con huesos de mamut. Etros huesos cruzaban la su!er)icie de la !lata)orma( los es!acios entre ellos se hab an rellenado con hierba seca' a )in de $ue el con%unto le&antara " sostu&iese los %ergones de cuero blando' rellenos de lana de mamut " otros materiales mullidos. A3adi+ndoles &arias !ieles' las !lata)ormas se con&ert an en clidos " c#modos asientos o camas. Jondalar se !regunt# si el hogar al $ue los conduc an estar a desocu!ado. Parec a desnudo' !ero ten a la sensaci#n de $ue alguien &i& a en +l' a !esar de las !lata)ormas &ac as. .n el hogar ard an las brasas( en algunos bancos se a!ilaban !ieles " cueros' " de las cu3as !end an hierbas secas. NLos &isitantes generalmente se hos!edan en el *ogar del Mamut Ne-!lic# 8alutN' siem!re $ue Mamut no se o!onga. ,e lo !reguntar+. NPueden $uedarse' !or su!uesto' 8alut. La &oz !ro&en a del banco &ac o. Jondalar gir# en redondo' mirando )i%amente hacia uno de los montones de !ieles' $ue se estaban mo&iendo. /os o%os relumbraron en una cara marcada' sobre el !#mulo derecho' con cheurones tatuados $ue ca an en los surcos "

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zurc an las arrugas de una incre ble &e%ez. Lo $ue +l hab a tomado !or la !iel de un animal result# ser una barba blanca. /os !iernas largas " )lacas' hasta entonces cruzadas' se descruzaron !ara a!o"arse en el suelo. NNo te sor!rendas' hombre de los Melandonii. La mu%er sab a $ue "o estaba a$u Ndi%o el anciano' con &oz )uerte' $ue a!enas denotaba su a&anzada edad. NT.s cierto' A"laU N!regunt# Jondalar. Pero ella !arec a no o rle. A"la " el anciano se hallaban absortos' mirndose mutuamente como si cada uno buscara el alma del otro. /e !ronto' la %o&en se de%# caer al suelo )rente al &ie%o Mamut' cruzando las !iernas' con la cabeza inclinada. Jondalar $ued# intrigado " abochornado. .lla utilizaba el silencioso lengua%e de se3ales $ue' segCn le hab a contado' em!leaba la gente del Clan !ara comunicarse. .se modo de sentarse era la !ostura de de)erencia " res!eto asumida !or una mu%er del Clan !ara !edir !ermiso antes de e-!resarse. *asta entonces s#lo una &ez la hab a &isto en a$uella !ostura= al tratar de decirle algo mu" im!ortante' $ue no lograba comunicarle de otro modo' cuando las !alabras $ue +l le hab a ense3ado no eran su)icientes !ara e-!resar sus sentimientos. ,e !regunt# c#mo era !osible $ue algo se e-!resara con ms claridad mediante gestos " ademanes $ue con !alabras' !ero ma"or hab a sido su sor!resa al saber $ue a$uellas !ersonas se comunicaban' des!u+s de todo. ,in embargo' lamentaba $ue A"la hubiera hecho a$uello. .nro%eci# al &erla usar en !Cblico las se3ales de los cabezas chatas. *abr a $uerido correr a le&antarla' antes de $ue los otros la &ieran. A$uella !ostura le hac a sentirse inc#modo' era como si ella le estu&iera o)reciendo la re&erencia " el homena%e debidos a /oni' la 9ran Madre 8ierra. Para Jondalar era algo !ri&ado " !ersonal' s#lo entre ellos' algo $ue no deb a e-hibirse ante los dems. 2na cosa era hacerlo con +l' cuando estaban solos' !ero ahora deb a causar una buena im!resi#n en a$uellas !ersonas. Ql $uer a $ue A"la les gustara( no con&en a $ue conocieran su historia. Mamut )i%# en +l una mirada aguda. Luego la &ol&i# hacia A"la " la estudi# !or un momento. Por )in se inclin# !ara darle unas !almaditas en el hombro. A"la le&ant# la &ista " &io los o%os sabios' a)ectuosos' en un rostro estriado !or )inas arrugas " sua&es bolsas. .l tatua%e del !#mulo derecho le dio la )ugaz im!resi#n de $ue la cuenca ocular estaba oscurecida " de $ue )altaba el o%o. Por un segundo cre"# $ue a$uel hombre era Creb. Pero el santo anciano del Clan $ue' con 5za' la hab an criado " atendido' estaba "a muerto' " tambi+n 5za. TOui+n era' entonces' a$uel hombre $ue e&ocaba en ella sentimientos tan !oderososU TOu+ hac a ella sentada a sus !ies' como una mu%er del ClanU T@ c#mo hab a sabido +l dar la res!uesta adecuada del ClanU NLe&ntate' $uerida. Ms tarde hablaremos Ndi%o el MamutN. Necesitas tiem!o !ara comer " descansar. .sto son camas' lugares !ara dormir. N5ndic# los bancos' como si su!iera $ue ella necesitaba e-!licaciones N. Por all ha" ms !ieles " %ergones. A"la se le&ant# graciosamente. .l obser&ador anciano detect# en el mo&imiento a3os de !rctica' " agreg# a$uel nue&o dato a su creciente conocimiento de la mu%er. A$uel bre&e encuentro le hab a ser&ido !ara a&eriguar ms cosas sobre A"la " Jondalar de las $ue nadie sab a en el Cam!amento. Claro $ue contaba con una &enta%a= +l estaba me%or in)ormado $ue sus com!a3eros acerca del lugar de donde A"la !ro&en a. .l asado de mamut hab a sido lle&ado al e-terior' en una bande%a hecha con un gran hueso !+l&ico' %unto con &arias ra ces' &erduras " )rutas. /is)rutar an de la comida a la luz del sol !oniente. La carne estaba tan rica " tierna como A"la la recordaba' !ero cuando la comida )ue ser&ida' !as# un momento di) cil. No conoc a el !rotocolo. .n ciertas ocasiones' habitualmente las ms )ormales' las mu%eres del Clan com an a!artadas de los hombres. ,in embargo' lo normal era sentarse en gru!os )amiliares( de todos modos' aun entonces se ser& a !rimero a los hombres.

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A"la no sab a $ue los Mamutoi honraban a sus hu+s!edes o)reci+ndoles el trozo escogido en !rimer t+rmino( tam!oco sab a $ue' segCn dictaba la costumbre' como muestra de res!eto hacia la Madre' una mu%er tomaba el !rimer bocado. Cuando sacaron la comida' A"la se entretu&o' manteni+ndose detrs de Jondalar' mientras obser&aba a los otros tratando de no llamar la atenci#n. *ubo un instante de con)usi#n( todo el mundo es!eraba $ue la %o&en comenzara' mientras $ue ella trataba de esconderse. Algunos miembros del Cam!amento ca!taron su estratagema "' con sonrisas maliciosas' la tomaron a broma. Para A"la' a$uello no ten a nada de di&ertido. ,ab a $ue estaba haciendo algo incorrecto( la actitud de Jondalar no le ser& a de a"uda= +l tambi+n trataba de instarla a cum!lir con el !a!el $ue le corres!ond a. Mamut acudi# en su a"uda. La cogi# del brazo " la condu%o hacia la bande%a re!leta de gruesas ta%adas de mamut. N,e su!one $ue tC debes comer !rimero' A"la Ndi%o. NRPero si so" mu%erS N!rotest# ella. NPor eso mismo. .s nuestra o)renda a la Madre' " es me%or $ue una mu%er la ace!te en su nombre. Coge el me%or trozo' no !or ti' sino !ara honrar a Mut Ne-!lic# el anciano. .lla le mir#' !rimero con sor!resa' luego con gratitud. Cogi# un !lato 7una !ieza de mar)il ligeramente cur&o' tallada en un colmillo: "' con gran seriedad' eligi# la me%or ta%ada. Jondalar le sonri# con un gesto de a!robaci#n' mientras los dems se adelantaban !ara ser&irse. Cuando hubo terminado' A"la de%# el !lato en el suelo' como hab a &isto hacer a los otros. N*ace un momento cre $ue ibas a ense3arnos una danza nue&a Ndi%o una &oz' a su es!alda. A"la' al &ol&erse' se encontr# con los o%os oscuros del hombre de tez oscura. Aun$ue la !alabra >danza? le era desconocida' a$uella ancha sonrisa resultaba amistosa' de modo $ue se la de&ol&i#. NTNadie te ha dicho $ue eres mu" bella cuando sonr esU N!regunt# +l. NT6ellaU T@oU NA"la se ech# a re r' sacudiendo la cabeza' incr+dula. Jondalar se lo hab a dicho una &ez' casi con las mismas !alabras' !ero A"la no estaba en absoluto con&encida. Mucho antes de llegar a mu%er era ms delgada " ms alta $ue $uienes la criaban. ,u as!ecto era mu" di)erente debido a su )rente abultada " al hueso e-tra3o $ue ten a ba%o la boca' $ue Jondalar llamaba ment#n( !or eso se cre a grande " )ea. Danec la obser&aba' intrigado. .lla ri# con in)antil abandono' como si cre"era' en &erdad' $ue +l hab a dicho algo di&ertido. No era la res!uesta $ue el hombre moreno es!eraba. 2na sonrisa t mida' tal &ez' o una in&itaci#n consciente " !ro&ocati&a. Pero los o%os de color azul grisceo no mostraban malicia alguna( tam!oco hab a timidez en el modo en $ue ella echaba la cabeza hacia atrs' a!artando la larga cabellera. Antes bien' se mo& a con la gracia )luida " natural de los animales= un caballo' tal &ez un le#n. *ab a en ella un aura' una cualidad inde)inible' !ero con elementos de com!leto candor " )ran$ueza( sin embargo' ocuHtaba un misterio !ro)undo. Parec a inocente como un ni3o' abierta a todo' !ero era mu%er de !ies a cabeza= una mu%er alta' deslumbrante' bella sin t+rminos medios. La obser&# con inter+s " curiosidad. ,u cabellera. .s!esa " larga' naturalmente ondulada' ten a un intenso brillo de oro' como el de un henar agitado !or el &iento( sus o%os eran grandes' bien es!aciados' enmarcados !or !esta3as algo ms oscuras $ue los cabellos. Con la e-!eriencia de todo escultor' e-amin# la estructura n tida " elegante de la cara' la gracia musculosa de su cuer!o. Cuando sus o%os se !osaron en los senos turgentes " las caderas incitantes' ad$uirieron una e-!resi#n $ue desconcert# a A"la. .lla' ruborizada' a!art# la &ista. Jondalar le hab a dicho $ue era correcto' !ero no estaba segura de $ue le gustara mirar de )rente a las !ersonas. ,e sent a inde)ensa' &ulnerable.

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Jondalar se encontraba de es!aldas a ella' !ero su actitud )ue ms re&eladora $ue las !alabras= estaba eno%ado. TPor $u+U TOu+ hab a hecho ella !ara !ro&ocar su eno%oU NR8aludS RDanecS R6arzecS RMirad $ui+nes &ienenS Ngrit# una &oz. 8odo el mundo se &ol&i# a mirar. Larias !ersonas se a!ro-imaban desde lo alto de la cuesta. Nezzie " 8alut echaron a andar colina arriba' en tanto un %o&en se destacaba del gru!o !ara correr hacia ellos. ,e encontraron a medio camino " se abrazaron con entusiasmo. Danec corri# al encuentro de otro( aun$ue el saludo )ue ms contenido' se adi&inaba un clido a)ecto en los brazos $ue estrecharon a un hombre de cierta edad. A"la' con una e-tra3a sensaci#n de &ac o' &io $ue el resto del Cam!amento abandonaba a sus hu+s!edes' en su ansiedad !or saludar a los !arientes " amigos $ue &ol& an' todos hablando " riendo al mismo tiem!o. .lla era A"la sin Pueblo. No ten a ad#nde ir' ni hogar al $ue regresar' ni clan $ue la recibiera con besos " abrazos. 5za " Creb' los $ue la amaron' hab an muerto( " ella estaba muerta !ara a$uellos a los $ue amaba. 2ba' la hi%a de 5za' hab a sido como su !ro!ia hermana( eran de una misma )amilia !or el amor' "a $ue no !or la sangre. Pero 2ba cerrar a el coraz#n " la mente si &ol& a a &erla( se negar a a dar cr+dito a sus o%os( no la &er a. 6roud hab a maldecido a A"la con la muerte. Por tanto' ella estaba muerta. @ /urc= Tse acordar a de ella si$uieraU *ab a sido !reciso de%arle con el clan de 6run. Aun$ue hubiera !odido lle&rselo' habr an estado solos los dos. ,i algo le hubiera !asado a ella' el ni3o habr a $uedado solo. .ra me%or de%arle con el Clan. 2ba le amaba " le cuidar a. 8odo el mundo le amaba... menos 6roud. Pero 6run le !roteg a " le ense3ar a a cazar. Al crecer ser a )uerte " &aliente' tan hbil como ella con la honda' r!ido !ara la carrera "... /e !ronto se )i%# en un miembro del Cam!amento $ue no hab a corrido cuesta arriba. D"dag estaba de !ie %unto a la &i&ienda' con una mano sobre un colmillo( miraba con o%os redondos al gru!o riente " )eliz' $ue desandaba el camino. A"la los &io con los o%os del ni3o= abrazados !or la cintura' con los !e$ue3os a cuestas' mientras otros ni3os brincaban' rogando $ue los cogieran en brazos. .lla not# $ue D"dag res!iraba con )uerza( la e-citaci#n era e-cesi&a. .n el momento en $ue echaba a andar hacia +l' &io $ue Jondalar a&anzaba en la misma direcci#n. N5ba a lle&arle all Ndi%o +l. 8ambi+n hab a re!arado en el ni3o( los dos ten an la misma idea. N, ' ll+&ale Ndi%o ellaN. ;hinne" " Corredor !ueden &ol&er a !onerse ner&iosos con tanta gente nue&a. 5r+ a $uedarme con ellos. Jondalar le&ant# al ni3o de cabellos oscuros " se lo mont# en los hombros' a&anzando con +l cuesta arriba' hacia la gente del Cam!amento. .l %o&en a $uien 8alut " Nezzie hab an recibido con tanto a)ecto era' a!ro-imadamente' de la misma altura $ue Jondalar( alarg# los brazos hacia el !e$ue3o' saludndole con e&idente alegr a. Luego le traslad# a sus !ro!ios hombros !ara ba%ar hacia el alo%amiento. XLe $uierenY' !ens# A"la. @ record# $ue tambi+n la hab an amado a ella' a !esar de sus di)erencias. Jondalar not# $ue los obser&aba " le sonri#. .lla sinti# una oleada tal de a)ecto !or a$uel hombre cari3oso " sensible $ue se a&ergonz# de haber e-!erimentado' momentos antes' tanta lstima de s misma. @a no estaba sola( ten a a Jondalar. Amaba hasta el sonido de su nombre' " sus !ensamientos se llenaron de +l' de los sentimientos $ue +l le ins!iraba. Jondalar. .l !rimer hombre' de cuantos hab a conocido' ms alto $ue ella misma( el !rimero en re r con ella( el !rimero en &erter lgrimas de dolor... !or el hermano $ue hab a !erdido.

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Jondalar. .l hombre $ue le hab a sido dado !or su t#tem como !resente' lle&ado sin duda hasta el &alle donde ella se hab a asentado al abandonar el Clan' cansada de buscar a Etros como ella. Jondalar. .l $ue le hab a ense3ado a hablar otra &ez con !alabras' no s#lo con los gestos del Clan. Jondalar' cu"as manos sensiti&as sab an dar )orma a una herramienta' rascar aun !otrillo o montarse a un ni3o en los hombros. Jondalar' $ue le hab a ense3ado las alegr as del cuer!o " $ue la amaba' "a $uien ella amaba como no hab a cre do $ue )uera !osible amar. Camin# hacia el r o' hasta el meandro donde hab a atado a Corredor' &ali+ndose de una soga larga' a un rbol acha!arrado. ,e lim!i# los o%os hCmedos con el dorso de la mano' sobrecogida !or a$uella emoci#n $ue toda& a le resultaba tan nue&a. 6usc# su amuleto' un sa$uito de cuero $ue colgaba de su cuello' " !al!# los ob%etos $ue conN ten a mientras !ensaba en su t#tem. N.s! ritu del 9ran Le#n Ca&ernario' Creb dec a siem!re $ue era di) cil &i&ir con un t#tem !oderoso. 8en a raz#n. Las !ruebas han sido siem!re di) ciles' !ero siem!re &alieron la !ena. .sta mu%er est agradecida !or la !rotecci#n " !or los dones de su !oderoso t#tem. Por las ddi&as interiores' como las cosas a!rendidas' " !or las de a$uellos a $uien ama' como ;hinne" " Corredor' " 6eb+' " sobre todo !or Jondalar. ;hinne" se acerc# a ella en cuanto la &io %unto al !otrillo " reso!l# sua&emente a modo de saludo. .lla a!o"# la cabeza en el cuello de la "egua. ,e sent a cansada' e-hausta. No estaba habituada a encontrarse entre tanta gente' a tantos acontecimientos' a un gru!o tan ruidoso. Le dol a la cabeza' le !al!itaban las sienes' sent a una )uerte !resi#n en el cuello " en los hombros. ;hinne" se recost# contra ella. Corredor )ue a reunirse con ellas " sum# su !ro!io !eso !or el otro costado' hasta $ue A"la se sinti# a!lastada entre los dos. Pero no le im!ort#. NR6astaS Ndi%o' al )in' dando una !almada en el )lanco al !otrilloN. 8e ests !oniendo demasiado grande' Corredor' !ara estru%arme as . RMira lo crecido $ue estsS RCasi tanto como tu madreS NLo rasc# un !oco( des!u+s )rot# a ;hinne"' dndole !almaditas' hasta $ue not# la !resencia de sudor secoN. A ti tambi+n te es di) cil' T&erdadU Ms tarde te ce!illar+ con cardas secas. Pero a$u llega gente' as $ue !robablemente &ol&ers a llamar la atenci#n. ,er ms )cil cuando se acostumbren a &erte. A"la' sin darse cuenta' hab a &uelto a utilizar el lengua%e !ri&ado $ue hab a creado en los a3os $ue !asara sola' con los animales !or Cnica com!a3 a. ,e com!on a' en !arte' de gestos a!rendidos del Clan( "' en !arte' de &ariaciones sobre las !ocas !alabras $ue los miembros de a$u+l hablaban' imitaciones de ruidos de animales " &ocablos sin sentido' como los $ue hab a em!leado con su hi%o. Para cual$uier otra !ersona' las se3ales de sus manos habr an !asado inad&ertidas " sus murmullos habr an !arecido una serie de gru3idos " s labas re!etidas. Ouiz nadie lo habr a tomado !or lengua%e. N.s !osible $ue tambi+n Jondalar $uiera ce!illar a Corredor. N/e !ronto se le ocurri# una idea in$uietante. Cogi# de nue&o su amuleto " trat# de ordenar sus !ensamientosN. 9ran Le#n Ca&ernario' Jondalar tambi+n es ahora tu elegido( tiene en la !ierna las cicatrices de tu marca' igual $ue "o. ,us !ensamientos &ol&ieron al antiguo lengua%e silencioso $ue s#lo se )ormulaba con las manos' el adecuado !ara hablar con el mundo es!iritual. N.s! ritu del 9ran Le#n Ca&ernario= ese hombre elegido no sabe de totems. No sabe de !ruebas' no conoce los rigores de un t#tem !oderoso' ni los dones " el a!rendiza%e. 5ncluso a esta mu%er' $ue sabe' le han resultado di) ciles. .sta mu%er ruega al .s! ritu del Le#n Ca&ernario... su!lica $ue este hombre... A"la se interrum!i#. No estaba segura de lo $ue deseaba !edir. No $uer a solicitar al .s! ritu $ue no !usiera a!rueba a Jondalar' !ues de ese modo !erder a los bene)icios $ue

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tales !ruebas siem!re brindaban( ni si$uiera !ed a $ue )uera blando con +l. /es!u+s $ue ella misma' tras su)rir tan duros rigores' ad$uiriera habilidades " com!rensiones inusitadas' hab a llegado a creer $ue los bene)icios obtenidos guardaban estrecha relaci#n con la se&eridad de la !rueba. Erden# sus ideas " continu#= N.sta mu%er su!lica al .s! ritu del 9ran Le#n Ca&ernario $ue a"ude al hombre elegido a conocer el &alor de su !oderoso t#tem' a saber $ue' !or di) cil $ue !ueda !arecerle' la !rueba es necesaria. Por )in termin# " de%# caer las manos. NTA"laU 9ir# en redondo " se encontr# con Latie. N, . NParec as... ocu!ada. No $uise interrum!irte. N@a he terminado. NA 8alut le gustar a $ue lle&aras los caballos. @a ha dicho a todos $ue no deben hacer nada sin tu !ermiso' $ue no los asusten ni los !ongan ner&iosos... Creo $ue ha in$uietado a ms de uno. N5r+ Ndi%o A"la " sonri# N.T8C gusta &ol&er caballoU La cara de Latie se dilat# en una am!lia' sonrisa. Cuando sonre a as se !arec a a 8alut. NTPuedoU T/e &erdadU N8al &ez gente no ner&iosa cuando &e tC en ;hinne". Len. A$u roca. A"udo tC subir. Cuando A"la a!areci# tras el recodo' seguida !or una "egua adulta con la ni3a sobre el lomo " !or un !otrillo in$uieto' todas las con&ersaciones se interrum!ieron. Los $ue "a hab an &isto antes una escena !arecida' aun$ue toda& a asombrados' dis)rutaban del aturdido desconcierto $ue re)le%aba el rostro de los reci+n llegados. N@a lo &es' 8ulie' Rte lo he dichoS Ne-clam# 8alut dirigi+ndose a una mu%er de !elo oscuro' $ue se le !arec a en tama3o' "a $ue no en el colorido. .ra ms alta $ue 6arzec' el hombre del Cltimo hogar' $ue estaba %unto a ella " la abrazaba !or la cintura. Cerca de ellos estaban los dos hi%os de a$uel hogar' de trece " ocho a3os' " la hermana de seis' a $uien A"la hab a sido !resentada !oco antes. Cuando llegaron a la &i&ienda' A"la desmont# a Latie " acarici# a ;hinne"' $ue dilataba las )osas nasales ante el olor de los desconocidos. La ni3a corri# hacia un %o&en desgarbado " !elirro%o' $ue a!arentaba unos catorce a3os' aun$ue era casi tan alto como 8alut' si bien su cuer!o aCn no se hab a desarrollado del todo. ,in tener en cuenta la edad' era casi id+ntico a +l. NLen " te !resentar+ a A"la Ndi%o Latie' arrastrndole hacia la mu%er de los caballos. Ql se de%# arrastrar. Jondalar se hab a acercado !ara mantener $uieto a Corredor. NQste es /anug' mi hermano Ne-!lic# LatieN. *a estado le%os mucho tiem!o' !ero ahora se $uedar en casa' !ues "a sabe todo lo necesario !ara obtener el !edernal. TLerdad' /anugU NNo lo s+ todo' Latie Ncontest# el muchacho' algo azorado. A"la sonri#. N8e saludo Ndi%o alargando las manos. .so le azor# aCn ms. .ra el hi%o del *ogar del Le#n " habr a debido ser el !rimero en saludar a la &isitante' !ero estaba sobrecogido !or la belleza de a$uella )orastera $ue e%erc a tanto !oder sobre los animales. Cogi# las manos e-tendidas' murmurando un saludo. ;hinne" eligi# el momento !ara reso!lar " ale%arse( entonces +l solt# r!idamente las manos de la mu%er al notar $ue' !or alguna raz#n' la "egua no le a!robaba. N;hinne" a!render ms !ronto a reconocerte si le das !almaditas " de%as $ue te ol)atee Ndi%o Jondalar' !ercibiendo la incomodidad del %o&en. .staba en una edad mu" di) cil= "a no era un ni3o' !ero tam!oco un hombre toda& aN. T*as estado a!rendiendo a obtener !edernalU N!regunt#' !ara entablar con&ersaci#n' tratando de tran$uilizar al muchacho' mientras le ense3aba c#mo acariciar el animal.
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N8raba%o el !edernal. ;"mez me ha ense3ado desde $ue era ni3o Ndi%o el %o&en' con orgulloN. .s el me%or' !ero $uiso $ue "o a!rendiera algunas otras t+cnicas " el modo de a!reciar la !iedra en bruto. Al deslizarse la con&ersaci#n !or cauces ms )amiliares' /anug de%# a)lorar su natural entusiasmo. Los o%os de Jondalar se encendieron con sincero inter+s. N@o tambi+n traba%o el !edernal' " a!rend el o)icio con un hombre $ue es el me%or. Cuando ten a tu edad &i& a con +l' cerca de una mina de !edernal $ue +l hab a encontrado. Me gustar a $ue algCn d a me !resentaras a tu maestro. N.ntonces !erm teme $ue lo haga "o' !ues so" el hi%o de su hogar... " el !rimero' aun$ue no el Cnico' en utilizar sus herramientas. Jondalar se &ol&i# al o r la &oz de Danec' " not# $ue todo el Cam!amento se hab a agru!ado en derredor. Junto al hombre de !iel morena estaba el anciano al $ue hab a saludado con tanta e)usi#n. .ra de la misma altura' !ero Jondalar no a!reci# otro !arecido. .l ms anciano ten a el !elo lacio " casta3o claro' con &etas grises' " sus o%os eran de un azul comCn. 8am!oco hab a similitudes entre sus )acciones " las de Danec' tan e-#ticas. La Madre deb a de haber elegido al es! ritu de otro hombre !ara el hi%o de su hogar. Pero' T!or $u+ habr a elegido a uno de un color tan !oco corrienteU N;"mez' del *ogar del Morro en el Cam!amento del Le#n' Maestro de Pedernal de los Mamutoi Ndi%o Danec' con e-agerado em!a$ueN' te !resento a nuestros &isitantes= Jondalar de los Melandonii' otro de tus colegas' al !arecer. NJondalar !ercibi# el de%e de... No estaba seguro. T.ra humor o sarcasmoU Algo as N. " su hermosa com!a3era' A"la' mu%er sin Pueblo' !ero de gran encanto... " misterio. ,u sonrisa atra%o los o%os de A"la' intrigada !or el contraste entre los dientes blancos " la !iel oscura( los o%os negros centellearon con e-!resi#n inteligente. NEs saludo Ndi%o ;"mez' tan sim!le " directo como Danec hab a sido rebuscadoN. T8raba%as la !iedraU N, ' tallo el !edernal Nre!lic# Jondalar. N*e tra do algunas !iedras e-celentes' reci+n e-tra das. 8oda& a no estn secas. N8engo en mi hatillo una maza " un buen cincel Ndi%o el Melandonii inmediatamente interesadoN. T8C usas cincelU Danec dirigi# a A"la una mirada dolorida' en tanto la con&ersaci#n se des&iaba r!idamente hacia el o)icio com!artido. NPodr a haberte dicho $ue iba a ocurrir esto Ndi%oN. T,abes $u+ es lo !eor de &i&ir en el hogar de un )abricante de herramientasU No es encontrarse siem!re trozos de !iedra en las !ieles' sino tener siem!re la !iedra en las con&ersaciones. @ cuando /anug demostr# inter+s... /esde entonces no he o do hablar sino de !iedra " ms !iedra. La clida sonrisa de Danec desment a su $ue%a( !or lo &isto' todos conoc an sus !rotestas' !ues nadie le !rest# atenci#n' sal&o /anug. NNo sab a $ue eso te molestase tanto Ndi%o el %o&en. NNo le molesta Naclar# ;"mezN. TNo te das cuenta de $ue Danec est tratando de im!resionar a una mu%er bonitaU N.n realidad' te esto" agradecido' /anug. Creo $ue' hasta $ue tC a!areciste' +l ten a la es!eranza de con&ertirme en tallista de !edernal Nmani)est# Danec' !ara tran$uilizar a /anug. NNo' desde $ue com!rend $ue s#lo te interesabas !or mis herramientas !ara tallar el mar)il con ellas. @ eso )ue !oco des!u+s de $ue llegramos a$u . N;"mez sonri# " agreg#N= " si es molesto encontrarse trozos de !edernal en la cama' deber as !robar el !ol&o de mar)il en la comida.

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Los hombres' tan distintos' se sonre an mutuamente. A"la se sinti# ali&iada al com!robar $ue estaban bromeando amistosamente. 8ambi+n hab a notado $ue' a !esar de las di)erencias de color " )acciones' se !arec an en la sonrisa " en la )orma de mo&er el cuer!o. /e !ronto se o"eron gritos en el interior de la casa larga. NRNo te entrometas' &ie%aS .sto es entre 1ralie " "o. .ra una &oz de hombre' el hombre del se-to hogar' el !enCltimo. A"la record# $ue se lo hab an !resentado. NRNo s+ !or $u+ te escogi# a ti' 1rebecS RNunca deb !ermitirloS Nchill# la mu%er. ,Cbitamente a!areci# una anciana en la arcada( arrastraba consigo a una %o&en llorosa. Las segu an dos ni3os aturdidos( uno' de siete a3os= el otro' de dos' con el trasero desnudo " el !ulgar en la boca. N8odo es cul!a tu"a. .lla te !resta demasiada atenci#n. TPor $u+ no de%as de entrometerteU 8odo el mundo les &ol&i# la es!alda. *ab an o do lo mismo demasiadas &eces. Pero A"la lo obser&aba todo' asombrada. Ninguna mu%er del Clan se habr a atre&ido a discutir as con un hombre. N1rebec " Crozie han em!ezado otra &ez( no te !reocu!es Ndi%o 8ronie. .ra la mu%er del $uinto hogar' el del Deno' segCn record# A"la. .staba situado des!u+s del *ogar del Mamut' en donde ella " Jondalar se alo%aban. La mu%er su%etaba a un beb+ contra el !echo. A"la hab a sido !resentada !oco antes a la %o&en madre &ecina " se sent a atra da !or ella. 8ornec' su com!a3ero' le&ant# al !e$ue3o de tres a3os' $ue se a!retaba contra la mu%er' sin ace!tar toda& a al beb+ $ue le hab a reem!lazado %unto al !echo de su madre. .ran una !are%a cordial " enamorada( A"la se alegr# de estar hos!edada %unto a ellos " no %unto a los $ue re3 an. Manu&' $ue &i& a con ellos' se hab a acercado a hablarle mientras com an' contndole $ue hab a sido el hombre del *ogar cuando 8ornec era %o&en( era hi%o de una !rima de Mamut. /i%o $ue !asaba mucho tiem!o en el cuarto hogar' " eso alegr# a A"la' $uien se entend a bien con los ma"ores. No se sent a c#moda' en cambio' con el hogar del otro lado' el tercero. All &i& a Danec' $uien lo llamaba *ogar del Morro. .l hombre moreno no le ca a mal' !ero Jondalar actuaba de modo e-tra3o cuando le ten a cerca. ,in embargo' era un hogar !e$ue3o' con s#lo dos hombres. Como ocu!aba !oco es!acio en la casa larga' ella se sent a ms cerca de Nezzie " 8alut' los del segundo hogar' " de D"dag. 8ambi+n le gustaban los otros ni3os del *ogar del Le#n' el de 8alut= Latie " Dugie' la hi%a menor de Nezzie' !r#-ima en edad a D"dag. Ahora $ue conoc a a /anug' tambi+n +l le gustaba. 8alut se a!ro-im# con la mu%er cor!ulenta. 6arzec " los ni3os les acom!a3aban' !or lo $ue A"la su!uso $ue )ormaban !are%a. NA"la' $uiero !resentarte a mi hermana' 8ulie' del *ogar del 2ro' la Mu%er Oue Manda del Cam!amento del Le#n. N8e saludo Ndi%o la mu%er' alargando ambas manos a la manera )ormalN. .n el nombre de Mut' te do" la bien&enida. Como hermana del %e)e' era su igual " ten a conciencia de sus res!onsabilidades. N8e saludo' 8ulie Nre!lic# A"la' tratando de no mirarla con )i%eza. Cuando Jondalar !udo !onerse en !ie !or !rimera &ez' se hab a lle&ado una gran sor!resa al descubrir $ue la su!eraba en altura. Pero aCn ms asombroso resultaba &er una mu%er ms alta. A"la siem!re hab a sobre!asado a todos los del Clan. Pero la %e)a era ms $ue alta= era musculosa " de as!ecto )uerte. .l Cnico $ue la su!eraba en tama3o era su hermano. .lla ten a el !orte $ue s#lo la estatura " la cor!ulencia !ueden dar' " la innegable seguridad de una mu%er madre " %e)a' com!letamente con)iada " due3a de su !ro!ia &ida.

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8ulie not#' e-tra3ada' el acento de su &isitante' !ero hab a otro !roblema $ue le interesaba ms. Con la )ran$ueza t !ica de los su"os' no &acil# en sacarlo a relucir. NCuando in&it+ a 6ranag a &ol&er con nosotros' no sab a $ue el *ogar de Mamut estar a ocu!ado. Ql " /eegie se unirn este &erano. .l %o&en s#lo !asar a$u unos !ocos d as( s+ $ue ella deseaba tenerle !ara s durante ese tiem!o' le%os de sus hermanos. Puesto $ue tC eres una hu+s!ed' /eegie no te lo !reguntar' !ero le gustar a hos!edarse en el *ogar de Mamut con 6ranag' si tC no te o!ones. N.s grande *ogar. Muchas camas. No o!ongo Ndi%o A"la. Le hac a sentirse inc#moda $ue le consultaran. A$u+lla no era su casa. Mientras con&ersaban' una %o&en sali# de la &i&ienda' seguida !or un hombre. A"la mir# dos &eces. La muchacha ten a a!ro-imadamente su misma edad( !ero era cor!ulenta " un !oco ms alta. ,u cabellera' de color casta3o intenso' " su rostro amistoso' la hac an bonita( !or lo &isto' su %o&en acom!a3ante la encontraba mu" atracti&a. /e cual$uier modo' A"la no !rest# mucha atenci#n a su as!ecto ) sico= ten a la &ista cla&ada en la &estimenta de la Jo&en. Lle&aba !antalonesN!olainas " una tCnica de cuero' cu"o color era mu" similar al de su !elo= una tCnica larga' !ro)usamente decorada' de tonalidad ocre ro%izo oscuro' abierta !or delante " cerrada con un cintur#n. .l ro%o era sagrado !ara el Clan( entre las !ertenencias de A"la' s#lo el sa$uito de 5za hab a sido te3ido de ese color. Conten a las ra ces utilizadas !ara hacer la bebida $ue se tomaba en las ceremonias es!eciales. .lla aCn lo lle&aba consigo' cuidadosamente guardado en su bolsa de medicinas' %unto con &arias hierbas secas con !ro!iedades curati&as. T2na tCnica entera hecha de cuero ro%oU Desultaba di) cil de creer. NR.s tan bellaS Ndi%o A"la' antes de $ue las !resentasen )ormalmente. NT8e gustaU .s !ara mis Nu!cias' cuando nos unamos. Me la dio la madre de 6ranag( ten a $ue !on+rmela !ara ense3rsela a todos. NR@o nunca &er cosa as S Ne-clam# A"la' abriendo mucho los o%os. La %o&en $ued# encantada. N8C eres la $ue llaman A"la' T&erdadU @o so" /eegie " +l se llama 6ranag. /entro de !ocos d as tiene $ue marcharse Nagreg#' entristecida N' !ero des!u+s del &erano !r#-imo estaremos %untos. Lamos a &i&ir con mi hermano' 8ameg. Ahora +l &i&e con su mu%er " la )amilia de ella' !ero $uiere instalar un Cam!amento nue&o " ha insistido en $ue "o tome un com!a3ero' !ara contar con una %e)a. A"la &io $ue 8ulie sonre a " hac a gestos de asentimiento a su hi%a. .ntonces record# la !etici#n. N*ogar tiene mucho sitio' muchas camas &ac as' /eegie. T.stars *ogar del Mamut con 6ranagU .l &isitante' tambi+n... si Mamut no niega. .s hogar de Mamut. N,u !rimera mu%er era la madre de mi abuela. *e dormido muchas &eces en su *ogar. A Mamut no le molestar' T&erdadU Nagreg# la %o&en' al &erle. N8C " 6ranag !od+is $uedaros' !or su!uesto' /eegie Ndi%o el anciano N.Pero recuerda $ue tal &ez no !uedas dormir mucho. N/eegie sonri#' ilusionada' en tanto Mamut !rosegu aN= Como tenemos &isitas' /anug ha &uelto des!u+s de un a3o de ausencia' se acercan tus Nu!cias " ;"mez ha logrado +-ito en su misi#n de tra)icante' creo $ue ha" moti&os !ara $ue esta noche nos reunamos en el *ogar del Mamut " contemos historias. 8odo el mundo sonri#. .s!eraban el anuncio' !ero eso no hab a disminuido las e-!ectati&as. ,ab an $ue toda reuni#n en el *ogar del Mamut signi)icaba el relato de las e-!eriencias &i&idas' cuentos " le"endas' tal &ez otros entretenimientos( es!eraban con %Cbilo la &elada' !ues estaban ansiosos de tener noticias de otros Cam!amentos " escuchar otra &ez las historias "a conocidas. Adems' les interesaba &er c#mo reaccionaban los

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)orasteros ante la &ida " las a&enturas de los miembros del Cam!amento' " tambi+n escuchar lo $ue ellos tu&ieran !ara relatar. Jondalar tambi+n sab a en $u+ consist an a$uellas reuniones. .so le !reocu!#. TContar a A"la ciertos detalles de su !ro!ia historiaU @ des!u+s' Tser a igualmente bien recibida en el Cam!amento del Le#nU Pens# lle&arla a!arte !ara !onerla sobre a&iso' !ero sab a $ue con eso no lograr a sino en)adarla " llenarla de in$uietud. .n muchos as!ectos' era como los Mamutoi= directa " )ranca al e-!resar sus sentimientos. /e cual$uier modo' !re&enirla no ser&ir a de nada( ella no sab a mentir. Cuanto ms' !od a negarse a hablar.

A"la dedic# !arte de la tarde a )rotar a ;hinne" con un trozo de cuero blando " unas cardas secas. .so la rela%# a ella tanto como al animal. Jondalar traba%aba distendido a su lado' !ro&isto igualmente de unas cardas !ara rascar los !untos de ma"or comez#n de Corredor' en tanto le !einaba el a!elmazado !ela%e in&ernal( sin embargo' el !otrillo !re)er a correr a $uedarse $uieto. .l !elo interior' sua&e " abrigado' se hab a es!esado mucho( eso record# al hombre $ue mu" !ronto llegar a el )r o' lo $ue le lle&# a !reguntarse d#nde !asar an el in&ierno. ACn no estaba seguro de lo $ue !ensaba A"la con res!ecto a los Mamutoi' !ero' al menos' los caballos " los miembros del Cam!amento comenzaban a ace!tarse mutuamente. A"la tambi+n notaba $ue las tensiones se sua&izaban' !ero le !reocu!aba !ensar en d#nde !asar an la noche los caballos mientras ella estu&iera dentro de la &i&ienda. .staban acostumbrados a com!artir una cue&a con ella. Jondalar le aseguraba $ue no les !asar a nada' !ues los caballos estaban habituados a la intem!erie. Por )in' decidi# atar a Corredor cerca de la entrada' sabiendo $ue ;hinne" no se ale%ar a mucho sin su !otrillo " $ue la des!ertar a si se !resentaba algCn !eligro. .l &iento se torn# )r o con la !uesta del sol. Cuando A"la " Jondalar entraron en la &i&ienda' hab a en el aire un atisbo de nie&e. Pero el *ogar del Mamut' instalado en el centro del re)ugio semisubterrneo' era c#modo " abrigado. La gente se estaba reuniendo.

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Muchos se hab an detenido a !icar las sobras )r as de la comida' $ue hab an sido lle&adas adentro= chu)as blancas " )eculentas' zanahorias sil&estres' moras " ta%adas de mamut asado. Cog an las &erduras " la )ruta con los dedos o bien utilizaban !alillos a manera de !inzas' !ero A"la not# $ue cada uno' e-ce!tuando a los ni3os ms !e$ue3os' contaba con un cuchillo !ara la carne. Le e-tra3# $ue se !udiera coger entre los dientes una gran ta%ada " cortar un trocito con un gol!e de cuchillo hacia arriba... sin !erder la nariz. Los concurrentes se iban !asando !e$ue3os odres !ardos !ara agua 7las &e%igas " los est#magos im!ermeables de di&ersos animales:' de los cuales beb an con gran !lacer. 8alut le o)reci# un sorbo. El a a )ermento " resultaba un tanto desagradable( le de%# en la boca un sabor algo dulce' !ero )uerte " ardiente. Cuando le o)recieron un segundo trago' lo rechaz#. No le gustaba. Jondalar' en cambio' !arec a dis)rutar de la bebida. La gente' entre risas " charlas' se instalaba en las !lata)ormas o en !ieles " esterillas tendidas en el suelo. A"la hab a &uelto la cabeza !ara escuchar un dilogo cuando la intensidad del alboroto decreci# notablemente. Al &ol&erse' &io $ue el &ie%o Mamut estaba de !ie tras el hogar' en donde ard a una !e$ue3a )ogata. Cuando todas las conN &ersaciones cesaron' concentrada "a en +l la atenci#n general' el anciano cogi# una !e$ue3a antorcha a!agada " la sostu&o sobre las llamas hasta $ue se encendi#. .n el silencio e-!ectante de alientos contenidos' a!lic# la llama a una lam!arilla de !iedra' situada en un nicho de la !ared !osterior. La mecha de li$uen seco chis!orrote# en la grasa de mamut " !ro&oc# una llamarada' $ue ilumin# una !e$ue3a imagen de mar)il tallado $ue re!resentaba a una mu%er generosamente dotada. A"la sinti# un cos$uilleo como si la reconociera' aun$ue nunca hab a &isto otra )igura similar. >.s lo $ue Jondalar llama donni Nse di%oN. /ice $ue contiene el .s! ritu de la 9ran Madre 8ierra. E una !arte de +l' $uiz' !or$ue !arece mu" !e$ue3a !ara contenerlo todo. Pero' T$u+ tama3o tiene un es! rituU? ,u mente &ag# hacia otra ceremonia' cuando le dieron la !iedra negra $ue lle&aba en la bolsa de los amuletos $ue colgaba de su cuello. .l !e$ue3o trozo de bi#-ido de manganeso conten a un trozo del es! ritu de cuantos com!on an el Clan ma"or' no s#lo su !ro!io clan. ,e la hab an entregado al hacerla mu%er curandera' " ella dio' a cambio' una !arte de su !ro!io es! ritu( de ese modo' si sal&aba una &ida' esa !ersona no ten a obligaci#n de darle algo e$ui&alente a cambio' !or$ue "a lo hab a hecho !or antici!ado. ACn le !reocu!aba recordar $ue no hab a de&uelto los es! ritus tras recibir la maldici#n de muerte. Creb los hab a tomado de 5za' al morir la &ie%a curandera' !ara $ue no la acom!a3aran al mundo de los es! ritus( !ero nadie los hab a tomado de A"la. ,i ella !ose a un trozo del es! ritu de todos los del Clan' Tacaso 6roud habr a hecho recaer tambi+n sobre ellos la maldici#n de muerteU >T.sto" muertaU?' se !regunt#' como tantas &eces. No lo cre a as . *ab a a!rendido $ue el !oder de la maldici#n de muerte resid a en la )e= cuando los seres amados "a no reconoc an la e-istencia de una !ersona' cuando no se ten a ad#nde ir' daba igual morir. Pero' T!or $u+ ella no hab a muertoU TOu+ le hab a im!edido renunciarU Ms im!ortante aCn= T$u+ !asar a con el Clan cuando ella muriera de &erdadU TAcaso su muerte !od a da3ar a los $ue amabaU T8al &ez a todo el ClanU .l sa$uito de cuero !esaba con la carga de la res!onsabilidad' como si el destino de todo el Clan colgara de su cuello. 2n sonido r tmico la arranc# de sus ca&ilaciones. Mamut gol!eaba con un asta en )orma de martillo sobre un crneo de mamut' !intado con s mbolos " l neas geom+tricas. A"la cre"# detectar una cualidad ms all del ritmo( obser&# " escuch# con atenci#n. La ca&idad intensi)icaba el sonido con ricas &ibraciones' !ero se trataba de algo ms $ue la sim!le resonancia del instrumento. Cuando el &ie%o chamn gol!eaba en di)erentes zonas'

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marcadas sobre el tambor de hueso' cambiaban el tono " la intensidad' con &ariaciones tan com!le%as " sutiles $ue era como si Mamut hiciera hablar al crneo. Con un sonido ba%o " lento' el anciano comenz# a entonar un cntico' en tonos menores' !er)ectamente modulados. Mientras tambor " &oz se entrete% an en un intrincado dise3o sonoro' otras &oces se agregaron' a$u " all' a%ustndose al m#dulo tonal establecido' aun$ue con &ariaciones inde!endientes. .l ritmo del tambor comenz# a re!etirse con un sonido similar al otro lado de la habitaci#n. .ra /eegie' $ue estaba gol!eando sobre otro crneo. 8ambi+n 8ornec em!ez# a dar gol!ecitos con un martillo de asta en otro hueso de mamut= una cla& cula' cubierta de l neas a inter&alos regulares " de cheurones !intados de ro%o. La gra&e resonancia tonal de los tambores " el sonido ms agudo de la esc!ula llenaron el re)ugio con un sonido bello' es!ectral. .l cuer!o de A"la !al!itaba al com!s del ritmo( not# $ue otros tambi+n mo& an el cuer!o al com!s del sonido. /e !ronto' todo ces#. .l silencio estaba cargado de e-!ectaci#n' !ero se de%# $ue se des&aneciera !or s mismo. No hab a !lanes !ara una ceremonia )ormal' s#lo !ara una reuni#n amistosa' con intenci#n de !asar una &elada agradable en mutua com!a3 a' haciendo lo $ue me%or hace la gente= hablar. 8ulie comenz# anunciando $ue se hab a llegado a un acuerdo " $ue las nu!cias de /eegie " 6ranag $uedar an )ormalizadas el &erano siguiente. *ubo !alabras de a!robaci#n " )elicitaciones' aun$ue todos es!eraban eso. La %o&en !are%a irradiaba )elicidad. /es!u+s' 8alut !idi# a ;"mez $ue les relatara su misi#n comercial( as se enteraron de $ue com!rend a intercambios de sal' mbar " !edernal. Larias !ersonas hicieron !reguntas o comentarios. Mientras' Jondalar escuchaba con inter+s. A"la no com!rend a de $u+ se trataba( decidi# $ue ms tarde !reguntar a a su com!a3ero. A continuaci#n' 8alut in$uiri# sobre los !rogresos de /anug' !ara incomodidad del %o&en. N8iene talento " mano diestra. Con algunos a3os ms de e-!eriencia ser mu" bueno. .llos lamentaron $ue se marchara. *a a!rendido bien( &al a la !ena !asar un a3o le%os N in)orm# ;"mez. .l gru!o !ronunci# nue&as )rases de a!robaci#n. Luego se !rodu%o una !ausa' colmada de !e$ue3os dilogos !ri&ados' hasta $ue 8alut se &ol&i# hacia Jondalar' !ro&ocando oleadas de entusiasmo. N/inos' hombre de los Melandonii' Tc#mo has llegado a sentarte en el re)ugio del Cam!amento del Le#n' entre los MamutoiU N!regunt#. Jondalar tom# un sorbo de a$uella bebida )ermentada " ech# un &istazo en derredor' obser&ando a la gente' $ue es!eraba con im!aciencia. Luego dedic# una sonrisa a A"la. >RNo es la !rimera &ez $ue hace estoS?' adi&in# ella' con alguna sor!resa' dndose cuenta de $ue +l estaba creando el clima " el tono !re&ios a su narraci#n. 8ambi+n ella se acomod# !ara escuchar. N.s una larga historia Ncomenz# Jondalar. La gente asent a. .so era lo $ue deseaba o r. NMi !ueblo &i&e mu" le%os de a$u ' mu" le%os hacia el oeste' ms all de la )uente donde nace el D o de la 9ran Madre $ue desemboca en el Mar de 6eran. Nosotros tambi+n &i&imos cerca de un r o' como &osotros' !ero el nuestro )lu"e hacia las 9randes Aguas del oeste. ?Los Melandonii son un gran !ueblo. Lo mismo $ue &osotros' somos *i%os de la 8ierra' a la $ue llamis Mut( nosotros la llamamos /oni( !ero es la misma 9ran Madre 8ierra. Cazamos " tra)icamos. A &eces hacemos largos Lia%es. Mi hermano " "o decidimos hacer uno de esos Lia%es. NPor un momento' Jondalar cerr# los o%os( la )rente se le contra%o de dolorN. 8honolan... mi hermano... estaba lleno de risas " amaba las a&enturas. .ra un elegido de la Madre.

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.l dolor era real. 8odo el mundo com!rendi# $ue no era una a)ectaci#n !ara adornar el relato. 5ncluso sin $ue +l lo di%era' adi&inaron la causa. 8ambi+n ellos sol an decir $ue la Madre se lle&aba !ronto a sus elegidos. Jondalar no hab a tenido intenci#n de e-teriorizar as sus sentimientos( el dolor le sobre&ino ines!eradamente' de%ndole algo abochornado. Pero una !+rdida como a$u+lla era com!rendida uni&ersalmente. ,u in&oluntaria demostraci#n le gran%e# la sim!at a general' !ro&ocando en todos un sentimiento de cordialidad su!erior a la curiosidad " la cortes a $ue se dis!ensaba a los e-tran%eros no belicosos. As!ir# !ro)undamente " trat# de !roseguir el hilo de su historia. N.n un !rinci!io' el Lia%e era de 8honolan. @o !ensaba acom!a3arle s#lo durante un bre&e trecho' hasta el hogar de algunos !arientes' !ero al )in decid ir con +l. Cruzamos un !e$ue3o glaciar' $ue es la )uente de /onau' el D o de la 9ran Madre' " decidimos $ue lo seguir amos hasta el )inal. Nadie nos cre"#' " no esto" seguro de $ue hablramos en serio. Pero seguimos marchando. Cruzamos muchos a)luentes " conocimos a muchos !ueblos. ?Cierta &ez' durante el !rimer &erano' nos detu&imos a cazar. Mientras secbamos la carne' nos encontramos de im!ro&iso rodeados de hombres $ue nos a!untaban con sus lanzas... Jondalar hab a recu!erado su ritmo " ten a al Cam!amento absorto. .ra un buen narrador( sab a mantener el inter+s del relato. *ubo gestos de asentimiento' murmullos de a!robaci#n' !alabras de aliento( con )recuencia' hasta gritos de entusiasmo. XLos $ue hablan con !alabras nunca guardan silencio' ni si$uiera cuando escuchanY !ens# A"la. .staba tan )ascinada como los dems' !ero' de !ronto' se descubri# estudiando a los o"entes. Los adultos ten an a los ni3os ms !e$ue3os en el regazo( los ms crecidos se hab an reunido en gru!o " contem!laban al carismtico e-tran%ero con o%os brillantes. /anug' en es!ecial' !arec a hi!notizado. ,e inclinaba hacia delante' con e-tasiada atenci#n. N...8honolan entr# en el ca3#n' !ensando $ue no hab a !eligro' !uesto $ue la leona se hab a ido. @ entonces o mos el rugido de un le#n. NTOu+ !as# entoncesU N!regunt# /anug. N8endr+is $ue !reguntarle el resto a A"la. /es!u+s de eso' no recuerdo mucho ms. 8odas las miradas se &ol&ieron hacia ella. A"la $ued# desconcertada. No es!eraba a$uello " nunca hab a hablado ante una multitud seme%ante. Jondalar le sonre a. /e !ronto se le hab a ocurrido $ue era el me%or modo de habituarla a hablar= obligarla a hacerlo. No ser a la Cltima &ez $ue le !reguntar an !or sus e-!eriencias. Como todos ten an !resente su dominio sobre los caballos' la historia ser a ms cre ble. .ra una historia a!asionante' $ue aumentar a su misterio... " tal &ez' si se contentaban con ello' no saldr a a relucir lo de sus or genes. NTOu+ !as#' A"laU N!regunt# /anug' sub"ugado toda& a !or la narraci#n. Dugie' $ue se hab a mostrado t mida " reser&ada con su hermano ma"or' des!u+s de tan larga ausencia' record# los tiem!os en $ue escuchaban %untos los cuentos " decidi# subir a su regazo. Ql la recibi# con una sonrisa distra da' estrechndola contra s ' !ero sin a!artar de A"la su mirada curiosa. La %o&en contem!l# a$uellos rostros &ueltos hacia ella " trat# de hablar. Pero ten a la boca seca' aun$ue sus !almas estu&ieran hCmedas. N, ' T$u+ !as#U Nre!iti# Latie' $ue estaba sentada cerca de /anug' con D"dag en su regazo. Los grandes o%os !ardos del !e$ue3o estaban llenos de entusiasmo. 8ambi+n +l abri# la boca !ara !reguntar' !ero nadie !udo com!render sus sonidos... con e-ce!ci#n de A"la. Aun$ue no ca!tara las !alabras en s ' el sentido era claro. .lla hab a o do sonidos similares " hasta sab a !ronunciarlos. Los del Clan no eran mudos' si bien su habilidad !ara articular era limitada. Por eso hab an desarrollado un rico " am!lio lengua%e gestual " s#lo

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utilizaban las !alabras !ara dar +n)asis. Com!rendi# $ue el ni3o !ed a la continuaci#n de la historia " $ue' !ara +l' las !alabras ten an signi)icado. A"la sonri#' dedicndole su relato. N@o estaba con ;hinne" Ncomenz#. ,u modo de !ronunciar el nombre de la "egua hab a sido siem!re una imitaci#n del relincho sua&e de un caballo. Las gentes del re)ugio no com!rendieron $ue se trataba del nombre( !ensaron $ue era un mara&illoso adorno del relato " sonrieron' alentndola a !roseguir con !alabras a!robatorias. N.lla !ronto tiene caballo !e$ue3o. Mu" grande Ndi%o A"la' !oniendo las manos )rente a su &ientre !ara indicar $ue la !re3ez de la "egua estaba mu" a&anzada. *ubo sonrisas de entendimientoN. 8odos los d as corremos. ;hinne" necesita salir. No r!ido' no le%os. ,iem!re ir este' ms )cil ir este. /emasiado )cil' nada nue&o. 2n d a &amos oeste' no este. Ler lugar nue&o Ncontinu# A"la' dirigiendo sus !alabras a D"dag. Jondalar le hab a estado ense3ando el Mamutoi' as como los otros idiomas $ue conoc a' !ero no lo hablaba con tanta )luidez como el de los Melandonii' el !rimero $ue a!rendiera. ,u modo de hablar era e-tra3o' con una di)erencia di) cil de e-!licar( luchaba con las !alabras " eso le hac a sentirse t mida. Pero' al !ensar en el ni3o $ue no !od a e-!resarse en absoluto' se &e a obligada a imitarle. Por$ue +l se lo hab a !edido. NEigo le#n. No hubiera !odido decir !or $u+ lo hizo. 8al &ez )ue la mirada de D"dag' llena de e-!ectati&a' o el modo en $ue +l gir# la cabeza !ara escuchar' o un acto instinti&o. .l hecho es $ue' tras la !alabra >le#n?' agreg# un gru3ido amenazador' $ue son# e-actamente a le#n. ,e o"eron e-clamaciones de miedo' risitas ner&iosas " sonrientes !alabras de a!robaci#n. ,u ca!acidad de imitar los ruidos de los animales era inigualable " sazonaba con un sabor ines!erado el relato. Jondalar asent a " a!robaba sonriente. NEigo hombre gritar. NMir# a Jondalar " sus o%os se llenaron de dolorN. Paro. TOu+ hacerU ;hinne" grande con cr a Nre!rodu%o los grititos de una cr a " )ue recom!ensada con una gran sonrisa de LatieN. Preocu!o "egua' !ero hombre gritar. Eigo le#n otra &ez. .scucho. N,e las com!uso !ara $ue su rugido de le#n sonara %uguet#nN. .s 6eb+. .ntonces entro ca3#n. ,+ $ue "egua no ser herida. A"la ad&irti# miradas de desconcierto. La !alabra $ue hab a !ronunciado no les era )amiliar' aun$ue D"dag habr a !odido conocerla en circunstancias di)erentes. *ab a e-!licado a Jondalar $ue con ella designaban los del Clan a los reci+n nacidos " ni3os de corta edad. N6eb+ es le#n Ndi%o' tratando de e-!licarN .6eb+ es le#n "o conocer. 6eb+ es... como hi%o. .ntro ca3#n' hago le#n irse. .ncuentro hombre muerto. Etro hombre' Jondalar' mu" mal herido. ;hinne" lle&a al &alle. NRJaS Ne-clam# una &oz' burlonamente. Al le&antar los o%os' A"la &io $ue era 1rebec' el hombre $ue antes hab a estado discutiendo con la &ie%aN. TLas a decir $ue ordenaste a un le#n $ue se ale%ara de un hombre heridoU NNo cual$uier le#n. 6eb+ Ne-!lic# ella. NTOu+ es eso... esa !alabra $ue ests diciendoU N6eb+ es !alabra del Clan. .s ni3o !e$ue3o. /o" nombre le#n cuando &i&e conmigo. 6eb+ es le#n $ue "o conozco. @egua conoce tambi+n. No miedo. A"la estaba !reocu!ada. Algo andaba mal' sin $ue ella su!iera $u+. NTLi& as con un le#nU No lo creo. N,e burl# +l. NTOue no lo creesU N.l en)ado de Jondalar era e&idente. A$uel hombre estaba acusando a A"la de mentir' " +l sab a demasiado bien $ue esa historia era mu" ciertaN. A"la no miente Nagreg#' !oni+ndose de !ie !ara desatar el cord#n atado a la !ierna " el muslo' des)igurados !or cicatrices de un ro%o &i&oN. .se le#n me atac#' " A"la no s#lo me libr# de +l' sino $ue tambi+n es una curandera de gran habilidad. ,in ella' habr a seguido a mi

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hermano al otro mundo. @ os dir+ algo ms= la &i montar a a$uel le#n' tal como monta a su "egua. TMe llamars mentirosoU NNo se llama mentiroso a ningCn hu+s!ed del Cam!amento del Le#n Ndi%o 8ulie' )ulminando a 1rebec con la mirada' en un intento !or atem!erar una escena $ue !od a resultar desagradableN. Me !arece e&idente $ue )uiste malherido " hemos &isto a esta mu%er... a A"la... montada a caballo. No &eo moti&os !ara dudar de ti o de ella. *ubo un silencio tenso. A"la miraba a uno "a otro' con)undida. La !alabra >mentiroso? no le era )amiliar " no com!rend a !or $u+ 1rebec no la hab a cre do. A"la estaba criada entre !ersonas $ue se comunicaban con mo&imientos. A!arte de las se3ales' el lengua%e del Clan inclu a !osturas " e-!resiones $ue am!liaban el signi)icado " lo matizaban. .ra im!osible mentir de manera e)icaz con todo el cuer!o. ,i acaso' un indi&iduo !od a abstenerse de mencionar algo' !ero hasta eso se sab a' aun$ue estaba !ermitido !ara !roteger la intimidad. A"la no sab a mentir. Nunca hab a a!rendido a hacerlo. Pero s su!o $ue algo iba mal. Pod a leer el eno%o " la hostilidad $ue acababan de brotar' tan )cilmente como si lo hubieran !roclamado a gritos. 8ambi+n sab a $ue se es)orzaban !or contenerse. 8alut &io $ue A"la miraba al hombre de !iel oscura " a!artaba los o%os. @' de !ronto' se le ocurri# c#mo ali&iar las tensiones " &ol&er a los relatos. N*a sido una historia interesante' Jondalar Ntron#' cla&ando en 1rebec una mirada duraN. ,iem!re es interesante saber de Lia%es largos. T8e gustar a escuchar una historia de otro Lia%e largoU N, ' mucho. ,urgieron sonrisas entre los asistentes' a medida $ue todos se distend an. .l relato $ue iban a escuchar era uno de los )a&oritos del gru!o " !ocas &eces se !resentaba la o!ortunidad de com!artirlo con gente $ue no lo conociera. N.s la historia de Danec Naclar# 8alut. A"la mir# al hombre moreno' e-!ectante. NMe gustar a saber c#mo hombre de !iel oscura &iene &i&ir Cam!amento del Le#n N di%o. Danec le sonri#' !ero se &ol&i# hacia el hombre de su *ogar. N.s la historia de mi &ida' !ero a ti te corres!onde contarla' ;"mez Ndi%o. Jondalar hab a &uelto a sentarse( no estaba mu" seguro de $ue le gustara el giro $ue estaba tomando la con&ersaci#n 7o tal &ez el inter+s de A"la !or Danec:' !ero todo era !re)erible a la hostilidad casi abierta. Adems' +l tambi+n estaba interesado. ;"mez se reclin# en el asiento' hizo una se3al a)irmati&a a A"la "' con una sonrisa dedicada a Jondalar' comenz#= N8enemos algo ms en comCn $ue la a)ici#n !or la !iedra' %o&en. 8ambi+n "o hice un largo Lia%e en mi %u&entud. Lia%+ al sur con rumbo este' ms all del Mar de 6eran' hasta las costas de un mar mucho ms grande' ms hacia el sur. .se Mar del ,ur tiene muchos nombres' !ues son muchos los !ueblos $ue habitan en sus costas. Lia%+ rodeando su e-tremo este " gir+ hacia el oeste' !or la costa sur' atra&esando tierras de muchos bos$ues' donde el aire es ms clido " la llu&ia ms abundante $ue a$u . ?No tratar+ de contaros todo lo $ue me ocurri#. Lo de%aremos !ara otro d a. Es contar+ la historia de Danec. Mientras &ia%aba hacia el oeste' conoc muchos !ueblos " &i& con algunos de ellos' a!rendiendo nue&as costumbres( no obstante' tarde o tem!rano me sent a inc#modo " reanudaba el Lia%e. Ouer a saber hasta d#nde !od a llegar en direcci#n oeste. ?Al cabo de &arios a3os llegu+ a un lugar' no le%os de tus 9randes Aguas' Jondalar' segCn creo' !ero des!u+s de cruzar el estrecho donde el Mar del ,ur con)lu"e en ellas. All encontr+ a cierta gente con la !iel tan oscura $ue !arec a negra' " all tambi+n conoc a una mu%er. 2na mu%er $ue me atra%o. Al !rinci!io' tal &ez' !or$ue era distinta... con sus ro!as e-#ticas' su color' sus o%os oscuros " centelleantes. ,u sonrisa era irresistible... " su modo de bailar' de mo&erse... .ra la mu%er ms e-citante $ue he conocido %ams.

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;"mez hablaba de un modo directo' con un tono de &oz neutro' !ero la historia era tan a!asionante $ue no re$uer a dramatismos. ,in embargo' la actitud de a$uel hombre )ornido' silencioso " reser&ado cambi# !erce!tiblemente al mencionar a la mu%er. NCuando ella ace!t# unirse a m ' decid $uedarme all ' con ella. ,iem!re me hab a interesado labrar la !iedra' incluso de muchacho' " a!rend a hacer !untas de lanza a su estilo. *acen saltar ambos lados de la !iedra' Tcom!rendes' JondalarU N, ' como !ara las hachas. NPero a$uellas !untas no eran tan gruesas " toscas. 8en an una buena t+cnica. @o tambi+n les ense3+ algunas cosas. @ me sent mu" satis)echo de ace!tar sus costumbres' sobre todo cuando la Madre bendi%o a la mu%er con un ni3o' un &ar#n. .lla me !idi# $ue le diera nombre' segCn se acostumbra all . @o eleg Danec. >.so lo e-!lica N!ens# A"laN. La madre era de !iel oscura.? NT@ !or $u+ decidiste &ol&erU N!regunt# Jondalar. NPocos a3os des!u+s de nacer Danec comenzaron las di)icultades. Las gentes de !iel oscura con $uienes "o estaba &i&iendo se hab an trasladado all desde un sitio ms al sur' " algunos Cam!amentos &ecinos no $uer an com!artir los terrenos de caza. Las costumbres eran di)erentes. .stu&e a !unto de con&encerles !ara $ue se reunieran a discutirlo' !ero algunos %#&enes acalorados de ambos bandos !re)irieron !elear. 2na muerte lle&# a otra !or &enganza "' ms adelante' a atacar los Cam!amentos. ?.stablecimos buenas de)ensas' !ero ellos eran ms. A$uello se !rolong# " ellos nos segu an matando' uno tras otro. Al cabo de un tiem!o' la !resencia de una !ersona de !iel ms clara $ue la su"a comenz# a !ro&ocar miedo " odio. Aun$ue "o me consideraba uno de ellos' comenzaron a descon)iar de m " hasta de Danec. ,u !iel era ms clara $ue la de los dems " sus )acciones ten an una con)iguraci#n distinta. *abl+ con la madre de Danec " decidimos !artir. 1ue una triste des!edida' !ues de%bamos a la )amilia " a muchos amigos' !ero no estbamos seguros all . Algunos de los ms )anticos trataron de im!edir $ue nos )u+ramos' !ero' con la a"uda de otros' esca!amos en medio de la noche. ?Lia%amos hacia el norte' hasta los estrechos. @o sab a $ue all &i& an !ersonas ca!aces de construir !e$ue3os botes' $ue utilizaban !ara cruzar las aguas abiertas. Nos hab an ad&ertido $ue la tem!orada no era la adecuada " $ue' aun con las me%ores condiciones' la tra&es a era di) cil. Pero me !areci# $ue deb amos esca!ar " decid correr el riesgo. 1ue una decisi#n e$ui&ocada. La &oz de ;"mez !rosigui#' tensa " dominada= N.l bote &olc#. ,#lo Danec " "o logramos cruzar' con un hatillo de !ertenencias de su madre. N*izo una !ausa antes de continuar con la historiaN. ACn estbamos le%os de casa " nos lle&# tiem!o' !ero !or )in llegamos durante una Deuni#n de Lerano. NTCunto tiem!o estu&iste le%osU N!regunt# Jondalar. N/iez a3os Ndi%o ;"mez' " sonri#N. Pro&ocamos un &erdadero alboroto. Nadie es!eraba &ol&er a &erme' mucho menos con Danec. Nezzie ni si$uiera me reconoci#' !ero mi hermana era s#lo una ni3a cuando !art . .lla " 8alut acababan de celebrar sus Nu!cias " estaban instalando el Cam!amento del Le#n' con 8ulie' sus dos com!a3eros " sus hi%os. Me in&itaron a unirme a ellos. Nezzie ado!t# a Danec' aun$ue toda& a es el hi%o de mi hogar' " le cuid# como si )uera su"o' aun des!u+s de nacer /anug. Cuando de%# de hablar' tardaron un momento en com!render $ue hab a terminado. 8odos $uer an o r ms. Aun$ue casi todos hab an escuchado muchas de sus a&enturas' +l siem!re !arec a tener nue&os relatos o giros nue&os !ara los antiguos. NCreo $ue Nezzie ser a la madre de todos' si !udiera Ndi%o 8ulie' recordando la +!oca de su retornoN. Por entonces "o amamantaba a /eegie " Nezzie no se cansaba de %ugar con ella.

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NRPor m hace ms $ue ser&irme de madreS Ndi%o 8alut' con una sonrisa %uguetona' dando unas !almadas en el am!lio trasero de su mu%er. *ab a tra do otra bolsa de a$uella )uerte bebida " la !as#' des!u+s de tomar un trago. NR8alutS R*ar+ ms $ue ser&irte de madre' "a lo creoS Nre!lic# ella' tratando de )ingirse eno%ada' aun$ue conteniendo la risa. NTPrometidoU Nre!lic# +l. N@a sabes lo $ue he $uerido decir' 8alut Na3adi# 8ulie' haciendo caso omiso de las ob&ias insinuaciones de la !are%aN. Ni si$uiera !udo de%ar morir a D"dag. .s tan en)ermizo $ue habr a sido me%or !ara +l. La &ista de A"la se des&i# hacia el ni3o. .l comentario de 8ulie le hab a a)ligido. A$uellas !alabras no hab an tenido intenci#n de herir' !ero A"la com!rendi# $ue al ni3o no le gustaba $ue hablaran como si +l no estu&iera !resente. @ tam!oco !od a hacer nada !or e&itarlo. No !od a e-!resar a 8ulie sus sentimientos( ella' sin mala intenci#n' su!on a $ue' !or el hecho de $ue el ni3o no !udiera hablar' tam!oco !od a entender. A"la $uer a !reguntar tambi+n !or la historia de a$uella criatura' !ero le !areci# un atre&imiento. Jondalar lo hizo en su lugar' aun$ue tambi+n era !ara satis)acer su !ro!ia curiosidad. NNezzie' T!or $u+ no nos hablas de D"dagU Creo $ue a A"la le interesar a de un modo es!ecial' " tambi+n a m . Nezzie se inclin# !ara tomar al ni3o del regazo de Latie " sentarle en el su"o' mientras ordenaba sus !ensamientos. N*ab amos salido a cazar megaceros' ese &enado gigantesco de grandes astas Ncomenz#N' " !lanebamos construir un cercado !ara encerrarlos' !ues +sa es la me%or )orma de cazarlos. Cuando descubr $ue a$uella mu%er estaba escondida cerca de nuestro cam!amento de caza' me !areci# e-tra3o. Pocas &eces se &e a las mu%eres de los cabezas chatas' " nunca solas. A"la escuchaba atentamente. N8am!oco hu"# al &er $ue la miraba' aun$ue s cuando trat+ de acercarme. .ntonces &i $ue estaba embarazada. Como se me ocurri# $ue !od a estar hambrienta' de%+ algunos alimentos cerca de su escondri%o. Por la ma3ana hab an desa!arecido( en &ista de ello' de%+ algunos ms antes de $ue le&antramos el cam!amento. ?Al d a siguiente me !areci# &erla' &arias &eces' !ero no estaba segura. Por )in' a$uella noche' mientras estaba amamantando a Dugie %unto al )uego' la &i de nue&o. Me le&ant+ !ara tratar de acercarme. .lla &ol&i# a huir' !ero se mo& a como si su)riera " com!rend $ue se hallaba con los dolores de !arto. No su!e $u+ hacer. Ouer a a"udarla' !ero ella segu a corriendo " comenzaba a oscurecer. ,e lo di%e a 8alut' " +l reuni# a algunas !ersonas !ara buscarla. N.so tambi+n )ue e-tra3o Ndi%o 8alut' inter&iniendo en el relato de Nezzie N.@o cre a $ue iba a ser !reciso rodearla' !ero cuando le grit+ $ue se detu&iera' se limit# a sentarse en el suelo' es!erando. No !arec a tenerme demasiado miedo( cuando le hice se3as !ara $ue se acercara' se !uso en !ie " me sigui#' como si su!iera lo $ue deb a hacer " com!rendiera $ue "o no iba a hacerle da3o. NNo s+ si$uiera c#mo !od a caminar' su)r a tanto... Ncontinu# NezzieN. Com!rendi# en seguida $ue "o deseaba a"udarla' !ero no s+ si !ude !restarle mucha a"uda. Ni si$uiera era seguro $ue &i&iera lo su)iciente !ara dar a luz. Pero no dio un solo grito. Por )in' cerca del amanecer' naci# su hi%o. Me sor!rendi# &er $ue era de es! ritus mezclados. Aun siendo tan !e$ue3o' se &e a $ue era di)erente. ? La mu%er estaba tan d+bil $ue' !ara in)undirle deseos de &i&ir' le ense3+ a su hi%o !ara $ue &iera $ue estaba &i&o. Parec a ansiosa !or &erlo' !ero creo $ue estaba casi muerta(

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$uiz !erdi# mucha sangre. .ra como si se diera !or &encida. Muri# antes de $ue saliera el sol. ? 8odo el mundo me di%o $ue de%ara al ni3o !ara $ue muriese con su madre' !ero "o estaba amamantando a Dugie " ten a mucha leche. No me costaba gran cosa darle el !echo tambi+n a +l. NLe abraz# !rotectoramenteN. ,+ $ue es d+bil. 8al &ez deb de%arle' !ero no amar a ms a D"dag si )uera m o. @ no lamento hab+rmelo $uedado. D"dag mir# a Nezzie con sus grandes o%os !ardos' relucientes( luego le rode# el cuello con los bracitos )lacos' a!o"ando la cabeza en su !echo. Nezzie le abraz# " le meci#. NAlgunos dicen $ue es un animal !or$ue no !uede hablar' !ero "o s+ $ue lo entiende todo. @ no es tam!oco una >abominaci#n? Nagreg#' mirando a 1rebec con en)adoN. ,#lo la Madre sabe !or $u+ los es! ritus $ue le hicieron )ueron mezclados. A"la luchaba !or contener las lgrimas. No sab a c#mo reaccionar a el gru!o ante las lgrimas( sus o%os acuosos siem!re hab an molestado a la gente del Clan. Al contem!lar a la mu%er con el ni3o la abrumaron los recuerdos. ,e mor a !or abrazar a su hi%o " lloraba otra &ez !or 5za' $ue le hab a ser&ido de madre' aun$ue ella era tan di)erente del Clan como D"dag del Cam!amento del Le#n. ,obre todo' habr a $uerido e-!licar a Nezzie lo conmo&ida " agradecida $ue estaba' en nombre de D"dag... " en el su"o !ro!io. 5ne-!licablemente' sinti# $ue hacer algo !or Nezzie ser a un modo de !agar su deuda con 5za. NNezzie sabe Ndi%o con sua&idadN. Ql no es animal' no cabeza chata. .s hi%o del Clan e hi%o de Etros. N@a s+ $ue no es un animal' A"la Ndi%o NezzieN' !ero' T$u+ es el ClanU N9ente' como madre de D"dag. Losotros decir cabezas chatas' ellos dicen Clan N e-!lic# A"la. NTC#mo $ue ellos dicen ClanU Ninter&ino 8ulieN. R,i no saben hablarS NNo dicen muchas !alabras. Pero hablan. *ablan con manos. NTC#mo lo sabesU N!regunt# 1rebecN. T/e d#nde sacaste tanta sabidur aU Jondalar as!ir# hondo " contu&o el aliento' es!erando la res!uesta. N@o &i& a con Clan antes. @o hablaba como Clan. No con !alabras. *asta $ue Jondalar &ino. .l Clan es mi Pueblo. *ubo un silencio estu!e)acto al $uedar en claro el sentido de sus !alabras. NRE sea $ue has &i&ido con los cabezas chatasS R*as &i&ido con esos animales inmundosS Ne-clam# 1rebec' disgustado' le&antndose de un salto !ara retrocederN. No me e-tra3a $ue no se!a hablar como corres!onde. ,i &i&i# con ellos es tan mala gente como esa gente. RAnimales' nada ms' todos ellosS 5ncluida esa !er&ersi#n mezclada $ue &i&e contigo' Nezzie. .l Cam!amento se alborot#. 5ncluso en el su!uesto de $ue alguien hubiera estado de acuerdo con +l' 1rebec hab a llegado demasiado le%os. Acababa de )altar a la cortes a debida a los &isitantes " hasta hab a insultado a la com!a3era del %e)e. 6ien es cierto $ue !ara +l hab a sido siem!re una &ergZenza !ertenecer al Cam!amento $ue hab a ace!tado la >abominaci#n de es! ritus mezclados?( adems' toda& a le escoc an las !ullas $ue le lanz# la madre de 1ralie en la Cltima !elea. Necesitaba descargar en alguien su irritaci#n. 8alut rugi# en de)ensa de Nezzie " de A"la. 8ulie' !or su !arte' se a!resur# a de)ender el honor del Cam!amento. Crozie' sonriendo con malicia' arengaba a su "erno " rega3aba a 1ralie' mientras los otros e-!resaban sus o!iniones en &oz alta. A"la !ase# la mirada !or todos ellos( habr a $uerido ta!arse los o dos con las manos !ara no o r tanto alboroto. /e !ronto' 8alut alz# su &ozarr#n !idiendo silencio. 1ue un bramido tan !otente $ue todo el mundo call#' sor!rendido. .ntonces se o"# el tambor de Mamut' con un e)ecto tran$uilizador' sedante.

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NAntes de $ue se diga nada ms Ndi%o 8alut' al callar el tamborN' deber amos escuchar a A"la. Los concurrentes se inclinaron hacia delante' dis!uestos a escuchar con a&idez !ara saber ms cosas sobre a$uella misteriosa &isitante. A"la no estaba segura de $uerer seguir hablando !ara a$uella gente ruidosa " grosera' !ero no &io otra alternati&a. Por )in' alz# un !oco el ment#n. >,i $uer+is saber' os lo dir+?' !ens#. Pero estaba decidida a marcharse !or la ma3ana. N@o no... "o no recuerdo &ida %o&en Ncomenz#N. ,#lo terremoto " le#n ca&ernario' $ue hacer cicatrices en mi !ierna. 5za cuenta $ue me encuentra %unto al r o... TC#mo dice' MamutU TNo des!iertaU N/esma"ada. N5za me encontr# %unto al r o' desma"ada. Ms o menos edad de D"dag. Menos. Cinco a3os' tal &ez. *erida !ierna !or le#n ca&ernario. 5za es... curandera. Cura mi !ierna. Creb... Creb es MogNur' como Mamut' hombre santo... conoce mundo de .s! ritus. Creb ense3a hablar como Clan. 5za " Creb... todo el Clan... me cuida. @o no del Clan' !ero me cuidan. A"la se es)orzaba !or recordar cuanto Jondalar le hab a ense3ado de a$uel idioma. No le hab a gustado el comentario de 1rebec sobre su di)icultad !ara hablar' como tam!oco el resto de sus !alabras. Mir# a Jondalar " not# $ue ten a la )rente arrugada. ,in duda $uer a $ue tu&iera cuidado con algo. No estaba mu" segura acerca del moti&o de su !reocu!aci#n' !ero tal &ez no )uera necesario mencionarlo todo. NMe cr o con Clan' !ero !arto... !ara buscar Etros' como "o. ,o"... N,e interrum!i# !ara !ensar en la !alabra de contar corres!ondienteN. Catorce a3os. 5za dice $ue Etros &i&en norte. 6usco mucho tiem!o' no encuentro nadie. .ntonces encuentro &alle " $uedo' !re!aro in&ierno. Mato caballo !ara carne( des!u+s &eo "egua !e$ue3a' su cr a. No tengo !ueblo. @egua !e$ue3a es como beb+' cuido "egua !e$ue3a. /es!u+s encuentro le#n !e$ue3o' herido. Co%o le#n tambi+n' !ero +l crece' &a' busca !are%a. Li&o en &alle tres a3os' sola. /es!u+s &iene Jondalar... A"la de%# de hablar. Nadie di%o nada. ,u e-!licaci#n' tan sim!le' sin adornos' s#lo !od a ser cierta. ,in embargo' costaba creerla. Planteaba ms !reguntas de las $ue res!ond a. T.ra !osible $ue ella hubiera sido ado!tada " educada !or los cabezas chatasU T@ $ue ellos hablaran o' al menos' tu&iesen un medio de comunicaci#nU TPod an ser tan humanosU @ ella' T$u+U ,i hab a sido criada !or cabezas chatas' Tera humanaU /urante el silencio $ue se !rodu%o' A"la obser&# a Nezzie " al ni3o. /e !ronto' record# un incidente de sus !rimeros d as en el Clan. Creb hab a estado ense3ndole a comunicarse con gestos de las manos' !ero hab a uno' en es!ecial' $ue ella hab a a!rendido sola. .ra ense3ado con )recuencia a los beb+s' " lo usaban siem!re los ni3os !ara dirigirse a las mu%eres $ue les cuidaban. .n ese momento record# lo $ue 5za hab a sentido al &erle hacer' !or !rimera &ez' a$uella se3al !ara ella. ,e inclin# hacia delante " di%o a D"dag= NOuiero mostrar !alabra. Palabra dice con manos. .l se incor!or#' re)le%ndose en sus o%os el inter+s " el entusiasmo. *ab a com!rendido !alabra !or !alabra' como siem!re' " a$uella re)erencia al lengua%e de las manos le !ro&ocaba di)usas in$uietudes. Mientras todos obser&aban' A"la hizo un gesto' un mo&imiento determinado con las manos. D"dag intent# imitarla' arrugando el ce3o' intrigado. /e !ronto' desde algCn sitio mu" !ro)undo dentro de +l surgi# la com!rensi#n " se re)le%# en su rostro. Corrigi# su !ro!io ademn' mientras A"la' sonriente' asent a con la cabeza. .ntonces D"dag se &ol&i# hacia Nezzie e hizo otra &ez el gesto. La mu%er mir# a A"la. N/ice a Nezzie= >madre? Ne-!lic# la muchacha. NTMadreU Nre!iti# Nezzie. @ cerr# los o%os, !ar!adeando !ara contener las lgrimas' mientras estrechaba contra s a la criatura $ue hab a cuidado desde su nacimientoN. R8alutS

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Lo has &isto. D"dag acaba de llamarme madre. RNunca cre $ue algCn d a D"dag me llamar a madreS

.n el Cam!amento reinaba cierto desnimo. Nadie sab a $u+ decir ni $u+ !ensar. TOui+nes eran a$uellos desconocidos' tan sCbitamente a!arecidos entre ellosU .l hombre aseguraba !roceder de un lugar le%ano' al oeste( eso era ms )cil de creer $ue lo dicho !or la mu%er' $uien contaba haber &i&ido tres a3os en un &alle cercano "' !ara ma"or asombro' con un gru!o de cabezas chatas anteriormente. .l relato de la mu%er amenazaba toda una estructura de c#modas creencias' !ero costaba traba%o !onerlo en duda. Nezzie hab a lle&ado a D"dag a la cama' con lgrimas en los o%os' des!u+s de su !rimera !alabra e-!resada mediante gestos. 8odo el mundo tom# su actitud como una se3al de $ue la &elada hab a terminado " cada cual se retir# a su hogar. A"la a!ro&ech# la o!ortunidad !ara deslizarse al e-terior. /es!u+s de !onerse la !elliza' una tCnica de !iel con ca!ucha' sali# de la &i&ienda. ;hinne"' al reconocerla' relinch# sua&emente. A"la a&anz# a tientas en la oscuridad' guindose !or los reso!lidos de la "egua' hasta dar con ella. NT8odo &a bien' ;hinne"U T.sts c#modaU T@ CorredorU No ms $ue "o !robablemente Ndi%o A"la' tanto con el !ensamiento como con el lengua%e es!ecial $ue em!leaba con los animales. ;hinne" sacudi# la cabeza' agitando delicadamente los cascos' " a!o"# la cabeza en el hombro de la mu%er' mientras ella se abrazaba al cuello !eludo' con la )rente a!o"ada en la "egua $ue hab a sido' durante tanto tiem!o' su Cnica com!a3 a. Corredor se acerc# tambi+n' " los tres se a!retu%aron' )elices !or estar %untos' descansando !or un instante de las nue&as e-!eriencias. 8ras asegurarse de $ue los caballos estaban bien' A"la ba%# a la orilla del r o. Le hac a bien estar )uera del albergue' le%os de la gente. As!ir# hondo. .l aire nocturno era )r o " seco. Cuando ech# hacia atrs la ca!ucha de !iel' estirando el cuello' la cabellera le chis!orrote# a causa de la carga esttica. La luna nue&a' rehu"endo al gran com!a3ero $ue la manten a atada' hab a &uelto su o%o brillante hacia las distantes !ro)undidades' cu"as luces arremolinadas tentaban con !romesas de ilimitada libertad' !ero o)rec an s#lo el &ac o c#smico. 2nas le&es nubes altas cubr an las estrellas ms d+biles' !ero s#lo consegu an &elar a las ms decididas' haciendo $ue el cielo' negro como el holl n' !areciera sua&e " cercano.

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A"la se encontraba inmersa en un torbellino de emociones contradictorias. A$u+llos eran los Etros $ue tanto hab a buscado' los de su raza de nacimiento. ,in duda deber a haberse criado entre gente as ' sinti+ndose c#moda " a gusto' de no ser !or el terremoto. .n lugar de ello' )ue criada !or el Clan. Conoc a las costumbres del Clan( en cambio' las de su !ro!io !ueblo le eran e-tra3as. ,in embargo' de no haber sido !or el Clan' ni si$uiera habr a llegado a adulta. No !od a &ol&er con ellos' !ero tam!oco ten a la sensaci#n de estar all en su casa. A$uellas !ersonas eran demasiado ruidosas " alborotadoras. 5za habr a dicho $ue no ten an educaci#n. Como a$uel tal 1rebec' $ue hablaba cuando no corres!ond a' sin !edir !ermiso' " !or si )uera !oco' todos ten an la costumbre de gritar " hacer uso de la !alabra al mismo tiem!o... 8alut era el %e)e' !ero hasta +l deb a gritar !ara hacerse o r. 6run nunca hab a tenido $ue gritar( s#lo alzaba la &oz !ara ad&ertir a alguien de un !eligro inminente. 8odo el mundo' en el Clan' se manten a ms o menos a la &ista del %e)e' de tal modo $ue' a la menor se3al " en cuesti#n de segundos' se le !od a !restar una atenci#n total. La )orma en $ue a$uella gente hablaba de los del Clan' tratndolos de cabezas chatas " de animales' tam!oco agradaba a A"la. TNo se daban cuenta de $ue tambi+n eran !ersonasU 2n !oco di)erentes' $uiz' !ero !ersonas' de todos modos. Nezzie lo sab a. A !esar de lo $ue di%eran los dems' ella hab a reconocido a la madre de D"dag como a una mu%er' " al ni3o reci+n nacido como a un beb+. >.s mezclado' como mi hi%o N!ens# A"laN' " como la ni3a de Eda en la Deuni#n del Clan.? TC#mo !udo la madre de D"dag tener un ni3o de es! ritus mezcladosU >R.s! ritusS T,on realmente los es! ritus los $ue hacen a los beb+sU T.s cierto $ue el t#tem de un hombre se im!one al de la mu%er' haciendo crecer una criatura en su seno' como !iensa el ClanU TE es acaso la 9ran Madre $uien elige " combina los es! ritus de un hombre " una mu%er' !oni+ndolos dentro de ella' como !iensan Jondalar " este otro !uebloU TPor $u+ s#lo "o !ienso $ue es el hombre " no un es! ritu el $ue inicia el crecimiento del beb+ en el interior de la mu%erU .l hombre' $ue la hace con su #rgano... con su &irilidad' como la llama Jondalar. TPor $u+' si no' se unen hombres " mu%eres como la hacenU ?Cuando 5za me habl# de la medicina' di%o $ue )ortalec a su t#tem " $ue eso hab a e&itado durante muchos a3os $ue tu&iera beb+s. 8al &ez )uera as ' !ero cuando "o &i& a sola no la tomaba " no hubo ningCn beb+ $ue em!ezara en m . ,#lo cuando lleg# Jondalar se me ocurri# buscar esa !lanta de hilos dorados " la ra z de sal&ia de ant lo!e... ?Cuando Jondalar me demostr# $ue no siem!re dol a... cuando me ense3# lo mara&illoso $ue !od a ser estar %untos !ara el hombre " !ara la mu%er... TOu+ !asar a si "o de%ara de tomar la medicina secreta de 5zaU T8endr a un beb+U T8endr a un beb+ de Jondalar si +l metiera su &irilidad all ' en el sitio !or donde &ienen los beb+sU.? La idea !ro&oc# un clido rubor en su cara " un cos$uilleo en sus !ezones. >*o" "a es demasiado tarde N!ens#N. .sta ma3ana he tomado la medicina' !ero si ma3ana !re!aro s#lo una in)usi#n corriente... T!odr a em!ezar a crecer el beb+ de JondalarU Pero no ha" !or $u+ es!erar. Podr amos intentarlo esta noche... ? ,onri# !ara sus adentros. >,#lo $uieres $ue te to$ue' $ue !onga la boca sobre la tu"a " en... ? ,e estremeci# antici!adamente' cerrando los o%os !ara $ue su cuer!o recordara las sensaciones $ue +l sab a !ro&ocar. NTA"laU N2na &oz masculina estall# a su lado. .l sonido la hizo dar un res!ingo. No hab a o do los !asos de Jondalar' " el tono em!leado !or +l no armonizaba con sus sentimientos. A!ag# su ardor. Algo le ten a !reocu!ado desde el momento mismo de la llegada " a A"la le gustar a saber la $ue era. N, . NTOu+ haces a$u )ueraU Nle !regunt# bruscamente +l.

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TOu+ estaba haciendo realmenteU N/is)rutar de la noche( res!irar " !ensar en ti Nres!ondi#' con la e-!licaci#n ms com!leta $ue logr# )ormular. No era la contestaci#n $ue Jondalar es!eraba' aun$ue no sab a con certeza $u+ clase de res!uesta es!eraba. *ab a estado tratando de luchar contra el en)ado " la ansiedad $ue le re&ol& an el est#mago cada &ez $ue a!arec a el hombre de !iel oscura. A"la !arec a encontrarle mu" interesante " Danec no se recataba de mirarla. Jondalar' es)orzndose !or re!rimir su en)ado' se di%o $ue era rid culo atribuirle otras intenciones. .lla necesitaba otros amigos. Ql hab a sido el !rimero' !ero no !or eso deb a ser el Cnico $ue ella deseara conocer. ,in embargo' al o rla !reguntar !or la historia de Danec' Jondalar enro%eci# de ira' estremeci+ndose de !nico al mismo tiem!o. TOu+ necesidad ten a ella de !reguntar !or a$uel )ascinante e-tran%ero si no le interesabaU .l hombre alto tu&o $ue re)renar el im!ulso de lle&rsela de all ' molesto !or haber e-!erimentado seme%ante sensaci#n. .lla ten a derecho a elegir a sus amigos' " s#lo eran eso= amigos. No hab an hecho ms $ue con&ersar " mirarse. Al &erla salir a solas' seguida !or los o%os oscuros de Danec' Jondalar se a!resur# a !onerse la !elliza !ara salir tras ella. La &io de !ie %unto al r o "' !or alguna raz#n $ue no habr a !odido e-!licar' tu&o la seguridad de $ue estaba !ensando en Danec. Por eso su res!uesta le cogi# !or sor!resa. Luego se distendi# con una sonrisa. N/eber a haber sabido $ue' si !reguntaba' recibir a una res!uesta com!leta " sincera. Des!irar " dis)rutar de la noche... .res mara&illosa' A"la. .lla le de&ol&i# la sonrisa. No estaba segura de lo $ue hab a hecho' !ero' en cual$uier caso' el hombre le sonre a " su &oz re&elaba $ue estaba contento. Los clidos !ensamientos $ue la hab an asaltado minutos antes renacieron en ella( a&anz# entonces hacia +l. Aun en medio de la noche oscura' donde las estrellas a!enas alumbraban los su)iciente !ara distinguir un rostro' Jondalar !ercibi# su estado de nimo !or el modo de mo&erse' " res!ondi# de igual modo. 2n momento des!u+s ella estaba en sus brazos' buscando su boca' " todas las !reocu!aciones desa!arecieron. A"la com!rendi# $ue ir a a cual$uier !arte' &i&ir a con cual$uier !ueblo' a!render a todas las costumbres e-tra3as' siem!re $ue estu&iera %unto a Jondalar. Al cabo de un rato le&ant# la &ista. NTDecuerdas cuando te !regunt+ cul era tu se3alU TC#mo deb a dec rtelo cuando deseaba $ue me tocaras " $uisiera tu &irilidad en m U N, ' lo recuerdo Nres!ondi# +l' sonriendo di&ertido. N/i%iste $ue te besara o $ue lo !idiese' sim!lemente. 8e lo esto" !idiendo. TPuedes !re!arar tu &irilidadU .ra tan seria' tan ingenua " tan atracti&a... Jondalar se inclin# !ara besarla otra &ez' estrechndola tanto $ue ella casi !udo &er el azul de sus o%os " el amor $ue re)le%aban. NA"la' mi e-tra3a " bella mu%er Ndi%oN' Tsabes cunto te amoU Pero mientras la abrazaba sinti# una !unzada de cul!abilidad. ,i tanto la amaba' T !or $u+ se sent a a&ergonzado de lo $ue ella hac aU Cuando a$uel 1rebec se a!art# de ella' as$ueado' cre"# morirse de &ergZenza !or haberla lle&ado al Cam!amento' !or ser su com!aN 3ero. 2n momento des!u+s se odiaba !or ello. La amaba. TC#mo iba a a&ergonzarse de la mu%er a la $ue amabaU Danec' el hombre oscuro' no se a&ergonzaba. /e $u+ modo la miraba' con sus dientes blancos " sus o%os chis!eantes' riendo' bromeando' instndola. Al !ensar en ello' Jondalar ten a $ue contener el im!ulso de gol!earle. Cada &ez $ue lo recordaba se reno&aba el im!ulso. La amaba tanto $ue no so!ortaba tan si$uiera la !osibilidad de $ue ella !udiera

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desear a otro' $uiz a alguien $ue no se a&ergonzara de ella. La amaba como nunca hab a cre do $ue )uera !osible amar. Pero' Tc#mo !od a a&ergonzarse de la mu%er a $uien amabaU Jondalar &ol&i# a besarla con ms )uerza' estrechndola hasta hacerle da3o. Luego' con un ardor casi )ren+tico' la bes# en el cuello. NT,abes lo $ue se siente cuando nunca se ha amado a una mu%er " se sabe' !or )in' $ue es !osible enamorarseU A"la' Tno sientes lo mucho $ue te amoU .ra tan sincero " )er&iente $ue A"la e-!eriment# una !unzada de miedo' no !or s misma' sino !or +l. Le amaba ms de lo $ue habr a !odido e-!resar' !ero el amor $ue +l sent a !or ella no era lo mismo. No !or$ue )uera ms )uerte' sino !or$ue era ms insistente' ms lleno de e-igencia. Como si +l temiera !erder lo $ue' !or )in' hab a conseguido. .l t#tem de cada uno' sobre todo si era !oderoso' tend a a saber " a !oner a !rueba tales miedos. .lla busc# la manera de des&iar a$uel torrente de )uertes emociones. NNoto $ue ests bien !re!arado Ndi%o sonriente. Pero +l no res!ondi# con una actitud ms )r &ola' como ella es!eraba. Por el contrario' &ol&i# a besarla con )iereza' ci3+ndola hasta hacerle temer !or sus costillas. 2n momento des!u+s hurgaba !or deba%o de la !elliza' buscndole los !echos mientras intentaba desatar el cord#n de sus !antalones. .lla no le hab a conocido nunca as ' tan necesitado' tan ansioso' tan im!lorante en sus anhelos. ,ol a mostrarse ms tierno' ms considerado !ara con los re$uerimientos )emeninos. Conoc a el cuer!o de A"la me%or $ue ella misma " dis)rutaba con su !ro!ia habilidad. Pero' a$uella &ez sus im!ulsos eran ms !oderosos. .lla' reconociendo la situaci#n' se entreg# a +l' !erdi+ndose en a$uella )uerte e-!resi#n de amor. .staba tan dis!uesta como +l. /e%# caer la !renda $ue le cubr a las !iernas " le a"ud# a hacer otro tanto. ,in a!enas darse cuenta se encontr# tendida de es!aldas' en el duro suelo de la ribera. Antes de cerrar los o%os tu&o una &aga &isi#n de estrellas borrosas. Jondalar estaba encima de ella' besndola ansiosamente. ,u lengua horadaba' e-!loraba como si es!erara encontrar as lo $ue tan ardientemente buscaba su miembro r gido. ,e abri# a +l' guindole hacia sus !ro)undidades hCmedas e in&itantes. 5ncluso en su )renes ' +l se mara&ill# de lo !er)ectamente $ue coincid an sus cuer!os. Por un momento se es)orz# en contenerse' trat# de e%ercer sobre s el dominio al $ue estaba acostumbrado' !ero al )in se de%# ir. Cuando sinti# la cumbre de lo mara&illoso' con un ine-!resable estremecimiento' grit# el nombre de ella. NRA"laS Eh' A"la m a' Rte amoS NJondalar' Jondalar... Ql e%ecut# unos !ocos mo&imientos ms "' con un gemido' se!ult# la cara en el cuello de la mu%er' inm#&il' cansado. A"la sinti# $ue una !iedra se le cla&aba en la es!alda' !ero no le !rest# atenci#n. Al cabo de un rato +l se incor!or# !ara mirarla' )runciendo el ce3o a causa de la !reocu!aci#n $ue le embargaba. NLo siento Ndi%o. NTPor $u+U N*a sido demasiado r!ido. No te he !re!arado' no te he dado Placeres. N@a estaba dis!uesta' Jondalar' " tu&e Placeres. TAcaso no te lo hab a !edidoU 8u Placer me da Placer. Me da Placer tu amor. NPero no lo sentiste al mismo tiem!o $ue "o. NNo lo necesitaba. 8u&e sentimientos di)erentes' Placeres di)erentes. T.s siem!re necesarioU NNo' su!ongo $ue no Nreconoci# +l' )runciendo el ce3o. Luego &ol&i# a besarla' lentamente N.Adems' la noche no ha terminado. Lamos' le&ntate' $ue hace )r o.

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6us$uemos una cama abrigada. /eegie " 6ranag "a han cerrado sus cortinas. No &ol&ern a &erse hasta el &erano !r#-imo " se sienten &idos de Placeres. A"la sonri#. NPero no tanto como lo estabas tC. NAun$ue no !od a &erle' le !areci# $ue +l se ruborizabaN. 8e amo' Jondalar .Amo todo lo $ue haces. *asta tu ansioso... N,acudi# la cabezaN. No' eso no est bien' no es la !alabra. NLo $ue $uieres decir es >ansia?' me !arece. NAmo hasta tus ansias. , ' eso. Al menos conozco tus !alabras me%or $ue las Mamutoi. N*izo una !ausaN. 1rebec di%o $ue "o no hablaba bien. TAlguna &ez a!render+ a hablar bien' JondalarU N8am!oco "o hablo el mamutoi mu" bien. No es el idioma con el $ue crec . Pero 1rebec s#lo busca !endencias Ndi%o Jondalar' mientras la a"udaba a le&antarseN. TPor $u+ ser $ue en todas las cue&as' en todos los cam!amentos' en todos los gru!os ha" siem!re un camorristaU No le !restes atenci#n= nadie se la !resta. *ablas mu" bien( me asombra tu )acilidad !ara a!render idiomas. Antes de $ue !ase mucho tiem!o hablars el mamutoi me%or $ue "o. N8engo $ue a!render a hablar con !alabras. Ahora tengo otra cosa Ndi%o ella' con sua&idadN. No conozco a nadie $ue hable el lengua%e con el $ue crec . @ cerr# los o%os !or un momento' asaltada !or una sensaci#n de &ac o. La rechaz# " em!ez# a !onerse los !antalones. /e !ronto se detu&o " &ol&i# a $uitrselos. N.s!era. *ace mucho tiem!o' cuando me hice mu%er' 5za me di%o todo lo $ue una mu%er del Clan necesita saber sobre los hombres " las mu%eres' aun$ue !arec a di) cil $ue "o encontrara com!a3ero " me hiciese )alta saberlo. Los Etros !ueden no !ensar igual( ni si$uiera las se3ales de los hombres " mu%eres son las mismas. Pero &o" a !asar una !rimera noche en un sitio de los Etros " siento $ue debo !uri)icarme des!u+s de nuestros Placeres. NTOu+ $uieres decirU NLo" a la&arme en el r o. NR*ace )r o' A"laS @ est oscuro. Podr a ser !eligroso. NNo ir+ le%os' s#lo a$u ' en la orilla. /e%# caer la !elliza " se $uit# !or la cabeza la tCnica interior. .l agua estaba )r a. Jondalar la obser&aba desde la orilla' mo%ndose s#lo lo su)iciente !ara a!reciar lo helada $ue estaba. La idea de A"la le hizo recordar los actos !uri)icadores de los Primeros Ditos' " decidi# $ue tam!oco le &endr a mal un !oco de lim!ieza. Cuando ella sali# estaba temblando. La en&ol&i# en sus brazos !ara calentarla' secndola con la !iel de bisonte de su !ro!ia !elliza( des!u+s la a"ud# a !onerse la ro!a. A"la' &i&i)icada' estremecida " )resca' camin# con +l hacia el albergue. Cuando entraron' casi todos se estaban acomodando !ara dormir. Los )uegos hab an $uedado reducidos abrasas " las &oces eran sua&es. .l !rimer hogar estaba &ac o' aun$ue toda& a $uedaban restos del asado. Mientras recorr an silenciosamente el !asillo central' Nezzie sali# " les !ar#. N,#lo $uer a darte las gracias' A"la Ndi%o' echando un &istazo a una de las camas alineadas contra la !ared. A"la sigui# la direcci#n de su mirada " &io tres )ormas !e$ue3as en una cama grande. Latie " Dugie la com!art an con D"dag. /anug ocu!aba otra. 8alut' estirado en toda su estatura' se incor!or# sobre un codo' es!erando a Nezzie en la tercera. A"la le de&ol&i# la sonrisa' sin saber cul era la res!uesta adecuada. Mientras Nezzie tre!aba a la cama' %unto al gigantesco !elirro%o' Jondalar " su com!a3era trataron de seguir su camino silenciosamente' !ara no molestar a nadie' !ero A"la not# $ue alguien la obser&aba " miraba hacia la !ared. /os o%os brillantes " una sonrisa les contem!laban desde la ca&idad oscura. .lla sinti# $ue los hombros de Jondalar

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se tensaban " se a!resur# a a!artar la &ista. Cre"# o r una risa so)ocada( !ero !ens# $ue !od an ser ron$uidos' !ro&enientes de la cama o!uesta. .n el cuarto hogar' una de las camas estaba oculta tras una !esada cortina de cuero $ue la se!araba del !asillo' aun$ue detrs se !ercib an ruidos " mo&imientos. A"la se )i%# en $ue casi todas las camas de la casa larga ten an cortinas similares atadas a las &igas' hechas con huesos de mamut' o a los !ostes laterales' aun$ue no todas estaban corridas. La cama de Mamut' en la !ared o!uesta a la de ellos' estaba cerrada. .l anciano se hab a tendido all . A"la sab a $ue no dorm a. Jondalar encendi# una astilla con una brasa del hogar "' !rotegi+ndola con la mano' se acerc# a un nicho abierto sobre la !lata)orma donde dormir an. All hab a una !iedra gruesa " bastante !lana' con una de!resi#n en )orma de !latillo' medio llena de grasa. .ncendi# una mecha de %uncos retorcidos !ara iluminar la !e$ue3a estatuilla de la Madre' instalada tras la lm!ara de !iedra. Luego desat# los cordones $ue sosten an la cortina subida "' en cuanto +sta ca"#' llam# a A"la !or se3as. .lla subi# a la !lata)orma' donde se amontonaban las !ieles sua&es. ,entada en medio' oculta !or la cortina "a la luz de la llama !ar!adeante' se sent a !rotegida " en la intimidad' como si a$uel rinc#n )uera s#lo !ara ambos. Decord# la !e$ue3a cue&a $ue hab a encontrado cuando era ni3a' adonde sol a ir cuando deseaba estar sola. N,on mu" inteligentes' Jondalar. A m no se me habr a ocurrido una cosa as . Jondalar se tendi# %unto a ella' com!lacido !or su admiraci#n. NT8e gusta la cortina cerradaU NEh' s . *ace $ue una se sienta sola' aun sabi+ndose rodeada de gente. , ' me gusta. ,u sonrisa era radiante. Ql hizo $ue se acostara a su lado " la bes# ligeramente. NOu+ hermosa eres cuando sonr es' A"la. .lla le mir# a la cara' encendida de amor( mir# sus o%os irresistibles' &iolceos a la luz del )uego' " su !elo amarillo' largo' desordenado sobre las !ieles( su ment#n )uerte " su )rente alta' tan distintos de la mand bula !lana " la )rente a!lastada de los hombres del Clan. NTPor $u+ te a)eitas la barbaU N!regunt#' !asndole los dedos !or el ment#n. NNo s+. .sto" habituado. .n &erano es ms )resco " !ica menos. Pero suelo de%arla crecer en el in&ierno. Mantiene la cara caliente cuando uno est a la intem!erie. TNo te gusta a)eitadaU .lla arrug# el ce3o' desconcertada. NNo me corres!onde a m decirlo. La barba es cosa del hombre' !uede cortrsela o no' como guste. ,#lo te lo he !reguntado !or$ue nunca antes hab a &isto a un hombre con la barba rasurada. TPor $u+ !reguntas si me gusta o noU NPor$ue $uiero com!lacerte. ,i te gusta la barba' la de%ar+ crecer. NNo im!orta. 8u barba no tiene im!ortancia. 8C s . Me das !lace... Placeres... me com!laces Nse corrigi#. Ql sonri# a la &ista de sus es)uerzos. N8ambi+n a m me gustar a darte Placeres. La atra%o hacia s " &ol&i# a besarla. .lla se acurruc# a su lado. Jondalar se incor!or# !ara mirarla. NComo la !rimera &ez Ndi%oN. *asta con una donii $ue nos custodia. @ le&ant# la &ista hacia la hornacina' donde el )uego iluminaba la talla en mar)il de la maternal )igura. N.s la !rimera &ez... en un sitio de los Etros Ndi%o ella' cerrando los o%os' llena de e-!ectati&a " solemnidad. Ql tom# su cara entre las manos !ara besarla en los !r!ados. /es!u+s la contem!l# unos instantes( sin duda era la mu%er ms hermosa de cuantas hab a conocido. *ab a en

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ella algo e-#tico( sus !#mulos eran ms altos $ue los de las mu%eres. Melandonii( sus o%os' ms es!aciados' enmarcados !or tu!idas !esta3as' ms oscuras $ue la es!l+ndida cabellera' del color del !asto en oto3o. ,u mand bula era )irme' con el ment#n le&emente a)ilado. .n el hueco de su garganta ten a una le&e cicatriz. /e!osit# all un beso $ue la hizo estremecerse de !lacer. ,e irgui# un !oco " la contem!l# de nue&o antes de besarla en la !unta de la nariz recta' en las comisuras de a$uella boca de labios carnosos en los $ue se dibu%aba un amago de sonrisa. La sent a absolutamente tensa. Como un !%aro' inm#&il !ero &ibrante' ten a los !r!ados cerrados " !ermanec a e-!ectante sin mo&erse. Ql la miraba mientras saboreaba el momento. 1inalmente a!lic# los labios a su boca' solicit# la entrada " se sinti# bien recibido. .sta &ez no hab a em!leado la )uerza sino s#lo la ternura. Lio $ue abr a los o%os' $ue le sonre a. ,e des!rendi# de su tCnica " a"ud# a A"la a $ue se $uitara la su"a. /elicadamente la em!u%# hacia atrs " em!ez# a acariciarla con los labios' comenzando !or la !unta de sus senos. .lla ahog# un grito " se !regunt# c#mo la boca de Jondalar !od a des!ertar seme%antes sensaciones en deN terminados !untos de su cuer!o $ue +l no hab a tocado aCn. Al !oco su res!iraci#n se hizo entrecortada. 9em a de !lacer mientras +l la acariciaba !or todo el cuer!o. .m!ez# a e-!erimentar escalo)r os cada &ez ms &iolentos. Jondalar desat# la cinta $ue su%etaba sus !olainas mientras sus labios " su lengua se a&enturaban cada &ez ms le%os( sinti# c#mo &ibraba su cuer!o. Cuando se detu&o en su a&ance' ella de%# esca!ar un ligero grito de dece!ci#n. Jondalar' a su &ez' se des!o%# de sus !olainas' circunstancia $ue a!ro&ech# ella !ara acariciarle. No !od a de%ar de sor!renderse al &erla tan )amiliarizada con su &irilidad' mientras $ue tantas otras mu%eres se hab an asustado. Al mismo tiem!o se sent a )eliz de !oder controlarse. NA"la' esta &ez $uiero darte Placeres Ndi%o' a!artndola un !oco. .lla le mir# con o%os dilatados' oscuros " luminosos. A!art# la cabeza. Ql la oblig# a echarse sobre las !ieles " &ol&i# a besarla en los labios' en la garganta' en los senos... des!u+s ms aba%o' cada &ez ms aba%o... 8odo su cuer!o se estremeci#' se le&ant# un !oco " lanz# un grito. A Jondalar le encantaba com!lacerla' sentir el modo como ella res!ond a a su habilidad. .ra como elaborar una delgada lmina !artiendo de un blo$ue de s le-. Le causaba un %Cbilo es!ecial saber $ue hab a sido el !rimero en darle Placeres. A"la s#lo hab a conocido la &iolencia " el dolor hasta $ue +l des!ertara en ella el /on del Placer' $ue la 9ran Madre 8ierra hab a dado a ,us hi%os. La e-!lor# tiernamente con la lengua' con los labios. Comenz# a mo&erse contra +l' con gritos' con mo&imientos con&ulsi&os de la cadera' hasta $ue +l com!rob# $ue estaba dis!uesta. ,e tendi# hacia +l. NJondalar... ah... Jondalar... A"la estaba )uera de s ( !ara ella no e-ist a nada en el mundo ms $ue Jondalar. .lla le deseaba' le guiaba' ansiaba sentirse !enetrada... Cuando estu&o dentro de ella' le hubiera gustado !rolongar a$uel momento' !ero cada uno de sus mo&imientos les lle&aba al borde del !aro-ismo. ,us cuer!os reluc an de sudor a la luz &acilante de la lm!ara. .l ritmo de &ida se !reci!itaba. 2n es!asmo incontrolado' casi ines!erado' les condu%o al orgasmo. /urante un instante se $uedaron como sus!endidos' como si intentasen con&ertirse en un solo cuer!o' antes de derrumbarse' e-haustos. ,e $uedaron inm#&iles' tratando de recu!erar el aliento. La lm!ara &acil# " la llama &ol&i# a a&i&arse antes de a!agarse. Al cabo de un rato' Jondalar se tendi# %unto a ella' en un estado de duerme&ela' entre el sue3o " la &igilia. Pero A"la aCn estaba bien des!ierta' con los o%os abiertos en la oscuridad' escuchando' !or !rimera &ez en a3os' los ruidos de la gente a su alrededor. /e una cama cercana llegaba un murmullo de &oces ba%as= un hombre " una mu%er. Algo ms all' se alzaba la )uerte res!iraci#n del chamn dormido. .n el hogar &ecino roncaba un hombre. .n el !rimero sonaban los incon)undibles gru3idos r tmicos de 8alut "
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Nezzie al com!artir los Placeres. 2n beb+ llor#( alguien murmur# )rases consoladoras hasta $ue el llanto ces# de !ronto. A"la sonri#( sin duda le hab an acallado dndole el !echo. Ms le%os' hubo un estallido de &oces col+ricas' inmediatamente silenciadas. Mas le%os aCn' retumb# una tos seca. Las noches siem!re hab an sido lo !eor de sus a3os solitarios en el &alle. /urante el d a nunca )altaba algo con $ue mantenerse ocu!ada' !ero !or la noche !esaba en ella el &ac o desolador de su cue&a. Al !rinci!io' cuando s#lo o a el sonido de su !ro!ia res!iraci#n' hasta le costaba conciliar el sue3o. Con el Clan siem!re se estaba con alguien' " el !eor castigo era im!oner la soledad' el ostracismo' la maldici#n de muerte. .lla sab a demasiado bien $ue era' en &erdad' un castigo terrible. Lo su!o me%or $ue nunca en a$uel momento' tendida en la oscuridad' o"endo en derredor los ruidos de la &ida' con el calor de Jondalar a su lado. Por !rimera &ez desde $ue conociera a a$uella gente' a $uien llamaba los Etros' se sinti# en su hogar. NTJondalarU Nllam#' sua&emente. N*ummm. NT/uermesU N8oda& a no Nmurmur# +l. N.sta gente es agradable. 8en as raz#n= necesitaba &enir a conocerles. .l cerebro de Jondalar se des!e%# r!idamente. *ab a abrigado la es!eranza de $ue' cuando A"la conociera a su !ro!ia gente' cuando "a no He )ueran tan desconocidos' de%ar a de tenerles miedo. *ac a muchos a3os $ue +l estaba le%os del hogar= el Lia%e de retorno ser a largo " di) cil. .lla deb a desear acom!a3arle. ,in embargo' el &alle se hab a con&ertido en su casa( le o)rec a cuanto necesitaba !ara &i&ir' " all ten a a los animales como sustitutos de la com!a3 a humana. A"la no $uer a !artir( deseaba' !or el contrario' $ue Jondalar se $uedara con ella. N@a lo sab a' A"la Ndi%o' clida' !ersuasi&amenteN( sab a $ue bastar a con $ue les conocieras. NNezzie me recuerda a 5za. TC#mo crees $ue $uedar a embarazada la madre de D"dagU NTOui+n sabe !or $u+ la Madre le dio un hi%o de es! ritus mezcladosU La Madre siem!re actCa de un modo misterioso. A"la guard# silencio durante un rato. NNo creo $ue la Madre le diera los es! ritus mezclados. Creo $ue conoci# a un hombre de los Etros. Jondalar )runci# el ce3o. N8C !iensas $ue los hombres tienen algo $ue &er con el !rinci!io de la &ida' !ero' Tc#mo es !osible $ue una cabeza chata conociera a uno de los EtrosU NNo lo s+. Las mu%eres del Clan no &ia%an solas " se mantienen le%os de los Etros. Los hombres no $uieren a los Etros cerca de sus mu%eres. Piensan $ue los beb+s em!iezan !or el es! ritu tot+mico de un hombre " no $uieren $ue el es! ritu de un hombre de los Etros se acer$ue demasiado. @ las mu%eres les tienen miedo. ,iem!re se cuentan historias nue&as' en las reuniones del Clan' acerca de !ersonas $ue han sido !erseguidas o heridas !or los Etros' sobre todo las mu%eres. ?Pero la madre de D"dag no tem a a los Etros. Nezzie dice $ue les sigui# dos d as. @ acom!a3# a 8alut cuando +l se lo indic#. Cual$uier otra mu%er del Clan habr a huido de +l. Probablemente conoc a a alguien $ue la trat# bien o' al menos' no le hizo da3o' !ues no sinti# miedo de 8alut cuando necesit# a"uda. TOu+ la hizo !ensar $ue los Etros !od an brindrselaU N8al &ez el hecho de &er a Nezzie amamantando a su hi%a Nsugiri# Jondalar.

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N.s !osible. Pero eso no e-!lica $ue estu&iera sola. ,e me ocurre un solo moti&o= $ue )ue maldecida " e-!ulsada de su Clan. Las mu%eres del Clan rara &ez reciben la maldici#n= no est en ellas !ro&ocarla. 8al &ez tu&o algo $ue &er con un hombre de los Etros... A"la hizo una !ausa antes de agregar' !ensati&a= NLa madre de D"dag debi# de desear mucho a su beb+. Le hizo )alta &erdadero cora%e !ara acercarse a los Etros' incluso en el caso de $ue "a conociera a un hombre. ,#lo al &er al beb+' cre"+ndole de)orme' se dio !or &encida. A los del Clan tam!oco les gustan los ni3os de es! ritus mezclados. NTPor $u+ ests tan segura de $ue conoc a a un hombreU NPor$ue acudi# a los Etros !ara alumbrar a su beb+( eso signi)ica $ue no ten a Clan $ue la a"udara( !or algCn moti&o' !ens# $ue Nezzie " 8alut lo har an. 8al &ez le conociera des!u+s' !ero esto" segura de $ue un hombre le dio Placeres... o $uiz la us# s#lo !ara ali&iar sus necesidades. .lla tu&o un ni3o de es! ritus mezclados' Jondalar. NTPor $u+ crees $ue es el hombre $uien inicia la &idaU N,i lo !iensas bien te dars cuenta' Jondalar. Mira al muchacho $ue ha &enido ho"' a /anug. .s igual a 8alut' s#lo $ue ms %o&en. Creo $ue 8alut le dio &ida al com!artir Placeres con Nezzie. NT,igni)ica eso $ue tendr otro hi%o s#lo !or$ue esta noche han com!artido PlaceresU N a!unt# JondalarN. Los Placeres se com!arten a menudo. ,on un /on de la 9ran Madre 8ierra' " .lla se siente honrada cuando se com!arten con )recuencia. Pero las mu%eres no tienen un hi%o cada &ez $ue com!arten su /on. ,i un hombre a!recia los /ones de la Madre' A"la' la honra. .ntonces es !osible $ue ella decida tomar su es! ritu !ara mezclarlo con la mu%er $ue +l elige !or com!a3era. ,i es su es! ritu' el ni3o !uede !arecerse a +l' como /anug o 8alut. Pero es la Madre $uien decide. A"la )runci# el ce3o en la oscuridad. A$u+l era un !roblema $ue aCn no hab a resuelto. NNo s+ !or $u+ las mu%eres no tienen un hi%o todas las &eces. 8al &ez sea !reciso com!artir los Placeres muchas &eces antes de $ue se inicie un beb+' o s#lo en ciertas ocasiones. 8al &ez s#lo cuando el t#tem de un hombre es mu" !oderoso " derrota al de la mu%er. E tal &ez sea cierto $ue la Madre elige' !ero .lla elige al hombre " hace ms !oderosa su &irilidad. TPodr as decir' con seguridad' c#mo eligeU T,abes !or $u+ se mezclan los es! ritusU TNo !odr an mezclarse dentro de la mu%er' cuando com!arten PlaceresU NNunca he entendido de eso Nreconoci# JondalarN !ero su!ongo $ue !uede ser as . Ahora ten a el ce3o )runcido. 9uard# silencio !or tanto tiem!o $ue A"la le cre"# dormido' !ero' al rato' habl# de nue&oN= A"la' si lo $ue !iensas es cierto' tal &ez estemos iniciando un beb+ en ti cada &ez $ue com!artimos los /ones de la Madre. NCreo $ue s Ndi%o A"la' encantada ante la idea. NR.ntonces no !odemos hacerlo msS Ne-clam# Jondalar' incor!orndose de gol!e. NPero' T!or $u+U Ouiero un beb+ iniciado !or ti' Jondalar. NLa consternaci#n de A"la era e&idente. Ql se &ol&i# !ara abrazarla. NLo mismo $uiero "o' !ero ahora no. Para &ol&er a mi casa debemos hacer un &ia%e mu" largo. Podr amos tardar un a3o o ms. ,er a !eligroso $ue &ia%aras tan le%os estando embarazada. N.ntonces' T!or $u+ no &ol&emos a mi &alleU. Jondalar tem a $ue' si regresaban al &alle !ara $ue ella tu&iera su hi%o sin correr riesgos' no &ia%ar an nunca %ams. NNo me !arece buena idea' A"la. No debes estar sola cuando llegue el momento. @o no sabr a a"udarte( necesitas estar con mu%eres. Las mu%eres !ueden morir al dar a luz N di%o' con &oz angustiada' !ues hab a &isto c#mo hab a ocurrido !oco tiem!o antes.

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RA"la com!rendi# $ue era cierto. .lla hab a estado cerca de la muerte al alumbrar a su hi%o( sin 5za no habr a sobre&i&ido. No era el momento adecuado !ara tener un beb+' aun$ue )uera de Jondalar. N, ' tienes raz#n Nreconoci#' !resa de una a!lastante desilusi#nN. Puede ser di) cil... Me... me gustar a tener alguna mu%er cerca. Jondalar &ol&i# a sumirse en un largo silencio. Luego' con la &oz casi $uebrada !or la ansiedad' di%o= NA"la' tal &ez... tal &ez no debamos com!artir la misma cama si... Pero a la Madre le honra $ue com!artamos su /on. TC#mo e-!licarle sinceramente $ue no hac a )alta de%ar de com!artir los PlaceresU 5za le hab a ad&ertido $ue no deb a re&elar a nadie lo de la medicina secreta' mucho menos a un hombre. NNo creo $ue haga )alta !reocu!arse Ndi%oN. No esto" segura de $ue sea el hombre el origen de los ni3os. Adems' si la 9ran Madre lo decide' !uede decidirlo en cual$uier momento' TnoU N, ' " eso me !reocu!a. Pero si rehusamos su /on' tal &ez se eno%e. Ouiere $ue se la honre. N,i ella lo decide' Jondalar' decidido estar. ,i llega el momento' tomaremos una decisi#n. No $uisiera $ue la o)endieses. N, ' tienes raz#n' A"la Nmani)est# +l' algo ali&iado. Con una !unzada de !ena' A"la decidi# seguir tomando la medicina secreta $ue im!ed a la conce!ci#n. Pero esa noche so3# $ue ten a beb+s' algunos de !elo largo " rubio' otros $ue se !arec an a D"dag " a /urc. Cerca del amanecer tu&o un sue3o $ue cobr# otra dimensi#n' ominosa " es!ectral. .n ese sue3o ten a dos hi%os &arones' aun$ue nadie habr a !odido adi&inar $ue eran hermanos. 2no era alto " rubio' como Jondalar( el otro' el ma"or' era /urc( ella lo sab a' aun$ue su rostro estaba en sombras. Los dos hermanos se a!ro-imaban desde direcciones o!uestas' en medio de una !radera desierta' desolada' barrida !or el &iento. .lla e-!erimentaba una gran ansiedad( iba a !asar algo terrible' algo $ue ella deb a im!edir. /e !ronto' con horror' su!o $ue uno de sus hi%os matar a al otro. Mientras ambos se acercaban entre s ' trat# de alcanzarles' !ero una muralla gruesa' &iscosa' la manten a atra!ada. @a estaban casi )rente a )rente' con los brazos le&antados como !ara descargar un gol!e. .ntonces' grit#. NRA"laS RA"laS TOu+ te !asaU N!regunt# Jondalar' sacudi+ndola. ,Cbitamente' Mamut a!areci# ante +l. N/es!ierta' hi%a' Rdes!iertaS Norden#N. .s s#lo un s mbolo' un mensa%e. R/es!ierta' A"laS NRPero uno de ellos morirS Ngrit# ella' conmocionada aCn !or el sue3o. NNo es lo $ue !iensas' A"la Ndi%o MamutN. 8al &ez no signi)i$ue $ue un... hermano... &a"a a morir. /ebes a!render a buscar en tus sue3os el signi)icado real. 8ienes el 8alento " es mu" )uerte' !ero te )alta adiestrarlo. La &ista de A"la se des!e%#' !ermiti+ndole &er dos caras !reocu!adas ante ella. .ran dos hombres altos= uno' %o&en " a!uesto( el otro' &ie%o " sabio. Jondalar le&ant# una astilla encendida del hogar !ara a"udarla a des!ertar. .lla se incor!or#' ensa"ando una sonrisa. NT8e sientes bien ahoraU N!regunt# Mamut. N, . , . Lamento haberos des!ertado Ndi%o A"la' utilizando la lengua zelandonii' sin recordar $ue el anciano no la com!rend a. NMs tarde hablaremos Nre!lic# +l' con una sonrisa sua&e' " &ol&i# a acostarse. A"la &io $ue en la otra cama ocu!ada descend a la cortina. .lla " Jondalar se acomodaron de nue&o. ,e sent a algo abochornada !or haber !ro&ocado seme%ante conmoci#n. ,e acurruc# %unto a Jondalar' con la cabeza a!o"ada en el hueco del hombro'

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agradeciendo su calor " su !resencia. @a estaba casi dormida cuando' de !ronto' &ol&i# a abrir los o%os. NJondalar N!regunt# en un susurroN' Tc#mo ha !odido saber Mamut $ue "o so3aba con mis hi%os' " $ue un hermano mataba al otroU Pero +l "a se hab a dormido.

A"la des!ert# sobresaltada " !ermaneci# inm#&il' escuchando. 2na &ez ms o"# el agudo gemido. Alguien !arec a su)rir mucho. Preocu!ada' a!art# la cortina !ara echar un &istazo al e-terior. Crozie' la anciana del se-to hogar' estaba en !ie' con los brazos e-tendidos en una actitud de su!licante deses!eraci#n' calculada !ara gran%earse la conmiseraci#n de su gente. NRMe dar a una !u3alada en el !echoS RMe matar aS RLol&er a a mi !ro!ia hi%a contra m S Nchillaba Crozie' como si la estu&ieran matando' con las manos a!retadas sobre el seno. Larias !ersonas se !araron a obser&arN. Le do" mi !ro!ia carne' salida de mi !ro!io cuer!o... NR8C no me diste nadaS Naull# 1rebecN. R@o !agu+ el Precio Nu!cial $ue !ediste !or 1ralieS NR2na miseriaS Podr a haber obtenido mucho ms !or ella Nle es!et# Crozie. ,u lamento no )ue ms sincero $ue el anterior grito de dolorN. Lino a ti con dos hi%os' !rueba del )a&or de la Madre. 8C menoscabaste su &alor con tu limosna. @ el &alor de sus hi%os. @ ahora' Rm ralaS 6endecida otra &ez. 8e la di !or bondad' !or la bondad de mi coraz#n... N@ !or$ue ninguna otra !ersona $uer a hacerse cargo de Crozie' ni si$uiera con la doble bendici#n de tu hi%a Nagreg# una &oz cercana. A"la se &ol&i# !ara &er $ui+n hab a hablado. La %o&en $ue el d a anterior &istiera la bella tCnica ro%a estaba sonri+ndole. N,i hab as !ensado en dormir hasta tarde' !uedes ol&idarlo Ndi%o /eegieN. *o" em!iezan tem!rano. NNo. Me le&anto Ndi%o A"la. Mir# en derredor. La cama estaba &ac a "' e-ce!tuando a las mu%eres' no hab a nadie msN. Jondalar le&ant#. 6usc# sus ro!as " comenz# a &estirseN. /es!ierto. Creo mu%er herida.

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NNo ha" nadie herido. Al menos con heridas a la &ista. Pero siento !ena !or 1ralie N di%o /eegieN. .s di) cil &erse en medio' como ella. A"la sacudi# la cabeza. NTPor $u+ ellos gritanU NNo s+ !or $u+ tienen $ue !elear sin cesar. ,u!ongo $ue ambos $uieren el )a&or de 1ralie. Crozie se est haciendo &ie%a " no $uiere $ue 1rebec soca&e su in)luencia. Pero +l es un hombre tozudo. Antes no ten a gran cosa " no $uiere !erder su nue&a !osici#n. .n realidad' 1ralie le dio mucho &alor en el gru!o' a !esar de su ba%o Precio Nu!cial. Como el inter+s de la &isitante saltaba a la &ista' /eegie se sent# en una !lata)ormaN lecho' mientras A"la se &est a' " sigui# contndole. N/e cual$uier modo' no creo $ue ella llegue a hacerle a un lado. Me !arece $ue le tiene cari3o' aun$ue +l suele com!ortarse de un modo horrible. No )ue )cil conseguir a otro hombre' a alguien $ue estu&iera dis!uesto a cargar con su madre. 8odo el mundo su!o a $u+ atenerse a !artir de la !rimera &ez( ningCn otro $uiso tratar con Crozie. .sa &ie%a !uede gritar cuanto $uiera $ue regal# a su hi%a' !ero )ue ella misma $uien de!reci# el &alor de 1ralie. A m me disgustar a mucho $ue entre los dos me amargaran la &ida de ese modo. Pero tengo suerte= aun$ue &o" a un Cam!amento establecido en &ez de iniciar uno nue&o con mi hermano' 8ulie ser bien recibida. NT8u madre &a contigoU N!regunt# A"la' desconcertada. Com!rend a $ue cual$uier mu%er se uniera al clan de su com!a3ero' !ero lo de lle&ar a su madre era una no&edad. NMe gustar a $ue lo hiciera' !ero no creo $ue ace!te. Creo $ue !re)iere $uedarse a$u . @ no se lo re!rocho. .s me%or ser la Mu%er Oue Manda de un Cam!amento !ro!io $ue la madre de otra en uno distinto. Pero la &o" a echar de menos. A"la escuchaba' )ascinada. No entend a si$uiera la mitad de lo $ue /eegie estaba diciendo( tam!oco estaba segura de com!render la otra mitad. N8riste de%ar madre " Pueblo Ndi%oN. TPero tC tienes !are%a !rontoU NEh' s ' el &erano !r#-imo. .n la Deuni#n de Lerano. Por )in mi madre lo arregl# todo. .stableci# un Precio Nu!cial tan alto $ue me dio miedo( !ens+ $ue nunca !odr an !agarlo' !ero ellos estu&ieron de acuerdo. Lo duro es es!erar. R,i al menos 6ranag no tu&iera $ue irse ahora mismoS Pero le es!eran. Prometi# regresar enseguida... Las dos %#&enes se dirigieron hacia la entrada de la casa larga' en amistosa com!a3 a( /eegie segu a con&ersando( A"la escuchaba con a&idez. La zona de acceso estaba ms )resca' !ero s#lo al retirar la cortina de la arcada )rontal " recibir la r)aga de aire )r o se dio cuenta de lo mucho $ue hab a ba%ado la tem!eratura. .l g+lido &iento le ech# la cabellera hacia atrs " agit# el cuero de mamut $ue cubr a la entrada. /urante la noche hab a ca do una ligera ne&ada. 2na sCbita brisa' en direcci#n contraria' le&ant# los )inos co!os " los arremolin#' arro%ndolos a huecos " de!resiones' !ara le&antar otra &ez los cristales de hielo " arro%arlos al es!acio abierto. A"la sinti# en la cara el escozor de los diminutos )ragmentos helados. ,in embargo' el interior estaba mucho ms caldeado $ue una cue&a. ,#lo hac a )alta la !elliza de !iel !ara salir( si se !ermanec a dentro no era !reciso usar !rendas de abrigo adicionales. E"# $ue ;hinne" relinchaba. La "egua " su !otrillo' toda& a embridado' se hab an ale%ado de la gente " sus acti&idades hasta donde era !osible. A"la ech# a andar hacia ellos' !ero antes se &ol&i# !ara sonre r a /eegie. La %o&en le de&ol&i# la sonrisa " )ue en busca de 6ranag. La "egua !areci# ali&iada ante la !ro-imidad de A"la " la salud# sacudiendo la cabeza. La mu%er retir# la brida a Corredor " camin# con ellos hacia el r o' doblando !or el meandro. ;hinne" " Corredor se tran$uilizaron al !erder de &ista el Cam!amento( des!u+s de algunas mutuas muestras de a)ecto' los caballos se dedicaron a !astar la hierba seca " $uebradiza.

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Antes de iniciar el regreso' A"la se detu&o detrs de una mata " desat# el cord#n $ue le ce3 a la !renda in)erior en la cintura. Pero aCn no sab a del todo c#mo actuar !ara $ue las !erneras no se mo%aran al orinar. 8en a el mismo !roblema desde $ue usaba a$uellas ro!as. Las hab a cosido en &erano' imitando las $ue hiciera !ara Jondalar' co!iadas de las $ue hab a desgarrado el le#n. Pero s#lo al iniciar a$uel Lia%e e-!loratorio comenz# a !on+rselas. Al &er a Jondalar tan com!lacido con su nue&o atuendo' decidi# abandonar la c#moda &estimenta de cuero $ue sol an usar las mu%eres del Clan. ,in embargo' aCn no hab a descubierto c#mo arreglrselas en sus necesidades !erentorias " no deseaba consultarlo con Jondalar. TOu+ !od a saber un hombre de lo $ue hac an las mu%eresU ,e $uit# los a%ustados !antalones' !ara lo cual tu&o $ue $uitarse tambi+n las !olainas $ue en&ol& an la !arte in)erior de las !erneras( luego se abri# de !iernas' agachada del modo habitual. Mientras hac a e$uilibrios sobre un solo !ie !ara &ol&er a !onerse la !renda' re!ar# en el manso r o " cambi# de idea. ,e sac# !or la cabeza la !elliza " la tCnica' se $uit# del cuello el amuleto " ba%# !or el barranco hacia el agua. /eb a com!letar su rito de !uri)icaci#n " siem!re le hab a gustado nadar !or la ma3ana. Pensaba en%uagarse la boca " la&arse la cara " manos en el r o. No conoc a los medios utilizados !or a$uel !ueblo !ara la higiene. Cuando era necesario' si la le3a estaba enterrada ba%o hielo " escaseaba el combustible' cuando el &iento so!laba con )uerza en el interior de la cue&a' o cuando el agua estaba tan congelada $ue costaba rom!erla' aun$ue s#lo )uera !ara beber' A"la !od a !rescindir de la&arse' !ero en general !re)er a estar lim!ia' " en el )ondo de su mente segu a !ensando en el rito' en la ceremonia de !uri)icaci#n des!u+s de la !rimera noche !asada en la cue&a 7o el albergue: de los Etros. Contem!l# el agua. La corriente discurr a con celeridad !or el canal !rinci!al' !ero charcos " remansos estaban cubiertos !or una trans!arente !el cula de hielo' $ue blan$ueaba en los bordes. 2n saliente del barranco' a!enas cubierto de hierba descolorida " marchita' se adentraba en el r o' )ormando un $uieto estan$ue entre dicho lugar " la orilla. .n +l crec a un abedul solitario' reducido al tama3o de un arbusto. A"la camin# hacia el estan$ue " entr# en +l' haciendo a3icos el !er)ecto cristal de hielo $ue lo cubr a. .l agua )r a le !ro&oc# un escalo)r o( a)errada a una es$uel+tica rama del abedul !ara sostenerse' se adentr# en la corriente. 2n rudo gol!e de &iento helado castig# su !iel desnuda' !oni+ndole la carne de gallina " arro%ndole el !elo a la cara. A"la a!ret# los dientes casta3eteantes " !enetr# a ma"or !ro)undidad. Con el agua casi a la cintura' se sal!ic# la cara "' !or )in' des!u+s de otra brusca e-clamaci#n !ro&ocada !or el )r o' se sumergi# hasta el cuello. A !esar de sus temblores' estaba habituada al agua )r a( !ronto se r a im!osible ba3arse. Cuando sali#' se $uit# el agua del cuer!o con las manos " se &isti# con !rontitud. 2n calor cos$uilleante reem!laz# al )r o entumecedor' en tanto sub a la cuesta. ,e sent a reno&ada " llena de &igor' " sonri# al sol cansado $ue se im!uso' !or un momento' al cielo enca!otado. Al a!ro-imarse al Cam!amento' se detu&o en los l mites de una zona !isoteada' cerca del albergue' donde &arios gru!itos de !ersonas estaban ocu!adas en di&ersas tareas. Jondalar estaba con&ersando con ;"mez " /anug( no cab an dudas sobre el tema de con&ersaci#n de los tres tallistas de !edernal. No le%os de ellos' cuatro !ersonas desataban los cordones $ue sosten an un cuero de &enado 7ahora sua&e' )le-ible' casi blanco: en un armaz#n rectangular hecho con costillas de mamut' atadas entre s . A corta distancia' /eegie estiraba &igorosamente un segundo cuero' atado a un armaz#n similar' castigndolo con la !unta redondeada de otra costilla. A"la sab a $ue se traba%aba el cuero mientras +ste se estaba secando( era un modo de reblandecerlo. ,in embargo' atarlo a armazones como a$u+llos' hechos con huesos de mamut' era un m+todo nue&o !ara ella. 5nteresada' se )i%# en los detalles del !roceso.

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Cerca del borde e-terior' siguiendo los contornos de la !iel' se hab an !racticado una serie de !e$ue3as ranuras' !or las $ue !asaba un cord#n' atado al armaz#n " tensado !ara mantener el cuero tirante. .l armaz#n estaba a!o"ado contra el albergue( se le !od a dar la &uelta !ara traba%ar !or ambos lados. /eegie estaba a!o"ada con todo su !eso en la costilla' im!ulsando el e-tremo redondeado contra el cuero' como si $uisiera !er)orarlo. Pero el cuero' )uerte " )le-ible' ced a sin rom!erse. Etros se dedicaban a acti&idades $ue no le resultaban )amiliares a A"la' mientras el resto del gru!o colocaba )ragmentos #seos de un mamut en &arios !ozos e-ca&ados en el suelo. *ab a huesos " mar)il es!arcidos !or todas !artes. La %o&en le&ant# la &ista al o r $ue alguien llamaba= 8alut " 8ulie caminaban hacia el Cam!amento' lle&ando a hombros un gran colmillo de mar)il' aCn !rendido al crneo de un mamut. Muchos de los huesos no !ertenec an a animales cazados !or ellos' sino $ue eran )ruto de hallazgos ocasionales en la este!a o' en su ma"or a' !rocedentes de los montones acumulados en los meandros estrangulados de los r os' donde las aguas !reci!itadas de!ositaban los restos. A"la not# $ue otra !ersona obser&aba la escena a !oca distancia. Con una sonrisa' )ue a reunirse con D"dag. ,e lle&# una gran sor!resa al &er $ue el ni3o le de&ol& a la sonrisa. La gente del Clan no sab a sonre r. 8oda e-!resi#n $ue mostrara los dientes' dadas las )acciones de a$uel !ueblo' denotaba hostilidad' e-tremo ner&iosismo o miedo. Por eso el gesto del ni3o !areci#' !or un momento' )uera de lugar. Pero D"dag' criado con otro !ueblo' hab a a!rendido el signi)icado ms amistoso de la e-!resi#n. N6uenos d as' D"dag Ndi%o A"la. Al mismo tiem!o hizo el gesto de saludo del Clan' Con la le&e &ariaci#n $ue se ado!taba !ara dirigirse a un ni3o. A"la not#' una &ez ms' un destello de entendimiento ante la se3al de su mano. XR.l ni3o recuerda N!ens#N. 8iene la memoria' esto" segura. Conoce las se3ales( s#lo har a )alta recordrselas. No es como "o' $ue tu&e $ue a!renderlasY. Decord# la consternaci#n de Creb e 5za al descubrir lo di) cil $ue era !ara ella' en com!araci#n con los ni3os del Clan' recordar esas cosas. 8en a $ue es)orzarse !ara a!render " memorizar( a los del Clan' en cambio' s#lo hab a $ue hacerles una demostraci#n. Algunos !ensaban $ue A"la era mu" estC!ida' !ero' con el transcurso del tiem!o' ella a!rendi# a memorizar con !rontitud !ara no hacerles !erder la !aciencia. Jondalar' en cambio' hab a $uedado at#nito ante su habilidad. Com!arada con la de los Etros' su memoria adiestrada era una mara&illa " !otenciaba su ca!acidad de a!rendiza%e. Al %o&en le sor!rend a' !or e%em!lo' la )acilidad con $ue ella a!rend a nue&os idiomas' al !arecer sin es)uerzo. Pero no hab a sido )cil ad$uirir esa ca!acidad "' si bien ella hab a a!rendido a memorizar r!idamente' nunca lleg# a com!render del todo $u+ era la memoria del Clan. .ntre los Etros' ninguno !od a( era una di)erencia bsica entre ellos. Los del Clan' !ro&istos de un cerebro aCn ms grande $ue los $ue les siguieron' no !ose an menos inteligencia' sino una inteligencia de distinto ti!o. A!rend an de recuerdos $ue eran' en ciertos as!ectos' similares al instinto' !ero ms conscientes' " $ue' al nacer' estaban acumulados en el )ondo de a$uel gran cerebro' Con todo cuanto sus ante!asados hab an a!rendido' no necesitaban a!render los conocimientos " las habilidades necesarias !ara la &ida= los recordaban. /e ni3os' s#lo era necesario recordarles lo $ue "a sab an' !ara $ue se acostumbraran al !roceso. @a adultos' sab an c#mo recurrir a a$uel de!#sito de memoria. Decordaban con )acilidad' !ero s#lo mediante un gran es)uerzo !od an ca!tar lo nue&o. 2na &ez $ue se a!rend a algo di)erente 7un nue&o conce!to entendido !or )in o una creencia ace!tada:' %ams se ol&idaba " se trans)er a a la !role. No obstante' a!rend an " cambiaban con lentitud. 5za hab a llegado a com!render' si no a e-!licarse' la di)erencia e-istente entre ella " A"la' mientras le ense3aba su o)icio de curandera. A$uella criatura e-tra3a no recordaba tan bien como ellos' !ero a!rend a con mucha ma"or !rontitud.

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D"dag di%o una !alabra. A"la no la com!rendi# de inmediato' !ero un segundo des!u+s la reconoci#= Rera su !ro!io nombreS ,u nombre' !ronunciado de un modo $ue en otro tiem!o le hab a sido )amiliar' tal como lo dec an algunos miembros del Clan. .l ni3o' como ellos' no !od a articular debidamente( &ocalizaba' !ero le era im!osible re!roducir algunos sonidos im!ortantes' necesarios !ara hablar el idioma del !ueblo con el cual &i& a. .ran los mismos sonidos con los $ue A"la hab a tenido di)icultades !or )alta de !rctica. ,e trataba de una limitaci#n del a!arato &ocal de los miembros del Clan " de $uienes les hab an !recedido( !or eso hab an desarrollado' en cambio' un am!lio lengua%e de signos " gestos con los $ue e-!resar los !ensamientos de su &asta cultura. D"dag entend a a los Etros' a los $ue &i& an con +l= com!rend a el conce!to de lengua%e' !ero no lograba hacerse entender !or ellos. .ntonces el !e$ue3o hizo el gesto $ue hab a dedicado a Nezzie la noche anterior= llam# >madre? a A"la. .lla sinti# $ue el coraz#n le lat a ms de !risa. La Cltima !ersona $ue le hab a dedicado ese signo hab a sido su hi%o' " D"dag se !arec a tanto a /urc $ue' !or un momento' cre"# &er a su ni3o en a$uella criatura. Ouer a creer $ue era /urc' le&antarle en sus brazos " decir su nombre. Cerr# los o%os " contu&o el im!ulso de llamarle' estremecida !or el es)uerzo. Cuando &ol&i# a abrirlos' D"dag la miraba con una e-!resi#n de inteligencia' antigua " anhelante' como si la com!rendiera' como si se su!iera com!rendido !or ella. A !esar de todos sus deseos' D"dag no era /urc' lo mismo $ue ella no era /eegie. Decobrando de nue&o el dominio sobre s misma' as!ir# !ro)undamente. NTOuieres ms !alabrasU TMs se3ales de manos' D"dagU N!regunt#. Ql asinti# en)ticamente. NDecuerdas >madre?' desde anoche... Ql res!ondi# haciendo la se3al $ue tanto hab a conmo&ido a Nezzie... " a ella misma. NT,abes +staU N!regunt# A"la' e%ecutando el gesto de saludo. Lio c#mo luchaba con una idea $ue !arec a a !unto de ca!tarN. .s saludo. /ice >buen d a?' >hola?. As Nlo re!iti# con la &ariaci#n $ue hab a em!leado un momento antesN' es cuando !ersona ma"or habla con !e$ue3a. Ql )runci# el ce3o. Luego re!iti# el gesto " le sonri#' con su sor!rendente sonrisa. *izo ambos signos( des!u+s de !ensar durante un momento' e%ecut# un tercero " la mir#' curioso' sin saber si hab a hecho algo $ue tu&iera sentido. NR, ' D"dag' est bienS @o so" mu%er' como madre' " +ste el modo de saludar a la madre. R8e acuerdasS Nezzie &io a A"la con el ni3o. D"dag le hab a causado ms de una !reocu!aci#n cuando consideraba $ue hac a demasiados es)uerzos( !or eso nunca le !erd a de &ista. ,e sinti# atra da !or la %o&en " el ni3o' " trat# de obser&ar lo $ue hac an. A"la' al &erla' re!ar# en su e-!resi#n de curiosidad " !reocu!aci#n " la llam#. N.nse3o a D"dag lengua%e del Clan' !ueblo de madre Ne-!lic#N. Como !alabra anoche. D"dag' con una gran sonrisa $ue de%# al descubierto sus dientes' e-tra3amente grandes' dedic# a Nezzie un gesto cuidadosamente estudiado. NTOu+ signi)ica esoU N!regunt# +sta' mirando a A"la. ND"dag dice= >6uen d a' madre? Ne-!lic# la %o&en. N>T6uen d a' madreU? NNezzie hizo un mo&imiento $ue se !arec a &agamente al e%ecutado !or D"dagN. T.so signi)ica >buen d a' madre?U NNo. ,i+ntate a$u . 8e ense3ar+. As NA"la hizo el gestoN' signi)ica >buen d a?. As N hizo la &ariaci#n N' >buen d a' madre?. Ql a m !uede hacer el mismo gesto. ,er a >mu%er maternal?. 8C !uedes as NA"la e%ecut# otra &ariaci#nN !ara decir >buen d a' ni3o?' " as ' !ara >buen d a' hi%o m o?. TCom!rendesU

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A"la re!iti# todas las &ariaciones' ba%o la mirada obser&adora de Nezzie. La mu%er lo intent# otra &ez' con ciertos titubeos. Aun$ue a su ademn le )altaba soltura' tanto !ara A"la como !ara D"dag result# e&idente $ue intentaba decir= >6uenos d as' hi%o m o?. .l ni3o' $ue estaba de !ie a su lado' alarg# los bracitos delgados !ara rodearle el cuello. Nezzie le abraz#' !ar!adeando con )uerza !ara contener las lgrimas a !unto de saltrsele( el !ro!io D"dag ten a los o%os hCmedos' cosa $ue sor!rendi# a A"la. .ntre todos los miembros del clan de 6run' s#lo a ella le goteaban los o%os de emoci#n' aun$ue los sentimientos del resto tu&ieran la misma intensidad. ,u hi%o era tan ca!az como ella de &ocalizar( aCn le dol a el coraz#n al recordar c#mo la hab a llamado cuando la obligaron a !artir. Pero /urc no derramaba lgrimas !ara e-!resar su dolor. D"dag' como su madre del Clan' no !od a hablar' !ero cuando sus o%os se inundaban de amor' en ellos brillaban las lgrimas. N*asta ahora nunca hab a !odido hablarle...' " saber con certeza si me com!rend a N coment# Nezzie. NTOuieres ms signosU N!regunt# A"la' con sua&idad. La mu%er asinti#' sin soltar al ni3o( no se atre&i# a hablar !or miedo a !erder el control de s misma. A"la e%ecut# otra serie de signos " &ariaciones' mientras Nezzie " D"dag se concentraban' tratando de ca!tarlos' " luego' otros. Las hi%as de Nezzie' Latie " Dugie' %unto con los hi%os menores de 8ulie' 6rinan " su hermanita 8usie' !r#-imos en edad a Dugie " D"dag' se acercaron !ara a&eriguar lo $ue estaba !asando( des!u+s se les agreg# Crisa&ec' de siete a3os' hi%o de 1ralie. Pronto todos se entusiasmaron con lo $ue !arec a ser un estu!endo %uego nue&o= hablar con las manos. ,in embargo' a di)erencia de lo $ue ocurr a con casi todos los %uegos $ue di&ert an a los ni3os del Cam!amento' D"dag !arec a sobresalir en +ste. A"la no !od a ense3arle con su)iciente celeridad. ,#lo hac a )alta una demostraci#n( al !oco tiem!o' +l mismo a3ad a las &ariaciones' los matices " sutilezas. .lla tu&o la sensaci#n de $ue todo estaba all ' dentro del !e$ue3o' llenndole " !ugnando !or salir al e-terior( s#lo hac a )alta una diminuta abertura( una &ez liberado' no habr a !osibilidad de !onerle )reno. Lo $ue aumentaba el entusiasmo era $ue los ni3os de su edad tambi+n estaban a!rendiendo. Por !rimera &ez en su &ida' D"dag !od a e-!resarse con )acilidad' " nada era bastante !ara +l. Los ni3os con los $ue hab a crecido ace!taron )cilmente su ca!acidad de >hablar? con )luidez de a$uel modo. 8ambi+n antes se comunicaban con +l. ,ab an $ue era di)erente' $ue le costaba hablar' !ero aCn no hab an ad$uirido el !re%uicio' comCn a los adultos' segCn el cual carec a de inteligencia. Latie' como suelen hacer las hermanas ma"ores' lle&aba a3os traduciendo sus >balbuceos? a las !ersonas ma"ores del Cam!amento. Cuando todos se cansaron de a!render " corrieron a a!licar los nue&os conocimientos a un %uego en serio' A"la not# $ue D"dag les correg a( los otros se &ol& an hacia +l !ara con)irmar el signi)icado de sus gestos " ademanes. .l ni3o hab a hallado un nue&o sitio entre sus iguales. 8oda& a sentada %unto a Nezzie' A"la les &io intercambiar r!idos gestos silenciosos. ,onri#' imaginando lo $ue habr a !ensado 5za de saber $ue los ni3os de los Etros hablaban como el Clan' entre gritos " risas' " se le ocurri# !ensar $ue' de algCn modo' la &ie%a curandera habr a com!rendido. NParece $ue tienes raz#n Ndi%o NezzieN. Qsta es su manera de hablar. Nunca le hab a &isto a!render algo con tanta celeridad. @o no sab a $ue los cabez... TC#mo les llamas tCU NClan. .llos dicen Clan. ,igni)ica... )amilia... el !ueblo... humanos. .l Clan del Eso Ca&ernario' !ueblo $ue honra al 9ran Eso Ca&ernario( &osotros decir Mamutoi' cazadores del mamut $ue honran a la Madre.

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NClan... No sab a $ue ellos hablaban as ' " no sab a $ue se !udieran decir tantas cosas con las manos. Nunca &i tan )eliz a D"dag. NLa mu%er &acil#( A"la com!rendi# $ue buscaba una manera de decir algo ms. .s!er#' !ara darle la o!ortunidad de ordenar sus !ensamientosN. Me sor!rende $ue lo ha"as ace!tado con tanta ra!idez Ncontinu# NezzieN Algunos le rechazan !or$ue es de es! ritus mezclados " casi todos se sienten algo inc#modos con +l. Pero tC !areces conocerle bien. A"la hizo una !ausa antes de re!licar. .studiaba a la mu%er' insegura con res!ecto a lo $ue dir a. Por )in tom# una decisi#n. N@o conoc a alguien como +l. Mi hi%o. Mi hi%o /urc. NR8u hi%oS N*ab a sor!resa en la &oz de Nezzie' !ero no se detectaba en ella ninguna se3al de re!ulsi#n' $ue tan e&idente resultara en 1rebec' al hablar de los cabezas chatas " de D"dag' la noche anteriorN. T8u&iste un hi%o de es! ritus mezcladosU T/#nde estU TOu+ )ue de +lU La angustia oscureci# el rostro de A"la. Mientras &i& a sola' en su &alle' hab a mantenido mu" se!ultados los recuerdos de su hi%o' !ero la a!arici#n de D"dag los hab a des!ertado. Las !reguntas de Nezzie a&i&aron dolorosas emociones' $ue la cogieron !or sor!resa. Ahora tendr a $ue en)rentarse a ellas. Nezzie era tan abierta " )ranca como el resto de los su"os. ,us !reguntas hab an surgido es!ontneamente' !ero no carec a de sensibilidad. N/iscul!a' A"la. /eb haberme dado cuenta... NNo !reocu!arte' Nezzie Ndi%o A"la' !ar!adeando !ara contener las lgrimasN ,iem!re cuando hablo de hi%o... .s... dolor ... !ensar en /urc. NNo hables de +l' si no $uieres. NAlguna &ez !reciso hablar de /urc. NA"la hizo una !ausa antes de lanzarseN. /urc est con Clan. Cuando ella muri#' 5za' mi madre' como tC con D"dag... ella me dice ir al norte' buscar mi Pueblo. No Clan' los Etros. /urc es mu" !e$ue3o toda& a. No &o". Ms tarde' /urc tres a3os' 6roud me hace marchar. No s+ d#nde &i&en los Etros' no s+ d#nde ir+' no !uedo lle&ar /urc. /o" 2ba' hermana. .lla ama /urc' cuida. Ahora +l hi%o 2ba. A"la se interrum!i#' !ero Nezzie no su!o $u+ decir. Le habr a gustado hacer ms !reguntas' !ero no $uer a !resionar' !ues estaba claro $ue !ara la %o&en era mu" duro hablar de un hi%o amado $ue hab a debido abandonar. A"la continu# !or su !ro!ia &oluntad. N8res a3os no &eo /urc. Ql tiene ahora... seis. TComo D"dagU Nezzie asinti#. NNo hace aCn siete a3os $ue naci# D"dag. A"la hizo una !ausa( !arec a concentrada en sus !ensamientos. Luego !rosigui#= N/urc es como D"dag' !ero no. /urc es del Clan en los o%os( igual "o' en la boca. N ,onri# ir#nicamenteN. /eber a ser al re&+s. /urc hace !alabras( !uede hablar' !ero Clan no. Me%or si D"dag habla' !ero no !uede. /urc es )uerte. NLos o%os de A"la ad$uirieron una e-!resi#n le%anaN. Corre &eloz. Me%or corredor' como dice Jondalar. NMir# a Nezzie con los o%os llenos de tristezaN. D"dag d+bil. /e nacimiento. T/+bil en...U ,e !uso la mano en el !echo( no conoc a la !alabra. NA &eces le cuesta res!irar Ndi%o Nezzie. NProblema no es res!irar. Problema es sangre. No' sangre no... tucNtum! Ndi%o' a!retando un !u3o contra el !echo' )rustrada !or su )alta de &ocabulario. N.l coraz#n. .so es lo $ue dice Mamut= $ue tiene d+bil el coraz#n. TC#mo lo sabesU N5za era curandera' mu%er de medicinas. La me%or de Clan. .lla ense3a como hi%a. @o curandera. Jondalar hab a dicho $ue A"la era mu%er de medicina' record# Nezzie. Le sor!rend a enterarse de $ue los cabezas chatas tu&ieran alguna noci#n de medicina' !ero tam!oco se

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sab a $ue !udieran hablar' " el contacto con D"dag le hab a hecho com!render $ue' aun sin el don de la !alabra' no era un animal estC!ido' como tantos cre an. Aun$ue A"la no )uera Mamut' bien !od a saber algo de curar. Las dos mu%eres le&antaron la &ista. ,obre ellas se hab a !ro"ectado una sombra. NMamut me manda a decir si !uedes ir a hablar con +l' A"la Ndi%o /anug. Concentradas ambas en la con&ersaci#n' no hab an &isto al %o&en alto $ue se a!ro-imabaN. D"dag est mu" entusiasmado con ese %uego $ue le has ense3ado Ncontinu#N. ,egCn dice Latie' $uiere !reguntarte si me ense3ars tambi+n a m algunos signos. N, ' s ' "o ense3a. @o ense3a cual$uiera. N@o tambi+n $uiero a!render ms !alabras con las manos Ndi%o Nezzie' en tanto se le&antaban. NTMa3anaU N!regunt# A"la. N, ' ma3ana !or la ma3ana. Pero toda& a no has comido nada' tal &ez ser me%or $ue comamos algo antes. Len conmigo " te buscar+ algo. Para Mamut tambi+n. N8engo hambre Ndi%o A"la. N8ambi+n "o Nagreg# /anug. NTCundo no tienes hambre' tCU .ntre tC " 8alut' creo $ue ser ais ca!aces de comeros un mamut entero Nobser&# Nezzie' con los o%os llenos de orgullo al contem!lar a su hi%o tan alto " atracti&o. Mientras las dos mu%eres caminaban %unto con /anug hacia el albergue' los dems' al &er $ue echaban a andar' !arecieron tomar su iniciati&a como una se3al !ara hacer una !ausa e ir a comer. 8odos se $uitaron la ro!a e-terior !ara colgarla en las !erchas del &est bulo. 1ue un almuerzo sin )ormalidades( algunos cocinaron en sus !ro!ios hogares( otros se reunieron en el !rimer hogar' en donde estaba el )uego !rinci!al " &arios otros ms !e$ue3os. *ubo $uienes comieron restos )r os de mamut( otros' carne o !escado cocidos con ra ces o &erdura' en una so!a es!esada con cereales sil&estres' toscamente molidos' arrancados de entre la hierba de la este!a. /e cual$uier modo' casi todos acabaron !or trasladarse a la zona comCn' mientras beb an una in)usi#n caliente antes de salir otra &ez. A"la' sentada %unto a Mamut' obser&aba las acti&idades con mucho inter+s. 8oda& a le sor!rend a el ruido $ue hac an al hablar " re r aun mismo tiem!o' !ero comenzaba a acostumbrarse. Ms aCn' le mara&ill# la desen&oltura con $ue las mu%eres se mo& an entre los hombres. No hab a all %erar$u as estrictas ni orden alguno !ara cocinar " ser&ir los alimentos. 8odos !arec an ser&irse solos' e-ce!tuando los ms !e$ue3os' $ue lo hac an con a"uda de los ma"ores. Jondalar )ue asentarse con cuidado en la esterilla de hierba e-tendida al lado de A"la( ten a en e$uilibrio entre las manos una taza )le-ible " sin asa' te%ida con heno endurecido' con un dise3o en colores contrastantes( estaba llena de tisana de menta. NT8e has le&antado tem!ranoU N!regunt# ella. N, ' no $uise molestarte. /orm as !ro)undamente. N/es!ierto cuando creo alguien herido' !ero /eegie dice $ue &ie%a... Crozie... siem!re habla a gritos con 1rebec. N9ritaba tanto $ue hasta "o les o )uera Ndi%o JondalarN. 1rebec !odr ser un camorrista' !ero no s+ si echarle todas las cul!as a +l. .sa &ie%a chilla ms $ue un cuer&o. TOui+n !uede &i&ir con ellaU NCreo alguien herido Ninsisti# A"la' !ensati&a. Jondalar la mir#' intrigado. No !arec a $ue estu&iera re!itiendo su e$ui&ocada im!resi#n del des!ertar. N8ienes raz#n' A"la Ndi%o MamutN. *a" &ie%as heridas $ue aCn duelen. N/eegie lstima !or 1ralie. NA"la se &ol&i# hacia Mamut( no ten a re!aros en !lantearle sus !reguntas' aun$ue' en general' no $uer a demostrar su ignoranciaN. TOu+ es Precio Nu!cialU /eegie di%o 8ulie !idi# alto Precio Nu!cial !or ella.

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Mamut hizo una !ausa antes de res!onder' ordenando cuidadosamente sus !ensamientos !ara $ue ella com!rendiera. A"la obser&aba con curiosidad su cabeza blanca. NPodr a darte una res!uesta sencilla' A"la' !ero no es tan )cil como !arece. *ace muchos a3os $ue !ienso en esto. No es )cil com!render " e-!licar c#mo es uno mismo' c#mo es el !ro!io Pueblo' ni si$uiera cundo se es uno de esos a $uienes los otros acuden en busca de res!uestas. NCerr# los o%os' concentrndoseN. ,abes $u+ es la !osici#n social' T&erdadU Nem!ez#. N, Ndi%o A"laN. .n el Clan' %e)e tiene !osici#n ms alta( des!u+s' cazador escogido( des!u+s' otros cazadores. MogNur tiene !osici#n alta' tambi+n' !ero di)erente. .s... hombre de mundo de los es! ritus. NT@ las mu%eresU NLas mu%eres !osici#n com!a3ero' !ero mu%er curandera tiene !osici#n !ro!ia. Los comentarios de A"la sor!rendieron a Jondalar. A !esar de todo lo $ue ella le hab a re&elado sobre los cabezas chatas' aCn le costaba creer $ue !udiera com!render un conce!to tan com!le%o como el rango. N@a me !arec a Ndi%o Mamut' en &oz ba%a' " sigui# e-!licandoN= nosotros re&erenciamos a la Madre' hacedora " sustentadora de toda la &ida. Personas' animales' !lantas' agua' rboles' rocas' tierra' .lla es $uien todo lo alumbra. .lla lo cre# todo. Cuando con&ocamos al es! ritu del mamut' al del &enado o al del bisonte' !idiendo !ermiso !ara cazarlos' sabemos $ue es el es! ritu de la Madre el $ue les dio &ida. .s un es! ritu lo $ue hace $ue nazca otro mamut' otro &enado' otro bisonte !ara reem!lazar a los $ue .lla nos da como alimento. NNosotros decimos $ue es el /on de la Lida de la Madre Ndi%o Jondalar' intrigado. Le interesaba com!arar las costumbres de los Mamutoi con las de los Melandonii. NMut' la Madre' ha elegido a las mu%eres !ara mostrarnos c#mo .lla misma ha tomado el es! ritu de la &ida en , misma' !ara crear nue&a &ida' a )in de reem!lazar a los $ue llama a su lado Ncontinu# el hombre santoN. Los ni3os lo a!renden a medida $ue crecen' !or medio de le"endas' cuentos " canciones' !ero tC "a has su!erado esa )ase' A"la. Aun$ue nos gusta escuchar esos cuentos incluso cuando somos adultos' tC necesitas com!render las corrientes $ue mue&en todo esto " lo $ue "ace deba%o' !ara entender las razones en $ue se basan nuestras costumbres. .ntre nosotros' el rango de cada uno de!ende de su madre' " el modo de demostrar este &alor es el Precio Nu!cial. A"la asinti#' )ascinada. Jondalar hab a tratado de e-!licarle lo de la Madre' !ero en boca de Mamut sonaba mu" razonable' mucho ms )cil de entender. NCuando los hombres " las mu%eres deciden )ormar una uni#n' el hombre " su Cam!amento o)recen in)inidad de regalos a la madre de la mu%er " a su Cam!amento. La madre o la Mu%er Oue Manda del Cam!amento son $uienes )i%an el !recio' diciendo cuntos regalos hacen )alta( ocasionalmente' alguna mu%er !uede )i%ar su !ro!io !recio' !ero eso de!ende de mucho ms $ue su sim!le ca!richo. Ninguna mu%er $uiere ser in)ra&alorada' !ero su !recio tam!oco debe ser tan alto $ue el hombre elegido " su Cam!amento no !uedan o no $uieran !agarlo. NT@ !or $u+ !agar !or una mu%erU N!regunt# JondalarN. TNo la con&ierte eso en una mercanc a' como la sal' el !edernal' el mbarU N.l &alor de una mu%er es mucho ms $ue eso. .l Precio Nu!cial es la $ue un hombre !aga !or el !ri&ilegio de &i&ir con una mu%er. 2n buen Precio Nu!cial bene)icia a todos. /a a la mu%er un alto rango( re&ela a todos el ele&ado conce!to $ue de ella tienen el hombre $ue la !ide " su !ro!io Cam!amento. *onra al Cam!amento del hombre' demostrando $ue son !udientes " $ue !ueden !ermitirse el !ago. *onra al Cam!amento de la mu%er' otorgndoles estima " res!eto' " les da algo a modo de com!ensaci#n !or !erderla' cuando ella se marcha' como lo hacen algunas %#&enes' !ara incor!orarse a otro

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Cam!amento. Pero la ms im!ortante es $ue les a"uda a !agar un buen Precio Nu!cial cuando uno de sus !ro!ios hombres $uiere a una mu%er( de ese modo hace alarde de su ri$ueza. >Los ni3os nacen con el rango de la madre( !or tanto' un alto Precio Nu!cial les bene)icia. Aun$ue el Precio Nu!cial se !aga en regalos' " algunos de esos regalos son !ara $ue la !are%a inicie con ellos la &ida en comCn' el &erdadero &alor es el rango' la alta estima en $ue se tiene a una mu%er' tanto en su !ro!io Cam!amento como en los otros. /icho &alor es el $ue ella otorga a su com!a3ero "a sus hi%os. A"la segu a desconcertada' !ero Jondalar hac a gestos de asentimiento( comenzaba a com!render. Los detalles' es!ec )icos " com!le%os' no eran los mismos' !ero las caracter sticas generales de !arentesco " el sistema de &alores no eran demasiado di)erentes con res!ecto a los de su !ro!io !ueblo. NTC#mo se calcula el &alor de una mu%er !ara establecer un buen Precio Nu!cialU N !regunt# el Melandonii. N.l Precio Nu!cial de!ende de muchas cosas. 8odo hombre tratar siem!re de buscar a una mu%er con el rango ms alto $ue +l !ueda !ermitirse' !ues' al abandonar a su madre' asumir el rango de su com!a3era' $uien es o ser madre. La mu%er $ue ha demostrado su maternidad tiene un &alor ms alto( !or tanto' las mu%eres con hi%os son mu" buscadas. Con )recuencia' los hombres tratan de aumentar el &alor de su !osible !are%a' !ues eso les bene)icia. Cuando dos hombres ri&alizan !or una mu%er mu" a!reciada' !ueden combinar sus recursos 7siem!re $ue se entiendan bien " ella est+ de acuerdo:( as aumentan aCn ms el Precio Nu!cial. ?A &eces' un hombre se une a dos mu%eres' sobre todo tratndose de hermanas $ue no desean se!ararse. .n este caso ad$uiere el rango de la ms encumbrada " es tratado con el m-imo res!eto' lo cual !ro!orciona cierto rango adicional= esto demuestra $ue es ca!az de mantener a dos mu%eres "a la !rogenie )utura de ambas. /e las muchachas gemelas se !iensa $ue son una bendici#n es!ecial( rara &ez se las se!ara. NCuando mi hermano busc# mu%er entre los ,haramudoi' +sta ten a lazos de !arentesco con una %o&en llamada 8holie' $ue era Mamutoi. .lla me di%o una &ez $ue hab a sido >robada?' aun$ue estu&iera de acuerdo en ello Ndi%o Jondalar. NNosotros comerciamos con los ,haramudoi' !ero no tenemos las mismas costumbres. 8holie era una mu%er de alto rango. Cederla a otros no signi)icaba s#lo !erder a alguien $ue era &aliosa en s 7" ellos !agaron un alto Precio Nu!cial:' sino tambi+n a alguien $ue habr a dado a sus hi%os " a su com!a3ero el &alor recibido de su madre( ese &alor habr a sido intercambiado' con el correr del tiem!o' entre todos los Mamutoi. No hab a modo de com!ensar esto. .ra como si su &alor nos )uera robado. Pero 8holie estaba enamorada " decidida a unirse al %o&en ,haramudoi( !or tanto' !ermitimos $ue nos la >robaran?. N/eegie dice madre de 1ralie hizo Precio Nu!cial ba%o Nobser&# A"la. .l anciano cambi# de !ostura. 5ntu a la intenci#n de la !regunta( no iba a ser )cil res!onder. Casi todo el mundo com!rend a intuiti&amente sus costumbres' !ero habr an sido inca!aces de e-!licarlas con tanta claridad como Mamut. .n la situaci#n de +ste' muchos se habr an mostrado reacios a e-!licar creencias $ue' normalmente' se di&ulgaban enmascaradas en cuentos ambiguos' temiendo $ue una e-!osici#n )ranca " detallada de los &alores culturales los des!o%ara de misterio " !oder. A +l mismo le resultaba inc#modo hacerlo' !ero "a hab a sacado ciertas conclusiones " tomado determinadas decisiones con res!ecto a A"la. /eseaba $ue com!rendiera a$uellos conce!tos cuanto antes. NLa madre !uede mudarse al hogar de cual$uiera de sus hi%os Ne-!lic#N. ,i lo hace 7" habitualmente es!era a ser &ie%a:' suele irse a &i&ir con una hi%a $ue aCn &i&a en el mismo Cam!amento. Lo normal es $ue el hombre se traslade al Cam!amento de la mu%er' !ero !uede &ol&er al Cam!amento de su madre o &i&ir con una hermana' si as lo desea. Con

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)recuencia' el hombre se siente ms cerca de los hi%os de su com!a3era' los hi%os de su hogar' !ues &i&e con ellos " les ense3a( !ero su s herederos son los hi%os de su hermana( al en&e%ecer' a ellos les corres!onde atenderle. Por lo comCn' los ancianos son bien recibidos' !ero no siem!re' desgraciadamente. 1ralie es la Cnica hi%a $ue le $ueda a Crozie( !or tanto' donde ella &a"a' ir la madre. La &ida no ha sido generosa con Crozie( la edad no la ha dulci)icado. .s obstinada " !ocos hombres estn dis!uestos a com!artir un hogar con ella. Al morir el !rimer com!a3ero de 1ralie' ella tu&o $ue ba%ar una " otra &ez el Precio Nu!cial de su hi%a( eso le duele " aumenta su amargura. A"la asinti# con la cabeza en se3al de $ue com!rend a. Pero' acto seguido' )runci# el ce3o' !reocu!ada. N5za me di%o de mu%er &ie%a' &i&e con clan de 6run antes de encontrarme. Lino de otro clan. Muere com!a3ero' no hi%os. No tiene &alor' no rango' !ero siem!re comida' siem!re lugar %unto al )uego. ,i Crozie no tiene 1ralie' Td#nde &aU Mamut estudi# la !regunta !or un momento. Ouer a $ue su res!uesta )uera com!letamente a%ustada a la &erdad. NCrozie ser a un !roblema' A"la. Por lo general' el $ue no tiene !arientes es ado!tado !or otro hogar' !ero ella es tan desagradable $ue !ocos la recibir an. Probablemente tendr a su)iciente !ara comer " sitio donde dormir en cual$uier Cam!amento' !ero al cabo de cierto tiem!o le !edir an $ue se )uera' tal como !as# con su !ro!io Cam!amento al morir el !rimer hombre de 1ralie. .l &ie%o chamn continu#' con una mueca= N1rebec tam!oco es mu" agradable. .l rango de su madre era mu" ba%o( ella ten a !oco $ue o)recer' sal&o su a)ici#n !or la bouza( !or eso +l tam!oco ten a mucho con $ue em!ezar. ,u Cam!amento no $uer a a Crozie " a nadie le im!ortaba $ue +l se )uera. ,e negaron a !agar. Por eso el Precio Nu!cial de 1ralie )ue tan ba%o. ,i estn a$u es s#lo !or Nezzie. .lla con&enci# a 8alut de $ue los de)endiera " )ueron ace!tados. Algunos' ahora' lo lamentan. A"la asinti#. .so aclaraba un !oco la situaci#n. NMamut' T$u+...U NRNu&ieS RNu&ieS REh' Madre' se est ahogandoS Ngrit# sCbitamente una mu%er. Larias !ersonas rodeaban a su hi%a' de tres a3os' $ue tos a " escu! a tratando de res!irar. Alguien le dio unos gol!es en la es!alda' !ero de nada sir&i#. Etros se acercaron' tratando de brindar conse%os. Pero nadie sab a $u+ hacer. Mientras tanto' la ni3a' a la &ista de todos' !ugnaba !or res!irar " se iba !oniendo azul.

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A"la se abri# !aso a em!ellones entre el gent o. Cuando lleg# al lado de la ni3a' la encontr# casi inconsciente. ,entada en el suelo' con ella en el regazo' le hurg# en la boca con un dedo' tratando de hallar la obstrucci#n. Como sus es)uerzos no dieron resultado' se !uso de !ie' con la criatura colgada cabeza aba%o' sostenida !or la cintura' " la gol!e# con )uerza entre los om#!latos. La cogi# des!u+s !or detrs' rodeando con sus brazos el torso de la desma"ada !e$ue3a " la a!ret# con energ a' bruscamente. 8odo el mundo hab a dado un !aso atrs' conteniendo la res!iraci#n( a$uella mu%er !arec a saber lo $ue hac a( era una lucha a &ida o muerte !or des!e%ar la garganta de la ni3a. Nu&ie hab a de%ado de res!irar' aun$ue su coraz#n aCn lat a. A"la la de%# en el suelo " se arrodill# %unto a ella. Cogi# una !renda de &estir' la !elliza de la !e$ue3a' " se la coloc# deba%o del cuello !ara mantenerle la cabeza hacia atrs " la boca abierta. A continuaci#n' cerrndole con los dedos las )osas nasales' !uso la boca sobre la de la ni3a " as!ir# con todas sus )uerzas' e%erciendo )uerte succi#n. Mantu&o la !resi#n hasta $uedar sin aliento. /e !ronto' con un chas$uido ahogado' sinti# $ue un ob%eto &olaba hasta su boca' casi atascndole su !ro!ia garganta. A"la se incor!or# " escu!i# un trozo de hueso' con carne !egada. As!ir# !ro)undamente' a!artndose la cabellera' " &ol&i# a cubrir con su boca la de la !e$ue3a' !ara insu)lar en los !ulmones inm#&iles el aliento &i&i)icador. .l !echito subi#. A"la re!iti# los mo&imientos &arias &eces ms. /e !ronto' la ni3a &ol&i# a toser " escu!ir. Por )in as!ir# !ro)unda' agitadamente' !or s misma. A"la la a"ud# a sentarse en cuanto la &io res!irar. ,#lo entonces not# $ue 8ronie sollozaba de ali&io al &er a su hi%a &i&a. A"la se !uso la !elliza " ech# la ca!ucha hacia atrs !ara mirar la hilera de hogares. .n el Cltimo' el *ogar de los 2ros' /eegie estaba cerca del )uego' ce!illando hacia atrs su o!ulenta cabellera casta3a mientras con&ersaba con alguien $ue estaba en una de las !lata)ormas' recogi# su !elo en un rodete. A"la " /eegie se hab an hecho' buenas amigas en los Cltimos d as( habitualmente sal an %untas !or Ha ma3ana. La muchacha cla&# una hor$uilla de mar)il en sus cabellos( era una &arilla )ina " larga' hecha con un colmillo de mamut " bien !ulida. Al &er a A"la' la salud# con la mano' haci+ndole una se3al $ue indicaba= >.s!+rame. ,aldremos %untas?. 8ronie estaba sentada en una cama' en el hogar &ecino al del Mamut' dando de mamar a *artal. ,onri# a A"la " la llam# con un gesto. A"la entr# en la zona llamada *ogar del Deno' se sent# a su lado " s inclin# hacia el beb+' arrullndole " haci+ndole cos$uillas. .l ni3o solt# el !echo !or un momento' entre risitas " !unta!i+s( luego &ol&i# a mamar. N@a te conoce' A"la Ndi%o 8ronie. N*artal beb+ sano " )eliz. Crece r!ido. T/#nde Nu&ieU NManu& se la lle&# hace un rato. Me a"uda tanto con ella $ue me alegro de $ue &i&a con nosotros. Podr a haberse $uedado con la hermana de 8ornec. Los &ie%os " los ni3os siem!re !arecen entenderse bien' !ero Manu& !asa casi todo su tiem!o con la !e$ue3a " no sabe negarle nada. ,obre todo ahora' des!u+s de haber estado tan cerca de !erderla. N La %o&en madre se !uso al beb+ contra el hombro !ara darle !almaditas en la es!alda. /es!u+s se &ol&i# hacia A"laN. No he tenido o!ortunidad de hablar contigo a solas. Ouer a darte las gracias otra &ez. 8e estamos tan agradecidos... Cunto miedo tu&e de $ue... ACn

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tengo !esadillas. @o no sab a $u+ hacer. @ no s+ c#mo me las habr a arreglado si no hubieras estado tC. ,e ahog# con las lgrimas $ue le sub an a los o%os. N8ronie' no hables. ,o" mu%er de medicina' no necesitas dar gracias. .s m ... No s+ !alabra. 8engo conocimiento... es necesario !ara m . A"la &io $ue /eegie se acercaba cruzando el *ogar de la CigZe3a " not# $ue 1ralie estaba mirndola. Qsta ten a grandes o%eras " !arec a ms cansada de lo normal. A"la' $ue la hab a estado obser&ando' e-tra3ada de $ue' "a a&anzado el embarazo' siguiera &omitando a menudo' " no s#lo !or la ma3ana. *abr a $uerido e-aminarla con atenci#n' !ero 1rebec hab a armado un escndalo a la !rimera menci#n. Aseguraba $ue el haber sal&ado a alguien de atragantarse no signi)icaba necesariamente $ue su!iera curar. .l solo hecho de $ue ella lo di%era no le con&enc a. .so dio !ie a nue&as discusiones con Crozie. Por )in' !ara cortar la !elea' 1ralie declar# $ue se sent a bien " $ue no necesitaba la atenci#n de A"la. La %o&en sonri# alentadoramente a la acosada mu%er. /es!u+s recogi# una bolsa !ara agua' &ac a' " camin# %unto a /eegie hacia la entrada. Cuando !asaron !or el *ogar del Morro' Danec le&ant# la &ista hacia ellas. A"la tu&o la clara sensaci#n de $ue la hab a seguido con los o%os hasta la arcada interior " tu&o $ue contener el im!ulso de &ol&erse. Cuando a!artaron la cortina e-terior' A"la !ar!ade# ante el ines!erado )ulgor de un sol intenso en un cielo &iolentamente azul. .ra uno de esos clidos " sua&es d as de oto3o $ue a!arecen como raro !resente $ue merece ser atesorado en la memoria como de)ensa contra la estaci#n de los &ientos crueles' las tormentas desatadas " el )r o riguroso. A"la sonri#' agradecida( de !ronto record# algo en lo $ue no !ensaba desde hac a a3os( 2ba hab a nacido un d a as ' el !rimer oto3o $ue ella !as# con el clan de 6run. .l albergue " la zona ni&elada de en)rente estaban e-ca&ados en una cuesta $ue daba al oeste' a media altura. /esde la entrada se gozaba de un am!lio !anorama( all se detu&o A"la un momento' s#lo !ara obser&ar. .l r o im!etuoso centelleaba' brindndole un rumoroso " l $uido acom!a3amiento al %uego mutuo de la luz " el agua( ms all' en una le%an a borrosa' A"la di&is# otros barrancos similares. .l r o ancho " &eloz' $ue abr a un canal en las &astas este!as' corr a entre murallas de tierra erosionada. /esde la cima redondeada de la meseta hasta la am!lia !lanicie alu&ial' el )ino suelo lo+sico estaba escul!ido !or !ro)undos barrancos= obra de la llu&ia' la nie&e )undida " el deshielo de los grandes glaciares del norte en !rima&era. .n esta desolaci#n se ergu an algunos !inos " alerces' escasos " diseminados entre la a!lastada mara3a de arbustos sin )olla%e $ue cubr a el suelo ms ba%o. Corriente aba%o' a lo largo de la orilla' se mezclaban distintos ti!os de %uncos. Corriente arriba' el meandro blo$ueaba la &ista' !ero ;hinne" " Corredor !astaban en las inmediaciones el seco heno $ue cubr a el resto de a$uel desnudo !aisa%e. A los !ies de A"la aterriz# un !egote de tierra. Al le&antar la &ista sor!rendida' se encontr# con los o%os de Jondalar' & &idamente azules. 8alut estaba a su lado' con una am!lia sonrisa. La muchacha se sor!rendi# al &er &arias !ersonas ms en lo alto del albergue. N,ube' A"la. 8e echar+ una mano Ndi%o Jondalar. NAhora no( des!u+s. Acabo de salir. TOu+ hacer ah arribaU N.stamos !oniendo los botes de escudilla sobre los agu%eros !ara el humo Ndeclar# 8alut. NTOu+U NLamos. @o te lo e-!licar+ Ndi%o /eegieN. .sto" a !unto de desbordarme. Las dos %#&enes caminaron hasta un barranco cercano' en cu"a em!inada ladera se hab a e-ca&ado algunos escalones $ue conduc an a &arios om#!latos de mamut de gran tama3o'

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en cada uno de los cuales se hab a abierto un agu%ero( estaban asegurados sobre una !arte ms !ro)unda de la garganta. A"la se !lant# en una de a$uellas !aletas "' des!u+s de desatar la cintura de su !renda in)erior' se la ba%# !ara agacharse encima del agu%ero' %unto a /eegie. 2na &ez ms se !regunt# c#mo no se le habr a ocurrido a$uella !ostura' teniendo como ten a tantos !roblemas con sus ro!as( des!u+s de &er a su amiga una sola &ez le !arec a algo sim!le " l#gico. .l contenido de los cestos nocturnos se arro%aba igualmente !or la garganta' con otros desechos' !ara $ue el agua lo barriera todo en !rima&era. A continuaci#n ba%aron al r o' %unto a un ancho barranco. Por el centro corr a un hilo de agua' cu"a )uente' hacia el norte' "a se hab a congelado. Cuando &ol&iera la tem!orada' a$uella zan%a encauzar a un torrente tumultuoso. Cerca de la orilla se hab an instalado &arios crneos de mamut in&ertidos " algunos cazos de mango largo' toscamente hechos con tibias. Las dos mu%eres llenaron los crneos con el agua del r o. /e un sa$uito $ue lle&aba consigo' A"la sac# unos !+talos marchitos 7los !+talos azulados de la )lor de ceanothus' rica sa!on )era: " los com!arti# con su amiga. Al )rotarse con ellos la !iel mo%ada se )ormaba una sustancia es!umosa' le&emente s!era' $ue de%aba un sua&e !er)ume en las manos " en la cara. A"la arranc# una ramita' mastic# uno de los e-tremos " la utiliz# !ara )rotarse los dientes' costumbre $ue hab a co!iado de Jondalar . NTOu+ es bote de escudillaU N!regunt# otra &ez' mientras regresaban' lle&ando entre ambas el est#mago im!ermeable de un bisonte lleno de agua )resca. NLos utilizamos !ara cruzar el r o' cuando no est mu" tumultuoso. ,e em!ieza !or hacer un armaz#n de hueso " madera' en )orma de escudilla' $ue sir&e !ara dos o tres !ersonas( des!u+s se cubre con cuero' habitualmente de uro' bien engrasado " con el !elo hacia a)uera. Las astas de megacero' algo recortadas' sir&en como remos... !ara im!ulsar !or el agua Ne-!lic# su com!a3era. NTPor $u+ botes de escudilla arriba del albergueU NAll se guardan siem!re cuando no los utilizamos' !ero en in&ierno los a!ro&echamos !ara cubrir con ellos los ori)icios !ara el humo' a )in de $ue la llu&ia " la nie&e no !uedan !enetrar. .stn atndolos hacia aba%o' a tra&+s de los agu%eros' !ara $ue el &iento no se los lle&e. Pero ha" $ue de%ar un es!acio de salida !ara el humo " colocarlos de )orma $ue sea !osible mo&erlos " sacudirlos desde dentro' !or si se amontona la nie&e. Mientras caminaban' A"la !ens# en lo contenta $ue estaba de conocer a /eegie. 2ba hab a sido !ara ella como una hermana " la $uer a' !ero era menor' la &erdadera hi%a de 5za( esa di)erencia era ine&itable. A"la no hab a conocido nunca a nadie de su misma edad $ue !areciera com!render cuanto ella dec a' con tantas cosas en comCn. /e%aron en el suelo la !esada bolsa de agua " se detu&ieron a descansar un rato. NA"la' ens+3ame a decir con se3ales X8e amoY( $uiero dec rselo a 6ranag cuando &uel&a a &erle Ndi%o /eegie. NClan no tiene esa se3al. NTAcaso no se amanU Cuando hablas de ellos haces $ue !arezcan tan humanos... N, ' se aman' !ero son discretos... No' +sa no es la !alabra... NCreo $ue $uieres decir >sutiles?. N,utiles... !ara mostrar sentimientos. La madre !uede decir hi%o= >Me llenas de )elicidad?. NA"la mostr# a su com!a3era el signo corres!ondienteN. Pero mu%er no debe tan abierta... No. T1rancaU N.s!er# a $ue /eegie con)irmara la !alabra elegida antes de continuarN= 1ranca... sobre sentimiento !or hombre. La %o&en Mamutoi estaba intrigada. NT@ $u+ debe hacerU @o tu&e $ue re&elar a 6ranag lo $ue sent a !or +l cuando descubr $ue me estaba obser&ando' en las Deuniones de Lerano' igual $ue "o a +l. No s+ $u+ habr a hecho de no !oder dec rselo.

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NMu%er Clan no dice= muestra. Mu%er hace cosas !or hombre amado= cocina comida +l gusta' hace in)usi#n )a&orita de ma3ana !ara +l des!ierta. *ace ro!a es!ecial' cuero mu" sua&e' o ro!a de !ies con !iel adentro' abrigada. Muestra $ue est mu" atenta !ara a!render costumbres' humor' conoce' cuida. /eegie asinti#. N.s un buen modo de decir a alguien $ue le amas. .s agradable hacer cosas el uno !or el otro. Pero' Tc#mo sabe la mu%er si +l la ama TOu+ hace el hombre !or la mu%erU N2na &ez' 9oo& !onerse en !eligro !ara matar leo!ardo de nie&es $ue asustaba a E&ra' acechaba mu" cerca cue&a. .lla sabe $ue +l hizo !or ella' aun$ue +l da cuero a Creb' 5za hace abrigo !ara m . NR.so s $ue es sutilS No creo haber com!rendido Nri# la muchachaN. TC#mo saber $ue lo hizo !or ellaU NE&ra di%o a m ' des!u+s. .ntonces "o no sab a' mu" %o&en' toda& a a!rendiendo. ,e3ales de manos no todo lengua%e de Clan. Mucho ms dice cara' " o%os' " cuer!o. Modo de caminar' girar cabeza' mCsculos de hombros' si sabes' dice ms $ue !alabras. Mucho tiem!o a!render lengua%e de Clan. NMe sor!rende. RCon lo r!ido $ue ests a!rendiendo el mamutoiS 8e obser&o " cada d a hablas me%or. E%al tu&iera tu )acilidad !ara los idiomas. N8oda& a no bien. Muchas !alabras no s+' !ero !ienso en decir !alabras a manera de Clan. .scucho !alabras " miro as!ecto cara' ad&ierto sonido de !alabras' c#mo +stas se %untan' c#mo cuer!o mue&e... " trato de recordar. Cuando ense3o a D"dag' " a otros' se3ales de mano' "o tambi+n a!rendo. A!rendo tu idioma' ms. /ebo a!render' /eegie N agreg#' con un )er&or $ue re&elaba su tes#n. NPara ti no es s#lo un %uego' T&erdadU' como las se3ales de las manos !ara nosotros. .s di&ertido !ensar $ue !odemos ir a las Deuniones de Lerano " hablarnos sin $ue nadie se d+ cuenta. NMe alegro $ue todos di&ertirse " $uerer saber ms. Por D"dag. .l ahora di&ertirse' !ero no %uego !ara +l. NNo( su!ongo $ue no. N5ban a coger otra &ez la bolsa de agua !ero /eegie se detu&o' cla&ando la &ista en A"laN. Al !rinci!io no com!rend a !or $u+ Nezzie $uer a $uedrselo. /es!u+s me )ui acostumbrando " llegu+ a tomarle cari3o. Ahora es uno de nosotros( si no estu&iera a$u le echar a de menos' !ero no se me hab a ocurrido $ue +l !udiera tener necesidad de hablar. Cre a $ue una idea seme%ante ni si$uiera le !asar a !or la imaginaci#n. Jondalar' de !ie a la entrada del albergue' contem!laba a las dos mu%eres $ue se a!ro-imaban en)rascadas en su con&ersaci#n. Le com!lac a $ue A"la se ada!tara tan bien. Cuando !ensaba en ello' le !arec a asombroso $ue' de todos los gru!os con los $ue !od an haber tro!ezado' )uera %ustamente +ste el Cnico $ue ten a un ni3o de es! ritus mezclados( !robablemente era lo $ue les hac a sentirse me%or dis!uestos a ace!tarla. Pero en una cosa hab a estado en lo cierto( A"la no &acilaba en re&elar su historia. 6ueno' al menos no les hab a dicho nada de su hi%o. 2na cosa era $ue alguien como Nezzie abriera su coraz#n a un hu+r)ano " otra mu" distinta recibir a una mu%er cu"o es! ritu se hubiera mezclado con el de un cabeza chata' a una mu%er $ue hab a dado a luz una abominaci#n. .-ist a siem!re el temor soterrado de $ue esto &ol&iera a re!etirse( si ella atra a a ciertos es! ritus no con&enientes' bien !odr an +stos des&iarse hacia las otras mu%eres del gru!o. /e !ronto' a$uel hombre alto " a!uesto enro%eci#. XA"la no considera $ue su hi%o sea una abominaci#nY' !ens#' morti)icado. Ql se hab a a!artado' lleno de asco' al enterarse de su e-istencia. .so en)ureci# a A"la. Jondalar nunca la hab a &isto tan eno%ada. Pero un hi%o era un hi%o' " ella' desde luego' no se a&ergonzaba de haberlo tenido. X8iene raz#n. /oni me lo di%o en un sue3o. Los cabezas chatas' los Clan... tambi+n son hi%os de la Madre.

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6asta )i%arse en D"dag. .s mucho ms inteligente de lo $ue "o imaginaba. ,u as!ecto es algo di)erente' !ero aun as ' es humano " mu" sim!ticoY. /es!u+s de haber !asado algunos ratos con el !e$ue3o' hab a descubierto lo inteligente " maduro $ue era' hasta el !unto de dar muestras de cierto ingenio ir#nico' sobre todo cuando se mencionaba su di)erencia o su debilidad. Jondalar ad&ert a el sentimiento de adoraci#n en los o%os del ni3o cada &ez $ue A"la a!arec a ante +l. .lla le hab a dicho $ue los ni3os de a$uella edad' dentro del Clan' eran casi adolescentes' ms o menos como /anug' !ero tambi+n cab a !ensar $ue su debilidad !od a haberle hecho madurar con antelaci#n. >.lla tiene raz#n. @o s+ $ue tiene raz#n cuando habla de esa gente. Pero... si al menos no los mencionara... ser a mucho ms )cil. ,i lo di%era' nadie se dar a cuenta.? /e inmediato se recon&ino= >.lla lo considera su !ueblo' JondalarN " sinti# $ue la cara le ard a otra &ez' en)urecido !or sus !ro!ios !ensamientosN. TOu+ !ensar as tC si alguien te ordenara no hablar de la gente entre la $ue te criasteU ,i ella no se a&ergZenza de contarlo' T!or $u+ tC s U Las cosas no han salido tan mal. 1rebec no ms $ue un camorrista. Pero A"la no sabe lo $ue la gente !uede ser ca!az de hacer contra uno " contra $uien$uiera $ue est+ contigo. 8al &ez es me%or $ue no lo se!a. Ouiz no ocurra nada. .lla "a ha conseguido $ue casi todos los de este Cam!amento hablen como los cabezas chatas. *asta "o.? Al &er el gran deseo $ue casi todos demostraban !or a!render lengua%e del Clan' tambi+n Jondalar hab a tomado !arte en las im!ro&isadas lecciones cada &ez $ue alguien hac a una !regunta al res!ecto. La di&ersi#n del nue&o %uego termin# !or contagirsele= se hac an se3ales a distancia' com!art an chistes en silencio' dec an una cosa &oz alta "' !or se3as' otra distinta' a es!aldas de alguien. Desultaba sor!rendente $ue a$uel lengua%e mudo )uera tan !ro)undo " com!leto. N8ienes la cara enro%ecida' Jondalar. TOu+ estabas !ensandoU N!regunt# /eegie' burlona' cuando llegaron a la arcada. No se es!eraba la !regunta' " al recordar la &ergZenza e-!erimentada minutos antes' su embarazoso rubor subi# de !unto. N,in duda he estado demasiado cerca del )uego Nmurmur#' &ol&i+ndoles la es!alda. >TPor $u+ Jondalar dice !alabras $ue no son ciertasU Nse !regunt# A"la' sin $ue se le !asara !or alto $ue el %o&en ten a la )rente arrugada " los o%os azules mu" in$uietosN. No ha enro%ecido !or el )uego sino !or los sentimientos. Justo cuando creo $ue he comenzado a a!render' +l hace algo $ue no com!rendo.. Le obser&o' trato de !restar atenci#n. 8odo !arece estu!endo " de !ronto' sin moti&o' +l se eno%a. Me do" cuenta de $ue est eno%ado' !ero no acierto a com!render la causa. .s como el %uego de decir una cosa con !alabras " otra !or se3as. Como cuando dice !alabras agradables a Danec' !ero su cuer!o dice $ue est eno%ado. TPor $u+ Danec le eno%aU @ ahora algo le !erturba' !ero +l dice $ue es el calor del )uego. TOu+ esto" haciendo malU TPor $u+ no lo com!rendoU TA!render+ algCn d aU.? Los tres se &ol&ieron !ara entrar " estu&ieron a !unto de chocar con 8alut' $ue sal a del albergue. N5ba a buscarte' Jondalar Ndi%o el %e)eN. No $uiero !erderme un d a tan hermoso. ;"mez hizo algunas e-!loraciones )ortuitas al &enir. /ice $ue &ieron un reba3o de bisontes. /es!u+s de comer iremos a cazarlos. T8e gustar a !artici!arU NRClaro $ue s S Nres!ondi# Jondalar' con una gran sonrisa. N*e !edido a Mamut $ue estudie el tiem!o " e)ectCe una 6Cs$ueda del reba3o. /ice $ue las se3ales son buenas " $ue el hato no se ha ale%ado gran cosa. 8ambi+n ha dicho algo ms' $ue no he com!rendido= >.l camino de entrada es tambi+n el camino de salida.? TLe encuentras sentidoU

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NNo' !ero no me e-tra3a. Los $ue ,ir&en a la Madre dicen con )recuencia cosas $ue no com!rendo. NJondalar sonri# N.*ablan con sombras en la lengua. NA &eces me !regunto si ellos mismos saben lo $ue $uieren decir Ncon&ino 8alut. N,i salimos a cazar' me gustar a ense3arte algo $ue !odr a ser Ctil. NJondalar le lle&# hasta la !lata)orma $ue ambos ocu!aban en el *ogar del Mamut. Decogi# un !u3ado de lanzas ligeras " un instrumento desconocido !ara 8alutN. 5de+ esto en el &alle de A"la' " desde entonces lo utilizamos siem!re !ara cazar. A"la !ermanec a a un lado' obser&ndolo todo( sintiendo $ue se acumulaba una horrible tensi#n en ella. /eseaba $ue la inclu"eran en la cacer a' !ero no sab a con certeza lo $ue !ensaba a$uella gente de las mu%eres cazadoras. .n el !asado' la caza le hab a ocasionado muchos disgustos. Las mu%eres del Clan ten an !rohibido cazar' hasta tocar las armas' !ero ella hab a a!rendido sola a usar la honda' a !esar de la !rohibici#n( una &ez descubierta' el castigo )ue se&ero. /es!u+s de so!ortarlo' hasta la !ermitieron cazar' dentro de ciertos l mites' !ara a!aciguar el !oderoso t#tem $ue la hab a !rotegido. Pero a$uello hab a sido un moti&o ms !ara $ue 6roud la odiara "' a )in de cuentas' contribu"# a su e-!ulsi#n. ,in embargo' la honda hab a aumentado sus !osibilidades de &i&ir sola en el &alle' !ro!orcionndole incenti&o " &alor !ara me%orar su destreza. A"la hab a sobre&i&ido s#lo !or las habilidades a!rendidas como mu%er del Clan' su inteligencia " cora%e' cosas todas ellas $ue le !ermitieron satis)acer sus !ro!ias necesidades. Pero la caza hab a llegado a simbolizar !ara ella ms $ue la tran$uilidad de bastarse sola( era la inde!endencia " la libertad' sus consecuencias naturales. No renunciar a )cilmente a ella. NA"la' T!or $u+ no coges' tC tambi+n' tu tiralanzasU Nsugiri# Jondalar. ,e &ol&i# hacia 8alutN. @o tengo ms !otencia' !ero A"la es ms certera $ue "o( os demostrar me%or $ue "o lo $ue se !uede hacer con esto. A"la solt# el aliento 7lo hab a estado reteniendo sin darse cuenta " )ue en busca de su tiralanzas " sus !ro"ectiles' mientras Jondalar con&ersaba con 8alut. ACn le costaba creer $ue a$uel hombre de los Etros ace!tara con tanta )acilidad su deseo " su destreza de cazadora' alabndola con tanta naturalidad. Parec a dar !or sentado $ue tambi+n 8alut " el Cam!amento del Le#n lo ace!tar an. .ch# una &ista a /eegie' !reguntndose $u+ !ensar an las mu%eres. N,i &ais a!robar un arma nue&a' 8alut' deber as a&isar a mi madre. @a sabes $ue ella $uerr &erla Nobser&# /eegieN. ,er me%or $ue tambi+n &a"a a buscar mis lanzas " mis zurrones. @ una car!a' !or$ue lo ms !robable es $ue !asemos la noche )uera. /es!u+s del desa"uno' 8alut llam# !or se3as a ;"mez " se sent# en cuclillas cerca de una !e$ue3a )ogata' en el hogar de la cocina' bien iluminado !or la luz $ue !enetraba !or el tragahumos. .n el suelo hab an cla&ado un utensilio hecho con la tibia de un &enado. 8en a )orma de cuchillo o de daga a)ilada' con un borde recto' sin )ilo' $ue sal a desde la articulaci#n " llegaba hasta un !unto determinado. 8alut lo sostu&o !or la articulaci#n " alis# la tierra con el borde !lano( des!u+s le dio la &uelta !ara hacer marcas " l neas en la su!er)icie alisada' utilizando la !unta. Larias !ersonas se reunieron en derredor N;"mez dice $ue &io a los bisontes no le%os de los tres grandes salientes del nordeste' cerca del a)luente del r o !e$ue3o' $ue desemboca corriente arriba Ne-!lic# el %e)e' mientras dibu%aba un tosco ma!a de la regi#n. No era una re!roducci#n &isual a!ro-imada' sino un dibu%o es$uemtico. 8am!oco era necesario re!resentar la situaci#n con e-actitud' !ues los del Cam!amento del Le#n conoc an la zona( su dibu%o s#lo ser& a de recordatorio' !ara ilustrar a los !resentes acerca de un sitio "a conocido. Consist a en marcas con&encionales " l neas $ue re!resentaban detalles distintos del !ara%e o ideas sobrentendidas.

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,u ma!a no mostraba la ruta $ue segu a el agua !or la regi#n' no era una !ers!ecti&a a &ista de !%aro. Por tanto' dibu%# &arias l neas en zigzag !ara indicar el r o " las agreg# a ambos lados de una l nea recta' !ara se3alar un a)luente. .llos sab an de d#nde &en an los r os " ad#nde conduc an( tambi+n $ue era !osible seguirlos hasta ciertos destinos. Lo mismo ocurr a con otros accidentes geogr)icos' aun$ue los salientes rocosos' !or e%em!lo' su)r an menos alteraciones. .n una tierra tan !r#-ima al glaciar' !ero su%eta a los cambios estacionales de las latitudes in)eriores' el hielo " la escarcha !ermanente !ro&ocaban alteraciones drsticas en el !aisa%e. A e-ce!ci#n de los r os ms grandes' el deshielo del glaciar !od a cambiar un curso de agua de una estaci#n a otra' as como las colinas de hielo' $ue se )und an en &erano )ormando !antanos. Los cazadores de mamuts conceb an el terreno ) sico como un todo' en el cual los r os eran s#lo un elemento ms. 8alut tam!oco !ensaba en dibu%ar l neas a escala !ara indicar la longitud de un r o o de una senda' en 4il#metros o en !asos. .sas medidas lineales ten an !oco signi)icado. Para ellos' la distancia no se calculaba !or lo le%os o lo cerca $ue estu&iera un !unto' sino !or el tiem!o $ue se tardaba en llegar all ' " eso se indicaba me%or !or medio de una serie de l neas $ue re!resentaran el nCmero de d as o alguna otra marca indicadora de nCmeros o tiem!o. Aun as ' un sitio !od a estar ms cerca o ms le%os !ara una !ersona $ue !ara otra' o bien &ariar la distancia de una estaci#n a otra' segCn el tiem!o $ue se in&irtiera en el &ia%e. Cuando &ia%aba todo el Cam!amento' la distancia se calculaba !or el tiem!o $ue el tra"ecto re$uer a !ara el ms lento. .l ma!a de 8alut era !er)ectamente claro !ara los miembros del gru!o' !ero A"la lo contem!laba con desconcertada )ascinaci#n. N5nd came d#nde estaban' ;"mez N!idi# 8alut. NPor el lado sur del a)luente Nres!ondi# el otro' cogiendo el cuchillo de dibu%o !ara agregar algunas l neasN. .s rocoso' con salientes escar!ados' !ero la llanura alu&ial es am!lia. N,i segu s r o arriba no habr muchas salidas !or ese lado Nobser&# 8ulie. NTOu+ o!inas' MamutU N!regunt# 8alutN. /i%iste $ue no se hab an ale%ado mucho. .l &ie%o chamn tom# el cuchillo de dibu%o e hizo una !ausa' con los o%os cerrados. N*a" un arro"o $ue &iene hacia a$u ' entre el segundo " el Cltimo saliente Ndi%o' mientras dibu%aba unas ra"asN. .s !robable $ue a&ancen hacia all ' buscando una salida. NRConozco el lugarS Ndi%o 8alutN. ,i se sigue corriente arriba' la llanura alu&ial se estrecha " luego $ueda encerrada entre rocas altas. .s un buen sitio !ara atra!arlos. TCuntos sonU ;"mez cogi# la herramienta " traz# &arias l neas a lo largo del borde. /es!u+s de una bre&e &acilaci#n' a3adi# una ms. NLi esta cantidad' esto" casi seguro Ndi%o' cla&ando el cuchillo en tierra. 8ulie recogi# el hueso " agreg# otras tres. N@o &i este nCmero ms atrs( uno !arec a bastante %o&en' o d+bil tal &ez. /anug cogi# el instrumento " agreg# una Cltima l nea. NCreo $ue eran gemelos. @o &i otro e-tra&iado. T8C &iste dos' /eegieU NNo recuerdo. N,#lo ten a o%os !ara 6ranag Ninter&ino ;"mez' con una indulgente sonrisa. N.se sitio est a medio d a de a$u ' T&erdadU N!regunt# 8alut. ;"mez asinti#. NMedio d a a buen !aso. N.ntonces deber amos !artir ahora mismo. N.l %e)e hizo una !ausa' !ensati&oN. *ace tiem!o $ue no &o" !or all . Me gustar a conocer la dis!osici#n del terreno. 8al &ez... NAlguien dis!uesto a correr !odr a adelantarse' echar una o%eada " reunirse con nosotros en el camino N!ro!uso 8ulie' adi&inando el !ensamiento de su hermano. N.s un tra"ecto largo. N.l %e)e mir# a /anug.

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.l desgarbado %o&encito iba a hablar' !ero A"la )ue ms r!ida. NPara caballo no. Caballo corre mucho. @o !uedo ir con ;hinne"' !ero no conozco lugar Ndi%o. 8alut' des!u+s de una !rimera sor!resa' le dedic# una am!lia sonrisa. NRPodr amos darte un ma!aS Como +ste Ndi%o' se3alando el dibu%o trazado en el suelo. Mir# en torno " cogi# un trozo de mar)il roto $ue descubri# cerca del mont#n de huesos !ara combustible. /es!u+s sac# su a)ilado cuchillo de !edernalN. Mira' &as con rumbo norte hasta $ue llegues al arro"o grande. Ncomenz# a trazar l neas en zigzag !ara indicar aguaN .Antes tienes $ue cruzar uno ms !e$ue3o. No &a"as a con)undirte. A"la )runci# el ce3o. NNo com!rendo ma!a Ndi%oN. Antes no haber &isto ma!a. 8alut' con e-!resi#n desilusionada' de%# caer el trozo de mar)il. NT@ si la acom!a3ara alguienU Nsugiri# JondalarN. La "egua !uede cargar con dos. @o he montado con ella. 8alut &ol&i# a sonre r. NR6uena ideaS TOui+n $uiere irU NR@oS @o conozco el camino Nanunci# una &oz. 5nmediatamente' otra= N@o s+ !or d#nde ir. Acabo de &enir de all . Latie " /anug hab an hablado casi al mismo tiem!o. Larios ms !arec an a!unto de imitarles. 8alut !ase# la mirada entre ellos " acab# !or encogerse de hombros. N.lige tC Ndi%o a A"la. .lla contem!l# al %o&en( era casi tan alto como Jondalar' con el ro%o !elo de 8alut " la sombra de una barba inci!iente. Luego' a la ni3a alta " delgada( aCn no era una mu%er' !ero )altaba !oco( su !elo' rubio oscuro' era algo ms claro $ue el de Nezzie. .n los o%os de ambos hab a una es!eranza anhelante. A"la no su!o a cul elegir. /anug era casi un hombre " habr a sido !re)erible inclinarse !or +l' !ero Latie ten a algo $ue le hac a !ensar en s misma. Decord# las ansias $ue se re)le%aban en su rostro al &er los caballos !or !rimera &ez. NCreo $ue ;hinne" ir ms r!ido si no mucho !eso. /anug es hombre Ndi%o' dirigiendo al muchacho una clida sonrisaN. .sta &ez' me%or Latie. /anug asinti#' azorado' " se a!art# un !oco( buscaba el modo de dominar la sCbita mezcla de emociones $ue acababa de abrumarle. Aun$ue mu" desilusionado !or no ir' la deslumbrante sonrisa de A"la' su manera de llamarle >hombre?' le hab a hecho subir la sangre a la cabeza' acelerndole el coraz#n... " !ro&ocndole una embarazosa tensi#n en las ingles. Latie corri# a !onerse las !ieles de reno' clidas " ligeras' $ue se !on a !ara &ia%ar. Pre!ar# su zurr#n' agreg# la comida " el agua $ue Nezzie le hab a !re!arado " estu&o lista !ara !artir antes de $ue A"la hubiera acabado de &estirse. Ebser&# a Jondalar' ocu!ado en a"udar a A"la a su%etar los cestos laterales al lomo de ;hinne"' con el arn+s ideado !or a$u+lla. La %o&en !uso en un cesto la comida " el agua $ue le entregaba Nezzie' %unto con sus cosas( en el otro' el zurr#n de Latie. Luego se a)err# a las crines !ara montar a horca%adas. Jondalar a"ud# a la ni3a a sentarse delante de A"la. /esde el lomo de la "egua amarilla' Latie contem!l# a la gente del Cam!amento' mirando hacia aba%o' con los o%os desbordantes de )elicidad. /anug se acerc# con cierta timidez' !ara entregar a Latie el )ragmento de mar)il. N8oma' he com!letado el ma!a $ue 8alut em!ez#' !ara )acilitaros el &ia%e. NEh' gracias' /anug Nagreg# A"la' con su cauti&adora sonrisa. .l rostro del muchacho se !uso casi tan ro%o como su !elo. Cuando la mu%er " la ni3a !artieron a lomos de la "egua' +l las salud# con la mano' con la !alma hacia adentro' !ara indicar= >Lol&ed !ronto?.

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Jondalar reten a con un brazo al !otrillo' $ue )orce%eaba !or seguirlas' con la cabeza en alto " el hocico al &iento. .l otro brazo )ue a rodear los hombros del %o&encito. N*as sido mu" amable. ,+ $ue deseabas ir' " esto" seguro de $ue !odrs montar a caballo en otra ocasi#n. /anug se limit# a asentir. .n a$uel momento no !ensaba !recisamente en montar a caballo. 2na &ez $ue llegaron a las este!as' A"la gui# a la "egua con sutiles mo&imientos del cuer!o " ;hinne" se lanz# al galo!e con rumbo norte. .l suelo se iba borrando ba%o el r!ido gol!ear de los cascos de la "egua( a Latie le costaba creer $ue estu&iera corriendo !or la este!a a lomos de un caballo. La sonrisa de %Cbilo $ue ten a al !artir !ermanec a aCn en sus labios' aun$ue a &eces cerraba los o%os' inclinada hacia adelante !ara sentir el &iento en la cara. ,ent a una eu)oria indescri!tible. Nunca hab a so3ado $ue algo !udiese ser tan e-citante. Los dems cazadores se !usieron en marcha tras ellas' !oco des!u+s de su !artida. 8odos los $ue estaban en condiciones " bien dis!uestos se agregaron al gru!o. .l *ogar del Le#n contribu"# con tres cazadores. Latie era mu" %o&en( hac a mu" !oco tiem!o $ue se le !ermit a acom!a3ar a 8alut " a /anug. ,u madre hab a demostrado a3os atrs el mismo a)n !or !artici!ar' !ero ahora sal a de caza mu" rara &ez( !re)er a $uedarse a cuidar de Dugie " de D"dag " ocu!arse tambi+n de los otros !e$ue3os. /esde $ue ado!t# a D"dag' hab a !artici!ado en mu" !ocas cacer as. .l *ogar del Morro contaba s#lo con dos hombres' " tanto ;"mez como Danec cazaban( en cambio' del *ogar del Mamut s#lo !artici!aron los &isitantes' A"la " Jondalar. Mamut era demasiado &ie%o. N Manu& habr a $uerido ir' !ero se $ued# !ara no retrasar al gru!o. N 8ambi+n 8ronie se $ued#' con Nu&ie " *artal. ,al&o en ocasiones es!eciales en $ue los ni3os ser& an de a"uda' "a no !artici!aba en cacer as. Por tanto' 8ornec )ue el Cnico cazador del *ogar del Deno' as como 1rebec )ue el Cnico del de la CigZe3a. 1ralie " Crozie !ermanecieron en el cam!amento' con Crisa&ec " 8asher. 8ulie se las hab a arreglado !ara !artici!ar en las cacer as' cuando aCn ten a hi%os !e$ue3os' " el *ogar del 2ro estaba bien re!resentado. Adems de la %e)a iban 6arzec' /eegie " /ru<ez. 6rinan hizo lo !osible !ara con&encer a su madre de $ue le de%ara ir' !ero tu&o $ue $uedarse con Nezzie' as como a su hermana 8usie' contentndole con la !romesa de $ue !ronto tendr a la edad su)iciente. Los cazadores subieron %untos la cuesta. .n cuanto llegaron a la !radera' 8alut im!uso la marcha r!ida. N8ambi+n a m me !arece $ue el d a es demasiado hermoso como !ara des!erdiciarlo N di%o Nezzie' de%ando con )irmeza su taza. .l gru!o se hab a reunido ante el hogar e-terior' tras la !artida de los cazadores' !ara terminar los restos del desa"uno " tomar una in)usi#nN. Los granos estn maduros " secos. 8en a ganas de salir a cosechar en estos Cltimos d as de buen tiem!o. ,i &amos hacia los !inos del arro"uelo' !odremos recoger tambi+n algunos !i3ones maduros. TOui+n $uiere acom!a3armeU NNo creo $ue 1ralie deba caminar tanto Ndi%o Crozie. NEh' madre N!rotest# 1ralieN' un !ase to me sentar bien. Cuando el tiem!o em!eore tendremos $ue !asar muchos d as dentro' " no )alta mucho !ara eso. Me gustar a ir' Nezzie. N.n ese caso ser me%or $ue te acom!a3e' !ara a"udarte con los ni3os Ndi%o Crozie' como si hiciera un gran sacri)icio' aun$ue le com!lac a la idea de salir. 8ronie no disimul# su entusiasmo. NROu+ buena idea' NezzieS Puedo !oner a *artal en la mochila !ara coger en brazos a Nu&ie' si se cansa. Nada me gustar a tanto como !asar el d a )uera.

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N@o me encargo de Nu&ie Ndecidi# Manu&N. No tienes !or $u+ cargar con dos. Pero creo $ue lo !rimero $ue har+ ser coger !i3ones' mientras &osotros cosechis el grano. NMe !arece $ue "o tambi+n ir+ con &osotros' Nezzie Ninter&ino MamutN. 8al &ez a D"dag no le moleste acom!a3ar a este &ie%o' " hasta !uede ense3arme alguno de los signos de A"la' "a $ue los hace tan bien. N8C mu" bien se3ales' Mamut Ndi%o D"dag' con ademanesN. A!rendes r!ido. 8al &ez tC ense3ar a m . NPodemos ense3arnos mutuamente Nres!ondi# Mamut' !or el mismo medio. Nezzie sonri#. .l anciano nunca hab a tratado al ni3o de es! ritus mezclados de )orma distinta a los otros ni3os del Cam!amento' sal&o !ara brindarle ms atenciones a causa de su debilidad. Con )recuencia le a"udaba a cuidarle. .ntre Mamut " el !e$ue3o !arec a e-istir un & nculo es!ecial' " la mu%er sos!ech# $ue el anciano s#lo iba con ellas !ara mantener ocu!ado a D"dag mientras los dems traba%aban. 8ambi+n cuidar a de $ue nadie le obligara' inad&ertidamente' a caminar ms a!risa de lo $ue le con&en a( si notaba al ni3o demasiado )atigado' aminorar a el !aso' cul!ando de ello a su edad a&anzada. Lo hab a hecho en otras ocasiones. Cuando todos estu&ieron reunidos ante la entrada del albergue' con cestos !ara cargar " recolectar' sacos de cuero' bolsas !ara el agua " alimentos !ara el almuerzo' Mamut sac# una !e$ue3a estatuilla de mar)il' $ue re!resentaba a una mu%er madura' " la cla&# en el suelo' delante de la entrada. /i%o algunas !alabras $ue s#lo +l conoc a " agreg# gestos e&ocati&os. .l albergue $uedar a desierto( !or eso in&ocaba al es! ritu de Mut' la 9ran Madre' !ara $ue custodiara " !rotegiera la &i&ienda en ausencia de todos sus ocu!antes. Nadie &iolar a la !rohibici#n de entrar re!resentada !or la estatuilla de la Madre ante la !uerta. A menos $ue )uera absolutamente necesario' nadie osar a a)rontar las consecuencias $ue' segCn la creencia general' acarreaba un acto seme%ante. Aun en caso de e-trema necesidad 7si alguien estaba herido o !erdido en una &entisca' necesitado de abrigo: a$uel $ue lo hiciera tomar a medidas inmediatas !ara a!aciguar a la !rotectora' !osiblemente )uriosa " &engati&a. La !ersona en cuesti#n' su )amilia " su Cam!amento' !agar an una com!ensaci#n su!erior al &alor de cual$uier cosa utilizada' tan !ronto como le )uera !osible. ,e har an donaciones " regalos a los miembros del *ogar del Mamut !ara a!lacar al es! ritu de la 9ran Madre con oraciones " e-!licaciones' con !romesas de buenas acciones o )uturas com!ensaciones. La medida de Mamut era ms e)icaz $ue cual$uier cerro%o. Cuando el anciano se a!art# de la entrada' Nezzie se ech# un cesto a la es!alda " a%ust# la correa a su )rente. /es!u+s le&ant# a D"dag " le acomod# sobre su am!lia cadera' !ara lle&arle cuesta arriba. .m!u%ando ante s a Dugie' 8usie " 6rinan' inici# el ascenso hacia la este!a. Los dems la siguieron( !ronto la otra mitad del Cam!amento cruzaba las !raderas abiertas !ara !asar el d a cosechando los granos " semillas $ue hab an sido sembrados !ara ellos !or la 9ran Madre 8ierra. A$uel traba%o' la contribuci#n de los recolectores a la des!ensa comCn' no era considerada menos &aliosa $ue la de los cazadores. Pero ni una ni otra re!resentaban s#lo traba%o. La com!a3 a " la solidaridad hac an del traba%o una di&ersi#n.

La "egua cruz# cha!oteando un arro"o de !oca !ro)undidad' !ero antes de $ue llegaran a otro curso de agua' algo ma"or' A"la hizo $ue aminorara la marcha. NTQste es arro"o $ue seguimosU N!regunt# A"la.

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NNo lo creo Nre!uso Latie' " consult# las marcas hechas en el trozo de mar)ilN. No( mira esto= es el !e$ue3o' el $ue cruzamos. Ahora cruzaremos +ste tambi+n. .n el siguiente cambiaremos de direcci#n !ara seguirlo corriente arriba. NNo !arece hondo a$u . T6uen sitio !ara cruzarU Latie mir# a un lado "a otro. NAlgo ms arriba ha" un lugar me%or. ,#lo tendremos $ue $uitarnos las botas " remangarnos los !antalones. ,e encaminaron corriente arriba' !ero' al llegar al am!lio &ado' donde el agua' al estrellarse' )ormaba es!uma contra las rocas salientes' A"la no se detu&o. *izo $ue ;hinne" entrara en el agua " de%# $ue ella escogiera el camino. @a en el otro lado' la "egua !arti# al galo!e. Latie sonre a otra &ez. NRNi si$uiera nos hemos mo%adoS Ne-clam#N. ,#lo unas cuantas sal!icaduras. Cuando llegaron al siguiente curso de agua' A"la !uso a la "egua rumbo este " !ermiti# $ue tomara un !aso ms descansado. ,in embargo' a$uel trote lento era mucho ms &eloz $ue la marcha humana' aun a la carrera' de modo $ue a&anzaron con celeridad. .l terreno iba cambiando( gradualmente se tornaba ms escar!ado " ganaba en altura. Latie se sor!rendi# de $ue A"la se detu&iera' se3alando un arro"o !rocedente del lado o!uesto' )ormando una am!lia L con el $ue estaban siguiendo. La ni3a no es!eraba encontrar tan !ronto el a)luente' !ero A"la' $ue hab a re!arado en la turbulencia' estaba alerta. /esde donde se encontraban !od an &er tres grandes salientes gran ticos' una cara mellada en la orilla o!uesta " dos ms en la $ue ellas estaban' r o arriba' en donde se un an )ormando un ngulo. ,iguiendo a$uel brazo del arro"o' notaron $ue se des&iaba hacia los salientes( al acercarse al !rimero' &ieron $ue el curso de agua corr a entre ellos. A !oca distancia' A"la di&is# &arios bisontes oscuros $ue !astaban entre los %uncos aCn &erdes' cerca del agua. ,e3al# hacia ellos' susurrando al o do de Latie= NNo hables )uerte. Mira. NRAll estnS Ne-clam# la ni3a' so)ocando un chillido' en un es)uerzo !or dominar su entusiasmo. A"la mir# a uno " otro lado( luego se humedeci# un dedo en la boca " lo alz# !ara com!robar la direcci#n del &iento. NLiento so!la de bisontes a nosotros. 6ueno. No bueno molestarlos hasta momento de cazar. 6isontes conocen caballos. Con ;hinne" !odemos acercarnos ms' !ero no mucho. A"la gui# a la "egua' dando un cuidadoso rodeo' !ara in&estigar ms arriba. 2na &ez satis)echa' regres# !or el mismo camino. 2na hembra grande " &ie%a le&ant# la cabeza " les ech# un &istazo' sin de%ar de rumiar. 8en a rota la !unta del cuerno iz$uierdo. La mu%er aminor# la marcha " de%# $ue ;hinne" recu!erara sus mo&imientos naturales' mientras sus %inetes conten an el aliento. La "egua se detu&o " ba%# la cabeza !ara comer algunas briznas de hierba. Como los caballos no suelen !astar cuando estn ner&iosos' este acto !areci# tran$uilizar al bisonte' $ue tambi+n sigui# alimentndose. A"la rode# al !e$ue3o reba3o con toda la celeridad !osible " !uso a ;hinne" al galo!e' r o aba%o. Cuando llegaron a las se3ales indicadas' &ol&ieron hacia el sur. 8ras cruzar el arro"o siguiente' se detu&ieron !ara $ue ;hinne" bebiera agua' haciendo ellas lo mismo' " luego continuaron &ia%e sin cambiar el rumbo. .l gru!o de cazadores acababa de !asar el !rimer arro"uelo cuando Jondalar not# $ue Corredor tiraba de su )reno en direcci#n a una nube de !ol&o $ue a&anzaba hacia ellos. .ntonces dio un gol!ecito en el hombro de 8alut " se la se3al#. .l %e)e distingui# a A"la " a Latie' $ue galo!aban hacia ellos. No tu&ieron $ue es!erar mucho tiem!o !ara $ue la "egua " amazonas se detu&ieran en medio de ellos. La sonrisa de Latie era de +-tasis( los o%os le centelleaban " sus me%illas estaban encendidas de entusiasmo. /es!u+s de $ue 8alut

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la a"udara a ba%ar' A"la !as# la !ierna sobre el lomo " se de%# caer al suelo' mientras todos se reun an en derredor. NTNo los hab+is encontradoU N!regunt# 8alut' e-!resando la in$uietud de todos. ,#lo otra !ersona habl#' casi al mismo tiem!o' !ero en tono di)erente= N,eguro $ue no Nse burl# 1rebecN. @a me imaginaba "o $ue andar corriendo a caballo no ser&ir a de nada. Latie le contest# con sor!rendido en)ado= NTC#mo $ue noU /escubrimos el lugar " hasta hemos &isto los bisontes. NRN o &as a decirme $ue hab+is tenido tiem!o de ir " &ol&erS N1rebec sacudi# la cabeza con aire de incredulidad. NT/#nde estn esos bisontesU N!regunt# ;"mez a la hi%a de su hermana' sin !restar atenci#n a 1rebec' anulando as su comentario burl#n. Latie sac# el !edazo de mar)il guardado en el cesto $ue ;hinne" cargaba sobre el )lanco iz$uierdo. Luego' con el cuchillo de !edernal $ue lle&aba a la cintura' se sent# en el suelo " comenz# a trazar nue&as marcas en el ma!a. N.l horca%o del sur !asa entre dos salientes rocosos' !or a$u Ndi%o. ;"mez " 8alut se sentaron a su lado' asintiendo' mientras A"la " &arios ms la rodeaban. NLos bisontes estaban al otro lado de los salientes' donde se abre la llanura alu&ial. 8oda& a $uedan !astos &erdes cerca del agua. Li cuatro !e$ue3os... *izo cuatro marcas !aralelas cortas' mientras lo dec a. NCreo' cinco Ncorrigi# A"la. Latie le&ant# la &ista hacia ella e hizo una se3al a)irmati&a( mientras agregaba otra marca' coment#= N8en as raz#n con res!ecto a los gemelos' /anug. @ son !e$ue3os. 8ambi+n hab a siete hembras... NMir# nue&amente a A"la' en busca de con)irmaci#n. La mu%er hizo un gesto a)irmati&o. .ntonces Latie a3adi# otras siete l neas !aralelas' algo ms largasN. Creo $ue s#lo cuatro ten an cr a N!ens# !or un momentoN. *ab a algunos ms' un !oco ms le%os. NCinco adultos %#&enes Nagreg# A"laN. @ dos o tres ms. No seguro. 8al &ez ms $ue no &emos. La ni3a hizo cinco marcas' ligeramente ms largas " algo a!artadas de las !rimeras( !or )in agreg# tres' entre los dos gru!os' haci+ndolas ms !e$ue3as. .n la Cltima marc# una !e$ue3a se3al en )orma de @ !ara indicar $ue hab a terminado' $ue a$u+l era el nCmero total de bisontes contados. ,us marcas se hab an sobre!uesto a otras hechas en el mar)il con anterioridad' !ero no ten a im!ortancia. @a hab an cum!lido su )inalidad. 8alut tom# de Latie el trozo de mar)il " lo estudi#. Luego mir# a A"la. NT*ab+is &isto hacia d#nde se encaminabanU ND o arriba' creo. Lamos alrededor reba3o' cuidado' no molestar. No huellas otro lado' !asto no comido Ndi%o ella. .l %e)e asinti# e hizo una !ausa' ob&iamente !ara !ensar. N/ices $ue disteis un rodeo. T Es ale%asteis mucho r o arribaU N, . NPor lo $ue "o recuerdo' la llanura alu&ial se estrecha hasta desa!arecer " las rocas altas se cierran sobre el arro"o. No ha" modo de salir. T.sto" en lo ciertoU N, ... Pero tal &ez modo de salir' s . NTC#moU NAntes de rocas altas' costado em!inado' rboles' arbustos es!esos con es!inas' !ero cerca de rocas ha" arro"o seco. Como camino em!inado. .s camino de salida' creo Ndi%o. 8alut )runci# el ce3o. /es!u+s mir# a ;"mez "a 8ulie' lanzando una carca%ada. NR.5 camino de salida es tambi+n el camino de entradaS RComo di%o MamutS

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;"mez !uso cara de desconcierto' !ero un momento des!u+s sonre a ligeramente. 8ulie les mir# a ambos. Por )in a!areci# en su rostro una luz de com!rensi#n. NRClaroS Podemos entrar !or all ' construir un corral !ara atra!arlos' ir !or el otro lado " obligarles a meterse en +l Ndi%o' e-!licndoselo a todos los dems N.Alguien tendr $ue &igilar !ara $ue no nos ol)ateen " &uel&an r o aba%o mientras estamos constru"endo la barrera. NParece traba%o adecuado !ara /anug " Latie Ndi%o 8alut. NCreo $ue /ru<ez !uede a"udarles Nindic# 6arzecN. ,i cre+is $ue hace )alta ms a"uda' ir+ "o mismo. NR6ienS Nace!t# 8alutN. TPor $u+ no &as con ellos' 6arzec' " sigues el arro"o corriente arribaU Conozco un modo ms r!ido de llegar al e-tremo trasero. Cortaremos desde a$u . Losotros los mantendr+is rodeados. .n cuanto tengamos la tram!a lista' retrocederemos !ara a"udaros a conseguir $ue se metan en el cercado.

.l lecho del arro"o era una ringlera de barro seco " rocas' $ue atra&esaba una colina escar!ada " boscosa. Conduc a hasta una !lanicie alu&ial' ni&elada " estrecha' %unto a un torrente $ue !asaba entre rocas' en una serie de r!idas " !e$ue3as cascadas. A"la' des!u+s de ba%ar a !ie' &ol&i# !or los caballos. 8anto ;hinne" como Corredor estaban habituados al em!inado sendero $ue conduc a a su cue&a del &alle' !or lo $ue descendieron sin ninguna di)icultad. La %o&en liber# a ;hinne" de los cestos " el arn+s !ara $ue !udiera !astar en libertad' !ero a Jondalar le !reocu!aba de%ar a Corredor sin ronzal( ni A"la ni +l !od an dominarlo bien sin a$uella atadura' " estaba lo bastante crecido como !ara mostrarse rebelde cuando se le anto%aba. Como el ronzal no le im!ed a !astar' ella ace!t# de%rselo !uesto' aun$ue habr a !re)erido soltarlo !or com!leto. .so la hizo !ensar en la di)erencia $ue e-ist a entre Corredor " su madre. ;hinne" siem!re hab a ido " &enido a su anto%o' !ero A"la !asaba todo su tiem!o con ella' !ues no ten a a nadie ms. Corredor ten a a ;hinne"' !ero su contacto con A"la era menor. 8al &ez ser a con&eniente $ue ella o Jondalar !asaran ms tiem!o con el caballo " trataran de ense3arle.
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La barrera "a estaba en construcci#n cuando ella ba%# a a"udar. La estaban haciendo con los materiales $ue !od an encontrar= cantos rodados' huesos' rboles " ramas' todo entremezclado. La rica " &ariada &ida animal de las )r as !lanicies se reno&aba constantemente' " los huesos es!arcidos en el !ara%e eran arrastrados con )recuencia !or los arro"os ocasionales' $ue los amontonaban al azar. 2na r!ida ins!ecci#n lle&# a descubrir un mont#n de huesos a !oca distancia( los cazadores se dedicaron a cargar grandes tibias " costillares " a trasladarlos hacia el centro de acti&idad= una zona !r#-ima al lecho del arro"o seco. La barrera necesitaba ser lo bastante )uerte como !ara contener al hato de bisontes' !ero no se har a de ella una estructura !ermanente. ,e la utilizar a una sola &ez( de todos modos' di) cilmente resistir a a la !rima&era' +!oca en $ue el arro"o se con&ert a en un torrente im!etuoso. A"la &io $ue 8alut balanceaba un hacha enorme' con una gigantesca cabeza de !iedra' como si )uera un %uguete. ,e hab a $uitado la tCnica " sudaba co!iosamente' en tanto se abr a !aso entre arbolillos tiernos " rectos' derribndolos uno tras otro con dos o tres gol!es. 8ornec " 1rebec' encargados de recogerlos' no !od an seguir su ritmo arrollador. 8ulie estaba su!er&isando la colocaci#n de cada elemento' !ro&ista de un hacha casi tan grande como la de su hermano' $ue mane%aba con la misma )acilidad' rom!iendo rboles " huesos' !ara enca%arlos en un sitio determinado. Pocos hombres !od an ri&alizar en )uerza con ella. NR8alutS Nllam# /eegie. Cargaba un e-tremo de un colmillo de mamut' $ue med a casi cinco metros. ;"mez " Danec sosten an la !arte media " el otro e-tremoN. *emos encontrado algunos huesos de mamut. TOuieres rom!er este colmilloU .l enorme !elirro%o sonri#. N.ste &ie%o monstruo debi# de &i&ir mucho " bien Ncoment#' cuando lo de%aron en el suelo' mientras se colocaba a horca%adas sobre el colmillo. ,us enormes mCsculos se abultaron al le&antar el hacha. .l aire reson# con los gol!es' mientras astillas " )ragmentos de mar)il &olaban en todas direcciones. A"la $ued# )ascinada ante la )acilidad con $ue mane%aba la !esada herramienta' !ero la haza3a resultaba aCn ms asombrosa a los o%os de Jondalar' !or un moti&o $ue nunca hab a tenido en cuenta= A"la estaba ms habituada a &er c#mo los hombres e%ecutaban !rodigios de )uerza muscular. Los hombres del Clan' aun$ue ms ba%os $ue ella' estaban dotados de unos mCsculos grandes " !oderosos( hasta las mu%eres eran mu" robustas' " la &ida $ue A"la lle&# mientras crec a' e)ectuando las mismas tareas $ue ella' le hab a hecho desarrollar unos mCsculos ins#litamente )uertes !ara sus huesos' ms )inos. 8alut de%# el hacha " se carg# al hombro una mitad del colmillo' !ara lle&arlo hacia el cerramiento en construcci#n. A"la asi# la enorme herramienta " trat# de mo&erla( le habr a sido im!osible utilizarla. 5ncluso !ara Jondalar era demasiado !esada= estaba hecha a la medida del cor!ulento %e)e. .ntre los dos cargaron la otra mitad del colmillo " siguieron a 8alut. Jondalar " ;"mez a"udaron a colocar los engorrosos )ragmentos de mar)il' a!untalndolos con !iedras( constituir an una s#lida barrera !ara cual$uier bisonte en)urecido. A"la acom!a3# a /eegie " a Danec en busca de huesos. Jondalar se &ol&i# !ara obser&ar al gru!o' luchando !or tragarse la rabia $ue sent a al &er al hombre de !iel oscura $ue caminaba %unto a A"la " hac a un comentario $ue !ro&ocaba las risas de sus com!a3eras. 8alut " ;"mez re!araron en el rostro encendido de c#lera del %o&en " a!uesto &isitante e intercambiaron una mirada signi)icati&a' !ero sin !ronunciar !alabra. .l Cltimo elemento de la barrera era el !ort#n. A un lado del hueco abierto en el cercado cla&aron un arbolillo resistente' des!ro&isto de ramas. *icieron un ho"o a manera de base " lo rodearon de !iedras !ara $ue se mantu&iera derecho. Lo re)orzaron atndolo con correas a los !esados colmillos de mamut. .l !ort#n en s )ue construido con tibias' ramas

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" costillas' atadas )irmemente a dos ramas cruzadas. /es!u+s' mientras unos lo sosten an en su sitio' otros ataron un e-tremo al !oste' !or &arias !artes' utilizando una atadura cruzada $ue le !ermit a girar sobre sus goznes de cuero. Cerca del otro e-tremo amontonaron cantos rodados " huesos !esados' !ara em!u%arlos contra el !ort#n una &ez $ue +ste $uedara cerrado. 8odo estu&o listo !or la tarde' con el sol toda& a alto. Como todos traba%aban al un sono' la construcci#n de la tram!a se lle&# a e)ecto en un !lazo de tiem!o asombrosamente bre&e. .ntonces se reunieron alrededor de 8alut !ara ingerir los alimentos secos $ue hab an lle&ado consigo( mientras tanto' hac an nue&os !lanes. NLo di) cil ser hacerles cruzar el !ort#n Ndi%o 8alutN. ,i logramos $ue !ase uno' lo ms !robable ser $ue los otros le sigan. Pero si !asan la barrera " se $uedan re&ol&i+ndose en este !e$ue3o es!acio' al )inal irn hacia el agua. .l arro"o es caudaloso en este !unto( algunos no !asarn' !ero eso no nos sir&e de nada. Los !erderemos. 8odo lo ms' $uedar algCn bisonte ahogado r o aba%o. N8endremos $ue blo$uearlos Ndi%o 8ulieN( no !ermitirles $ue se salgan de la tram!a. NTC#moU N!regunt# /eegie... NPodr amos construir otro cercado Nsugiri# 1rebec. NT@ c#mo sab+is bisonte no ir agua cuando llegar cercadoU Nin$uiri# A"la. 1rebec la obser&# con e-!resi#n des!ecti&a' !ero 8alut se le adelant# a res!onder. N6uena !regunta' A"la. Adems' no ha" muchos materiales !ara construir otro. 1rebec cla&# en la muchacha una mirada oscura' airada. ,ent a $ue ella le hab a hecho $uedar como un estC!ido. NCual$uier cosa $ue !udi+ramos le&antar !ara blo$uear el !aso ser a Ctil N!rosigui# 8alutN' !ero creo $ue alguien deber a hostigarlos desde all. ,er a un !uesto !eligroso. N/e eso me encargo "o. .s un buen sitio !ara usar ese tiralanzas del $ue os habl+ N di%o Jondalar' mostrando un raro instrumentoN. No s#lo arro%a una lanza a ma"or distancia' sino con ms )uerza $ue la mano. Con buena !unter a' basta una lanza !ara matar instantneamente' a !oca distancia. NT.s !osibleU Nse interes# 8alutN. Ms tarde hablaremos de eso. Ahora' si $uieres' !uedes ocu!ar ese !uesto. Creo $ue "o tambi+n ir+. N @ "o Nagreg# Danec. Jondalar le mir# con el ce3o )runcido. No le gustaba mucho !artici!ar %unto a a$uel hombre $ue tan interesado se mostraba !or A"la. N @o tambi+n me a!ostar+ a$u Ndi%o 8ulieN. Pero en &ez de construir otro cercado' deber amos le&antar burladeros se!arados !ara $ue cada cual !ueda guarecerse detrs de ellos. N E !ara correr a re)ugiarse Na3adi# DanecN. TOui+n te dice $ue no terminarn ellos !ersigui+ndonos a nosotrosU N *ablando de !erseguir Ndi%o 8alut' al tiem!o $ue &eri)icaba la altura del solN' ahora $ue hemos decidido c#mo actuar cuando lleguen a$u ' Tc#mo haremos !ara $ue &enganU *a" $ue caminar mucho !ara alcanzarlos !or detrs. 8al &ez no nos baste lo $ue $ueda de d a. A"la escuchaba con el ma"or inter+s. Decord# a los hombres del Clan' cuando hac an !lanes de caza' " sus !ro!ios deseos de !artici!ar' sobre todo des!u+s de haber iniciado las !rcticas con su honda. .sta &ez ella )ormaba !arte de los cazadores. 8eniendo en cuenta $ue 8alut hab a !restado atenci#n a su comentario anterior " $ue todos hab an ace!tado de buen grado su !ro!uesta de adelantarse a e-!lorar' se sinti# animada a hacer otra sugerencia.

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N;hinne" es buena !ara eso Ndi%oN. Persegu muchas manadas con ;hinne". Puedo ir alrededor de bisontes' buscar 6arzec " otros' !erseguir bisontes a$u !ronto. Losotros es!erar' acosar hasta tram!a. 8alut la obser&#. Luego consult# a los otros cazadores con la mirada " &ol&i# a )i%ar sus o%os en ella. NT.sts segura de !oder hacerloU N, . NT@ c#mo los rodearsU N!regunt# 8ulieN. A estas alturas deben de habernos ol)ateado( si no se &an es !or$ue 6arzec " los muchachos los tienen acorralados. TCunto tiem!o !odrn retenerlosU TNo les hars tomar la direcci#n o!uesta si &as hacia ellos desde a$u U NNo creo. Caballo no molesta mucho a los bisontes' !ero hago gran rodeo' si &osotros $uerer. Caballo ms r!ido $ue uno camina Ndi%o A"la. NR8ienes raz#nS .so no !uede negarse= A"la !odr a cubrir ese recorrido mucho antes a caballo $ue nosotros a !ie Nreconoci# 8alut. Luego )runci# el ce3o' concentradoN. Creo $ue deber amos !ermitirle actuar a su modo' 8ulie. TOu+ im!ortancia tiene' siem!re $ue la cacer a d+ buen resultadoU Nos &endr a bien' sobre todo si el in&ierno se !resenta largo " riguroso= contar amos con ms &ariedad de alimentos' aun$ue en realidad tenemos bastantes !ro&isiones almacenadas. ,i !erdi+ramos esta manada' no su)rir amos en absoluto. NCierto' !ero des!u+s de tanto traba%o... NNo ser a la !rimera &ez $ue nos $uedramos con las manos &ac as des!u+s de traba%ar duro. N8alut hizo otra !ausaN. Lo !eor $ue !uede !asar es $ue !erdamos la manada. .n cambio' si resulta' estaremos ante un )est n antes del oscurecer' " camino de casa !or la ma3ana. 8ulie asinti#. N.st bien' 8alut. *aremos lo $ue dices. NLo $ue !ro!one A"la' $uerrs decir. Adelntate' A"la. 8rata de atraer a esos bisontes hacia a$u . A"la' sonriendo' llam# a ;hinne" con un silbido. La "egua relinch# " se acerc# al galo!e' seguida !or Corredor. NJondalar' su%eta el !otrillo Nindic# la mu%er' corriendo hacia la "egua. NNo ol&ides tu tiralanzas Nle record# +l' alzando la &oz. A"la se detu&o lo %usto !ara recogerlo' %unto con algunas lanzas( luego' con un mo&imiento tantas &eces !racticado' mont# de un salto " se !uso en marcha. /urante un buen rato' Jondalar estu&o demasiado ocu!ado en retener el !otrillo' al $ue no le gustaba &erse im!edido de !artici!ar con su madre en una buena carrera. /ebido a esta circunstancia' el hombre se libr# de &er la e-!resi#n con $ue Danec obser&aba a A"la. La mu%er galo!# a lo largo de la !lanicie alu&ial' %unto al arro"o r!ido " ruidoso $ue hab a e-ca&ado un corredor sinuoso entre las escar!adas colinas. La hierba alta " los arbustos desnudos se a)erraban a las laderas' sua&izando la rugosidad del terreno' !ero ba%o el loess $ue llenaba las grietas se ocultaba un coraz#n de roca. Los salientes rocosos re&elaban el carcter esencialmente gran tico de la regi#n' dominada !or colinas ba%as $ue se ele&aban hasta las !eladas cimas rocosas. A"la aminor# la marcha al acercarse a la zona en donde hab a &isto a los bisontes' !ero "a no estaban all . Probablemente hab an !ercibido la creciente acti&idad " cambiado de direcci#n. .n eso' al tras!asar un !ara!eto' di&is# los animales "' algo ms all' a 6arzec' de !ie %unto a algo $ue !arec a un !e$ue3o mo%#n. .l !astizal' ms &erde entre los esbeltos " desnudos rboles !r#-imos al agua' hab a atra do a los bisontes hacia el &alle estrecho( !ero' una &ez $ue !asaron los salientes gemelos $ue )lan$ueaban el arro"o' no ten an otra salida " se &ieron obligados a

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adentrarse. 6arzec " los cazadores ms %#&enes hab an &isto a los bisontes diseminados a lo largo del arro"o' deteni+ndose aCn de &ez en cuando !ara !astar' !ero a&anzando sin cesar hacia el !asa%e. Les hab an !erseguido !ara obligarlos a entrar otra &ez' !ero con eso s#lo !od an detenerlos momentneamente( los animales se agru!aron con ms determinaci#n en un segundo intento !or abandonar el &alle. La decisi#n " la )rustraci#n !od an lle&arles a !ro&ocar una estam!ida. Los cuatro cazadores se hab an a!ostado all !ara im!edir $ue se )ueran' !ero sab an $ue les ser a im!osible contener una estam!ida. No !od an seguir obligndolos a entrar' !ues costaba demasiado es)uerzo( adems' 6arzec tem a $ue se lanzaran en la otra direcci#n antes de $ue la tram!a estu&iera lista. .l mont#n de !iedras al lado del cual se encontraba 6arzec cuando A"la le &io' ser& a !ara mantener erguida una rama resistente. 2n trozo de tela' su%eta a +sta' bat a al &iento. *ab a &isto montones similares' alrededor de huesos o ramas' a inter&alos bastante cortos entre el saliente " el agua( de cada uno hab an colgado una !iel de dormir o una !renda de ro!a. *asta hab an a!ro&echado incluso rboles !e$ue3os " matas' cual$uier cosa de la $ue !udieran su%etar algo $ue ondeara al &iento. Los bisontes miraban recelosos las e-tra3as a!ariciones' sin saber hasta $u+ !unto re!resentaban una amenaza. No $uer an &ol&er !or donde hab an &enido' !ero tam!oco seguir a&anzando. .s!ordicamente' algCn animal se acercaba hacia uno de a$uellos ob%etos' !ero retroced a al &er $ue ondeaba. ,e estaban inmo&ilizando %usto donde 6arzec $uer a( A"la $ued# im!resionada !or la inteligencia !uesta a contribuci#n !or +ste. *izo $ue ;hinne" se acercara al saliente rocoso' tratando de rodear lentamente al reba3o' !ara no rom!er a$uel !recario e$uilibrio. Not# $ue la &ie%a hembra del cuerno roto a&anzaba con cautela. No le gustaba a$uella inmo&ilidad " !arec a dis!uesta a intentar la salida. 6arzec' al di&isar a A"la' ech# un &istazo a los otros cazadores' $ue estaban a su es!alda' antes de &ol&er a mirarla con el ce3o )runcido. /es!u+s de tanto es)uerzo' no era cuesti#n de $ue ella ahu"entara a los animales en la direcci#n indebida. /ialog# !or un momento con Latie' $ue se hab a !uesto a su lado' !ero no a!art# de la mu%er " el caballo su mirada a!rensi&a durante los largos segundos $ue tardaron en llegar hasta +l. NT/#nde estn los otrosU N!regunt#. N.s!erando Nres!ondi# A"la. NT@ $u+ es!eranU RNo !odemos retener eternamente a estos bisontesS N.s!eran $ue nosotros !ersigamos. NT@ c#mo los !erseguimosU R,omos demasiado !ocosS @a estn a !unto de esca!ar. No s+ cunto tiem!o ms !odremos mantenerlos a$u ( ni hablar de obligarles a retroceder. 8endremos $ue !ro&ocar una estam!ida. N;hinne" !erseguir Ndi%o A"la. . NRLa "eguaR N*ace antes' !ero me%or si &osotros !ersigue tambi+n. /anug " /ru<ez' $ue estaban a!ostados un !oco ms le%os &igilando el reba3o " arro%aban alguna $ue otra !iedra a los animales $ue se en)rentaban a los batidores' se acercaron !ara escuchar. .staban sor!rendidos como 6arzec' !ero' al a)lo%ar la &igilancia' o)recieron una o!ortunidad $ue !uso )in a la con&ersaci#n. Por el rabillo del o%o' A"la &io $ue un macho %o&en " enorme echaba a correr' seguido !or &arios ms. 2n instante ms " se !erder a todo. La %o&en hizo girar a ;hinne"' de%# caer la lanza " el tirador " corri# tras el animal' arrebatando al !asar la tCnica $ue ondeaba en una rama. Corri# en l nea recta hacia el animal' inclinada hacia delante' agitando la !renda. .l bisonte agach# la testuz " trat# de es$ui&arla. ;hinne" gir# otra &ez' mientras A"la

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agitaba el cuero ante la cara del animal. .l siguiente mo&imiento de des&iaci#n hizo $ue el bisonte retrocediera hacia el &alle angosto' en !os de los animales $ue hab an seguido a$uel camino' mientras ;hinne" " A"la le !ersegu an' agitando la tCnica de cuero. Etro animal em!rendi# la carrera' !ero la muchacha logr# $ue girara en redondo. ;hinne" !arec a saber !or antici!ado cul de los bisontes ser a el siguiente en intentarlo' !ero era tanto su intuici#n como las se3ales inconscientes de la mu%er lo $ue !on an a la "egua )rente a cada animal. .n un !rinci!io' el adiestramiento de la "egua no hab a su!uesto un es)uerzo consciente( cuando A"la subi# a su lomo !or !rimera &ez )ue !or !uro im!ulso' sin $ue se le ocurriera dirigirla ni dominarla. .so ocurri# !oco a !oco' al aumentar el entendimiento mutuo( la mane%aba !or medio de la tensi#n de sus !iernas e im!erce!tibles mo&imientos del cuer!o. Aun$ue lleg# a a!licarlos intencionalmente' subsist a un elemento de sutil interacci#n entre la mu%er " su montura( con )recuencia se mo& an como si com!artieran la misma mente. .n cuanto A"la a&anz#' los otros se dieron cuenta de la situaci#n " se !reci!itaron a detener el reba3o. No era la !rimera &ez $ue A"la !ersegu a un gru!o de animales con ;hinne"' !ero no habr a !odido hacerles cambiar de direcci#n sin a"uda. Las grandes bestias gibosas eran mucho ms di) ciles de dominar de lo $ue ella cre a. .ra casi como si algCn instinto les ad&irtiera de $ue las es!eraba una tram!a. /anug corri# en a"uda de A"la' aun$ue ella' concentrada en detener al macho %o&en' a!enas re!ar# en +l. Latie &io $ue uno de los gemelos em!rend a la carrera. Arranc# la rama $ue sobresal a de un mont#n de !iedras " la !iel $ue ondeaba al &iento " se !reci!it# hacia +l !ara cortarle el !aso. A )uerza de gol!es en los ollares' le oblig# a retroceder' mientras $ue 6arzec " /ru<ez se ocu!aban de una hembra tirndole !iedras " agitando una !iel. Por )in' los es)uerzos con%untos des&iaron la inci!iente desbandada. La &ie%a hembra con el cuerno roto " unos !ocos ms lograron esca!ar' !ero la ma"or a corri# !or la !lanicie alu&ial del !e$ue3o r o' curso arriba. Des!iraron con ms tran$uilidad cuando el !e$ue3o reba3o de%# atrs los salientes gran ticos( !ero ten an $ue seguir !ersigui+ndolos. A"la se detu&o el tiem!o indis!ensable !ara recoger su lanza " su lanza&enablos " acto seguido &ol&i# a montar. 8alut acababa de tomar un trago de agua cuando cre"# o r una es!ecie de rumor' como un tronar le%ano. Lol&i# la cabeza corriente aba%o " escuch# unos instantes' !ues no es!eraba tan !ronto al reba3o. Por )in a!o"# la ore%a contra el suelo. NR@a &ienenS Ngrit#' le&antndose de un salto. 8odo el mundo corri# en busca de sus lanzas. Cada cual se a!ost# en el sitio escogido. 1rebec' ;"mez' 8ornec " /eegie se dis!ersaron !or un lado de la em!inada !endiente' listos !ara lanzarse desde atrs " blo$uear el !ort#n. 8ulie estaba ms cerca de la entrada' en el lado o!uesto' con el !ro!#sito de cerrar el !ort#n una &ez $ue los bisontes estu&ieran dentro del corral. .n el es!acio com!rendido entre la barrera " la tumultuosa corriente se situ# Danec' a unos cuantos !asos de 8ulie' " +sta' a su &ez' guardaba !arecida distancia res!ecto a Jondalar' a!ostado casi al borde mismo del agua. 8alut eligi# un sitio algo !or delante de su hu+s!ed. Cada uno ten a un trozo de cuero o tela !ara agitarlo ante los animales' con la es!eranza de des&iarlos' !ero tambi+n una lanza !re!arada. 8odos' sal&o Jondalar. .l instrumento de madera' estrecho " !lano' $ue sosten a en la mano derecha' med a a!ro-imadamente lo mismo $ue su brazo' desde el codo a la !unta de los dedos. 8en a una ranura en el centro' a modo de to!e de retroceso' un gancho en un e-tremo " en el otro dos lazos de cuero a ambos lados !ara !asar los dedos. Lo sosten a horizontalmente " enca%# el e-tremo em!lumado de una lanza ligera' rematada en una a)ilada !unta de hueso' en el gancho de la !arte trasera. Luego' sosteniendo el arma en su sitio con el !ulgar " el ndice introducidos en los lazos' cogi# una segunda lanza con la mano iz$uierda' !re!arado !ara !onerla en su sitio si hac a )alta e)ectuar un segundo lanzamiento.

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.s!eraron. Nadie hablaba' " en a$uella silenciosa e-!ectaci#n' cual$uier !e$ue3o ruido ad$uir a am!lia resonancia. 9or%eaban los !%aros' comunicndose entre ellos. .l &iento agitaba las ramas secas. ,e o a el cha!oteo de las cascadas sobre la roca " el zumbido de las moscas. .l tamborileo de las !ezu3as se hizo !er)ectamente audible. Por )in' dominando el estruendo $ue se acercaba' se o"eron mugidos' gru3idos' reso!lidos " gritos humanos. 8odos )orzaron la &ista !ara di&isar el !rimer bisonte $ue a!areciera tras el recodo del arro"o' !ero no )ue s#lo uno. /e !ronto' el reba3o entero de enormes animales !eludos' color casta3o oscuro' con largos " mort )eros cuernos negros' galo!aba en l nea recta hacia ellos. Cada cual concentr# todas sus )uerzas " se !re!ar# !ara el ata$ue. A la cabeza marchaba el gran macho %o&en $ue hab a estado a !unto de huir. Al &er el cercado' gir# en redondo' hacia el agua... " hacia los cazadores $ue le cerraban el !aso. A"la' $ue segu a mu" de cerca al reba3o' hab a !re!arado su lanza&enablos al doblar el meandro' sin saber e-actamente $u+ hacer. Lio $ue el !rimer macho &iraba directamente hacia Jondalar' seguido !or &arios ms. 8alut corri# hacia el animal' agitando una tCnica' !ero el !eludo macho estaba harto de cosas $ue ondeaban al &iento " no se de%# ahu"entar. ,in !ensarlo dos &eces' A"la se inclin# hacia delante " ;hinne" a&anz# a galo!e tendido. .s$ui&ando a los otros bisontes' se lanz# contra el gran macho " arro%# su lanza' en el momento en $ue Jondalar hac a otro tanto. 2na tercera lanza &ol# al mismo tiem!o. La "egua !as# &elozmente %unto a los cazadores' sal!icando a 8alut' al tocar el borde del agua. A"la aminor# la marcha hasta detenerse " regres# a toda !risa. Para entonces todo hab a terminado. .l gran bisonte "ac a en el suelo. Los $ue &en an detrs redu%eron el !aso( los $ue estaban cerca de la !endiente no tu&ieron ms remedio $ue entrar en el cercado. .n cuanto el !rimero tras!as# la abertura' los otros le imitaron sin $ue )uera necesario azuzarles mucho. 8ulie sigui# al Cltimo " em!u%# el !ort#n. .n cuanto +ste $ued# cerrado' 8ornec " /eegie hicieron girar un &oluminoso canto rodado contra +l. ;"mez " 1rebec lo ataron a los !ostes' mientras 8ulie em!u%aba otro canto rodado %unto al !rimero. A"la desmont#' toda& a estremecida. Jondalar estaba arrodillado al lado del macho' %unto con 8alut " Danec. NLa lanza de Jondalar le ha entrado !or el cuello' atra&esndole la garganta. Creo $ue eso habr a sido su)iciente !ara matarlo' aun$ue tambi+n la tu"a lo habr a hecho' A"la. Por cierto' ni si$uiera te he &isto llegar Ncoment# 8alut' algo asombrado !or la haza3aN. 8u lanza est cla&ada mu" hondo entre las costillas. NPero lo $ue hiciste )ue !eligroso' A"la. Podr as haber resultado herida Nobser&# Jondalar. Parec a eno%ado' !ero era la reacci#n al miedo e-!erimentado !or ella. Por )in mir# a 8alut' se3alando una tercera lanzaN. T/e $ui+n es +staU *a sido bien lanzada= se hundi# en el !echo. Qsta tambi+n le habr a matado. N.s la de Danec Ndi%o 8alut. Jondalar se &ol&i# hacia el hombre moreno "ambos se midieron con la mirada. 8al &ez tu&ieran di)erencias " ri&alidades' !ero ante todo eran seres humanos' hombres $ue com!art an un mundo bello' aun$ue s!ero " !rimiti&o( sab an $ue la su!er&i&encia de!end a del mutuo a!o"o. N8e do" las gracias Ndi%o JondalarN. ,i mi lanza hubiera )allado' te deber a la &ida. NNo' a menos $ue la de A"la hubiera )allado tambi+n. .se bisonte ha muerto tres &eces. No ten a la menor !osibilidad contra ti. Parece $ue ests destinado a &i&ir. 8ienes suerte' amigo m o( la Madre !arece estar de tu !arte. T.res en todo tan a)ortunadoUN " Danec mir# a A"la con los o%os llenos de admiraci#n' o algo ms.

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A di)erencia de 8alut' el hombre moreno la hab a &isto llegar' sin !reocu!arse del !eligro de los a)ilados cuernos' con el !elo al &iento' los o%os llenos de terror " )uria' dominando el caballo como si )uera una e-tensi#n de su !ro!io ser( era como un es! ritu &engador o como la madre de todas las criaturas &i&ientes de)endiendo a su !role. ,e dir a $ue le im!ortaba mu" !oco ser destri!ada' al igual $ue su montura. Parec a un .s! ritu de la Madre' ca!az de dominar al bisonte con la misma )acilidad $ue a su "egua. Danec nunca hab a &isto una mu%er igual( a$uella mu%er era todo lo $ue +l deseaba= una mu%er bella' )uerte' temeraria' amante' !rotectora. 2na mu%er de !ies a cabeza. Jondalar &io su e-!resi#n admirati&a " se le retorcieron las entra3as. A"la no !od a menos de )i%arse en +l' res!onderle... 8em a !erderla !or cul!a de a$uel hombre de !iel oscura' tan atracti&o' " no sab a $u+ hacer al res!ecto. Con los dientes a!retados " la )rente )runcida !or el en)ado " la )rustraci#n' les &ol&i# la es!alda' en un intento !or disimular sus sentimientos. *ab a &isto a otras !ersonas reaccionar de a$uel modo( !ro&ocaban en +l !ena " cierto desd+n. .ra una conducta in)antil' )alta de e-!eriencia " de sensatez( +l se cre a !or encima de tales sentimientos. Danec hab a actuado !ara sal&arle la &ida. .ra un hombre. TOui+n !od a re!rocharle $ue se sintiera atra do !or A"laU TAcaso ella no ten a derecho a elegirU ,e odi# !or abrigar a$uellos sentimientos' !ero no !od a e&itarlos. Arranc# su lanza cla&ada en el bisonte " ech# a andar. La matanza hab a comenzado. Los cazadores' !rotegidos !or el cercado' arro%aban sus lanzas contra los animales aturdidos $ue se re&ol& an en el interior de la tram!a. A"la busc# un sitio con&eniente al $ue encaramarse " desde all obser&# a Danec' $ue arro%aba su arma con )uerza " !recisi#n. 2na hembra enorme ca"# de rodillas. /ru<ez arro%# otra al mismo animal " desde otra direcci#n lleg# una tercera. La bestia de%# caer la gran testuz entre las !atas. Los lanza&enablos no ten an all utilidad alguna. A$uel m+todo era ms e)icaz. /e !ronto' un macho se lanz# contra el cercado' con toda la )uerza de &arias toneladas de !eso. La madera se hizo astillas' las ataduras se desgarraron " los !ostes !erdieron su estabilidad. A"la not# $ue la barrera se estremec a " !eg# un salto. 8oda la estructura se tambale#= Rel bisonte ten a los cuernos atra!adosS .n sus es)uerzos !or liberarse' sacud a toda la em!alizada' $ue a !unto estu&o de rom!erse. 8alut tre!# al inestable !ort#n "' con un solo gol!e de su enorme hacha' !arti# el crneo de la !oderosa bestia. La sangre le sal!ic# el rostro( los sesos saltaron. .l bisonte ca"#' con los cuernos aCn cla&ados' arrastrando consigo el !ort#n debilitado " al mismo tiem!o a 8alut. .l cor!ulento %e)e brinc# gilmente de la estructura derribada "' ale%ndose algunos !asos' descarg# un gol!e demoledor contra la cara del Cltimo bisonte $ue segu a en !ie. .l !ort#n hab a cum!lido con su cometido. NAhora &iene el traba%o Ndi%o /eegie' se3alando el es!acio rodeado !or la cerca. Los animales abatidos !arec an montones de lana oscura. .lla se acerc# al !rimero' desen&ainando su a)ilado cuchillo de !edernal' " lo mont# a horca%adas !ara abrirle el cuello. /e la "ugular man# sangre ro%a' $ue )orm# alrededor de su hocico un charco de un tono carmes ms oscuro' $ue se )ue agrandando lentamente " ti3# de negro la tierra de un !ardo grisceo. N8alut Nllam# la muchacha' al acercarse a otro mont#n de !iel' aCn estremecidoN' &en a rematar a +ste' !ero trata de de%ar los sesos ms o menos enteros. Ouiero a!ro&echarlos. 8alut des!ach# r!idamente al agonizante. /es!u+s sigui# la sangrienta labor de retirar entra3as' desollar " descuartizar. A"la a"ud# a /eegie a dar la &uelta a una hembra !ara de%ar su &ientre a la &ista. Jondalar tambi+n ech# a andar hacia ellas' !ero Danec estaba ms cerca " lleg# !rimero. Jondalar se $ued# mirando' !reguntndose si necesitar an a"uda o si una cuarta !ersona no har a sino estorbar.
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Abrieron el &ientre hasta la garganta' se!arando las ubres llenas de leche. A"la de un lado " Danec del otro la em!rendieron con la ca%a torcica( ambos tiraron hasta $uebrarlo. Luego /eegie se meti# a medias dentro de la ca&idad' toda& a caliente' " entre los tres e-tra%eron los #rganos internos. 8odo se hizo con celeridad' !ara $ue los gases intestinales no echaran a !erder la carne. Por )in' se ocu!aron de la !iel. Por lo &isto' no necesitaban a"uda. Jondalar &io $ue Latie " /anug luchaban con la ca%a torcica de un animal ms !e$ue3o. A!art# a la ni3a " lo desgarr# con ambas manos' en un solo es)uerzo rabioso. Pero el descuartizamiento result# ser una labor !esada' $ue acab# con la c#lera de Jondalar. A"la no ignoraba el !rocedimiento !ara desollar' !ues lo hab a hecho sola muchas &eces. 2na &ez se!arada la !iel alrededor de las !atas' era )cil se!ararlo( lo ms lim!io " e)icaz era des!egarlo con el !u3o desde dentro o arrancarlo a tirones. Para cortar los ligamentos se utilizaba un cuchillo es!ecial' con mango de hueso " ho%a de !edernal' a)ilada !or ambas !artes' !ero redondeada " sin )ilo en la !unta' !ara no atra&esar el !elle%o. A"la estaba tan habituada a usar cuchillos " herramientas sin mango' $ue se sent a algo tor!e' aun$ue era e&idente $ue' en cuanto se acostumbrara a ellos' dominar a su mane%o. ,e retiraron los tendones de !atas " lomo' $ue ser&ir an !ara muchas cosas' desde coser hasta !re!arar lazos. .l !elle%o se con&ertir a en cuero o en !iel sin curtir. .l !elo largo " a!elmazado ser& a !ara hacer cuerdas o sogas de di&ersos tama3os' redes !ara !escar o lazos !ara cazar !%aros " !e$ue3os animalitos en el buen tiem!o. ,e recogieron todos los sesos " tambi+n algunos cascos' de los $ue se obtendr a cola al her&irlos con huesos " )ragmentos de cuero crudo. Los grandes cuernos' $ue alcanzaban hasta los tres metros' eran algo !recioso= sus macizas !untas ser& an como !alancas' cu3as' !unzones " dagas. La !arte hueca' retirando el e-tremo' se con&ertir a en tubos c#nicos !ara a&i&ar el )uego o en embudos !ara llenar las bolsas de l $uidos' !ol&os o semillas " !ara &aciarlas des!u+s. 2na !arte central' si se de%aba algo de la !arte s#lida en el )ondo' ser&ir a de taza. Con estrechos cortes trans&ersales se lograban hor$uillas' brazaletes o argollas. 8ambi+n guardaron los hocicos " las lenguas' bocados escogidos' as como el h gado. A continuaci#n cortaron las reses en siete !edazos= dos cuartos traseros' dos cuartos delanteros' la !arte media di&idida !or la mitad " el enorme cogote. Los intestinos' est#magos " &e%igas' una &ez la&ados' se enrollaron %unto con los cuernos. Ms tarde los in)lar an !ara e&itar $ue se encogieran' a )in de utilizarlos como en&ases !ara grasas " l $uidos' o )lotadores !ara las redes de !esca. ,e a!ro&echaban todas las !artes' !ero s#lo cogieron las me%ores " las ms Ctiles( lo $ue !od an lle&ar. Jondalar hab a atado a Corredor a un rbol' cuesta arriba' !ara mantenerle )uera del !eligro " donde no molestara. ;hinne" acudi# a su lado en cuanto A"la la de%# en libertad' "a acorralados los bisontes. 8ras a"udar a Latie " a /anug con el !rimer bisonte' Jondalar )ue en busca del !otrillo' !ero la encontr# alterado !or la !ro-imidad de tantos animales muertos. A ;hinne" tam!oco le gustaba' !ero estaba ms acostumbrada. A"la les &io acercarse. Al mismo tiem!o se dio cuenta de $ue 6arzec " /ru<ez caminaban r o aba%o( al !arecer' con la !risa !or obligar a los bisontes a dar la &uelta " meterse en la tram!a' hab an de%ado los zurrones atrs. ,e dirigi# hacia ellos. NT6arzec' &as !or zurronesU N!regunt#. N, ' " !or las mudas. Partimos con tanta !risa... Pero no lo lamento. ,i tC no les hubieras hecho girar' los habr amos !erdido sin duda alguna. Lo $ue hiciste con tu caballo )ue una !roeza. Nunca lo habr a cre do si no lo hubiera &isto. Pero me sabe mal haber de%ado todo all. Con tantos bisontes muertos' acudirn todos los animales carn &oros de la regi#n. Mientras es!erbamos &i huellas de lobo $ue !arec an )rescas. A los lobos les

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encanta mascar cuero. A los glotones tambi+n' " se ensa3an( los lobos' en cambio' lo hacen !or di&ertirse' N5r+ con caballo !or todo. NRNo se me hab a ocurridoS Cuando ha"amos terminado' a los carniceros les $uedar mucho $ue comer' !ero no me hace ninguna gracia de%arles ah lo su!er)luo. NPero escondimos los zurrones' no lo ol&ides Nle record# /ru<ezN. .lla sola no !odr encontrarlos. N.s cierto Ndi%o 6arzecN. Creo $ue tendremos $ue ir nosotros en !ersona. NT/ru<ez sabe d#ndeU N!regunt# A"la. .l muchacho mir# a A"la " asinti#. .lla le in&it# con una sonrisa NT Ouieres &enir en caballo conmigoU La cara de /ru<ez se ilumin# de gozo. NTPuedoU .lla busc# con la &ista a Jondalar " le hizo se3as de $ue se acercar' con los caballos. NLo" a ir con /ru<ez en busca de los zurrones " lo $ue de%aron atrs al iniciar la !ersecuci#n Nle di%o' hablando en zelandoniiN. /e%ar+ $ue Corredor tambi+n nos acom!a3e. 2n buen galo!e ser&ir !ara calmarle. A los caballos no les gustan los cad&eres. A ;hinne" le ocurr a lo mismo' al !rinci!io. *iciste bien en de%arle !uesto el ronzal' !ero ahora debemos ense3arle a ser como ella. Jondalar sonri#. N.s una buena idea' !ero' Tc#mo lo harsU A"la )runci# el ce3o. NNo esto" segura. ;hinne" me obedece !or$ue $uiere' !or$ue somos buenas amigas' !ero en cuanto a Corredor' no s+. ,e ha a)icionado a ti' Jondalar. 8al &ez te obedezca. Creo $ue nos con&endr a intentarlo. N.sto" dis!uesto Nmani)est# +lN. Me gustar a !oder montarlo algCn d a' como tC montas a ;hinne". N8ambi+n a m me gustar a' Jondalar. NA"la record# sus antiguas es!eranzas de $ue a$uel hombre rubio de los Etros se encari3ara con el !otrillo de ;hinne"' !ara $ue as se animara a $uedarse con ella en su &alle. Por eso le hab a !edido $ue le !usiera nombre al animal. 6arzec' $ue estaba es!erando sin entender a$uel idioma' acab# !or im!acientarse un !oco. N6ueno' si &ais &osotros a buscarlo' "o ir+ a a"udar con los bisontes. N2n momento' a"udar+ a /ru<ez !ara $ue monte " te acom!a3ar+ Ndi%o Jondalar. Ambos le a"udaron a subir " se $uedaron mirando c#mo se ale%aban. .m!ezaba a anochecer cuando A"la " el %o&encito &ol&ieron' !or lo $ue ambos se a!resuraron a !restar a"uda. Ms tarde' mientras la&aba largos intestinos a la orilla del r o' A"la record# haber hecho ese traba%o con las mu%eres del Clan. /e !ronto ca"# en la cuenta de $ue' !or !rimera &ez' hab a !artici!ado en una cacer a como miembro ace!tado del gru!o. Cuando era ni3a hab a $uerido acom!a3ar a los hombres' aun sabiendo $ue a las mu%eres les estaba !rohibido cazar. Pero se honraba tanto a los cazadores !or sus !roezas' !arec a todo tan e-citante !or lo $ue contaban' $ue so3aba con !artici!ar' sobre todo cuando deseaba esca!ar de una situaci#n desagradable o delicada. A$u+l )ue el inocente comienzo $ue le lle&ar a a situaciones mucho ms com!licadas de lo $ue hubiera !odido imaginar. Ms adelante se le !ermiti# cazar con honda' aun$ue los otros ti!os de armas segu an siendo tabC( desde entonces comenz# a !restar atenci#n' en silencio' cuando los hombres discut an sus estrategias. Los hombres del Clan no hac an casi ninguna otra cosa a!arte de cazar' hablar de cacer as' )abricar armas !ara la caza " !artici!ar en los ritos de los cazadores. Las mu%eres del Clan desollaban " descuartizaban las !resas' !re!araban los

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cueros !ara con)eccionar &estimentas " ro!a de abrigo' conser&aban " cocinaban la carne "' adems' se encargaban de hacer &asi%as' cuerdas' esterillas " di&ersos ob%etos dom+sticos' adems de recoger !lantas !ara comer' como medicinas " !ara otros usos. .l clan de 6run era casi tan numeroso como el Cam!amento del Le#n( !ero sus cazadores rara &ez cazaban ms de uno o dos animales en cada e-!edici#n. Por tanto' era !reciso hacerlo con ms )recuencia. .n a$uella +!oca del a3o sal an casi todos los d as' !ara almacenar lo ms !osible en !re&isi#n del in&ierno. .n el Cam!amento de Le#n' en cambio' era la !rimera &ez $ue la gente sal a de caza desde la llegada de A"la. .lla se hac a !reguntas a s misma' !ero nadie ms se !reocu!aba !or ello. 5nterrum!i# su labor !ara mirar a los $ue estaban desollando " descuartizando a un reba3o entero. Como de cada animal se encargaban dos o tres !ersonas' el traba%o se e)ectuaba en un tiem!o mucho ms corto de lo $ue ella hubiera !odido imaginarse. .so la hizo !ensar en las di)erencias entre ellos " los del Clan. Las mu%eres Mamutoi cazaban %unto a los hombres( en consecuencia' hab a ms cazadores. No obstante' en a$uel gru!o hab a nue&e hombres " s#lo cuatro mu%eres' !ues las madres de hi%os !e$ue3os rara &ez cazaban' a !esar de lo cual no cambiaba la situaci#n. Con ms miembros' la cacer a era ms e)ecti&a( !or a3adidura' el traba%o de descuartizar " desollar se hac a con ma"or e)icacia al !artici!ar los hombres. .so !arec a l#gico' !ero A"la ten a la sensaci#n de $ue estaba !asando !or alto un !unto esencial. .n realidad' el )actor !rimordial era $ue los Mamutoi ten an otra )orma de !ensar. No eran tan r gidos' no estaban tan atados !or las reglas $ue decid an sobre lo $ue era correcto " sobre cuanto se hab a hecho antes. Las )unciones eran ms di)usas( la conducta de hombres " mu%eres' menos de)inida " estricta. 8odo !arec a de!ender ms bien de las inclinaciones !ersonales " de lo $ue diera me%ores resultados. Jondalar le hab a dicho $ue' entre los su"os' a nadie se le !rohib a cazar( tambi+n $ue' si bien la caza era im!ortante " casi todos !artici!aban' al menos de %#&enes' nadie estaba obligado a hacerlo. Los Mamutoi' al !arecer' ten an costumbres similares. Ql hab a tratado de e-!licarle $ue algunas !ersonas !od an tener otros talentos' otras habilidades igualmente &aliosas' como +l mismo' !or e%em!lo' $ue hab a a!rendido a traba%ar el !edernal " ten a )ama de buen artesano. .n su caso' !ues' como !od a cambiar sus herramientas " !untas de lanza !or lo $ue le hiciera )alta' no necesitaba cazar si no deseaba hacerlo. A"la' sin embargo' no acababa de entenderlo. TOu+ clase de ceremonia de &irilidad realizaban si no im!ortaba $ue un hombre cazara o noU Los hombres del Clan habr an estado !erdidos si hubieran cre do $ue la caza no era esencial !ara ellos. 2n ni3o no se con&ert a en hombre en tanto no cazara su !rimer animal im!ortante. @ entonces !ens# en Creb' $ue nunca hab a cazado ni !od a hacerlo' !ues le )altaba un o%o " un brazo' adems de ser co%o. *ab a sido el ms grande de los mogNures' el hombre ms sabio del Clan' !ero nunca tu&o la ceremonia de la &irilidad. .n el )ondo' no se le consideraba hombre. Ouiz s ' A"la estaba con&encida de $ue lo era. Aun$ue "a estaba oscuro cuando terminaron' ninguno de los ensangrentados cazadores &acil# en $uitarse la ro!a " encaminarse hacia el arro"o. Las mu%eres se la&aron un !oco ale%adas de los hombres' !ero ambos gru!os estaban a la &ista. Las !ieles enrolladas " las reses en canal hab an sido colocadas en medio de )ogatas' a )in de ale%ar a los de!redadores " a los carro3eros. A !oca distancia hab an amontonado le3a seca " &erde' sobrante de la em!leada en la construcci#n del cercado. ,obre una )ogata se asaba un buen trozo de carne' " &arias tiendas de cam!a3a ba%as hab an sido instaladas en torno. La tem!eratura descendi# r!idamente tan !ronto la oscuridad se cerni# sobre ellos. A"la se alegr# de $ue 8ulie " /eegie le hubieran !restado algunas !rendas' aun$ue desiguales " de distinto tama3o' mientras las su"as' la&adas !ara $uitar la sangre' se

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secaban %unto al )uego. /edic# algCn tiem!o a los caballos' hasta asegurarse de $ue estu&ieran c#modos " tran$uilos. ;hinne" se manten a dentro del c rculo luminoso !ro"ectado !or el )uego donde se asaba la carne' !ero la ms le%os !osible de las reses a!iladas " del mont#n de restos abandonados ms all' desde donde llegaban' de &ez en cuando' gru3idos " gritos de animales. Cuando los cazadores se hartaron de comer bisonte' bien tostado !or )uera " medio crudo cerca del hueso' a&i&aron el )uego " se dedicaron a con&ersar' mientras tomaban una in)usi#n caliente. N /eber ais haber &isto c#mo se las arregl# A"la !ara $ue ese reba3o girase Ndec a 6arzecN. No s+ cunto tiem!o habr amos !odido contenerlos. .staban cada &ez ms ner&iosos "' cuando ese macho ech# a correr' cre $ue los !erder amos. N Creo $ue es de %usticia agradecerle a A"la el +-ito de esta cacer a Ndi%o 8alut. .lla se ruboriz# ante los desacostumbrados elogios' !ero s#lo a medias !or timidez. .l hecho de $ue se reconocieran su talento " sus habilidades la inundaba de una clida alegr a. .ra la ace!taci#n $ue hab a ansiado toda su &ida. N R@ $u+ tema de comentarios tan )ormidable !ara las Deuniones de LeranoS Nagreg# 8alut. La con&ersaci#n )ue languideciendo. 8alut recogi# una rama seca' la !arti# en dos " !uso ambos trozos en el )uego. ,e !rodu%o una eru!ci#n de chis!as $ue ilumin# los rostros de los reunidos. NNo siem!re se tiene tanta suerte Ncoment# 8ulie N.TDecordis a$uella &ez en $ue estu&imos a !unto de atra!ar un bisonte blancoU Lstima $ue se nos esca!ara. N,in duda gozaba de alguna !rotecci#n es!ecial. 8en a la certeza de $ue lo atra!ar amos. T*as &isto alguna &ez un bisonte blancoU N!regunt# 6arzec a Jondalar. N*e o do hablar de ellos " hasta &i una !iel Nre!lic# +steN. .ntre los Melandonii' los animales blancos son sagrados. NT8ambi+n los zorros " los cone%osU N!regunt# /eegie. N, ( !ero no tanto. *asta las !erdices blancas lo son. Nosotros creemos $ue han sido tocados !or /oni( !or eso' los $ue nacen blancos " !ermanecen de este color todo el a3o' son ms sagrados Ne-!lic# Jondalar. NPara nosotros tambi+n tienen un signi)icado es!ecial los animales blancos. Por eso el *ogar de la CigZe3a tiene un rango tan alto... habitualmente Naclar# 8ulie' echando una mirada algo desde3osa a 1rebecN. La gran cigZe3a del norte es blanca' " las a&es son las mensa%eras es!eciales de Mut. Los mamuts blancos tienen !oderes )uera de lo comCn. NJams ol&idar+ la cacer a del mamut blanco Ndi%o 8alut. 2nas miradas cargadas de atenci#n le alentaron a !roseguirN. Cuando el e-!lorador &ino a decirnos $ue hab a &isto a$uella hembra' todos nos e-citamos. /arnos un mamut hembra blanco es el ms alto honor $ue !uede hacernos la Madre. Adems' era la !rimera cacer a de una Deuni#n de Lerano( si la atra!bamos' ser a buena suerte !ara todos. ?Los cazadores $ue $uisieron !artici!ar tu&ieron $ue someterse a duras !ruebas de !uri)icaci#n " a"uno' !ara $ue todos )u+ramos ace!tables' " el *ogar de Mamut nos im!uso limitaciones' incluso !ara des!u+s. Pero todos $uer amos ser elegidos. @o no era mucho ma"or $ue /anug ahora' !ero tan cor!ulento como +l. 8al &ez !or eso me eligieron' " )ui uno de los $ue la alancearon. Como en el caso del bisonte $ue se lanz# contra ti' Jondalar' nadie sabe $u+ lanza )ue la $ue acab# con ella. 8al &ez la Madre no $uer a $ue ninguna !ersona' ningCn Cam!amento' se hiciera acreedor de un honor e-cesi&o. .l mamut blanco era de todos. As era me%or. No hubo en&idias ni resentimientos. N*e o do hablar de una raza de osos blancos $ue' !or lo &isto' &i&en mu" al norte N inter&ino 1rebec' !ara no $uedar al margen de la con&ersaci#n. 8al &ez nadie !udiera atribuirse la muerte del mamut blanco' !ero eso no im!ed a $ue e-istieran en&idias o

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resentimientos. 8odos los elegidos !ara integrar la !artida hab an alcanzado ma"or rango en a$uella sola o!ortunidad $ue 1rebec en toda la &ida. NA m tambi+n me han hablado de ellos Nagreg# /anugN. Mientras estaba en la mina de !edernal' &inieron algunos &isitantes de ,ungaea !ara intercambiar mercanc as !or s le-. 2na de las mu%eres era narradora' una gran narradora' " ella nos habl# de la Madre del mundo' " de los hombresNhongo' $ue siguen el sol !or la noche' " de muchos otros animales. 8ambi+n nos habl# de los osos blancos. Li&en entre los hielos' segCn di%o' " s#lo comen animales marinos' !ero se cree $ue son mansos' lo mismo $ue el gran oso ca&ernario' $ue no come carne. No como el oso !ardo' tan cruel. /anug no re!ar# en la mirada de irritaci#n $ue 1rebec le dirig a. No hab a sido su intenci#n interrum!irle( sim!lemente le com!lac a tener algo $ue a!ortar a la con&ersaci#n. N*ombres de Clan &ienen de cacer a una &ez " hablan rinoceronte blanco Ndi%o A"la. 1rebec' aCn ms irritado' la mir# con el ce3o )runcido. N, ' los blancos son raros Ndi%o DanecN' !ero tambi+n los negros son es!eciales. ,e hab a sentado algo a!artado del )uego( su rostro a!enas era &isible en la sombra' e-ce!tuando los dientes blancos " el ! caro brillo de sus o%os. N8C eres raro' "a lo creo' " te encanta demostrarlo en las Deuniones de Lerano a todas las mu%eres $ue $uieran a&eriguarlo Ncoment# /eegie. Danec se ech# a re r. NTOu+ cul!a tengo "o si las hi%as de la Madre son tan curiosasU No te gustar a $ue desilusionara a ninguna' T&erdadU Pero no hablaba !or m ' sino de los gatos negros. NTOu+ gatos negrosU N!regunt# /eegie. N;"mez' tengo un &ago recuerdo de un gato negro " grande Ndi%o entonces Danec' &ol&i+ndose hacia su com!a3ero de hogarN. T,abes algo de esoU N/ebi# de im!resionarte mucho. No imaginaba $ue lo recordaras Nre!lic# ;"mezN. .ras !oco ms $ue un beb+' !ero' Rc#mo grit# tu madreS 8e hab as ale%ado. .n el momento en $ue ella te &io' &io tambi+n ese enorme gato negro' !arecido a un leo!ardo de las nie&es' s#lo $ue ms grande. ,alt# de un rbol " ella !ens# $ue iba a atacarte. 8al &ez el grito lo asust# o no era +sa su intenci#n' !or$ue sigui# su camino. Pero ella corri# a buscarte " !as# mucho tiem!o antes de $ue te !ermitiera ale%arte de nue&o. NT*ab a muchos gatos negros donde &i& asU N!regunt# 8alut. NMuchos no' !ero hab a. Li& an en las sel&as " cazaban !or la noche' de modo $ue rara &ez se de%aban &er. N,er an tan raros como los leo!ardos blancos a$u ' TnoU Los bisontes son oscuros' " algunos mamuts' !ero nunca negros del todo. .l negro es es!ecial. TCuntos animales negros ha"U N!regunt# Danec. N*o"' cuando ir con /ru<ez' &er lobo negro Ndi%o A"laN. Nunca &i lobo negro antes. NT.ra negro de &erdad o s#lo oscuroU Nin$uiri# Danec' mu" interesado. NNegro. Ms claro &ientre' !ero negro. Lobo solitario' creo Nagreg# A"la. No &eo otras huellas. .n manada es... ba%o rango. ,e &a' tal &ez busca otro lobo solitario' hace nue&a camada. NT6a%o rangoU TC#mo sabes tanto de lobosU N!regunt# 1rebec. .n su &oz hab a un de%o de burla' como si no $uisiera creerla' !ero tambi+n aut+ntico inter+s. NCuando a!rendo a cazar' cazo s#lo carn &oros. ,#lo con honda. Ebser&o mucho' mucho. A!rendo conocer lobos. 2na &ez &eo loba blanca en manada. Etros lobos no gustar. .lla irse. Etros lobos no $uieren lobo mal color.

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N.se lobo era negro Na)irm# /ru<ez' con intenci#n de de)ender a A"la' sobre todo des!u+s del e-citante !aseo a caballo N.@o tambi+n lo &i. Al !rinci!io no estaba seguro' !ero era un lobo' enteramente negro' " creo $ue estaba solo. N*ablando de lobos' esta noche deber amos montar guardia. ,i ha" uno negro !or a$u ' con ma"or moti&o Nobser&# 8alutN. Alguien tendr $ue !asarse la noche en obser&aci#n " &igilando. NNecesitamos descanso Nagreg# 8ulie' le&antndoseN. Ma3ana nos es!era un largo &ia%e. N@o montar+ la !rimera guardia Nanunci# JondalarN. Cuando me canse des!ertar+ a alguien. NPuedes des!ertarme a m Ndi%o 8alut. Jondalar asinti#. N@o tambi+n &igilo Ndi%o A"la. NTPor $u+ no montas guardia con JondalarU .s una buena idea hacerlo en !are%a. As ' uno mantiene des!ierto al otro.

NAnoche hizo )r o. .sta carne est medio congelada Nobser&# /eegie' atando un cuarto trasero al armaz#n $ue iba a cargarse a la es!alda. NMe%or as Ndi%o 8ulieN. Pero no !odemos lle&ar tanto. 8endremos $ue de%ar un !oco. NTNo !odr amos le&antar un tCmulo sobre el resto con !iedras del cercadoU Nsugiri# Latie. NPodemos' " tal &ez con&endr a. .s una buena idea Ndi%o 8ulie. .staba !re!arando !ara s una carga tan enorme $ue a A"la le !areci# im!osible $ue !udiera lle&arla !or mu" robusta $ue )ueraN. Pero acaso no &ol&amos a buscarlo hasta la !rima&era' si el tiem!o es inclemente. ,er a ms )cil si estu&iera ms cerca del albergue. Los animales no se acercan tanto " !odr amos &igilar' !ero a$u ' acam!o abierto' los leones ca&ernarios " hasta un glot#n decidido !odr an a!oderarse de la carne. NT@ si &ertemos agua sobre el mont#n !ara congelarlo s#lidamenteU .so lo de)ender a de los animales. .s di) cil escarbar en un mont#n de !iedras congeladas' incluso con !icos " mazas Ndi%o /eegie.

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N.so lo de)ender a de los animales' s ' !ero' Tc#mo lo !roteger as del sol' /eegieU N !regunt# 8ornecN. Nadie !uede garantizar $ue siga congelado. La estaci#n a!enas est en sus comienzos. A"la escuchaba' contem!lando a$uel mont#n de carne $ue disminu a a medida $ue todo el mundo cargaba la ma"or cantidad !osible. No estaba habituada a dis!oner de tantos alimentos como !ara escoger s#lo lo me%or. /urante su &ida con el Clan hab a dis!uesto siem!re de comida su)iciente' cueros !ara &estirse' !ieles !ara dormir " todo lo necesario' !ero !ocas cosas se des!erdiciaban. Aun sin saber cunto $uedar a all ' "a hab an arro%ado tanto al mont#n de desechos $ue la a)lig a !ensar $ue tendr an $ue de%ar aCn ms' " era e&idente $ue a los dems tam!oco les gustaba la idea. Lio $ue /anug recog a el hacha de 8ulie "' blandi+ndola con tanta )acilidad como la mu%er' cortaba un le3o en dos !ara echarlo a la Cltima )ogata. ,e acerc# a +l lentamente. N/anug Ndi%o' en &oz ba%aN' Ta"udarmeU N*um... ah... s Ntartamude# +ste t midamente' enro%eciendo hasta las ore%as. La &oz de a$uella mu%er era gra&e' clida' " su acento e-tra3o resultaba e-#tico. .l mero hecho de estar tan cerca de su belleza le aturd a ine-!licablemente. NNecesito... dos !ostes Ndi%o ella' le&antando los dedos N.[rboles tiernos r o aba%o. TCortar !ara m U N.h... claro. 8e cortar+ un !ar de rboles. Mientras caminaban hacia el meandro del riachuelo' /anug )ue rela%ndose' !ero no de%aba de mirar la cabeza rubia de la mu%er $ue marchaba a su lado' un !aso !or delante. .lla eligi# dos alisos' a!ro-imadamente del mismo tama3o( cuando /anug los hubo derribado' le indic# $ue !odara las ramas " cortara las !untas !ara $ue tu&ieran id+ntica longitud. Para entonces' la timidez del atracti&o adolescente hab a desa!arecido. NTOu+ &as a hacer con ellosU N!regunt#. NMuestro. Con un silbido im!erati&o' A"la llam# a ;hinne". La "egua galo!# hacia ella' con el arn+s " las al)or%as "a !uestos. A /anug le !arec a e-tra3o &er una manta de cuero " dos cestos colgados del lomo' !ero eso no !arec a molestar al animal ni aminorar su !aso. NTC#mo lograste $ue hiciera esoU N!regunt# el muchacho. NT*acer $u+U NOue &enga cuando le silbas. A"la arrug# el ce3o' !ensando. NNo esto" segura' /anug. *asta $ue 6eb+ &enir' "o sola en el &alle con ;hinne". .lla Cnica amiga. Crecer con m " a!render' "o a ella' ella a m . NT.s cierto $ue hablas con ellaU NA!rendemos' ella " "o' /anug. ;hinne" no habla como tC. @o a!rendo... sus signos' sus se3ales. .lla' m os. NTComo las se3ales de D"dagU . N2n !o$uito. Animales' gente' todos tienen se3ales( tC tambi+n' /anug. 8C dices !alabras' se3ales decir ms. 8C hablas cuando no sabes $ue hablas. /anug )runci# el ce3o. No estaba seguro de $ue le gustara el giro de la con&ersaci#n. NNo com!rendo Ndi%o' a!artando la &ista. NAhora hablamos Ncontinu# A"laN. Palabras no decir' !ero se3ales decir... $uieres montar a caballo. TLerdadU N6ueno... eh... s ' me gustar a. N.ntonces' monta a caballo. NTLo dices en serioU TPuedo' de &eras' !asear a caballoU TComo Latie " /ru<ezU A"la sonri#.

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NLen. Necesita !iedra grande !ara a"udar a subir' !rimera &ez. A"la acarici# a ;hinne"' dndole !almaditas " hablndole con el idioma es!ecial $ue hab an desarrollado entre ambas= la combinaci#n de se3ales del Clan' !alabras " sonidos sin sentido $ue hab a in&entado con su hi%o' ruidos de animales' $ue ella imitaba a la !er)ecci#n. .-!lico a ;hinne" $ue /anug deseaba cabalgar( le indic# $ue hiciera el !aseo emocionante !ero no !eligroso. .l %o&encito hab a a!rendido algunas se3ales del Clan " se sor!rendi# al com!render unas cuantas $ue )ormaban !arte de su comunicaci#n con el animal' lo $ue increment# su enorme res!eto. .ra' !ues' cierto' $ue ella hablaba con los caballos( sin embargo' como Mamut cuando in&ocaba a los es! ritus' utilizaba un lengua%e m stico' !oderoso " esot+rico. La "egua' entendiera e-!l citamente o no' com!rendi#' !or las se3ales de A"la' $ue se es!eraba de ella algo es!ecial. .l %o&en alto $ue la mu%er a"udaba a subir a su lomo era' !ara ;hinne"' como el hombre a $uien hab a llegado a tratar con toda con)ianza. ,us largas !iernas colgaban hasta cerca del suelo " no le o)rec a sensaciones de direcci#n ni de control. N,u%eta crines Nindic# A"laN. ,i $uieres correr' te inclinas adelante un !o$uito. ,i $uieres !arar o ms des!acio sientas derecho. N.ntonces' Tno &as a montar conmigoU Ndi%o /anug' con un de%o de miedo temblndole en la &oz. NNo necesita Nre!lic# ella' " dio una sCbita !almada en el )lanco de ;hinne". La "egua !arti# con un brusco arrebato de &elocidad. /anug se sinti# arro%ado hacia atrs' !ero se a)err# a las crines' abrazando el cuello del animal con deses!eraci#n. .m!ero' cuando A"la montaba' el inclinarse hacia delante era una se3al $ue e-ig a ma"or &elocidad. .l resistente caballo de las llanuras )r as se lanz# hacia la !lanicie alu&ial' $ue !or entonces "a le resultaba bastante )amiliar' saltando !or encima de troncos " matas' sorteando rocas salientes " rboles ocasionales. Al !rinci!io /anug $ued# tan !etri)icado $ue no hizo sino mantener los o%os bien cerrados " su%etarse. Pero no tard# en com!render $ue no se ca a' aun$ue los mCsculos !oderosos de la "egua le hac an rebotar a cada !aso' " se arriesg# a abrir un !oco los o%os. .l coraz#n le !al!itaba de entusiasmo' mientras obser&aba c#mo los rboles' las matas " el suelo se con&ert an en imgenes borrosas a causa de la &elocidad. ,in de%ar de su%etarse' le&ant# la cabeza !ara mirar en derredor. A!enas !od a creer $ue hubieran hecho un recorrido tan largo. RLos grandes salientes rocosos $ue )ran$ueaban el arro"o estaban all delanteS E"# &agamente un silbido agudo' mu" atrs' " de inmediato not# cierta di)erencia en el !aso del caballo. ;hinne" irrum!i# entre las rocas " gir# en un am!lio c rculo' aminorando un !oco la marcha !ara desandar el tra"ecto. /anug segu a a)errado a sus crines' !ero con menos miedo. Ouer a &er ad#nde iban " ado!t# una !osici#n ms erguida' $ue ;hinne" inter!ret# como indicaci#n de reducir la &elocidad. La sonrisa con $ue /anug se acerc# se !arec a mucho a la de 8alut' sobre todo cuando +ste se sent a satis)echo de s mismo. A"la &e a en a$uel muchacho al %e)e. ;hinne" se detu&o " A"la la condu%o hasta la roca' !ara $ue /anug !udiera descender. Nunca hab a imaginado $ue se !udiera correr de tal modo a lomos de un caballo 7eso iba ms all de su imaginaci#n: " la e-!eriencia su!eraba con creces sus ms dis!aratadas su!osiciones. Jams la ol&idar a. @ su %Cbilo hac a sonre r tambi+n a A"la' cada &ez $ue le miraba. ,u%et# los !ostes al arn+s de ;hinne". Cuando &ol&ieron al cam!amento !ro&isional' el muchacho segu a sonriendo. NTOu+ te !asaU N!regunt# LatieN. TPor $u+ sonr es as U NMont+ el caballo Nres!ondi# /anug.

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Latie' tambi+n sonriente' asinti# com!rendiendo su estado de nimo. Casi todo lo $ue se !od a lle&ar al albergue estaba "a atado a los armazones o en&uelto en los cueros crudos' $ue ser an colgados de )uertes &aras lle&adas a hombros entre dos !ersonas. ACn $uedaban !iezas de carne " cueros enrollados' !ero no tantos como A"la hab a !ensado. 8al como ocurr a en el caso de las cacer as " el descuartizaN miento' resultaba )cil abarcar ms si todos traba%aban %untos. Algunas !ersonas notaron $ue A"la no se encontraba all !re!arando una carga !ara s " se !reguntaron ad#nde habr a ido. Cuando Jondalar la &io regresar con ;hinne"' $ue arrastraba los !ostes' adi&in# lo $ue ten a !ensado. La muchacha a!are%# las &aras de )orma $ue los e-tremos ms gruesos se cruzaran sobre la cruz del animal " las su%et# al arn+s. Los e-tremos ms estrechos se abr an en ngulo' descansando en el suelo. A"la dis!uso entre ambos !ostes una im!ro&isada !lata)orma' hecha con la cubierta de la tienda de cam!a3a' usando ramas a modo de a!o"o. 8odos interrum!ieron su tarea !ara obser&arla' !ero nadie adi&in# sus !ro!#sitos hasta $ue ella comenz# a !oner sobre a$uella !lata)orma el resto de la carne amontonada. /es!u+s de llenar tambi+n los cestos' meti# el sobrante en un zurr#n !ara lle&arlo a la es!alda. Cuando hubo terminado' !ara sor!resa de todos' no $uedaba nada en el mont#n. 8ulie se $ued# mirando a A"la " a la "egua' con mani)iesta admiraci#n. NNunca se me ocurri# utilizar un caballo !ara lle&ar una carga Ndi%oN. .n realidad' nunca se me ocurri# utilizar los caballos !ara nada $ue no )uera comer... hasta ahora. 8alut ech# tierra al )uego " lo es!arci# !ara asegurarse de de%arlo a!agado. Luego carg# su !esada mochila a la es!alda' el zurr#n sobre el hombro iz$uierdo " le&ant# la lanza !ara echar a andar' seguido del resto de los cazadores. /esde el !rimer encuentro' Jondalar se !reguntaba !or $u+ los Mamutoi )abricaban sus mochilas !ara cargar sobre la es!alda' lo com!rendi# enseguida= de ese modo' los Mamutoi !od an cargar mochilas bien re!letas( !or lo &isto' con )recuencia trans!ortaban cosas en grandes cantidades. ;hinne" caminaba detrs de A"la' con la cabeza !r#-ima al hombro de la mu%er. Jondalar' lle&ando a Corredor del ronzal' marchaba a su lado. 8alut se retras# un !oco !ara !ermitir $ue se le acercaran. Mientras caminaban intercambiaron algunas !alabras. /e cuando en cuando A"la sor!rend a miradas dirigidas tanto a ella como a su cabalgadura. Al !oco rato' el !elirro%o comenz# a entonar una r tmica melod a !or lo ba%o( !ronto estaba &ocalizando sonidos al com!s de sus !asos. *usNna' dusNna' tishNna' 4ishNna. PecNna' secNna' %aNnaNni. *usNna' dusNna' tishNna' 4ishNna. PecNna' secNna' %aNnaNni. .l resto del gru!o le imit#' re!itiendo las s labas " el tono. /e !ronto' con una ! cara sonrisa' 8alut mir# a /eegie " cambi# las !alabras' aun$ue manteniendo el tono " el !aso. TOu+ desea la linda /eegieU 6ranag' 6ranag' &en a com!artir mi lecho. T/#nde &a la linda /eegieU A retornar a las !ieles &ac as de su lecho. /eegie se ruboriz#' !ero sonre a mientras todo el mundo lanzaba risitas de com!licidad. De!itieron la estro)a una &ez' res!ondiendo a coro a la !rimera !regunta de 8alut' " luego

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se le unieron en el estribillo. Lo mismo hicieron tras la segunda !regunta antes de unir sus &oces con la de 8alut !ara el estribillo. *usNna' dusNna' tishNna' 4ishNna. PecNna' secNna' haNnaNni. Lo cantaron &arias &eces hasta $ue el gigantesco !elirro%o im!ro&is# otros &ersos' ahora dedicados a ;"mez. A $u+ se dedica ;"mez en in&iernoU A elaborar herramientas' a distraerse. TA $u+ se dedica ;"mez en &eranoU A recu!erar el tiem!o en $ue no ha !odido hacer nada. 8odo el mundo ri#' sal&# Danec' $ue rugi# literalmente. Cuando los asistentes re!itieron la estro)a' ;"mez' !or lo general !oco e-!resi&o' enro%eci# al m-imo sin en)adarse. 8odo el mundo sab a $ue el )abricante de herramientas a!ro&echaba las Deuniones de Lerano !ara com!ensar su &ida absolutamente c+libe durante el in&ierno. Jondalar dis)rutaba tanto como los dems con a$uellas bromas &eladamente intencionadas. A"la' en cambi#' tard# en hacerse cargo de la situaci#n " del tono humor stico del %uego' sobre todo al notar el azoramiento de /eegie. Por )in se dio cuenta de $ue todo se hac a sin mala intenci#n " con buen humor " em!ez# a entender las bromas. Las risas eran de !or s contagiosas. Al igual $ue los dems' tambi+n ella ri# la estro)a dedicada a ;"mez. Cuando se hizo el silencio' 8alut inici# otra &ez el estribillo " todos le imitaron' e-!ectantes. *usNna' dusNna' tishNna' 4ishNna. PecNna' secNna' %aNnaNni. 8alut mir# a A"la con una sonrisa satis)echa " enton#. TOui+n en A"la busca clido a)ectoU /os $uerr an com!artir sus !ieles. TOui+n ser el dichoso elegidoU 6lanco o negro' ella elegir entre los dos. A"la se sinti# com!lacida de $ue la inclu"eran en el %uego( aun$ue no com!rend a del todo el signi)icado de la estro)a' se sonro%# al o r $ue hablaban de ella. Al rememorar la con&ersaci#n de la noche anterior' sos!ech# $ue lo de blanco " negro deb a de re)erirse a Danec " Jondalar. La carca%ada gozosa de Danec con)irm# sus sos!echas' !ero le !reocu!aba la tensa sonrisa de Jondalar' $ue "a no se di&ert a con el %uego. 1ue 6arzec $uien enton# ahora el estribillo " tambi+n +l sonri# a A"la' antici!ando a $uien iba dirigido el tema de su estro)a. TC#mo elegir A"la entre los dos coloresU .l negro es e-celente' tambi+n el blanco lo es. T C#mo elegir A"la su com!a3eroU Los dos !ueden calentar sus !ieles !or la noche.

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Mientras $ue todos re!et an la estro)a. 6arzec mir# de re)il#n a 8ulie' $ue le com!ens# con una mirada de tierno amor. Jondalar' en cambio' )runci# el ce3o' sin !oder seguir disimulando. No le gustaba la idea de com!artir a A"la con otro' mucho menos con el atracti&o tallador de mar)il. 1ue ahora Danec $uien re!iti# el estribillo' coreado !or los dems. *usNna' dusNna' tishNna' 4ishNna. PecNna' secNna' haNnaNni. /e entrada no mir# a nadie= $uer a mantener a su auditorio unos momentos en sus!enso. /e re!ente dedic# una am!lia sonrisa' sobre el )ondo de su sor!rendente dentadura' a 8alut' el instigador de a$uella %usta de ingenioso humor. 8odo el mundo se ech# a re r de antemano en la seguridad de $ue lanzar a una !untada bien a)ilada a $uien hab a agui%oneado a los dems. TOui+n es tan grande' tan !esado' tan )uerte " tan !rudenteU .s la cabeza rubicunda en el Cam!amento del Le#n' el bruto. Oue mane%a un instrumento !esado " grande como +l. .s el amigo de todas las mu%eres. R.s 8alutS .l cor!ulento %e)e recibi# la insinuaci#n con un gran sonro%o. Los dems re!itieron la estro)a a &oz en grito " 8alut re!iti# el estribillo. Mientras regresaban al Cam!amento del Le#n' el r tmico canto marcaba sus !asos " las risas ali&iaban el !eso de la carga. Nezzie sali# del albergue' de%ando caer la cortina tras de s ' " mir# al otro lado del r o. .l sol estaba ba%o hacia el oeste( se dis!on a a hundirse en un alto cCmulo de nubes' cerca del horizonte. Miraba hacia arriba' sin saber del todo !or $u+' !ues no es!eraba aCn a los cazadores= hab an !artido a!enas el d a anterior " tendr an $ue !asar al menos dos noches )uera de casa. ,in embargo' algo la hizo mirar otra &ez. TOu+ mo&imiento era a$u+l' en la cima del sendero $ue conduc a a las este!asU NR.s 8alutS Ngrit#' al &er la silueta )amiliar recortndose contra el cielo. 5nclin# la cabeza hacia el interior' anunciandoN= R*an &ueltoS R8alut " los otros han &ueltoS @ corri# cuesta arriba !ara salirles al encuentro. 8odo el mundo sali# a la carrera del albergue !ara saludar a los cazadores " a"udarles a liberarse de sus cargas. Pero lo $ue ms les sor!rendi# )ue &er al caballo' $ue arrastraba tras de s un bulto demasiado !esado incluso !ara el ms )uerte de ellos. 8odos se reunieron en torno de A"la' $ue retiraba ms bultos de los cestos laterales. La carne " las otras !artes de bisonte )ueron lle&adas de inmediato a la &i&ienda' donde $uedaron almacenadas tras !asar de mano en mano. A"la cuid# de $ue los caballos estu&ieran c#modos= retir# el arn+s de ;hinne" " el ronzal de Corredor. Aun$ue no !arec a a)ectarles el hecho de !asar la noche al aire libre' la mu%er segu a !reocu!ndose !or de%arlos solos cuando ella entraba en el albergue. Mientras el tiem!o se mantu&iera ms o menos benigno' no estaba mal. 2n !oco de )r o no la in$uietaba' !ero estaban en la estaci#n de los cambios ines!erados. TOu+ suceder a si se desencadenaba una )uerte tormentaU TA d#nde ir an entonces los caballosU Le&ant# la &ista' algo !reocu!ada. .n lo alto se deslizaban unas nubes des)lecadas' de colores brillantes. .l sol se hab a !uesto !oco antes' de%ando tras de s un dosel de tonos estridentes. A"la se $ued# contem!lando a$uellos matices e) meros hasta $ue desa!arecieron " el azul di)ano se torn# gris. .n el momento de entrar o"# !or casualidad un comentario sobre ella " el caballo' antes de a!artar la cortina interior $ue se!araba el hogar de la cocina. 8odos estaban en derredor comiendo " con&ersando tran$uilamente' !ero la con&ersaci#n ces# al a!arecer ella. ,e

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sinti# inc#moda al entrar en el !rimer hogar " &er $ue todos la miraban. .ntonces Nezzie le entreg# un !lato de hueso " la charla se reanud#. T.n d#nde estaba la carne de bisonte $ue acababan de traerU No hab a rastro de ella !or ninguna !arte. ,eguramente la hab an guardado' !ero Td#ndeU A"la em!u%# la !esada cortina de !iel de mamut $ue cubr a la entrada. A!enas encontrarse en el e-terior' )ue a buscar los caballos. 2na &ez segura de $ue estaban bien' trat# de localizar a /eegie. Aun$ue era tem!rano' la muchacha hab a !rometido ense3arle c#mo se curt a el cuero al estilo de los Mamutoi. A"la estaba es!ecialmente interesada en a&eriguar el !roceso em!leado !ara te3ir el cuero de ro%o' como la tCnica de /eegie. Jondalar hab a dicho $ue el blanco era sagrado !ara los Melandonii( del mismo modo' el ro%o era sagrado !ara A"la' !ues as lo consideraba el Clan. .n la ceremonia del nombre se utilizaba una !asta de almagre' #-ido ro%o de hierro mezclado con grasa' !re)eriblemente de oso ca&ernario( una !orci#n de almagre era lo !rimero $ue se met a en el sa$uito del amuleto cuando se daba a conocer el t#tem de una !ersona. /esde el comienzo hasta el )inal de la &ida' el almagre se em!leaba !ara muchos ritos' inclu"endo el Cltimo' el del entierro. .l sa$uito $ue conten a las ra ces utilizadas !ara hacer la bebida sagrada era lo Cnico ro%o $ue A"la hab a !ose do en su &ida( %unto con su amuleto' constitu a su ma"or tesoro. Nezzie sali# del albergue lle&ando un gran trozo de cuero' manchado !or el uso. NREh' /eegieS Ne-clam# al &er %untas a las dos %#&enesN' necesito $ue alguien me a"ude. ,e me ocurri# hacer un gran guiso !ara todo el mundo. .n &ista de $ue la cacer a de bisontes tu&o tanto +-ito' 8alut ha dicho $ue deber amos hacer un )est n !ara celebrarlo. TOuieres !re!arar esto !ara cocinarU *e !uesto brasas encendidas en el ho"o' %unto al hogar grande' " el armaz#n "a est listo. *a" una bolsa de esti+rcol seco !ara colocar sobre las brasas. .n&iar+ a /anug "a Latie a buscar agua. NPor uno de tus guisos' Nezzie' te a"udar+ cuanto $uieras. NTPuedo colaborarU N!regunt# A"la. NT@ "oU Nse o)reci# Jondalar' $ue se hab a a!ro-imado !ara hablar con A"la " acababa de o rlas. NPod+is a"udarme a sacar algunos alimentos N!ro!uso Nezzie' mientras se &ol& a !ara entrar de nue&o en la &i&ienda comCn. La siguieron hasta una de las arcadas interiores. .lla retir# una !iel bastante r gida $ue ser& a de cortina' a la cual se le hab a de%ado el !elo' con la doble ca!a de !ela%e ro%izo hacia el e-terior. /etrs !end a una segunda cortina. Cuando Nezzie la a!art# notaron una r)aga de aire )r o. Al escudri3ar la zona en !enumbra' distinguieron un )oso grande' del tama3o de un cuarto !e$ue3o. 8en a casi un metro de !ro)undidad !or deba%o del ni&el del suelo " estaba casi lleno de !e$ue3as reses " !iezas de carne' todo ello congelado. NR2na des!ensaS Ne-clam# Jondalar' sosteniendo las !esadas cortinas mientras Nezzie descend aN. Nosotros tambi+n conser&amos la comida congelada' !ero no tan cerca. Construimos nuestros albergues ba%o los salientes del acantilado o )rente a alguna cue&a. Pero all es di) cil mantener la carne congelada' de modo $ue la de%amos en el e-terior. NClan tiene la carne congelada en in&ierno dentro de !ozo' ba%o mont#n de !iedras N di%o A"la' com!rendiendo ahora $u+ se hab a hecho de la carne de bisonte tra da el d a anterior. 8anto Nezzie como Jondalar se sor!rendieron. No se les hab a ocurrido $ue los del Clan guardaran carne !ara el in&ierno " aCn les asombraba ms $ue A"la mencionara acti&idades tan a&anzadas' tan humanas. Pero los comentarios de Jondalar sobre el sitio en

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donde +l &i& a hab an sor!rendido tambi+n a A"la. ,u!on a $ue todos los Etros &i& an en el mismo ti!o de albergues( no se hab a dado cuenta de $ue a$uella construcci#n de tierra era tan rara !ara +l como !ara ella. NNosotros no tenemos tantas !iedras en derredor como !ara hacer mont culos N e-!lic# 8alut' con su &oz tronante. 8odos miraron al gigantesco !elirro%o $ue se acercaba " rele&# a Jondalar del cuidado de una de las cortinas N. /eggie me ha dicho $ue !iensas hacer un guiso' Nezzie N!rosigui#' con una sonrisa com!lacidaN. ,e me ocurri# &enir a a"udar. N.ste hombre huele la comida antes de $ue est+ al )uego Nri# Nezzie' mientras re&ol& a en el interior del !ozo. Jondalar aCn segu a interesado en a$uel sistema de almacena%e. NTC#mo hac+is !ara mantener la carne congelada de este modoU /entro del albergue no hace )r o Nobser&#. N.n el in&ierno' la tierra se congela como una roca' !ero en &erano se !uede e-ca&ar. Cuando construimos un albergue' ca&amos lo su)iciente como !ara llegar a la !arte de la tierra $ue est siem!re congelada' a )in de utilizarla como des!ensa. .so mantiene los alimentos )r os incluso en &erano' aun$ue no siem!re est+n congelados. .ntonces la carne se hiela en !ozos " nosotros iniciamos el almacenamiento. .l cuero del mamut mantiene el )r o )uera " el calor dentro Ne-!lic# 8alutN. Lo mismo $ue el mamut cuando lo lle&a !uesto N)inaliz#' con una gran sonrisa. NA &er' 8alut' coge esto Ndi%o Nezzie' tendi+ndole un trozo duro' escarchado' de color !ardo ro%izo' con una gruesa ca!a de grasa amarillenta en un lado. N@o co%o Nse o)reci# A"la' alargando la mano. 8alut tom# la diestra de Nezzie "' aun$ue ella no era !recisamente menuda' la sac# como a una criatura. N8ienes )r o. 8endr+ $ue calentarte Nle di%o. La rode# con los brazos' le&antndola del suelo !ara hundirle la nariz en el cuello. N6asta' 8alut. R6%ameS Nle rega3# ella' aun$ue le brillaba la cara de alegr aN. 8engo mucho $ue hacer. No es el momento o!ortuno. N/ime cundo es el momento o!ortuno si $uieres $ue te ba%e. N8enemos &isitas Nre!roch# ella' !ero le ech# los brazos al cuello " He susurr# algo al o do. NRQsa s es una !romesaS Nrugi# el hombr#n' de!ositndola en el suelo' " le dio unas !almaditas en el am!lio trasero' mientras la azorada mu%er se com!on a la ro!a' tratando de recobrar su dignidad. Jondalar mir# a A"la con una sonrisa " la abraz# !or la cintura. >Etra &ez ese %uego N!ens# A"laN. /icen una cosa con !alabras " otra con sus actos?. ,in embargo' "a era ca!az de a!reciar el buen humor " el )uerte amor $ue 8alut " Nezzie com!art an. /e !ronto not# $ue demostraban su amor sin e&idenciarlo demasiado' como los del Clan' diciendo algo $ue signi)icaba otra cosa. Con este nue&o !unto de &ista' ca!t# un conce!to im!ortante' $ue clari)icaba " resol& a muchas de las !reguntas $ue la in$uietaban( esto la a"ud# a com!render me%or el sentido del humor. NR.ste 8alutS Ndi%o Nezzie' tratando de mostrarse se&era' aun$ue su sonrisa com!lacida lo desment aN. ,i no tienes otra cosa $ue hacer' 8alut' !uedes a"udar con las ra ces. N " dirigi+ndose a la %o&en a3adi#N= 8e mostrar+ d#nde las guardamos' A"la. La Madre )ue generosa este a3o( la tem!orada result# buena " recogimos muchas. Dodearon una !lata)orma de dormir hasta llegar a otra arcada !rotegida !or cueros. NLas ra ces " las )rutas se almacenan ms arriba Ndi%o 8alut a los &isitantes' retirando la cortina !ara mostrarles &arios cestos llenos de chu)as' nudosas " !ardas' zanahorias sil&estres' de color amarillo claro' suculentos tallos de ciertos %uncos " otros alimentos

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acumulados a ni&el del suelo' %unto al borde de un !ozo ms !ro)undoN. /uran ms si se mantienen )r os' !ero la congelaci#n los ablanda. .n estos !ozos guardamos tambi+n los cueros' hasta $ue alguien desee traba%arlos' " huesos !ara hacer herramientas' ms algCn mar)il !ara Danec. Ql dice $ue congelados se mantienen ms )rescos " )ciles de traba%ar. .l mar)il " los huesos !ara el )uego estn acumulados en el cuarto de entrada " en los )osos e-teriores. NAhora $ue me acuerdo' $uiero una cho$uezuela de mamut !ara el guiso. .so le da sabor " lo es!esa Ndi%o Nezzie' $ue estaba llenando un cesto grande con di&ersas &erdurasN. T" d#nde !ondr a "o esas )lores secas de cebollaU N,iem!re !ens+ $ue !ara sobre&i&ir al in&ierno' a los &ientos "a las tormentas ms )uertes' eran necesarias !aredes de !iedra Nobser&# Jondalar' en tono de admiraci#nN. Nosotros construimos re)ugios dentro de las cue&as' contra los muros. Losotros no ten+is cue&as( ni si$uiera rboles !ara construir re)ugios. RLo hac+is todo con mamutsS NPor eso el *ogar del Mamut es sagrado. Cazamos tambi+n otros animales' !ero nuestra &ida de!ende del mamut Ndi%o 8alut. NCuando &i& a con 6recie' en el Cam!amento del ,auce' al sur' no &i ninguna estructura como +sta. NT8ambi+n conoces a 6recieU Ninterrum!i# 8alut. N6recie " algunos de su Cam!amento nos sacaron a mi hermano " a m de las arenas mo&edizas. N.lla " mi hermana son &ie%as amigas Ncont# 8alutN. 8ambi+n estn em!arentadas' !or el !rimer com!a3ero de 8ulie. Nos criamos %untos. .llos llaman a su lugar de &erano Cam!amento del ,auce' !ero &i&en en el Cam!amento del Alce. Las &i&iendas de &erano son ms )rgiles' no como +stas. .l Cam!amento de Le#n es un sitio !ara in&ernar. .l Cam!amento del ,auce ba%a con )recuencia al Mar de 6eran !ara buscar !escado' moluscos " sal con la $ue tra)icar. TOu+ estu&iste haciendo all U N8honolan " "o estbamos cruzando el delta del D o de la 9ran Madre. .lla nos sal&# la &ida. N8endrs $ue contarnos esa historia ms tarde. 8odo el mundo $uiere saber noticias de 6recie Ndi%o 8alut. Jondalar se dio cuenta de $ue casi todos sus relatos inclu an tambi+n a 8honolan. Lo deseara o no' tendr a $ue hablar de su hermano. No ser a )cil' !ero era !reciso acostumbrarse o de%ar de hablar. Cruzaron el *ogar del Mamut' $ue' e-ce!tuando el !asillo central' se distingu a !or las se!araciones hechas con hueso de mamut " cortinas de cuero' al igual $ue todos. 8alut re!ar# entonces en el lanza&enablos de Jondalar. N6uena demostraci#n la $ue nos hicisteis los dos Ncoment#N. A$uel bisonte se !ar# en seco. NCon esto se !uede hacer mucho ms Nasegur# Jondalar' deteni+ndose !ara recoger el instrumento N.Arro%a una lanza con ms !otencia "a ms distancia. NT/e &erdadU .ntonces !odr as hacernos otra demostraci#n N!ro!uso el %e)e. NMe gustar a' !ero tendr amos $ue subir a las este!as !ara a!reciar me%or la distancia. Creo $ue os lle&ar ais una sor!resa. NJondalar se &ol&i# hacia A"laN. TPor $u+ no traes el tu"oU @a )uera' 8alut &io $ue su hermana se encaminaba hacia el r o " le anunci# a gritos $ue iban a com!robar la nue&a arma de Jondalar. 8odos echaron a andar cuesta arriba. Cuando llegaron a las !lanicies abiertas' la ma"or !arte del cam!amento se les hab a sumado. NTA $u+ distancia !uedes arro%ar una lanza' 8alutU N!regunt# Jondalar' cuando llegaron a un sitio adecuado !ara la demostraci#nN. T*ar as una !ruebaU NPor su!uesto' !ero' T!ara $u+U

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NOuiero demostrarte $ue "o !uedo arro%arla ms le%os. .sta a)irmaci#n )ue coreada !or una carca%ada general. N,er me%or $ue eli%as a otro !ara com!etir Naconse%# 6arzecN. @a s+ $ue eres cor!ulento " )uerte' !ero nadie !uede arro%ar la lanza a ma"or distancia $ue 8alut. TPor $u+ no lo demuestras' 8alutU /ale una o!ortunidad !ara $ue &ea a lo $ue se e-!one. As !odr com!etir dentro de sus !osibilidades. @o !odr a ser un buen ad&ersario. 8al &ez el mismo /anug. NNo Ndi%o Jondalar' con un )ulgor en los o%os' !ues a$uello estaba tomando &isos de aut+ntica com!etici#nN. ,i 8alut es el me%or entre &osotros' s#lo 8alut ser&ir. @ a!ostar a a $ue !uedo arro%ar la lanza ms le%os... de no ser !or$ue no tengo con $u+ a!ostar. .n realidad' utilizando esto' a!ostar a a $ue A"la tambi+n !uede arro%ar una lanza ms le%os' ms r!ido " con ms e-actitud $ue 8alut. *ubo un zumbido de asombro entre los reunidos' como res!uesta a la a)irmaci#n de Jondalar. 8ulie mir# a los &isitantes( estaban demasiado con)iados " tran$uilos. Ambos deb an tener claro $ue no eran ad&ersarios a la altura de su hermano' " hasta era dudoso $ue !udieran en)rentarse a ella misma. 8ulie era casi tan alta como el hombre rubio " $uiz ms )uerte' aun$ue el brazo largo de Jondalar le otorgaba cierta &enta%a. ,e adelant#. N8e dar+ algo con $u+ a!ostar Ndi%oN. ,i ganas' tendrs derecho a reclamarme algo' dentro de lo razonable "' si est en mi !oder' te lo conceder+. NT@ si !ierdoU NMe dars el mismo derecho. NT.sts segura de $uerer %ugarte una )utura reclamaci#n' 8ulieU N!regunt# 6arzec a su !are%a' con el ce3o )runcido !or la !reocu!aci#n $ue de re!ente le asaltaba. A$uellos t+rminos inde)inidos entra3aban un riesgo mu" alto( in&ariablemente re$uer an ms $ue un !ago corriente' no tanto !or$ue el ganador !resentara e-igencias mu" ele&adas' aun$ue tambi+n !od a ocurrir' sino !or$ue el !erdedor deb a asegurarse de $ue la a!uesta )uera saldada " no re!itiesen las reclamaciones. T" $ui+n sab a lo $ue !odr a !edir a$uel e-tran%eroU N.sto" segura Nre!lic# ella. Pero no agreg# $ue estaba segura de no !erder. ,i +l ganaba' si lo $ue dec a era cierto' tendr an acceso a un arma &aliosa. ,i !erd a' tendr a $ue satis)acer la reclamaci#n $ue ella le hicieraN. TOu+ o!inas tC' JondalarU La mu%er era astuta' !ero Jondalar sonri#. No era la !rimera &ez $ue a!ostaba !or un derecho )uturo( eso siem!re a3ad a sabor al %uego e inter+s !ara los es!ectadores. Por otra !arte' deseaba com!artir con otros su descubrimiento' &er $u+ ace!taci#n ten a " c#mo )uncionaba en una cacer a de gru!o. .ra el !aso l#gico !ara seguir !robando el arma. Con un !oco de e-!eriencia " !rctica' cual$uiera !od a utilizarla( eso era lo me%or. .n cual$uier caso' lle&aba tiem!o !racticar " a!render la t+cnica' " !ara eso se re$uer a mucho entusiasmo. La a!uesta a"udar a a la credibilidad... " +l tendr a un derecho )uturo sobre 8ulie. No le cab a la menor duda. NR/e acuerdoS Ndi%o. A"la obser&aba la escena. Aun$ue no acababa de com!render lo $ue signi)icaba a$uella a!uesta' sal&o $ue im!licaba una cierta com!etencia' sab a $ue algo se ocultaba ba%o la su!er)icie. NPongamos algunos blancos a$u ' !ara a!untar contra ellos' " &arias marcas N!ro!uso 6arzec' dis!oni+ndose a dirigir la com!etici#nN. /ru<ez' tC " /anug traed algunos huesos largos !ara usarlos como !ostes. ,onri# mientras los dos muchachos sub an la cuesta a la carrera. /anug' tan !arecido a 8alut' era mucho ms alto $ue su com!a3ero' aun$ue s#lo le lle&aba un a3o. .n cambio' a los trece' comenzaba a !resentar una constituci#n musculosa " com!acta' similar a la de 6arzec.

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6arzec estaba con&encido de $ue a$uel muchacho " la !e$ue3a 8usie eran la !rogenie de su !ro!io es! ritu' as como /eegie " 8arneg eran' !robablemente' del de /arne&. ,obre 6rinan no estaba seguro( a!enas hab an !asado ocho a3os desde su nacimiento " era di) cil determinarlo. Mut !od a haber elegido algCn otro es! ritu " no el de uno de los dos hombres del *ogar de 2ro. ,e !arec a a 8ulie " era !elirro%o' como 8alut' su hermano( !ero ten a !ersonalidad !ro!ia. /arne& hab a tenido la misma im!resi#n. 6arzec sinti# un nudo en la garganta "' !or un momento' lament# !ro)undamente la ausencia del otro com!a3ero de su !are%a. ,in /arne& nada era lo mismo. Aun$ue hab an !asado "a dos a3os' aCn le lloraba tanto como 8ulie. Cuando las tibias de mamut $uedaron cla&adas' se3alando la l nea de tiro con sus colas de zorro colorado en un e-tremo' el d a comenzaba "a a tomar un aire de celebraci#n. Partiendo desde cada !oste se !usieron mano%os de hierba larga' atados con cordeles' a inter&alos regulares. Los ni3os corr an !or a$uella !ista im!ro&isada' a!lastando la hierba con los !ies " delineando aCn ms el es!acio. Etros tra%eron lanzas. Alguien tu&o la idea de rellenar un &ie%o colch#n con hierbas " esti+rcol seco' !ara usarlo como blanco m#&il. /urante los !re!arati&os' $ue !arec an com!licarse !or s mismos' A"la comenz# a !re!arar el desa"uno !ara Jondalar' Mamut " !ara ella. Pronto se sumaron todos los del *ogar del Le#n' a )in de $ue Nezzie !udiera !re!arar el guiso. 8alut o)reci# su bebida )ermentada !ara la cena' " todos consideraron $ue era una ocasi#n es!ecial' !ues +l s#lo sacaba su bouza !ara los in&itados " las celebraciones. A continuaci#n' Danec anunci# $ue !re!arar a un !lato es!ecial' lo cual sor!rendi# a A"la' !or$ue indicaba $ue sab a cocinar' " alegr# a los otros. 8ornec " /eegie di%eron $ue' !uesto $ue a$uello !arec a un )esti&al' bien !od an... hacer algo. A"la no com!rendi# la !alabra' !ero )ue recibida con ms entusiasmo $ue la es!ecialidad de Danec. Cuando hasta los restos del desa"uno )ueron consumidos' la gente desa!areci#. A"la )ue la Cltima en salir. Al de%ar caer la cortina de la arcada e-terior not# $ue "a era media ma3ana. Los caballos se hab an acercado un !oco ms( ;hinne" la salud# con un reso!lido. Las lanzas las hab an de%ado arriba' en las este!as' !ero ella conser&aba la honda' $ue !end a de su mano con una bolsita de gui%arros redondos' recogidos en el r o. No lle&aba ningCn cordel atado a la cintura del $ue !udiera colgar la honda ni !liegues en la tCnica !ara lle&ar los !ro"ectiles. La tCnica " la !elliza $ue &est a eran de l nea suelta. 8odo el Cam!amento es!eraba en la cuesta !endiente de la com!etici#n. 8ambi+n ella ech# a andar' !ero entonces &io a D"dag. .l ni3o aguardaba' con toda !aciencia' a $ue alguien re!arara en +l " le lle&ase en brazos' !ero $uienes sol an ocu!arse de ello 78alut' /anug " Jondalar: estaban "a en la este!a. A"la' sonri+ndole' iba a le&antarle cuando tu&o una idea. 9ir# en redondo " silb# !ara llamar a ;hinne". La "egua " el !otrillo se acercaron al galo!e' com!lacidos' !ues A"la no les hab a dedicado mucho tiem!o durante los Cltimos d as. 8anta gente la ocu!aba el d a entero. La muchacha resol&i# cabalgar todas las ma3anas' al menos mientras el tiem!o lo !ermitiera. Luego le&ant# a D"dag " le !uso a lomos de la "egua !ara $ue ella le cargara cuesta arriba. N,u%+tate de las crines !ara no caer hacia atrs Nle ad&irti#. .l ni3o' asintiendo' se a)err# de la gruesa !elambre oscura " dio un sus!iro de )elicidad. Cuando A"la lleg# al lugar de la com!etici#n' la tensi#n del ambiente era !al!able. .so la hizo com!render $ue' a !esar del aire )esti&o' la !rueba se hab a con&ertido en un asunto serio( la a!uesta hac a $ue )uera algo ms $ue una mera demostraci#n. /e%# a D"dag montado sobre ;hinne"' !ara $ue !udiera &er las acti&idades' " !ermaneci# de !ie %unto a los caballos !ara mantenerlos $uietos. Aun$ue comenzaban a sentirse ms tran$uilos cerca

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de la gente' la "egua !ercib a la tensi#n general " Corredor' como siem!re' !ercib a la tensi#n de su madre. 8odos deambulaban' e-!ectantes( algunos arro%aban sus !ro!ias lanzas a lo largo de la !ista bien a!isonada. Aun$ue nadie hab a determinado cundo deber a comenzar la !rueba' todo el mundo !areci# adi&inar el momento e-acto !ara des!e%ar la !ista " guardar silencio. 8alut " Jondalar estaban de !ie entre los dos !ostes' contem!lando la distancia a cubrir. 8ulie es!eraba %unto a ambos. Jondalar hab a dicho $ue hasta A"la !od a su!erar a 8alut con su lanza' !ero !arec a algo tan descabellado $ue habr an hecho caso omiso de tal comentario. La muchacha se limit# a obser&ar la escena con &ido inter+s' desde uno de los laterales. Las lanzas de 8alut eran ms grandes " ms largas $ue las otras' como si sus !oderosos mCsculos necesitaran !eso " masa !ara arro%ar. ,in embargo' A"la record# $ue las lanzas del Clan eran aCn ms !esadas " &oluminosas' si bien menos largas. 8ambi+n re!ar# en otras di)erencias. Las lanzas del Clan estaban hechas !ara cla&ar em!u%ando= las de los Mamutoi' en cambio' como las de ella " las de Jondalar' estaban hechas !ara ser arro%adas !or el aire. 8odas ten an !lumas' aun$ue en el Cam!amento del Le#n !re)er an su%etar tres en el e-tremo " Jondalar s#lo em!leaba dos. Las lanzas $ue ella se hab a )abricado en el &alle en sus tiem!os de soledad' ten an !untas a)iladas endurecidas al )uego' similares a las del Clan. Jondalar daba )orma al hueso " lo a)ilaba hasta con&ertirlo en una !unta $ue su%etaba a la &ara. Los Cazadores de Mamuts se inclinaban !or las !untas de !edernal. ,umida en estas atentas obser&aciones' estu&o a !unto de !erderse el !rimer tiro de 8alut. Qste hab a retrocedido unos !ocos !asos( de !ronto' tomando carrerilla' arro%# el arma con !oderoso im!ulso. La lanza silb# %unto a los es!ectadores " aterriz# con un gol!e seco( su !unta $ued# medio enterrada en el suelo' con la &ara &ibrando !or e)ecto del im!acto. ,altaba a la &ista lo $ue los admirados com!a3eros de Cam!amento o!inaban de la haza3a. *asta Jondalar $ued# sor!rendido. .s!eraba un tiro largo' !ero el gigante hab a sobre!asado sus clculos. No era de e-tra3ar $ue a$uella gente hubiera dudado de sus a)irmaciones. .l Melandonii midi# la distancia a !asos !ara saber lo $ue deb a su!erar " &ol&i# a la l nea de tiro. Con el lanza&enablos sostenido en sentido horizontal' a!o"# el e-tremo trasero de la &ara en la ranura $ue recorr a el arte)acto en toda su longitud e hizo coincidir el agu%ero !racticado en el e-tremo de la lanza con el !e$ue3o gancho sobresaliente en la !unta !osterior de su in&ento. Pas# el ndice " el !ulgar !or los aros de cuero instalados en el otro e-tremo a )in de mantener la lanza " el lanzador en !er)ecto e$uilibrio. Por )in a!unt#' tir# hacia atrs " dis!ar#. Al hacerlo' el e-tremo !osterior del lanza&enablos se le&ant#' agregando sesenta cent metros a la longitud del brazo masculino " sumando el im!ulso de este su!lemento a la )uerza del tiro. ,u lanza !as# silbando "' !ara sor!resa de los es!ectadores' de%# atrs a la del %e)e. Aterriz# en sentido horizontal " se desliz# un trecho' en &ez de cla&arse en la tierra. 9racias al arte)acto' Jondalar hab a du!licado sus !ro!ios tiros "' si bien no du!licaba la distancia lograda !or 8alut' la e-ced a en buena medida. /e !ronto' antes de $ue los !resentes !udieran recobrar el aliento " medir la di)erencia entre ambos tiros' otra lanza &ol# a lo largo de la !ista. 8ulie' sobresaltada' mir# hacia atrs " &io a A"la en la l nea de !artida' con el arte)acto toda& a en la mano. /es&i# la &ista a tiem!o de &er la ca da de la lanza. ,i bien A"la no hab a igualado el tiro de Jondalar' la %o&en su!eraba la distancia lograda !or 8alut. La e-!resi#n de 8ulie )ue de total incredulidad.

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N8ienes un derecho )uturo sobre m ' Jondalar Nmani)est# 8ulieN. Admito $ue llegu+ a creer' si$uiera )uese remotamente' $ue !odr as &encer a 8alut' !ero nunca imagin+ $ue la mu%er !udiera hacer lo mismo. Me gustar a &er ese... eh... Tc#mo lo llamasU NLanza&enablos. No s+ de $u+ otro modo llamarlo. La idea se me ocurri# un d a obser&ando a A"la mane%ar su honda. Pens+= >,i !udiera arro%ar una lanza as de le%os " de r!ido' con tanta !recisi#n como ella arro%a la !iedra con su honda...?. @ em!ec+ a buscar el modo de hacerlo. NNo es la !rimera &ez $ue mencionas su habilidad. T8an bien lo haceU N!regunt# 8ulie. Jondalar sonri#. NA"la' T!or $u+ no coges tu honda " haces una demostraci#nU A"la arrug# el ce3o. No estaba habituada a esas e-hibiciones !Cblicas. *ab a !er)eccionado su t+cnica en secreto( una &ez $ue' a rega3adientes' se le concedi# !ermiso !ara cazar' siem!re hab a salido sola. 8anto el Clan como ella se sent an inc#modos cuando A"la cog a un arma de caza a la &ista de todos. Jondalar )ue el !rimero en cazar con ella " en &erla des!legar su destreza. A"la mir# un instante a su sonriente com!a3ero. Le &io tran$uilo' con)iado( no detectaba se3ales $ue la recomendaran negarse. .ntonces hizo un gesto a)irmati&o con la cabeza " )ue en busca de su honda " su saco de !iedras' $ue hab a entregado a D"dag !ara arro%ar la lanza. .l ni3o le sonre a' toda& a a lomos de ;hinne"' encantado !or la sensaci#n $ue ella acababa de !ro&ocar. Al buscar un blanco adecuado' re!ar# en las costillas de mamut cla&adas en tierra " a!unt# !rimero hacia ellas. .l ruido sonoro' casi musical' de los gui%arros contra el hueso no de%# lugar a dudas de $ue hab a acertado en el blanco. Pero eso era demasiado )cil. Mir# de nue&o en derredor' en busca de otro blanco. .staba habituada a dis!arar contra !%aros " animales !e$ue3os' no contra ob%etos. Jondalar la sab a ca!az de mucho ms $ue gol!ear !ostes. Al recordar cierta tarde de &erano' su sonrisa se acentu#. 8ambi+n mir# a su alrededor des!u+s de des!render con el !ie algunos terrones del suelo. NRA"laS .lla se &ol&i# hacia la !ista " le &io de !ie' con las !iernas se!aradas " los brazos en %arras( sosten a en e$uilibrio un terr#n en cada hombro. A"la )runci# el ce3o. Jondalar hab a hecho algo similar anteriormente' utilizando dos !iedras' !ero a ella no le gustaba &erle correr a$uel riesgo. 2n gui%arro lanzado !or una honda !od a ser )atal. ,in embargo' !ensndolo bien' era ms !eligroso en a!ariencia $ue en la realidad. /os ob%etos inm#&iles eran blanco )cil !ara ella' $ue no hab a )allado tiros similares en &arios a3os. TPor $u+ iba a errar !recisamente ahoraU T,#lo !or$ue los ob%etos estaban sostenidos !or un hombre... un hombre al $ue ella amabaU Cerr# los o%os' as!ir# hondo " &ol&i# a asentir con la cabeza. /es!u+s de sacar dos !iedras del saco $ue hab a de%ado a sus !ies' uni# los dos e-tremos de la tira de cuero " a%ust# una de las !iedras ala gastada conca&idad del centro' con la otra !iedra !re!arada en el hueco de la mano. Le&ant# la &ista. 2n silencio ner&ioso se a!oder# del gru!o' colmando los es!acios &ac os entre los es!ectadores. Nadie !ronunci# !alabra. Nadie se atre& a a res!irar si$uiera. 8odo era $uietud' descontando la tensi#n $ue &ibraba en el aire. A"la se concentr# en el hombre " en los terrones $ue sosten a sobre los hombros. Cuando inici# el mo&imiento' los !resentes adelantaron el cuer!o' tensos. Con la gracia
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gil " los mo&imientos sutiles del cazador adiestrado' $ue ha a!rendido a ocultar sus intenciones en lo !osible' la %o&en hizo girar el !rimer !ro"ectil " lo lanz#. Aun antes de $ue la !rimera !iedra hubiera llegado a su destino' la segunda estaba "a !re!arada. .l duro terr#n $ue Jondalar sosten a en el hombro derecho estall# !or e)ecto del im!acto. /e inmediato' antes de $ue nadie !udiera darse cuenta' el segundo !ul&eriz# el bultito !ardoNgrisceo del hombro iz$uierdo' en medio de una nube de !ol&o. 8odo hab a ocurrido con tanta celeridad $ue algunos es!ectadores tu&ieron la sensaci#n de haberse !erdido algo o de $ue se trataba de un %uego de manos. .ra un %uego de manos' una muestra de habilidad $ue !ocos habr an !odido igualar. Nadie hab a ense3ado a A"la c#mo usar la honda( ella hab a a!rendido sola' obser&ando en secreto a los hombres de 6run' mediante la !rctica " corrigiendo errores. .sa t+cnica de dis!arar inmediatamente una segunda !iedra era un medio de autode)ensa' ideado des!u+s de haber estado a !unto de !erder la &ida ante un lince' tras haber )allado el !rimer tiro. Casi todo el mundo habr a dicho $ue era im!osible' !ero ella no lo sab a= no hab a tenido a nadie $ue se lo di%era. Aun$ue no ten a conciencia de ello' di) cilmente habr a $uien !udiese com!etir con su destreza. .n realidad no le im!ortaba en absoluto. Para ella carec a de inter+s com!ararse con otro !ara &er $ui+n era el me%or. ,#lo com!et a consigo misma' !ara me%orar su !ro!ia habilidad. Conoc a su ca!acidad( cuando se le ocurr a un !rocedimiento nue&o' tal como el del tiro doble o el de cazar a caballo' ensa"aba &arios en)o$ues( cuando descubr a alguno $ue !arec a dar resultado' lo !racticaba hasta dominarlo. .n toda acti&idad humana' s#lo unas !ocas !ersonas' a )uerza de concentraci#n' !rctica " muchas ganas' !ueden alcanzar tanta destreza como !ara sobre!asar a los dems. .ra el caso de A"la con su honda. *ubo un momento de silencio en tanto los !resentes soltaban el aliento retenido. Luego' murmullos de sor!resa. /e !ronto' Danec comenz# a gol!earse los muslos con las manos( al !oco rato el Cam!amento entero estaba a!laudiendo del mismo modo. A"la' $ue no sab a $u+ signi)icaba a$uello' consult# a Jondalar con la &ista. Como +l sonre a' radiante' comenz# a com!render $ue los a!lausos eran una se3al de a!robaci#n. 8ulie tambi+n a!laud a' aun$ue de un modo ms discreto' !ara no mostrarse demasiado im!resionada. ,in embargo' Jondalar sab a $ue lo estaba. N,i crees $ue esto ha sido una mara&illa' obser&a esto otro Ne-clam# Jondalar dirigi+ndose a 8ulie' al tiem!o $ue se agachaba !ara recoger otros dos terrones. Ad&irti# $ue A"la le obser&aba " $ue "a ten a otras dos !iedras !re!aradas. Lanz# al aire los dos terrones al mismo tiem!o. A"la re&ent# !rimero uno " luego el otro' en un estallido de !ol&o. Jondalar arro%# otros dos' $ue se &olatilizaron antes de tocar el suelo. 8alut irradiaba entusiasmo. NROu+ bien lo haceS Ne-clam#. NLanza dos tC mismo Nle indic# Jondalar. Cruz# una mirada con A"la' recogi# otros dos terrones " los le&ant# !ara mostrrselos. .lla sac# cuatro gui%arros del saco= dos en cada mano. *ac a )alta una coordinaci#n e-ce!cional s#lo !ara colocar sucesi&amente cuatro gui%arros en una honda " !ara lanzarlos uno tras otro antes de $ue los terrones tocaran el suelo' !ero hacerlo con !recisi#n era un &erdadero desa) o !ara su habilidad. Jondalar o"# $ue 6arzec " Manu& a!ostaban entre s . Manu& estaba a )a&or de A"la( des!u+s de haberle &isto sal&ar la &ida de la !e$ue3a Nu&ie' estaba seguro de $ue a$uella mu%er era ca!az de todo. Jondalar lanz# sus dos terrones' uno tras otro' con toda la )uerza de su mano derecha' en tanto 8alut hac a lo mismo con los otros dos= lanzndolos a la ma"or altura !osible. Los dos !rimeros' uno de Jondalar " otro de 8alut' estallaron en r!ida sucesi#n' !ero !asar los otros dos gui%arros de una mano a la otra re!resentaba una !+rdida de tiem!o. .l segundo terr#n de Jondalar estaba "a en descenso " el de 8alut aminoraba la celeridad de ascenso cuando A"la tu&o
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lista la honda. A!unt# hacia el blanco ms ba%o' $ue iba cobrando &elocidad en su ca da' " dis!ar# una !iedra. Perdi# ms tiem!o del debido &iendo c#mo daba en el blanco antes de su%etar el e-tremo suelto de la honda. Ahora tendr a $ue darse' mucha !risa. Con un mo&imiento sua&e !uso el Cltimo gui%arro en la honda " con una &elocidad incre ble' la hizo girar otra &ez' deshaciendo el Cltimo terr#n un segundo antes de $ue tocara el suelo. .l Cam!amento estall# en gritos de a!robaci#n " )elicitaciones sin de%ar de a!laudir contra los muslos. NRLa"a demostraci#n' A"laS Ndi%o 8ulie' con clido acento de alabanzaN. Creo $ue nunca he &isto nada !arecido. N9racias Nres!ondi# A"la' ruborizada de !lacer !or la reacci#n de la Mu%er Oue Manda. Etras !ersonas se agol!aron a su alrededor' llenndola de cum!lidos. .lla sonre a con timidez' !ero buscaba a Jondalar con la &ista' algo inc#moda !or tantas atenciones. ,u com!a3ero hablaba con ;"mez " 8alut' $uien ten a a Dugie sobre los hombros "a Latie a un costado. Al tro!ezar con su mirada' la sonri# sin abandonar la con&ersaci#n. NTC#mo a!rendiste a mane%ar as la hondaU N!regunt# /eegie. NT@ d#ndeU TOui+n te ense3#U Nagreg# Crozie. NMe gustar a $ue me ense3aras Na3adi# t midamente /anug. .l %o&en estaba de !ie detrs del gru!o' mirando a A"la con adoraci#n. /esde la !rimera &ez $ue la &io' A"la hab a des!ertado emociones %u&eniles en el muchacho. Le !arec a la ms hermosa de las mu%eres( su admirado Jondalar' el ms a)ortunado de los hombres. Pero des!u+s de su cabalgada " de a$uella nue&a demostraci#n de destreza' el naciente inter+s acababa de con&ertirse en enamoramiento. A"la le sonri#' &acilante. NPodr as ense3arnos algo al res!ecto Nsugiri# 8ulieN' cuando tC " Jondalar nos ha"is e-!licado el mane%o de los lanza&enablos. N, . Me gustar a saber usar la honda as como tC( !ero lo $ue me interesa mucho ms es ese lanza&enablos' &er si tiene su)iciente !recisi#n Nagreg# 8omec. A"la retrocedi#. 8antas !reguntas " la gente $ue se agol!aba en torno de ella la estaban !oniendo ner&iosa. NLanza&enablos tiene !recisi#n... si mano tiene !recisi#n Ndi%o' recordando la dedicaci#n con $ue ella " Jondalar hab an !racticado !ara dominar el instrumento. Nada ten a !recisi#n de !or s . NAs es siem!re. La mano " la &ista hacen al artista' A"la Ndi%o Danec' cogi+ndole la mano' mientras la miraba a los o%osN. No sabes lo bella " graciosa $ue estabas. .res una artista con la honda. A$uellos o%os oscuros la cauti&aban' obligndola a tomar conciencia de la )uerte atracci#n $ue trasluc an " $ue !ro&ocaban en ella una reacci#n tan antigua como la &ida misma. Pero los latidos de su coraz#n transmit an una ad&ertencia= a$uel hombre no era el adecuado. No era el $ue ella amaba. Los sentimientos $ue Danec !ro&ocaba en ella eran innegables' !ero de distinta naturaleza. ,e es)orz# !or a!artar la &ista' buscando )ren+ticamente a Jondalar' " le hall#. .staba mirndoles con )i%eza. ,us o%os' azules' estaban llenos de )uego' hielo " dolor. A"la a!art# su mano de la de Danec " retrocedi#. A$uello era demasiado. Las !reguntas' el amontonamiento de gente' las emociones incontrolables le resultaban inso!ortables. ,e le )orm# un nudo en el est#mago( el !echo le !al!itaba " le dol a la garganta. Necesitaba huir. Al &er a ;hinne" con D"dag aCn sentado sobre su lomo' recogi# el saco de gui%arros con una mano "' sin !ensarlo dos &eces' corri# hacia la "egua. Mont# de un salto " en&ol&i# al ni3o con un brazo !rotector' inclinndose hacia delante. Las se3ales transmitidas !or la !resi#n " el mo&imiento' ms la sutil e ine-!licable comunicaci#n entre la "egua " la mu%er' comunicaron a ;hinne" su necesidad de huir.

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Parti# de un brinco' cruzando las !lanicies abiertas a todo galo!e. Corredor les segu a' aco!lndose a la marcha de su madre sin di)icultad alguna. Los miembros del Cam!amento se $uedaron sor!rendidos. .n su ma"or a no ten an la menor idea de !or $u+ A"la hab a corrido hacia su caballo' " s#lo unos !ocos la hab an &isto galo!ar. La mu%er' con la larga cabellera rubia &olando a sus es!aldas' !egada al lomo de la "egua' era un es!ectculo asombroso " sobrecogedor( ms de uno habr a cambiado gustosamente su sitio !or el de D"dag. Nezzie sinti# una !unzada de !reocu!aci#n !or el ni3o( !ero inmediatamente com!rendi# $ue A"la no !ermitir a $ue su)riese da3o alguno " se rela%#. D"dag ignoraba cul era la causa de $ue le concediera un !ri&ilegio tan grande' !ero sus o%os centelleaban de alegr a. Aun$ue el entusiasmo le aceler# un !oco el coraz#n' no sent a miedo' !ues le rodeaban los brazos de A"la( s#lo e-!erimentaba la asombrosa mara&illa de &olar en el &iento. La huida " el )amiliar contacto con su "egua ali&iaron la tensi#n de A"la. Al rela%arse re!ar# en el coraz#n de D"dag' $ue lat a contra su brazo' con su ritmo !eculiar' !oco claro " ronco. .-!eriment# una momentnea !reocu!aci#n' !reguntndose si no habr a sido una im!rudencia montar con +l. Luego not# $ue las !al!itaciones' aun$ue anormales' no eran )orzadas. De)ren# al caballo " le hizo describir un am!lio c rculo !ara regresar. Al acercarse al lugar de la com!etici#n' !asaron a !oca distancia de dos !erdices de la nie&e' cu"o !luma%e moteado aCn no hab a ad$uirido !or com!leto la blancura in&ernal. .staban escondidas en las hierbas altas' !ero el !aso de los caballos las es!ant# " echaron a &olar. Por !ura costumbre' A"la !re!ar# la honda en cuanto las &io alzar el &uelo. Al ba%ar la &ista &io $ue D"dag ten a dos !iedras en la mano' sacadas de la bolsita $ue lle&aba consigo. Las cogi# "' guiando a ;hinne" con los muslos' derrib# sucesi&amente a las gordas a&es' $ue &olaban a ba%a altura. Cuando ;hinne" se detu&o' ella desmont# con D"dag en los brazos. Le de%# en el suelo " )ue en busca de las !erdices. /es!u+s de retorcerles el cuello' las at# !or las !atas con algunas briznas )ibrosas de hierba. Las !erdices de la nie&e !od an &olar a gran distancia " a buena &elocidad' !ero no iban hacia el sur. .n cambio' echaban un !luma%e es!eso " blanco' $ue les ser& a de abrigo " camu)la%e( em!lumadas hasta las !atas' $ue les ser& an de ra$uetas' so!ortaban la g+lida estaci#n alimentndose de semillas " ramitas( cuando se desencadenaban las &entiscas' e-ca&aban !e$ue3as cue&as en la nie&e !ara es!erar all a $ue amainara. A"la coloc# a D"dag de nue&o sobre el lomo de la "egua. NTOuieres lle&ar las !erdicesU N!regunt# !or se3as. NTMe lo !ermitesU Nres!ondi# +l de la misma manera. ,u %Cbilo era ms re&elador $ue sus gestos. Nunca hab a corrido s#lo !or el !lacer de correr' " acababa de e-!erimentarlo !or &ez !rimera. Nunca hab a cazado ni com!rend a del todo las sensaciones com!le%as $ue se e-!erimentaban al e%ercitar con%untamente la inteligencia " la habilidad en busca del alimento' !ara s " !ara los su"os. A$uella e-!eriencia era lo ms !arecido' !robablemente la Cnica $ue tendr a en su &ida. A"la' sonriente' colg# las a&es en la cruz del caballo' delante de D"dag' " ech# a andar hacia el lugar de la com!etici#n' seguida !or el animal. No ten a !risa !or llegar( aCn estaba in$uieta' recordando la mirada )uriosa de Jondalar. >TPor $u+ se eno%a tanto Nse !regunt#.N .staba sonri+ndole' mu" com!lacido' " de !ronto' cuando Danec...N,e ruboriz# al !ensar en los o%os oscuros' en la &oz sua&eN. REh' los EtrosS N!ens#' sacudiendo la cabeza como !ara des!e%arse la menteN. RNo entiendo a estos EtrosS ? .l &iento' $ue so!laba desde atrs' le arro%aba rizos de !elo a la cara. 1astidiada' los a!art# con la mano. *ab a !ensado &arias &eces en hacerse trenzas otra &ez' como cuando

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&i& a sola en el &alle( !ero a Jondalar le gustaba suelto. A &eces le resultaba un engorro. Luego' con un acceso de irritaci#n' se dio cuenta de $ue aCn lle&aba la honda en la mano' !ues no ten a d#nde guardarla. Ni si$uiera !od a lle&ar su saco de medicinas en esas ro!as $ue tanto gustaban a Jondalar( en otros tiem!os lo habr a atado al cordel $ue cerraba su tCnica. Al le&antar la mano !ara &ol&er a a!artarse el !elo' re!ar# de nue&o en la honda " se detu&o. .ch# su cabellera hacia atrs " se rode# la cabeza con la blanda tira de cuero. /es!u+s de su%etar !or deba%o el e-tremo suelto' sonri# com!lacida. Parec a una buena soluci#n= aCn ten a el !elo suelto' !ero la honda im!ed a $ue le ca"era sobre los o%os' " la cabeza !arec a un buen lugar !ara lle&ar el arma. Casi todos su!usieron $ue el salto con $ue A"la hab a montado a caballo' la carrera " la r!ida caza de las !erdices )ormaban !arte de la demostraci#n. .lla !re)iri# no sacarles de su error' !ero trat# de no mirar a Jondalar ni a Danec. Jondalar' en cambio' hab a adi&inado su in$uietud " sab a $ue la cul!a era su"a. ,e re!rendi# mentalmente' !ero le estaba costando controlar sus emociones' con)usas " desconocidas( tam!oco sab a c#mo !edir discul!as. Danec' !or su !arte' no hab a ca!tado la !ro)undidad de su turbaci#n. .staba seguro de !ro&ocar alguna sensaci#n en ella " sos!echaba $ue !od a haber contribuido a su desconcertante carrera hacia el caballo' !ero esas reacciones le !arec an ingenuas " encantadoras. ,e sent a cada &ez ms atra do " comenzaba a !reguntarse si el & nculo $ue la un a al hombre alto " rubio ser a mu" )uerte. Los ni3os corr an otra &ez !or la !ista. Nezzie se hizo cargo de D"dag " de las !erdices' mientras A"la de%aba a los caballos en libertad de ale%arse !ara !astar. Larias !ersonas' a !artir de un amistoso desacuerdo' hab an iniciado una com!etici#n in)ormal consistente en arro%ar lanzas' $ue termin# en otro ti!o de acti&idad' desconocida !ara ella. ,e trataba de un %uego. A"la com!rend a los concursos' las com!eticiones' !ues !on an a!rueba habilidades necesarias= $ui+n era ca!az de arro%ar una lanza a ma"or distancia o $ui+n corr a a ma"or &elocidad. ,in embargo' no llegaba a entender el sentido de una acti&idad cu"o Cnico ob%eto era la sim!le di&ersi#n' donde el !er)eccionamiento de la habilidad era algo secundario. ,e tra%eron &arios aros del albergue. .staban hechos de cuero crudo trenzado " en&uelto en heno endurecido( ten an el dimetro de un muslo. 8ambi+n )ormaban !arte del e$ui!o unas &aras em!lumadas !or un e-tremo " a)iladas !or el otro' como si )ueran lanzas li&ianas' !ero sin !untas de hueso ni de !edernal. .l %uego consist a en hacer rodar los aros !or el suelo' mientras se arro%aban las &aras contra ellos. Cuando alguien deten a un aro haciendo !asar la &ara !or el agu%ero " cla&ndola en tierra' los gritos " los a!lausos testimoniaban la a!robaci#n general. .l %uego' $ue tambi+n inclu a !alabras de contar " lo $ue llamaban >a!uesta? des!ert# un entusiasmo $ue de%# )ascinada a A"la. Jugaban tanto los hombres como las mu%eres' !ero todos se turnaban' como !ara com!arar la actuaci#n de cada cual como si com!itieran entre s . Por )in llegaron a una misteriosa conclusi#n' " &arias !ersonas se encaminaron hacia el albergue. /eegie iba entre ellas' arrebatada de entusiasmo. A"la se le acerc#. N .sto se est con&irtiendo en un )esti&al Ncoment# /eegie N. Com!eticiones' %uegos... " !arece $ue &amos a dis)rutar de un &erdadero )est n. .l guiso de Nezzie' la bouza de 8alut' el !lato es!ecial de Danec. TOu+ !iensas hacer con las !erdicesU N8engo modo es!ecial de cocinar. T8e !arece $ue hagoU NTPor $u+ noU ,er a otro !lato es!ecial !ara el )est n. Antes de llegar al albergue' los !re!arati&os !ara la comida se hicieron !atentes en los deliciosos olores de cocina' $ue se es!arc an como !romesas tentadoras. .l guiso de Nezzie era el !rinci!al res!onsable( burbu%eaba lentamente en el gran cuero de cocinar' &igilado' en esos momentos' !or Latie " 6rinan' aun$ue todo el mundo !arec a estar

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dedicado a !re!arar algo. A"la hab a obser&ado con gran inter+s los !re!arati&os del esto)ado " c#mo lo realizaban Nezzie " /eggie. .n un ho"o grande' e-ca&ado cerca de un hogar' se !usieron brasas encendidas sobre una ca!a de cenizas acumuladas en el )ondo. ,obre las brasas se &olc# otra ca!a de esti+rcol de mamut seco " !ul&erizado. .ncima' sustentado !or un armaz#n' colocaron un gran cuero de mamut lleno de agua. Las brasas' $ue ard an lentamente ba%o el esti+rcol' comenzaron a calentar el agua( cuando el esti+rcol !rendi# llama' su &olumen se hab a consumido lo su)iciente como !ara $ue el cuero "a no estu&iera en contacto con +l' sino colgado del armaz#n. .l cuero trans!iraba !oco a !oco' aun$ue "a estaba a !unto de ebullici#n' " as se e&itaba $ue el cuero ardiera. Cuando el combustible se consumi#' se mantu&o el guiso hir&iendo gracias al com!lemento de !iedras del r o' calentadas al ro%o en el hogar' tarea de la $ue se encargaban algunos ni3os. A"la des!lum# las dos !erdices " las lim!i# con un !e$ue3o cuchillo de !edernal. No ten a mango' !ero una de las aristas hab a sido enromada !ara e&itar cortaduras. Justo detrs de la !unta se hab a !racticado una muesca. ,e colocaba el dedo !ulgar " el coraz#n a cada uno de los lados " el ndice sobre la muesca' de )orma $ue el cuchillo se mane%aba con )acilidad. ,e trataba de un utensilio !ara traba%os ligeros' no !ara cortar carne o cuero. A"la hab a a!rendido a mane%arlo desde su llegada al Cam!amento " lo encontraba mu" c#modo. ,ol a cocinar las !erdices en un ho"o cubierto con !iedras' dentro del cual encend a una )ogata( la de%aba arder !or com!leto " colocaba las a&es en el ho"o' ta!ndolo a continuaci#n. Pero en a$uella regi#n no era )cil conseguir !iedras grandes' de modo $ue decidi# ada!tar a su !ro!#sito el ho"o utilizado !ara hacer el guiso 8am!oco era la estaci#n de las legumbres $ue ella gustaba em!lear Nu3a de caballo' ortiga' cardilloN' ni la de los hue&os de !erdiz con $ue sol a rellenarlas. No obstante' algunas de sus hierbas medicinales' sabiamente utilizadas' ser& an tanto !ara condimentar con !ara curar' " el heno en el $ue hab a en&uelto las a&es a!ortaba su aroma sutil. Cuando estu&iese listo no ser a e-actamente el !lato )a&orito de Creb' !ero s algo sabroso. Al terminar de lim!iar las a&es entr# en busca de Nezzie' $ue estaba en el !rimer hogar' ocu!ada en encender el )uego. NOuiero cocinar !erdices en ho"o' como tC el guiso. TPuedo brasasU N!regunt#. NPor su!uesto. TNecesitas alguna otra cosaU N8engo hierbas secas. 9usta &erduras )rescas' !ero no tem!orada. NPuedes buscar en la des!ensa. *a" algunas otras legumbres $ue a lo me%or te sir&en " tenemos un !oco de sal Nsugiri# Nezzi. ,al. A"la no hab a cocinado con sal desde $ue se )uera del Clan. N, ' sal' s . 8al &ez legumbres. Leo. T/#nde encuentro brasaU N@o te dar+ algunas en cuanto tenga esto en marcha. A"la obser&# a Nezzie' $ue encend a el )uego( en un !rinci!io no le !rest# mucha atenci#n' !ero a$uello acab# !or intrigarla. ,ab a' aun$ue nunca se hab a !arado a !ensarlo' $ue los Mamutoi no dis!on an de muchos rboles " utilizaban huesos a manera de combustible( el hueso no arde con )acilidad. Nezzie hab a sacado una !e$ue3a brasa de otra )ogata " con ella encendi# algunas &ainas de semillas' recolectadas !ara usarlas como "esca. Luego agreg# un !oco de esti+rcol seco' $ue le&ant# una llama ms )uerte " ardiente( !or )in' !e$ue3os trozos de hueso' $ue no !rendieron con )acilidad. Nezzie so!l# sobre el )uego !ara mantenerlo ardiendo' mientras mo& a un mango $ue la %o&en no hab a &isto hasta entonces. ,e o"# un le&e silbido de &iento " algunas cenizas &olaron en derredor( de sCbito' la llama cobr# )uerza. .ntonces las astillas de hueso comenzaron a chamuscarse en los bordes " acabaron !or estallar en llamas. A"la

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com!rendi# de gol!e el origen de algo $ue le llam# &agamente la atenci#n desde $ue lleg# al Cam!amento del Le#n= el olor del humo no era el acostumbrado. .lla hab a $uemado esti+rcol seco de &ez en cuando " conoc a su )uerte " !enetrante olor' !ero normalmente se ser& a de combustible de origen &egetal " estaba ms habituada al olor del humo de le3a. .l combustible utilizado !or la gente del Cam!amento del Le#n era de origen animal. .l olor del hueso $uemado ten a una cualidad di)erente' $ue recordaba al de un trozo de carne abrasada. Combinado con el esti+rcol' $ue tambi+n se em!leaba en grandes cantidades' !roduc a un olor caracter stico $ue im!regnaba todo el albergue. No era realmente desagradable' !ero s e-tra3o' " eso !ro&ocaba en ella una le&e desaz#n. Ahora $ue hab a identi)icado la causa' se sent a ali&iada de cierta tensi#n inde)inible. ,onri# mientras obser&aba a Nezzie' $ue echaba ms hueso " a%ustaba la mani&ela !ara a&i&ar ms la llama. NTC#mo hacer esoU N!regunt#N. T1uego ms ardienteU N8ambi+n el )uego necesita res!irar' como nosotros' " el &iento es la res!iraci#n del )uego. La Madre nos lo ense3# cuando hizo de nosotras' las mu%eres' las guardianas del hogar. @a lo &es= cuando das tu aliento al )uego' cuando so!las sobre +l' la llama arde me%or. Nosotros ca&amos una zan%a desde el hogar hasta el e-terior' !ara $ue entre el &iento. .sa zan%a se )orra con tri!as de animal' bien in)ladas antes de $ue se se$uen' " se cubre con huesos( des!u+s se !one otra &ez la tierra encima. La zan%a de este hogar se e-tiende !or all ' !or deba%o de esas esterillas de hierba. TLa &esU NA"la sigui# la direcci#n del dedo " asinti#N. 8ermina a$u Ncontinu# Nezzie' mostrndole un cuerno de bisonte' ahuecado' $ue sobresal a !or un ori)icio !racticado en un lateral de la )osa' !or deba%o del ni&el del sueloN. Pero no siem!re se necesita la misma intensidad de &iento. /e!ende de c#mo est+ so!lando a)uera " de cunto )uego desees. Por a$u se blo$uea el &iento o se de%a $ue !enetre. @ Nezzie le mostr# la mani&ela' su%eta a una es!ecie de &l&ula de hueso )ino. .l conce!to !arec a sim!le' !ero se trataba de una idea ingeniosa' un &erdadero logro t+cnico' esencial !ara la su!er&i&encia. ,in ella' los Cazadores de Mamuts no habr an !odido &i&ir en las este!as subrticas' sal&o en algunos lugares aislados' !ese a lo abundante de la caza. 8odo lo ms habr an sido si acaso clanes migratorios. .n una tierra casi des!ro&ista de rboles' cu"os in&iernos eran los caracter sticos de las zonas donde los glaciares in&ad an las tierras' a$uel hogar con entrada de aire les !ermit a $uemar hueso' Cnico combustible e-istente en grandes cantidades' " habitar all todo el a3o. .n cuanto Nezzie tu&o el )uego bien encendido' A"la re&is# las des!ensas en busca de algo con $ue rellenar las !erdices. Le tentaron algunos embriones secos' obtenidos de hue&os de !%aros' !ero !robablemente hab a $ue remo%arlos " no estaba segura de cunto tiem!o se necesitar a !ara ello. Pens# usar zanahorias sil&estres o ar&e%as' !ero cambi# de idea. /e !ronto &io una &asi%a $ue conten a aCn )arro " &erduras $ue hab a her&ido a$uella misma ma3ana. Lo hab an de%ado a un lado !ara el almuerzo' !or si a alguno le a!etec a( estaba es!eso " asentado. A"la lo !rob#. A )alta de sal' la gente !re)er a sabores )uertes. .lla hab a condimentado la !asta con sal&ia " menta' agregando ra ces amargas' cebollas " zanahorias sil&estres a los granos de centeno " cebada. Con un !oco de sal " semillas de girasol' $ue hab a &isto en un reci!iente' " grosellas... $uiz tambi+n u3a de caballo " brotes de rosal' $ue lle&aba en su saco de curandera' constituir a un relleno interesante. A"la !re!ar# las a&es' las rellen#' las en&ol&i# en heno )resco " las enterr# en un ho"o' con algunas brasas de hueso' cubri+ndolas de cenizas. /es!u+s )ue a &er lo $ue estaban haciendo los dems.

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A la entrada del albergue se estaba desarrollando una intensa acti&idad( casi todos los miembros del Cam!amento se hab an congregado all . Al acercarse &io $ue entre todos hab an recolectado grandes montones de es!igas' cargadas de granos. Algunos sacud an los tallos !ara liberar el cereal de la !a%a. Etros le $uitaban la cascarilla' !ara lo cual arro%aban los granos al aire desde anchos cedazos hechos con mimbres de sauce. Danec !on a las semillas en un mortero hecho con una !ata de mamut ahuecada. Luego cogi# un colmillo de mamut' cortado en sentido trans&ersal' $ue ser& a de mano' " comenz# a moler el grano. Pronto 6arzec se $uit# la !elliza "' de !ie )rente a +l' cogi# el !esado colmillo " gol!e# a su &ez' alternndose ambos en la tarea. 8ornec comenz# a batir !almas al com!s de los gol!es' " Manu& inici# un estribillo re!etiti&o= AiNah <uN<u' Danec machaca el grano' R"ahS AiNah <uN<u' Danec machaca el grano' RnehS /eegie inter&ino alternando el gol!e' con una )rase contrastante= Neh neh neh neh' 6arzec se lo hace )cil' R"ahS Neh neh neh neh' 6arzec se lo hace )cil' RnehS Pronto comenzaron los otros a gol!earse los muslos( las &oces masculinas cantaban con Manu&' mientras las )emeninas se un an a la de /eegie. A"la sinti# el )uerte ritmo " canturre# !or lo ba%o' sin decidirse a !artici!ar' !ero dis)rutando de la escena. Al cabo de un rato' ;"mez' $ue tambi+n se hab a $uitado la !elliza' se acerc# a Danec " le reem!laz# sin !erder el ritmo. Manu& )ue igualmente r!ido !ara cambiar el estribillo( en el gol!e siguiente cant# una estro)a distinta= Nah nah <iN"i' ;"mez coge la mano' R"ahS Cuando 6arzec !areci# cansado' /ru<ez ocu!# su lugar " /eegie cambi# la )rase. /es!u+s )ue 1rebec $uien tom# el rele&o. 1inalmente se detu&ieron !ara &eri)icar los resultados de sus es)uerzos " echaron el grano molido en un tamiz de %uncos trenzados. Mientras lo sacud an' echaron ms cereal en el mortero. .n esa ocasi#n )ueron 8ulie " /eegie $uienes se hicieron cargo del colmillo' mientras Manu& creaba una estro)a !ara ambas' !ero cantando la !arte )emenina con una &oz de )alsete $ue hizo re r a todos. Ms tarde' Nezzie reem!laz# a 8ulie. A"la' obedeciendo a un im!ulso' se !uso %unto a /eegie' cosa $ue !ro&oc# sonrisas " se3ales de a!robaci#n. /eegie gol!e# con la mano del mortero " enseguida la solt#. Nezzie la le&ant# entre sus manos mientras A"la ocu!aba el lugar de la muchacha. E"# un >R"aS? en el momento en $ue la mano &ol& a a caer " asi# la gruesa columna de mar)il. .ra ms !esada de lo $ue es!eraba' !ero la le&ant# mientras Manu& cantaba= AiNah <aN<a' A"la es bien&enida RnahS .stu&o a !unto de de%ar caer el colmillo. No es!eraba a$uel es!ontneo gesto de amistad. .n el com!s siguiente' cuando todo el Cam!amento lo re!iti# al un sono' se conmo&i# tanto $ue le )ue !reciso !ar!adear !ara contener las lgrimas. Para ella era ms $ue un mensa%e de clida amistad " de a)ecto' era la ace!taci#n. *ab a encontrado a los Etros " ellos le daban la bien&enida. 8ronie reem!laz# a Nezzie( al cabo de un rato' 1ralie dio un !aso hacia el mortero' !ero A"la sacudi# la cabeza " la embarazada retrocedi# d#cilmente. La muchacha se alegr#

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aun$ue a$uel gesto era la con)irmaci#n de sus sos!echas= 1ralie no se sent a bien. Continuaron moliendo el grano hasta $ue Nezzie les interrum!i# !ara &olcarlo en el tamiz " llenar nue&amente el mortero. .ntonces )ue Jondalar $uien se dis!uso a !artici!ar en la tediosa " di) cil tarea de moler el grano sil&estre a mano' )acilitada !or la di&ersi#n " el es)uerzo con%unto. Pero )runci# el ce3o al &er $ue tambi+n Danec se adelantaba. /e !ronto' la tensi#n e-istente entre el hombre moreno " el &isitante rubio hizo $ue la amistosa atm#s)era se cargara con una sutil corriente de animosidad. 8odos la ad&irtieron cuando los hombres' !asndose el !esado colmillo' em!ezaron a acelerar el ritmo. Los estribillos cesaron al aumentar ellos la &elocidad' !ero algunos dieron en marcar el ritmo con los !ies " las !almadas en los )lancos se tornaron ms !otentes' ms secas. 5m!erce!tiblemente' Jondalar " Danec )ueron incrementando la )uerza de los gol!es %unto con el ritmo( en &ez de un es)uerzo con%unto' a$uello se con&irti# en una contienda de dos energ as " de dos &oluntades. .l mortero gol!eaba con tanta )uerza $ue rebotaba hacia las manos del ad&ersario' ca a otra &ez " &ol& a a rebotar. .l sudor se !erl# en la )rente de ambos' les corri# !or la cara' !enetr# en sus o%os. .m!a!# sus tCnicas' !ero ellos segu an e-igi+ndose mutuamente' gol!eando el mortero cada &ez ms de !risa' con ms )uerza. A$uello !arec a como si )uera a !rolongarse eternamente' sin $ue ninguno de los dos cediera. Ambos res!iraban con di)icultad " daban las !rimeras se3ales de tensi#n " )atiga' !ero no estaban dis!uestos a darse !or &encidos( al !arecer' cada uno de ellos habr a !re)erido la muerte. A"la estaba )uera de s al &erlos es)orzarse tanto. Mir# a 8alut con !nico en los o%os. .l %e)e hizo una se3al a /anug. Ambos a&anzaron hacia los dos em!ecinados $ue !arec an decididos a matarse. NR.s hora de ceder el turno a los demsS Ntron# 8alut' a!artando a Jondalar de un em!ell#n !ara a!oderarse de la mano del mortero. /anug lo arrebat# de entre las manos de Danec cuando rebot#. Ambos estaban tan aturdidos !or el agotamiento $ue no !arecieron darse cuenta de $ue la contienda hab a terminado. ,e retiraron a tro!ezones' %adeantes. A"la habr a $uerido correr en su a"uda' !ero la indecisi#n la contu&o. ,ab a $ue' de algCn modo' ella era la causa de la lucha( si acud a !rimero a uno de ellos' el otro se sentir a des!reciado. 8ambi+n los del Cam!amento estaban !reocu!ados' !ero no se decid an a o)recer su a"uda. 8em an $ue si e-!resaban su !reocu!aci#n' la com!etencia entre ambos de%ar a de ser un %uego !ara re&estir el carcter de una ri&alidad $ue nadie deseaba tomar en serio. Mientras Jondalar " Danec comenzaban a recu!erarse' la atenci#n general se des&i# hacia 8alut " /anug' $ue segu an moliendo el grano... " haciendo de ello otra com!etici#n' amistosa' !ero no !or eso menos intensa. 8alut sonre a a a$uella %o&en co!ia de s mismo' mientras gol!eaba el mortero de hueso con a$uella mano de mar)il. /anug' sin sonre r' re!et a el gol!e con sombr a decisi#n. NR6ien' /anugS Ngrit# 8ornec. NNo tiene la menor o!ortunidad Nre!lic# 6arzec. N/anug es %o&en Nobser&# /eegieN. 8alut ceder el !rimero. NPero el muchacho no tiene la resistencia de 8alut Na)irm# 1rebec. NNo tiene toda& a la )uerza de 8alut' !ero /anug tiene una gran resistencia Nobser&# Danec. Por )in hab a recobrado el aliento lo su)iciente como !ara !artici!ar en la con&ersaci#n. Aun$ue a)ectado aCn !or el es)uerzo' &e a en a$uella com!etici#n una manera de restar im!ortancia a su contienda con Jondalar. NRLamos' /anugS Ngrit# /ru<ez. NRPuedes ganarS Nagreg# Latie' contagiada !or el entusiasmo' sin saber si lo dec a !or /anug o !or 8alut.

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/e !ronto' un )uerte gol!e del muchacho $uebr# el mortero de hueso. NR6ueno' basta "aS Nles rega3# NezzieN. No es cuesti#n de rom!er el mortero. Ahora har )alta hacer otro' " creo $ue te corres!onde hacerlo a ti' 8alut. NR8ienes raz#nS Ne-clam# el %e)e' radiante de alegr aN. *a sido una estu!enda com!etici#n' /anug. 8e has &uelto )uerte mientras estabas le%os. T*as &isto lo $ue ha hecho ese muchacho' NezzieU NR, ' estoS N!rotest# Nezzie' retirando el contenido del mortero rotoN. R.l grano est hecho !ol&oS @o s#lo $uer a $ue lo !artierais !ara tostarlo " almacenarlo. .sto no se !uede tostar. NTOu+ clase de grano esU Preguntar+ a ;"mez' !or$ue creo $ue el !ueblo de mi madre !re!araba algo con el grano !ul&erizado Ndi%o DanecN. ,i nadie lo $uiere' me lle&ar+ un !oco. N.s trigo en su ma"or !arte' !ero ha" algo de centeno " a&ena mezclados. 8ulie "a tiene su)iciente !ara hacer las tortas de cereal $ue a todos nos gustan tanto. ,#lo )alta cocerlas. 8alut $uer a un !oco de cereal !ara mezclarlo con las ra ces de %uncos $ue utiliza !ara su bouza. Pero si lo $uieres' !uedes lle&rtelo todo. 8e lo has ganado. N8ambi+n 8alut. ,i $uiere un !oco' dselo Nmani)est# Danec. NCoge lo $ue necesites' Danec. @o me $uedar+ con las sobras res!ondi# el %e)eN. La )+cula de %uncos $ue tengo en maceraci#n ha comenzado a )ermentar. No s+ lo $ue !asar a si agregase esto' aun$ue ser a interesante !robarlo. A"la obser&aba tanto a Jondalar como a Danec' !ara asegurarse de $ue ambos estaban bien. Al &er $ue su com!a3ero se $uitaba la tCnica em!a!ada !ara humedecerse con agua antes de entrar en al re)ugio' com!rendi# $ue no e-!erimentaba consecuencias !enosas. .ntonces se sinti# un !oco rid cula !or haberse !reocu!ado tanto. /es!u+s de todo' Jondalar era un hombre )uerte " &igoroso( un !oco de es)uerzo no le &en a mal' " tam!oco a Danec. Pero e&it# a ambos. ,us !ro!ios sentimientos' las actitudes de a$uellos hombres' la ten an con)undida( necesitaba tiem!o !ara re)le-ionar. 8ronie sali# !or la arcada e-terior' con cara de tener demasiado $ue hacer. Lle&aba a *artal montado en la cadera " una bande%a de hueso llena de cestos " utensilios al otro lado. A"la corri# hacia ella. NTA"udoU TCo%o *artalU N!regunt#. NREhS' Tme har as ese )a&orU Nace!t# la %o&en madre' entregndole el beb+N. 8odo el mundo est !re!arando !latos es!eciales " "o tambi+n $uer a hacer algo !ara el )est n' !ero he estado mu" atareada' " ahora *artal se ha des!ertado. Le di de mamar' !ero no $uiere &ol&er a dormirse. 8ronie busc# sitio !ara acomodarse' %unto al gran hogar e-terior. Con el beb+ en la cadera' A"la obser&aba c#mo descascarillaba las !i!as de girasol $ue cog a de un cesto " echaba des!u+s en una bande%a. Con una cho$uezuela 7a A"la le !areci# $ue era de un rinoceronte lanudo: redu%o las semillas a !asta. 2na &ez $ue hubo hecho lo mismo con &arios cestos de semillas' llen# otro canasto con agua. Cogi# dos huesos largos " rectos' tallados a !ro!#sito' " los mane%# con una sola mano !ara retirar diestramente algunas !iedras calientes de la )ogata. Al caer en el agua !ro&ocaron un siseo " una nube de &aN !or. 2na &ez en)riadas' las retir# !ara reem!lazarlas !or otras hasta $ue el agua rom!i# a her&ir. .ntonces agreg# la !asta de girasol. A"la estaba intrigada. .l calor liber# el aceite de las semillas. 8ronie lo recog a con un cazo grande !ara !onerlo en otra &asi%a' hecha con corteza de abedul. .n cuanto hubo retirado la ma"or cantidad !osible' agreg# al agua hir&iente un cereal sil&estre' de una &ariedad $ue A"la no !udo identi)icar' " ciertas semillas negras. Lo condiment# con algunas hierbas " agreg# ms !iedras calientes !ara mantenerlo hir&iendo. A!art# las &asi%as de corteza !ara $ue se

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en)riaran hasta $ue la manteca ad$uiriera consistencia. Con la !unta del cuchar#n' 8ronie se la dio a !robar a A"la " +sta la encontr# deliciosa. N.st mu" rica con las tortas de 8ulie Ndi%o 8ronieN. Por eso $uer a hacerla' " !uesto $ue ten a agua hir&iendo' se me ocurri# !re!arar algo !ara el desa"uno de ma3ana. /es!u+s de un gran )est n nadie tiene ganas de cocinar' !ero los ni3os' !or lo menos' tendrn hambre. 9racias !or a"udarme con *artal. N9racias no' un gusto. Mucho tiem!o sin coger beb+. Al decirlo' A"la com!rendi# $ue era cierto. ,e sor!rendi# mirando atentamente a *artal' !ara com!ararle con los ni3os del Clan. *artal no ten a el entrece%o saliente' !ero tam!oco los beb+s del Clan lo ten an com!letamente desarrollado. ,u )rente era ms recta' su cabeza ms redonda. ,in embargo' a tan corta edad' su as!ecto no era mu" distinto( la di)erencia estribaba en $ue *artal re a " hac a gorgoritos' mientras $ue los beb+s del Clan !roduc an menos sonidos. Cuando la madre se ale%# !ara la&ar los utensilios $ue hab a utilizado' el beb+ se alter# un !oco. A"la hizo $ue saltara sobre sus rodillas " le cambi# de !osici#n' !oni+ndole )rente a s . Mientras le hablaba' obser&# el inter+s de sus reacciones. .so le mantu&o calmado !or un rato' !ero al )in &ol&i# a llorar. .ntonces A"la le distra%o silN bando. .l ni3o' sor!rendido' de%# de llorar !ara !restarle atenci#n( la muchacha re!iti# el %uego' imitando el canto de un !%aro. Mientras &i& a a solas en el &alle' A"la hab a !asado muchas tardes !racticando los gor%eos " los cantos de algunos !%aros. *ab a llegado a imitarlos tan bien' $ue algunas &ariedades acud an a su llamada. Pero a$uellas a&es no habitaban s#lo en el &alle. Mientras silbaba !ara entretener al beb+' algunas a&es se !osaron en las cercan as " comenzaron a !icotear las semillas ca das de los cestos de 8ronie. A"la' al re!arar en su !resencia' &ol&i# a silbar " alarg# un dedo. ,u!erada la descon)ianza inicial' un gorri#n ms &aliente $ue los dems se !os# en +l. Cautelosamente' con silbidos $ue serenaban e intrigaban al animalito' A"la lo acerc# al beb+ !ara $ue lo &iera. 2na risa encantada " una manita regordeta alargada hacia el !%aro asustaron a +ste " se )ue &olando. @ entonces' !ara sor!resa de A"la' se o"eron unos a!lausos. .l ruido hizo $ue le&antase la &ista hacia los rostros de &arios miembros del Cam!amento' $ue la sonre an. NT C#mo lo haces' A"laU N!regunt# 8ronie N. ,+ $ue algunas !ersonas saben imitar a un !%aro o a cual$uier animal' !ero tC lo haces tan bien $ue les enga3as. Nunca su!e de nadie $ue tu&iera tanto dominio sobre los animales. A"la se ruboriz#' como si la hubieran sor!rendido haciendo algo... incorrecto' como si la hubieran atra!ado en el delito de ser di)erente. A !esar de las sonrisas " la a!robaci#n' se sent a inc#moda. No sab a c#mo res!onder a la !regunta de 8ronie' c#mo e-!licar $ue' cuando se &i&e enteramente sola' se tiene todo el tiem!o del mundo !ara !racticar el silbo de los !%aros. Cuando no se tiene a nadie en el mundo' un caballo' hasta un le#n !uede o)recer com!a3 a. Cuando no se sabe si ha" en la tierra otro ser humano como una se busca contacto de cual$uier manera con los dems seres &i&ientes.

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Por la tarde' tem!rano' se !rodu%o una !ausa en las acti&idades del Cam!amento. Aun$ue la comida !rinci!al sol a ser la del mediod a' casi todos la !asaron !or alto o se limitaron a mordis$uear los restos de la ma3ana' reser&ndose !ara el )est n' $ue !romet a ser delicioso' a !esar de lo im!ro&isado. Deinaba cierta distensi#n. Algunos se acostaron !ara dormir la siesta( otros &igilaban la comida de &ez en cuando " unos !ocos con&ersaban en &oz ba%a. Pero en el ambiente se notaba un indudable entusiasmo general " todo el mundo es!eraba con ansia a$uella &elada )uera de lo normal. /entro del albergue' A"la " 8ronie escuchaban a /eegie' $uien estaba contando detalles de su &isita al Cam!amento de 6ranag " los arreglos !ara su 2ni#n. Al !rinci!io' A"la !rest# mucha atenci#n' !ero cuando las otras dos %#&enes em!ezaron a hablar de !arientes " amigos totalmente desconocidos !ara ella' se le&ant#' con la e-cusa de &igilar la cocci#n de las !erdices. La con&ersaci#n sobre el !r#-imo enlace de /eegie " 6ranag le hab a hecho !ensar en sus relaciones con Jondalar. Ql dec a amarla' !ero nunca le hab a !ro!uesto una 2ni#n ni mencionado los ritos matrimoniales' cosa $ue la intrigaba. ,e acerc# al ho"o donde se coc an las a&es " &eri)ic# con la mano si se manten a el calor. /e !ronto se dio cuenta de $ue Jondalar estaba con ;"mez " /anug en el lugar donde +stos traba%aban' ale%ados del !aso habitual. No era di) cil adi&inar de $u+ hablaban. La zona estaba sembrada de es$uirlas " trocitos de !edernal. A"la se !reguntaba con )recuencia c#mo !od an dedicar tanto tiem!o a hablar de !iedras. No cab a duda de $ue a a$uellas alturas "a se habr an dicho todo cuanto ten an $ue decirse. .lla no era una e-!erta' !ero antes de la llegada de Jondalar hab a )abricado sus !ro!ias herramientas de !iedra !ara satis)acer sus necesidades. /e ni3a hab a a!rendido las t+cnicas obser&ando a /roog' el )abricante de los utensilios del Clan. Pero desde el !rimer momento not# $ue el talento " la habilidad de Jondalar las su!eraban am!liamente. *ab a cierta similitud en cuanto a la sensibilidad res!ecto al o)icio " $uiz tambi+n en cuanto a una relati&a habilidad. Pero los m+todos de Jondalar " los Ctiles de $ue se ser& a eran mu" su!eriores a los del Clan. Los m+todos de ;"mez des!ertaban su curiosidad " desde hac a tiem!o deseaba !edirle !ermiso !ara obser&arle mientras traba%aba. .ntonces decidi# $ue hab a llegado el momento. Jondalar re!ar# en ella en cuanto sali# del albergue' !ero trat# de disimular. .staba seguro de $ue ella le e&itaba desde su demostraci#n con la honda en las este!as " no deseaba obligarla a so!ortar su !resencia. Al &er $ue A"la se encaminaba hacia ellos' sinti# en el est#mago un nudo de ansiedad' temeroso de $ue cambiara de idea' de $ue )uera una mera im!resi#n. N,i no molesto' T!uedo &er hacer herramientasU N!regunt# A"la. NPor su!uesto. ,i+ntate Nres!ondi# ;"mez' sonriendo en se3al de bien&enida. Jondalar se distendi# &isiblemente' rela%ando el ce3o " a)lo%ando la cris!aci#n de su mand bula. /anug trat# de decir algo al &er $ue la %o&en se sentaba a su lado' !ero su sola !resencia le de%aba sin habla. Jondalar' al descubrir en sus o%os la adoraci#n $ue sent a' re!rimi# una sonrisa de indulgencia. *ab a llegado a sentir &erdadero a)ecto !or el muchacho " sab a $ue su enamoramiento %u&enil no re!resentaba amenaza alguna. Pod a !ermitirse ado!tar una actitud !rotectora de hermano ma"or. NT8u t+cnica es de uso comCn' JondalarU N!regunt# ;"mez' continuando la con&ersaci#n $ue A"la hab a interrum!ido.

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NMs o menos. Casi todos des!renden lascas de un ri3#n !re!arado !ara con&ertirlas en otras herramientas= cinceles' cuchillos' ras!adores o !untas !ara las lanzas ms !e$ue3as. NT@ !ara las lanzas grandesU TLosotros cazis mamutsU NA &eces' !ero no estamos es!ecializados en eso' como &osotros. Las !untas !ara las lanzas ms grandes se hacen de hueso( a m me gusta em!lear la tibia de la !ata delantera del &enado. ,e em!lea un cincel !ara darle )orma' haciendo ranuras en el contorno' " se traba%a hasta $ue el hueso se rom!e. /es!u+s se le da la )orma debida con un ras!ador. Con !iedra arenisca mo%ada se !uede obtener una !unta )uerte " aguda. A"la' $ue le hab a a"udado a hacer esas !untas de lanza' estaba im!resionada !or su e)ecti&idad. .ran largas " mort )eras. Cuando la lanza era arro%ada con )uerza' sobre todo con los lanzadores' !enetraban !ro)undamente. Ms ligeras $ue las $ue ella hab a utilizado antes de su llegada " $ue estaban co!iadas de las em!leadas !or el Clan' las de Jondalar estaban hechas !ara ser lanzadas " no !ara herir de cerca. NLa !unta de hueso !enetra hondo Nreconoci# ;"mezN. ,i aciertas en un !unto &ital' mata en seguida' aun$ue sin mucha sangre. Pero es di) cil dar en un !unto &ital tratndose de mamuts " rinocerontes. La !iel es recia( el !elle%o' es!eso. Aun$ue la !unta !enetre entre dos costillas' tiene $ue atra&esar mucha grasa " mucho mCsculo. .l o%o o)rece buen blanco' !ero es !e$ue3o " est siem!re en mo&imiento. Al mamut se le !uede matar de un lanzazo en la garganta' !ero es !eligroso( ha" $ue acercarse demasiado. .n cambio' la !unta de !edernal tiene )ilos agudos. Cortan con ms )acilidad los cueros gruesos " hacen sangrar mucho( eso debilita al animal. ,i !uedes hacer $ue sangre' la !anza o la &e%iga es el me%or sitio !ara a!untar. No es tan r!ido' !ero s mucho ms seguro. A"la estaba )ascinada. *acer herramientas era mu" interesante' !ero ella nunca hab a cazado mamuts. N8ienes raz#n Ndi%o JondalarN' !ero' Tc#mo se consigue una !unta recta en una lanza grandeU Cual$uiera $ue sea la t+cnica !ara se!ararla' siem!re sale cur&ada. .st en la naturaleza de la !iedra. No se !uede arro%ar una saeta $ue tenga la !unta cur&a( se !ierde !unter a' !enetraci#n "' !robablemente' la mitad de la !otencia. Por eso las !untas de !edernal son !e$ue3as. Cuando se $uita lo su)iciente !ara conseguir una !unta recta' no $ueda mucho. ;"mez sonre a' asintiendo con la cabeza. N.so es cierto' Jondalar' !ero $uiero ense3arte algo. Abri# un hatillo !esado' en&uelto en !iel' $ue ten a a su es!alda " sac# una enorme cabeza de hacha' del tama3o de una maza' hecha con un n#dulo entero. 8en a un e-tremo redondeado " el otro e-tremo estaba constituido !or un )ilo bastante grueso' terminado en !unta. N,in duda tC mismo has hecho algo !arecido a esto Nagreg#. Jondalar sonri#. N, ' he )abricado hachas' !ero ninguna tan grande como +sa. /ebe de ser !ara 8alut. N.n e)ecto( iba a su%etarla a un hueso largo !ara 8alut... o tal &ez !ara /anug Ndi%o ;"mez' sonriendo al adolescenteN. ,e usan !ara rom!er los huesos de mamut o !ara des!render los colmillos. *ace )alta un hombre !oderoso !ara blandirlas. 8alut las mane%a como si )ueran !alillos' " creo $ue /anug !uede hacer lo mismo. NPuede. Cort# !ostes a m Ndi%o A"la' mirando a /anug con a)ecto' lo $ue hizo $ue +ste esbozara una t mida sonrisa " se ruborizase. 8ambi+n ella hab a elaborado " usado hachas' !ero ninguna tan grande como a$u+lla. NTC#mo haces las hachasU N!regunt# ;"mez. N,uelo comenzar !or desga%ar una lasca gruesa con la maza( luego retoco ambos lados !ara sacarles )ilo " !unta.

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NLos Aterianos' el !ueblo de la madre de Danec' traba%an las !untas de lanza !ara con&ertirlas en bi)aces. NT6i)acesU T*acen saltar lascas en los dos lados' como !ara hacer un hachaU Pero' !ara $ue sea razonablemente recta' habr $ue em!ezar con una lasca gruesa " no con una lmina delgada. TNo resulta demasiado inc#modo !ara una !unta de )lechaU NLa !unta es a &eces gruesa " !esada' !ero mucho me%or $ue el hacha. @ mu" e)icaz !ara los animales $ue ellos cazan. Pero tienes raz#n= !ara matar a un mamut o un rinoceronte se necesita una !unta de !edernal $ue sea a la &ez larga' recta' s#lida " delgada. TC#mo la har asU N!regunt# ;"mez. NDetocndola !or ambos lados. .s el Cnico modo. 8ratndose de una lasca tan gruesa' a!licar a !resi#n en sentido !lano !ara conseguir aristas )inas en ambas caras. Pero !ara eso se re$uiere una maestr a tremenda Ndi%o Jondalar como si estu&iera re)le-ionando= trataba de imaginarse la manera en $ue realizar a un arma as . N.-actamente. .l !roblema est en la maestr a " en la calidad de la !iedra. N, . 8endr a $ue ser )resca. /alanar' el hombre $ue me ense3#' &i&e cerca de un acantilado de creta $ue contiene !edernal al ni&el del suelo. 8al &ez sus !iedras ser&ir an. Pero aun as resultar a di) cil. *icimos %untos algunas hachas mu" buenas' !ero no s+ c#mo se conseguir a una !unta de lanza a!ro!iada con ese sistema. ;"mez busc# otro !a$uete en&uelto en una hermosa !iel )ina. Lo abri# con cuidado " de%# al descubierto &arias !untas de !edernal. Los o%os de Jondalar se dilataron sor!rendidos. Mir# a ;"mez "a /anug' $ue sonre a orgulloso de su mentor. Luego cogi# una de las !untas " la hizo girar una " otra &ez en sus manos con ternura' casi acaricindola. .l !edernal !arec a resbaladizo al tacto( ten a una sua&idad no demasiado oleosa " un lustre $ue re)le%aba la luz del sol en sus mClti!les )acetas. .l ob%eto ten a la )orma de una ho%a de sauce' con simetr a casi !er)ecta en todas sus dimensiones( ocu!aba toda la !alma de la mano' desde la base hasta la !unta de los dedos' terminando en una !unta a cada lado' con una anchura de cuatro dedos en la !arte central. Al !onerla de canto sobre la mano' Jondalar not# $ue' en e)ecto' no !resentaba la caracter stica )orma ar$ueada= era com!letamente recta( en el centro ten a el grosor de un me3i$ue. .studi# el )ilo con aire !ro)esional. .ra agudo' a!enas denticulado !or las cicatrices de las muchas laminillas des!rendidas. /esliz# la !unta de los dedos !or la su!er)icie " !al!# las !e$ue3as aristas de%adas !or otras laminillas similares' cortadas !ara dar a la !unta a$uella )orma tan !ura' tan !recisa. N.s demasiado bella !ara em!learla como un arma Ndi%o JondalarN. .s una obra de arte. NQsta no se em!lear !ara ningCn arma Ndi%o ;"mez' com!lacido !or los elogios N.La hice como muestra' !ara !robar la t+cnica. A"la estiraba el cuello !ara contem!lar las e-$uisitas herramientas' sin atre&erse a tocarlas. Nunca las hab a &isto tan bellas. Las hab a de distintos tama3os " ti!os. *ab a algunas ms en )orma de ho%a de sauce( otras eran asim+tricas' con uno de sus lados cortante' marcadamente sesgado " terminado en una es!ecie de tallo $ue !od a ser incrustado en un mango " ser&ir a modo de cuchillo' " las hab a tambi+n ms sim+tricas' con una es!ecie de seta en el centro' $ue !od an ser&ir como !untas de lanza o como cuchillos de otra es!ecie. NTOuieres e-aminarlas ms de cercaU N!regunt# ;"mez. La muchacha' con los o%os brillantes " mara&illados' las cogi# una !or una' como si )ueran !iedras !reciosas. Les )altaba mu" !oco !ara serlo. NPedernal... liso... &i&o Nobser&#N. No &i !edernal as antes. ;"mez sonri#.

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N*as descubierto el secreto' A"la Nreconoci#N. .so es lo $ue hace !osible la )abricaci#n de estas !untas. NT*a" !edernal de este ti!o en las cercan asU N!regunt# Jondalar' incr+duloN. @o tam!oco he &isto nunca nada similar. NNo' me temo $ue no. /e todos modos' !odemos conseguir !edernal de buena calidad. *acia el norte ha" un Cam!amento grande $ue &i&e cerca de una mina. .s all donde estu&imos /anug " "o. Pero esta !iedra ha recibido un tratamiento es!ecial... !or medio del )uego. NR.l )uegoS Ne-clam# Jondalar. N, . .l calentamiento trans)orma la !iedra. .so es lo $ue le da esa sua&idad' esa &ida. N Mir# a A"la N.@ al calentarla' la !iedra ad$uiere esas cualidades es!eciales. NMientras hablaba cogi# un n#dulo de !edernal $ue mostraba se3ales claras de haber estado en el )uego. .staba tiznado' con !artes chamuscadas( la corteza e-terior' de creta' !resentaba un color mucho ms intenso al ser gol!eada con la mazaN. La !rimera &ez )ue un accidente= un trozo de !edernal ca"# en la )ogata' una de esas grandes )ogatas $ue' como sab+is' hacen )alta !ara $uemar hueso. A"la asinti#' con aire con&encido. Jondalar se encogi# de hombros( no hab a !restado mucha atenci#n' !ero como ella !arec a saberlo' estaba dis!uesto a ace!tarlo. N5ba a retirar la !iedra del )uego' !ero Nezzie decidi# utilizarla como a!o"o !ara una )uente' a )in de recoger la grasa del asado $ue estaba !re!arando. Al )inal la grasa em!ez# a arder " estro!e# una bonita )uente de mar)il. Le hice otra' "a $ue a$uello result# ser un gol!e de buena suerte. Pero al !rinci!io estu&e a !unto de descartar la !iedra. .staba com!letamente $uemada' como +sta' " no la utilic+ hasta $ue me $ued+ escaso de material. Al abrirla !ens+ $ue estaba estro!eada. Mirad " &er+is !or $u+. ;"mez entreg# a cada uno un trozo. N.l !edernal est ms oscuro " no tiene esa sua&idad al tacto Nobser&# Jondalar. NPor a$uel entonces estaba "o e-!erimentando con !untas de lanza aterianas' tratando de me%orar su t+cnica. Como estaba e-!erimentando ideas nue&as' !ens+ $ue no im!ortar a si la !iedra no era !er)ecta. Pero' al iniciar el traba%o' not+ de inmediato la di)erencia. Ecurri# !oco des!u+s de mi retorno' cuando Danec aCn era un ni3o. /esde entonces he estado !er)eccionndola. NTA $u+ di)erencia te re)ieresU N!regunt# Jondalar. NPrueba " &ers' Jondalar. Qste cogi# su !ercutor' una !iedra o&al mellada' de)ormada !or el uso' $ue a%ustaba !er)ectamente en el hueco de su mano' " comenz# a gol!ear la corteza !ara liberarla de creta' como !rimer !aso. NCuando se calienta mucho el !edernal antes de traba%arlo Ncontinu# ;"mez' mientras Jondalar se a)anabaN' se tiene mucho ms dominio sobre el material. A!licando !resi#n' se !ueden des!render lascas mucho ms !e$ue3as' )inas " largas. .n realidad' es !osible dar a la !iedra casi todas las )ormas $ue se deseen. ;"mez se en&ol&i# la mano iz$uierda con un !e$ue3o trozo de cuero' a )in de !rotegerla de las aristas cortantes( luego cogi# otro !edazo de !edernal' reci+n des!rendido de un nCcleo $uemado' !ara hacer una demostraci#n. Con la mano derecha asi# un !e$ue3o retocador de hueso( a!o"# la !unta contra el borde del !edernal " e)ectu# un )uerte mo&imiento hacia adelante " hacia aba%o. /e esa )orma des!rendi# una es$uirla !e$ue3a' larga " !lana' " se la !as#. Jondalar se la cogi# !ara hacer una !rueba !or su cuenta. Oued# &isiblemente sor!rendido ante el resultado. NR8engo $ue ense3rselo a /alanarS R.s incre bleS Ql ha me%orado algunos !rocedimientos' !ues tiene una habilidad natural !ara mane%ar la !iedra. Como tC' ;"mez. Pero tC haces lo $ue $uieres con esto. T@ dices $ue es obra del calorU

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;"mez asinti#. NNo dir a "o $ue !uedes hacer lo $ue $uieres' !uesto $ue sigue siendo !iedra' "' !or tanto' mucho menos maleable $ue el hueso. Pero si sabes traba%ar el !edernal' calentarlo te lo )acilita mucho. NMe !regunto $u+ se lograr a !or !ercusi#n directa. T*as tratado de usar un trozo de hueso o asta con !unta !ara dirigir la )uerza del gol!e asestado con el !ercutorU Por este sistema se obtendr an ho%as ms largas " delgadas. A"la !ens# $ue tambi+n Jondalar !ose a una habilidad natural !ara a$uel traba%o. No obstante' !or encima de todo se !ercib a' en su entusiasmo " su es!ontneo deseo de com!artir el descubrimiento con /alanar' un &ehemente deseo de &ol&er al hogar. .n el &alle' en medio de sus &acilaciones ante la idea de en)rentarse a los desconocidos Etros' A"la hab a !ensado $ue Jondalar s#lo deseaba !artir !ara estar con otras !ersonas. *asta este momento no hab a com!rendido cun grande era su nostalgia. A$uello su!uso una brutal re&elaci#n= com!rendi# $ue +l %ams ser a )eliz en otra !arte. .lla echaba de menos deses!eradamente a su hi%o " a sus seres amados' !ero nunca hab a sentido nostalgia como la de Jondalar= a$uel deseo de &ol&er a un sitio )amiliar' a la gente conocida "a las costumbres habituales. .lla hab a abandonado el Clan sabiendo $ue %ams !odr a regresar. Para ellos estaba muerta. ,i la &e an' la tomar an !or un es! ritu maligno. Ahora estaba con&encida de $ue nunca &ol&er a aun$ue le )uera !osible hacerlo. Aun$ue &i& a desde hac a tan !oco tiem!o en el Cam!amento del Le#n' se sent a ms c#moda "a gusto con ellos $ue en todos los a3os !asados con el Clan. 5za estaba en lo cierto= ella no era Clan. *ab a nacido de los Etros. .-tra&iada en sus !ensamientos' se !erdi# !arte de la discusi#n. Lol&i# en s al o r su nombre !ronunciado !or Jondalar. NCreo $ue la t+cnica de A"la es ms !arecida a la de ellos. Con ellos la a!rendi#. *e &isto algunas de sus herramientas' !ero s#lo al &erla )abricarlas com!rend c#mo las hac an. No carecen de habilidad' !ero media mucha distancia entre dar )orma a un nCcleo de !iedra " e%ercer sobre +l la !resi#n adecuada. .so es lo $ue di)erencia una herramienta toscamente tallada " una lmina ligera bien conseguida. ;"mez asinti#' sonriente. N,i se !udiera hallar el modo de hacer una ho%a recta... /e cual$uier )orma $ue lo hagas' el )ilo del cuchillo nunca &uel&e a ser tan agudo una &ez $ue se retoca. N*e estado !ensando en este !roblema Ndi%o /anug' inter&iniendo en la con&ersaci#nN. T@ si se hiciera una ranura en un hueso o en una asta !ara incrustar en ella !e$ue3os )ilos' lo bastante !e$ue3os como !ara $ue resultaran casi rectosU Jondalar re)le-ion# sobre a$uella idea !or un momento. NTC#mo los har asU N8al &ez em!ezando con un nCcleo !e$ue3o Nsugiri# el muchacho' algo &acilante. NPodr a ser' /anug' !ero $uiz un nCcleo !e$ue3o sea di) cil de traba%ar Nobser&# ;"mezN. ,e me ha ocurrido comenzar con una ho%a ms grande " )ragmentarla en otras ms !e$ue3as... A"la com!rendi# $ue %ams se cansar an de hablar del !edernal. A$uel material " sus !osibilidades les )ascinaban. Cuanto ms a!rend an' ma"or era el inter+s $ue sent an. .lla sab a a!reciar el s le- " su elaboraci#n' incluso !ensaba $ue las !untas $ue ;"mez les hab a mostrado eran las ms !er)ectas $ue hab a &isto en su &ida' tanto !or su belleza como !or su utilidad' !ero nunca hab a o do analizar el asunto con tanto detalle. .ntonces record# su !ro!ia )ascinaci#n !or la ciencia " la magia curati&a. Los ratos $ue hab a !asado con 5za " 2ba' mientras la curandera les ense3aba sus conocimientos' constitu an uno de sus recuerdos ms )elices.

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Al ad&ertir $ue Nezzie sal a del albergue' se le&ant# !ara &er si !od a !restarle a"uda. Como los tres hombres sonre an " charlaban cuando se )ue' !ens# $ue no hab an notado su marcha. .sto no era enteramente cierto' !or$ue si bien ninguno de ellos lo coment# en &oz alta' interrum!ieron su con&ersaci#n mientras obser&aban c#mo se ale%aba. >.s una %o&en magn )ica N!ens# ;"mezN. 5nteligente' con muchos conocimientos' $ue se interesa !or todo. ,i )uera Mamutoi' se le )i%ar a un alto Precio Nu!cial. ROu+ rango dar a a su !are%a " transmitir a a sus hi%osS?. Los !ensamientos de /anug segu an a!ro-imadamente la misma direcci#n' aun$ue no tan claramente )ormulados. Pens# &agamente en el Precio Nu!cial' en ritos matrimoniales " hasta en !are%a com!artida' !ero no cre a tener la menor !osibilidad. .n cual$uier caso' lo $ue anhelaba era estar cerca de ella. .l deseo de Jondalar era mucho ms )uerte. ,i se le hubiera ocurrido una e-cusa razonable' se habr a le&antado !ara seguirla( !ero tem a a!egarse demasiado a ella. Decord# sus !ro!ias reacciones cuando las mu%eres le acosaban !ara conseguir su amor( eso le in)und a deseos de e&itarlas " des!ertaba su com!asi#n. Ql no deseaba $ue A"la le com!adeciera' sino $ue le amase. /e !ronto' una amarga bocanada de bilis le subi# a la garganta= el hombre de !iel oscura hab a salido del albergue " la miraba' sonriendo. Jondalar trat# de reabsorberla' de dominar su contrariedad. Nunca hab a e-!erimentado unos celos tan )uriosos " se odi# !or ello. Peor aCn= estaba seguro de $ue la misma A"la le detestar a si se enteraba de tales sentimientos. E le com!adecer a' lo cual le desagradaba aCn ms. Cogi# un gran n#dulo de !edernal " lo !arti# en dos con su !ercutor. .l blo$ue ten a una )alla' todo +l estaba entre&erado de &etas calcreas. Jondalar sigui# gol!endolo hasta !artirlo en trozos cada &ez ms !e$ue3os. Danec &io $ue A"la se ale%aba de la zona de los talladores de !iedra se dirig a hacia el cuarto semisubterrneo. No !od a negar la e-citaci#n " el entusiasmo crecientes $ue sent a al &erla. Le hab a atra do desde un !rinci!io !or la !er)ecci#n de las )ormas $ue recreaban su sentido est+tico' no s#lo !or su belleza' sino tambi+n !or la gracia sutil " no calculada de sus mo&imientos. Ql ten a mu" buena &ista !ara esos detalles' " no detectaba en A"la rastro alguno de a)ectaci#n. ,e mo& a con un !er)ecto dominio de s misma' con una desen&oltura $ue resultaba com!letamente natural' innata' emanaba de ella una cualidad !ara la $ue no encontraba una !alabra ms a!ro!iada $ue >!orte?. Le dedic# una clida sonrisa. No resultaba )cil ignorarle( A"la de&ol&i# la sonrisa con igual calidez. NT8e has llenado los o dos de !edernalU N!regunt#. .l tono de la !regunta dis!ensaba de dar una res!uesta. A"la detect# el doble sentido " lo tom# !or el lado humor stico. N, ' hablan de !edernal. *acer )ilos' hacer herramientas. Punta ;"mez hace !untas bellas. NRAhS Es ha ense3ado sus tesoros' TnoU 8ienes raz#n' son bellas. No s+ si ;"mez lo sabe( !ero es mucho ms $ue un artesano= es un artista. 2n surco arrug# la )rente de A"la. Decord# haberle o do usar es !alabra !ara describir el modo en $ue ella mane%aba la honda' !ero no estaba segura de com!render su sentido. NT8C eres artistaU N!regunt#. Danec esboz# una mueca ir#nica. La !regunta tocaba el meollo de un tema mu" sensible !ara +l. Los Mamutoi cre an $ue la Madre hab a creado' en !rimer lugar un mundo de es! ritus' " $ue los es! ritus de todas las cosas eran !er)ectos. Luego' los es! ritus !rodu%eron co!ias &i&ientes de s mismos !ara !oblar el mundo comCn. .l es! ritu era el modelo' el molde !rimigenio del $ue se deri&aban todas las cosas' !ero ninguna co!ia !od a ser tan !er)ecta como el original( ni si$uiera los !ro!ios es! ritus !od an hacer co!ias !er)ectas. Por eso cada cosa era di)erente Los seres humanos eran Cnicos' ms

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!arecidos a la Madre $ue los dems es! ritus. La Madre hab a dado a luz una co!ia de , misma " la hab a llamado .s! ritu de la Mu%er. /es!u+s hab a hecho $ue naciera de su seno un .s! ritu del *ombre' al igual $ue todo hombre nacido de la mu%er. A continuaci#n' la 9ran Madre hab a lle&ado al es! ritu de la mu%er !er)ecta a mezclarse con el es! ritu del hombre !er)ecto " de ese modo hizo nacer muchos es! ritus de hi%os' todos di)erentes. Pero .lla Misma se encargaba de elegir el es! ritu del hombre concreto $ue deb a mezclarse con el de una mu%er concreta antes de insu)lar en la boca de esa mu%er su !ro!io aliento &ital' $ue dar a origen a la conce!ci#n. @ a unos !ocos de ,us hi%os' hombres " mu%eres' les conced a dones es!eciales. Danec se llamaba a s mismo tallador' )abricante de ob%etos tallados a imagen de seres &i&os o es!irituales. Las tallas eran ob%etos Ctiles= !ersoni)icaban a los es! ritus' dndoles un as!ecto &isual' com!rensible' " eran elementos esenciales de ciertos ritos' es!ecialmente las ceremonias realizadas !or los mamutoi. Ouienes creaban esos ob%etos eran tenidos en gran estima. .ran artistas de talento' elegidos !or la Madre. Muchos !ensaban $ue las !ersonas ca!aces de crear o decorar ob%etos' !ara dotarlos de una cualidad su!erior a la meramente utilitaria' eran artistas. .n o!ini#n de Danec' en cambio' no todos los artistas estaban igualmente dotados' o tal &ez no dedicaban el mismo a)n a su traba%o. Muchos hac an )iguras " animales toscos( a su modo de &er' tales re!resentaciones eran un insulto a los es! ritus " a la Madre $ue los hab a creado. A %uicio de Danec' lo bello era lo me%or' el e%em!lo ms acabado de cual$uier cosa' al igual $ue cual$uier cosa bella era el me%or " ms !er)ecto e%em!lo del es! ritu' su esencia misma. Qsta era su religi#n. Adems' en el )ondo de su alma de esteta sent a $ue la belleza !ose a un &alor intr nseco " cre a $ue en todo e-ist a belleza en !otencia. ,i bien algunas acti&idades u ob%etos !od an ser meramente )uncionales' consideraba $ue todo a$uel $ue se acercara a la !er)ecci#n en cual$uier acti&idad era un artista( los resultados de su actos conten an la esencia de la belleza. Pero el arte radicaba tanto en la acti&idad en s como en los resultados. Las obras de arte no eran s#lo el !roducto terminado' sino la idea' la acci#n " el !roceso $ue las creaba. Danec buscaba la belleza' Como si se tratara de una bCs$ueda sagrada' con sus !ro!ias manos hbiles' !ero ms aCn con sus o%os' sensibles !or naturaleza. ,ent a la necesidad de rodearse de ella. Por eso comenzaba a &er en A"la una obra de arte' la ms !er)ecta e-!resi#n de la mu%er $ue !od a imaginar. No era s#lo su as!ecto lo $ue la hac a hermosa. La belleza no era una re!resentaci#n esttica= era la esencia' el es! ritu $ue la animaba. ,e e-!resaba me%or a tra&+s del mo&imiento' de la conducta " del talento. 2na mu%er hermosa era una mu%er dinmica " com!leta. Aun$ue no lo di%era con esas !alabras' A"la em!ezaba a re!resentar !ara +l la !er)ecta encarnaci#n del .s! ritu de la Mu%er original. .ra la esencia de la mu%er' la esencia de la belleza. .l hombre de !iel morena' de o%os risue3os e ingenio ir#nico' $ue hab a a!rendido a disimular sus !ro)undos anhelos' se es)orzaba !or crear la !er)ecci#n " la belleza en su !ro!ia obra. Por sus es)uerzos se le aclamaba como el me%or tallador' como un artista !reeminente( sin embargo' como muchos !er)eccionistas' nunca se sent a com!letaN mente satis)echo con sus !ro!ias creaciones. ,e negaba a considerarse a s mismo como un artista. N,o" tallador Ndi%o a A"la' " al &er su desconcierto' agreg#N= algunos dicen $ue cual$uier tallador es un artista. NLacil# un momento' !reguntndose c#mo %uzgar a ella su obraN. TOuieres &er algunas de mis tallasU , Nres!ondi# A"la. .sta res!uesta sim!le " directa le !araliz# unos instantes( luego ech# la cabeza hacia atrs " ri# con ganas. Por su!uesto' T$u+ otra cosa !od a decir ellaU Con los o%os entornados !or la risa' la hizo !asar al albergue.
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Jondalar les &io cruzar %untos la arcada " sinti# $ue un gran !eso se des!lomaba sobre +l. Cerr# los o%os " de%# caer la cabeza sobre el !echo' de!rimido. Alto " a!uesto como era' nunca le hab a )altado la atenci#n )emenina' !ero como no llegaba a com!render $u+ cualidad su"a le hac a tan atracti&o' no ten a con)ianza en s mismo. .ra )abricante de herramientas( se sent a ms c#modo con lo ) sico $ue con lo meta) sico( !re)er a a!licar su considerable inteligencia a los as!ectos t+cnicos de la !resi#n " la !ercusi#n sobre el s lice cristalino homog+neo= el !edernal. Percib a el mundo en t+rminos ) sicos. Por eso mismo' se e-!resaba ) sicamente( era ms e-!resi&o con las manos $ue con las !alabras. No era ciertamente inca!az de hablar( lo $ue suced a era $ue no estaba demasiado ca!acitado en ese terreno. *ab a a!rendido a narrar con gracia' !ero no era r!ido en las res!uestas ingeniosas " en las r+!licas matizadas de humor. .ra serio " reser&ado( no le gustaba hablar de s mismo. ,in embargo' escuchaba con sensibilidad' !ro!iciaba las con)esiones " las con)idencias de los dems. .ntre los su"os ten a )ama de buen artesano' " sus mismas manos' tan ca!aces de dar a la !iedra dura la )orma de una buena herramienta' eran tambi+n hbiles !ara descubrir los !untos sensibles en el cuer!o de una mu%er. .ra otra e-!resi#n de su naturaleza ) sica $ue le hab a &alido asimismo mucho renombre' aun$ue no tan abiertamente. Las mu%eres le buscaban a)anosas " todos bromeaban sobre >su otro o)icio?. *ab a a!rendido esa habilidad tal como a!rendiera a tallar el !edernal. ,ab a d#nde tocar' era rece!ti&o a las se3ales sutiles " le !roduc a !lacer !ro!orcionar Placer. ,us manos' sus o%os' su cuer!o entero' hablaban con ms elocuencia $ue sus !alabras. ,i Danec hubiera sido mu%er' habr a dicho $ue Jondalar era un artista. Jondalar hab a llegado a sentir aut+ntico a)ecto !or algunas mu%eres " dis)rutaba ) sicamente de ellas' !ero no su!o lo $ue era el amor hasta conocer a A"la' " no estaba seguro de $ue ella le amara de &erdad. TC#mo habr a !odido estarlo' si la muchacha no ten a base de com!araci#nU No hab a conocido a otro hombre antes de encontrarle a +l. .n Danec reconoc a a un hombre e-ce!cional' dotado de un notable encanto( &e a tambi+n en +l las se3ales de la creciente atracci#n $ue A"la le ins!iraba. ,i hab a algCn hombre ca!az de con$uistar el amor de A"la' +se era Danec. Jondalar hab a &ia%ado !or medio mundo antes de descubrir a una mu%er de la $ue !udiera enamorarse. Ahora $ue la hab a encontrado' Tla !erder a tan !rontoU Pero' Tacaso no merec a !erderlaU TPod a lle&arla consigo' sabiendo lo $ue su gente !ensaba de las mu%eres como ellaU A !esar de todos sus celos' comenzaba a !reguntarse si era la !are%a adecuada !ara A"la. ,e dec a a s mismo $ue deb a ser honesto con ella' !ero en el )ondo de su alma se !reguntaba si !odr a so!ortar el estigma de amar a $uien no deb a. /anug not# su angustia " mir# a ;"mez con o%os !reocu!ados. .l )abricante de herramientas se limit# a asentir con un gesto de conni&encia. 8ambi+n +l hab a amado a una mu%er de e-#tica belleza' !ero Danec era el hi%o de su hogar' " estaba tardando demasiado en encontrar mu%er !ara establecer " )ormar una )amilia. Danec condu%o a A"la hasta el *ogar del Morro. .lla !asaba muchas &eces al d a !or all ' !ero siem!re hab a e&itado cuidadosamente las miradas a los sectores !ri&ados( era una costumbre ad$uirida durante su &ida con el Clan " $ue se a!licaba tambi+n en el Cam!amento del Le#n. /ada la distribuci#n abierta del albergue' la intimidad no era tanto cuesti#n de !uertas cerradas como de consideraci#n' res!eto " tolerancia mutua. N,i+ntate Nindic# +l' se3alndole una !lata)orma cubierta de !ieles sua&es " es!esas. .lla mir# en derredor' ahora $ue no le !arec a incorrecto satis)acer su curiosidad. Aun$ue dos hombres com!art an el hogar' &i& an en lados o!uestos del !asillo central' dando cada uno a su es!acio un carcter indi&idual " Cnico.

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La zona del )abricante de herramientas ten a un as!ecto de sim!licidad indi)erente. *ab a un %erg#n' algunas !ieles " una cortina de cuero colgada al desgaire' $ue !arec a no haber sido ba%ada en a3os. /e las !erchas colgaban algunas ro!as( otras estaban amontonadas en la !arte de la !lata)orma' $ue se e-tend a a lo largo de la !ared' ms all de la se!araci#n' a la cabecera de la cama. La zona de traba%o ocu!aba la ma"or !arte de la habitaci#n " estaba sembrada de blo$ues' )ragmentos " astillas de !edernal en torno de una !ata de mamut utilizada unas &eces como asiento " otras como "un$ue. .n la !lata)orma de dormir' !or el lado de los !ies' se &e an &arios martillos de !iedra " hueso. Los Cnicos ob%etos decorati&os eran una )igurita de mar)il $ue re!resentaba a la Madre' en un nicho de la !ared' " a su lado' un cinto' decorado con com!licados moti&os' del $ue colgaba una )alda de hierba' seca " marchita. A"la com!rendi#' sin necesidad de !reguntar' $ue hab a !ertenecido a la madre de Danec. .n contraste' la !arte del tallador era suntuosa " de buen gusto. Danec era un coleccionista' !ero mu" selecti&o. 8odo estaba elegido con cuidado " dis!uesto !ara mostrar sus me%ores cualidades' com!letando la ri$ueza del con%unto. Las !ieles del lecho in&itaban al tacto " lo grati)icaban con su e-ce!cional sua&idad. Las cortinas' $ue !end an a ambos lados en cuidadosos !liegues' eran de atercio!elada !iel de ante( ol an &aga' !ero agradablemente' al humo de abeto $ue les daba un intenso color tostado. .l suelo estaba cubierto de esterillas hechas con hierbas aromticas' e-$uisitamente te%idas )ormando dise3os multicolores. ,obre una !rolongaci#n de la !lata)ormaNcama hab a cestos de distintos tama3os " )ormas( los ms grandes conten an ro!as' dis!uestas de modo tal $ue e-hib an decorati&os adornos hechos de cuentas' !lumas " !iel. .n algunos de los cestos o colgando de las !erchas se &e an brazaletes de mar)il tallado' collares hechos con dientes de animales' conchas " moluscos de mar o de agua dulce' cnulas de calcrea' cuentas " !endientes de mar)il' natural o coloreado' aun$ue !redominaban los ob%etos de mbar. /ecoraba la !ared un gran trozo de colmillo de mamut' grabado con e-tra3os moti&os geom+tricos. Las armas de caza " las ro!as de abrigo $ue !end an de las !erchas com!letaban el e)ecto de una total armon a. Cuanto ms !aseaba su mirada en torno a ella' ms ob%etos interesantes descubr a. Pero' al margen de las tallas es!arcidas !or toda la zona de traba%o' lo $ue ms !areci# atraer su atenci#n " $uedrsele grabada )ue una estatuilla de la Madre' tallada en mar)il' soberbiamente e%ecutada " colocada en un nicho. Danec la obser&aba' tomando nota de d#nde se deten a su mirada. Cuando los o%os de A"la se !osaron )inalmente en +l' sonri#. 8om# asiento delante de su "un$ue de traba%o' una tibia de mamut cla&ada en el suelo de tal suerte $ue la articulaci#n de la rodilla' le&emente c#nca&a' le llegaba a la altura del !echo cuando se acomodaba sobre una esterilla. .n la su!er)icie horizontal' entre una &ariedad de buriles " cinceles de s le- $ue usaba !ara tallar' se &e a la )igura sin terminar de un !%aro. NQsta es la !ieza en la $ue esto" traba%ando Ne-!lic#' obser&ando la e-!resi#n de A"la. .lla tom# cautelosamente con las dos manos la escultura de mar)il " la &ol&i# de un lado " de otro' !ara e-aminarla me%or. 5ntrigada' &ol&i# a mirar una de las caras " des!u+s la otra. N.s !%aro si miro as . Pero ahora Nla !uso de costadoN Res mu%erS NRMara&illosoS Lo has descubierto en seguida. .s algo $ue he estado tratando de resol&er desde hace tiem!o. Pretend a !lasmar la trans)ormaci#n de la Madre' ,u )orma es!iritual. Ouiero mostrarla cuando toma )orma de !%aro !ara &olar desde a$u al mundo de los es! ritus' !ero sin de%ar de ser la Madre' una mu%er. R8rato de dar cuer!o a ambas )ormas al mismo tiem!oS

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Los o%os oscuros de Danec relam!agueaban( estaba tan e-citado $ue se atro!ellaba al hablar. A"la sonri# ante su entusiasmo. .ra una )aceta de su carcter hasta entonces desconocida !ara ella( !or lo general !arec a mucho ms distendido' hasta cuando re a. Por un momento le hizo !ensar en Jondalar' en los tiem!os en $ue elaboraba el !ro"ecto del lanza&enablos. Al recordarlo' )runci# el ce3o. A$uellos d as de &erano' en el &alle' !arec an mu" le%anos. .n la actualidad Jondalar no sonre a casi nunca' " cuando lo hac a' se mostraba en)adado momentos des!u+s. A"la tu&o la sCbita sensaci#n de $ue a Jondalar no le gustar a &erla all ' con&ersando con Danec' !endiente de su alegr a " de su entusiasmo. .so la hizo sentirse desdichada " algo contrariada.

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NRAhS' A"la' estabas ah Ndi%o /eegie' $ue atra&esaba el *ogar del MorroN. Lamos a em!ezar con la mCsica. Len. @ tC tambi+n' Danec. /eegie hab a reunido a casi todos los miembros del Cam!amento segCn iba !asando %unto a ellos. A"la not# $ue /eggie lle&aba el crneo " 8ornec la esc!ula !intada con l neas " )ormas geom+tricas de color ro%o. *ab a em!leado otra &ez a$uella !alabra $ue no le resultaba )amiliar. A"la " Danec siguieron a los dems al e-terior. 2nas nubes deshilachadas se deslizaban !or el cielo oscurecido hacia el norte. .l &iento entreabr a la !iel de las ca!uchas " las !ellizas' !ero la gente reunida en c rculo no !arec a !ercatarse de ello. .l hogar e-terior' construido con mont culos de tierra " algunas rocas' !ara a!ro&echar el &iento del norte' ardi# con ms )uerza al agregar ms huesos " algo de le3a. Pero el )uego era una !resencia in&isible' su!erada !or el res!landor re)ulgente $ue descend a hacia el oeste. Algunos huesos grandes' $ue !arec an abandonados al azar' cobraron una clara )inalidad cuando /eegie " 8ornec se sentaron en ellos' %unto a Mamut. /eegie dis!uso el crneo marcado de tal modo $ue $uedara sus!endido encima del suelo' sustentado !or detrs " !or delante !or otros huesos grandes. 8ornec coloc# la esc!ula en !osici#n &ertical " se !uso a gol!earla en &arias !artes con un instrumento similar a un martillo hecho de un asta de cier&o' cambiando le&emente su !osici#n. A"la $ued# at#nita ante los sonidos $ue !roduc a' di)erentes de los $ue hab a o do en el interior. .ra como un redoble de tambores' !ero ese sonido ten a tonos distintos' no se
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!arec a a nada de lo $ue ella hab a o do hasta entonces( eso no obstante' le recordaba una cualidad obsesi&amente )amiliar. .n su &ariabilidad' le recordaba las &oces humanas' algo as como los sonidos $ue a &eces ella murmuraba en &oz ba%a !ara s ' !ero ms claros. T.ra a$uello la mCsicaU /e !ronto se destac# una &oz. A"la' al &ol&erse' &io a 6arzec' con la cabeza echada hacia atrs' emitiendo un grito alto " ululante $ue !er)or# el atardecer. /escendi# a una &ibraci#n gra&e' $ue anud# la garganta de A"la' " acab# con un agudo estallido del aire' de%ando !endiente algo as como una !regunta. A manera de res!uesta' los tres mCsicos iniciaron un r!ido gol!eteo sobre los huesos de mamut' $ue re!et an el sonido emitido !or 6arzec' igualndolo en tono " sentimiento' de un modo $ue A"la no habr a !odido e-!licar. Pronto se unieron otros al canto' no con !alabras' sino con tonos " modulaciones de sus &oces' acom!a3ados !or los instrumentos de hueso. Al cabo de un rato' la mCsica cambi#' ad$uiriendo !oco a !oco un aire di)erente( se torn# ms lenta " deliberada( la nue&a tonalidad creaba una sensaci#n de tristeza. 1ralie em!ez# a cantar con &oz aguda " dulce' esta &ez em!leando !alabras. Contaba la historia de una mu%er $ue hab a !erdido a su !are%a " a su hi%o. A$uello conmo&i# !ro)undamente a A"la' haci+ndole !ensar en /urc' " le llen# los o%os de lgrimas. Al le&antar la cabeza &io $ue no era la Cnica $ue e-!erimentaba a$uella emoci#n' !ero se conmo&i# toda& a ms al mirar a Crozie' $ue miraba im!asible al in)inito' sin e-!resi#n alguna' !ero con r os de lgrimas corri+ndole !or las me%illas. Cuando 1ralie re!iti# las Cltimas )rases de la canci#n' 8ronie se uni# a su canto( luego' Latie. .n la re!etici#n siguiente cambi# la )rase( Nezzie " 8ulie' $ue ten a una &oz gra&e de contralto' cantaron con ellas. La )rase cambi# una &ez ms' se agregaron nue&as &oces " la mCsica &ol&i# a cambiar de carcter. ,e con&irti# en un relato sobre la Madre " una le"enda !o!ular de los Mamutoi sobre el mundo de los es! ritus " sus comienzos. Cuando las mu%eres llegaron al !unto en el $ue nac a el .s! ritu del *ombre' los hombres sumaron sus &oces( se alternaron las &oces masculinas " )emeninas " se origin# un amistoso es! ritu de com!etencia. La mCsica se torn# ms &eloz' ms r tmica. .n un arrebato de e-uberancia' 8alut se $uit# su !renda de !ieles " aterriz# en el centro del gru!o' bailando " haciendo chas$uear los dedos. .ntre risas' gritos de a!robaci#n' !almadas en los muslos " batir de !ies' los dems le alentaron a iniciar una danza atl+tica( gol!eaba el suelo con los !ies " daba grandes saltos al com!s de la mCsica. 6arzec' !ara no ser menos' se uni# a +l. Cuando ambos em!ezaban a cansarse' Danec entr# al rele&o. ,u danza era ms r!ida' de )iguras ms com!le%as' lo $ue le &ali# un aumento de las aclamaciones " nutridos a!lausos. Antes de detenerse llam# a ;"mez' $uien al !rinci!io se resisti#( !or )in' ante la insistencia general' bail# con mo&imientos totalmente di)erentes. A"la re a " gritaba como los dems' dis)rutando de la mCsica' de las canciones " de la danza' !ero ms aCn del entusiasmo general " la di&ersi#n ambiente' $ue la inundaban de sensaciones agradables. /ru<ez salt# al interior del c rculo con un gil des!liegue acrobtico. 6rinan trat# de imitarle' !ero a su danza le )altaba el br o $ue le im!rim a su hermano ma"or. /e cual$uier modo' como todos a!laudieron sus es)uerzos' Crisa&ec' el hi%o ma"or de 1ralie' se sinti# alentado a hacer otro tanto. 8usie decidi# entonces $ue $uer a bailar' " 6arzec' con una sonrisa com!lacida' la cogi# de las manos !ara danzar con ella. 8alut le imit# atra"endo a Nezzie hacia el c rculo. Jondalar trat# de con&encer a A"la' !ero ella se resisti#. /e !ronto' notando $ue Latie miraba a los bailarines con o%os relucientes' le inst# a $ue la in&itara. NTOuieres ense3arme los !asos' LatieU N!regunt# +l.

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La muchachita le dedic# una sonrisa agradecida. >La sonrisa de 8alut?' se di%o A"la otra &ez' mientras ellos' asidos de la mano' se mo& an entre los dems. Latie era alta " esbelta !ara sus doce a3os( sus mo&imientos eran graciosos. Com!arndola con las otras mu%eres' con la &isi#n de alguien a%eno al gru!o' A"la se di%o $ue !ronto ser a mu" atracti&a. Etras mu%eres se sumaron al baile. Cuando la mCsica &ol&i# a cambiar de ritmo' casi todos se amoldaron al nue&o com!s. Algunos comenzaron a cantar " A"la se &io im!ulsada a asirse de las manos de los otros e incor!orarse al c rculo. Con Jondalar a un lado " 8alut al otro' a&anz# hacia adelante " hacia atrs' en redondo' cantando " bailando' en tanto la mCsica' cada &ez ms r!ida' les arrastraba a todos. Por )in' con el Cltimo grito' la mCsica ces#. 8odos re an " charlaban tratando de recobrar el aliento' tanto los mCsicos como los bailarines. NRNezzieS .sa comida Ttoda& a no est listaU RLle&o el d a entero ol)atendola " me muero de hambreS Ngrit# 8alut. Nezzie se3al# con la cabeza la enorme mole de su com!a3ero. NMiradle' el !obrecito est muerto de hambre Ntodos rieron entre dientes N., ' la comida est lista. ,#lo es!erbamos a $ue todos estu&ieran dis!uestos a comer. N6ueno' "o s esto" dis!uesto Nre!lic# 8alut. Mientras unos iban en busca de sus !latos' otros' los $ue hab an cocinado' sacaron la comida. Los utensilios !ara comer eran !ertenencias indi&iduales. Los !latos sol an estar hechos de huesos !lanos' de la !el&is o del hombro' de bisontes " &enados( las tazas " las escudillas se hac an te%iendo !e$ue3os cestos de urdimbre mu" tu!ida' im!ermeable' o con los huesos )rontales de los &enados' una &ez retiradas las astas. Ciertas conchas de bi&al&os' conseguidas como la sal' !or true$ue a &ia%eros $ue llegaban hasta el mar o $ue &i& an en sus riberas' se usaban como cazos o cucharas. Los huesos !+l&icos del mamut ser& an como )uentes " bande%as. La comida se ser& a con grandes cucharones' tallados en hueso' mar)il' asta o cuerno' " con &aras rectas hbilmente mane%adas como !inzas. Etras &aras se usaban !ara comer' %unto con los cuchillos de !edernal. La sal' escasa " mu" a!reciada a tanta distancia de la costa mar tima' se ser& a !or se!arado' en la ms rara " bella concha de molusco. .l guiso de Nezzie era tan es!eso " delicioso como su aroma lo hab a !roclamado( iba acom!a3ado de !e$ue3as tortas de grano molido' !re!aradas !or 8ulie " cocidas en la salsa hir&iente. Aun$ue dos !erdices no daban mucho de s !ara saciar el a!etito de todo el Cam!amento' todos !robaron las de A"la' tan tiernas $ue se deshac an( la combinaci#n de condimentos' aun$ue desacostumbrada !ara los !aladares de los Mamutoi' )ue bien recibida !or los comensales' $ue lo acabaron todo. La !ro!ia A"la decidi# $ue el relleno de cereales le gustaba. Danec tra%o su !lato hacia el )inal de la comida( )ue una sor!resa !ara todos' !ues no se trataba de su es!ecialidad habitual. Lo $ue o)reci# a todos )ue un mont#n de tortitas cru%ientes. A"la' des!u+s de !robar una' cogi# una segunda. NTC#mo haces estoU N!regunt#N. .s mu" sabroso. NA menos $ue se celebren ms com!eticiones de &ez en cuando' no creo $ue !ueda re!etirlo Nres!ondi# +lN. *e em!leado el grano !ul&erizado mezclndolo con grasa de mamut( luego he a3adido moras " con&enc a Nezzie !ara $ue me diera un !o$uito de miel. *e cocinado las tortitas sobre rocas calientes. ;"mez dice $ue el !ueblo de mi madre em!leaba grasa de %abal !ara cocinar' !ero no estaba seguro de c#mo se hac a. Como "o ni si$uiera me acuerdo de los %abal es' se me ocurri# reem!lazar su grasa !or la de mamut. N.l gusto casi igual Ndi%o A"laN' !ero nada con este sabor. /esa!arece en boca. NMir# !ensati&amente al hombre de !iel oscura' o%os negros " !elo rizado( a !esar de su

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a!ariencia e-#tica' era tan Mamutoi del Cam!amento del Le#n como cual$uiera de los otrosN. TPor $u+ cocinasU Ql se ech# a re r. NTPor $u+ noU .n el *ogar del Morro somos s#lo dos " a m me gusta' aun$ue casi siem!re me contento con com!artir el hogar de Nezzie. TPor $u+ lo !reguntasU N*ombres de Clan no cocinan. N,on muchos los hombres $ue no cocinan si no tienen necesidad. NNo' hombres de Clan no ca!aces de cocinar. No saben. No recuerdos de cocinar. A"la no estaba segura de estar haci+ndose entender' !ero en a$uel momento !as# 8alut re!artiendo su bebida )ermentada. Adems' Jondalar la estaba mirando' aun$ue trataba de disimular su in$uietud. .lla alarg# una taza de hueso' $ue 8alut llen# de bouza. La !rimera $ue la !rob# no le hab a gustado mucho' !ero como a todos !arec a entusiasmarles' &ol&i# a !robar otra &ez. 8alut' des!u+s de ser&ir a todos' cogi# su !lato " )ue a ser&irse la tercera raci#n de guiso. NR8alutS RNo me digas $ue $uieres msS Ndi%o Nezzie' con un tono de )alsa !rotesta $ue A"la "a hab a a!rendido a reconocer como su )orma de e-!resar lo orgullosa $ue se sent a de +l. N.s $ue te has su!erado a ti misma. .s el me%or guiso $ue he comido en mi &ida. NEtra &ez e-agerando. Lo dices !ara $ue no te trate de glot#n. NLamos' Nezzie N!rotest# 8alut' de%ando su !lato. 8odos sonre an' mirndose con aire de entendimientoN. Cuando te digo $ue eres la me%or de las cocineras' lo digo en serio. N" la le&ant# !ara restregarle con la nariz la !arte !osterior del cuello. NR8alut' grand simo osoS R6%ameS Ql obedeci#' no sin antes acariciarle un !echo " mordis$uearle el l#bulo de una ore%a. NCreo $ue tienes raz#n. TOui+n tiene ganas de comer ms esto)adoU Me !arece $ue &o" a terminar la cena contigo. TNo me hiciste antes una !romesaU Nre!lic# con una )ingida inocencia. NR8alutS R.res !eor $ue un toro en celoS NPrimero so" un glot#n' des!u+s un oso' ahora un uro. N,olt# una gran risotadaN. Pero tC eres la leona. Len a mi hogar Ndi%o' haciendo ademn de alzarla en &ilo !ara lle&arla al albergue. .lla cedi# sCbitamente' riendo. NREh' 8alutS ROu+ aburrida ser a la &ida sin tiS .l gigante sonri#. .n los o%os de ambos hab a tanto amor' tanta com!licidad' $ue su !asi#n se es!arc a en derredor. A"la !ercibi# ese res!landor "' en el )ondo de su alma' com!rendi# $ue a$uel estrecho & nculo hab a surgido tras una &ida de e-!eriencias com!artidas' durante la cual hab an a!rendido a ace!tarse mutuamente tal como eran. Pero la )elicidad de la !are%a !ro&oc# en ella !ensamientos in$uietantes. TAlguna &ez gozar a ella de esa com!enetraci#nU TLlegar a a com!render tan bien a otra !ersonaU ,umida en sus !ensamientos' con la &ista !erdida ms all del r o' com!arti# con los otros un momento de silencio( el ancho " desierto !aisa%e iniciaba un des!liegue sobrecogedor. *acia el norte' las nubes hab an am!liado su territorio cuando el Cam!amento del Le#n dio !or terminado su )est n. Presentaban ahora una am!lia su!er)icie re)lectante a un sol en r!ida retirada. .n una ardiente llamarada de gloria' !roclamaban su triun)o a lo largo del le%ano horizonte' haciendo gala de su &ictoria en estandartes anaran%ados " escarlatas' sin !restar atenci#n al oscuro aliado' la otra !arte del d a. .l orgulloso des!liegue de colores )lameantes )ue una )iesta de corta duraci#n. .l ine-orable a&ance de la noche &ino a debilitar el &oltil )ulgor' reduciendo los tonos agresi&os a !lidos matices de ro%o carmes

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" de cornalina. .l rosa &i&o !as# al mal&a grisceo' &ir# al !Cr!ura ceniciento "' )inalmente' sucumbi# al negro de holl n. .l &iento aument# con la llegada de la noche. .l clido abrigo de la &i&ienda era una incitaci#n tentadora. A la luz mortecina' cada uno )reg# su &a%illa con arena " la en%uag# con agua. Los restos del guiso se guardaron en un cuenco. .l gran cuero de cocinar )ue la&ado del mismo modo " !uesto a secar en el armaz#n. 2na &ez en el interior' todos se $uitaron las !rendas de abrigo !ara colgarlas en las !erchas' reanimaron los )uegos " echaron ms le3a. *artal' el beb+ de 8ronie' alimentado " satis)echo' se durmi# inmediatamente' !ero Nu&ie' la !e$ue3a de tres a3os' $ue luchaba !or mantener los o%os abiertos' $uer a a toda costa $uedarse con $uienes comenzaban a congregarse en el *ogar del Mamut. A"la cogi# en brazos a la ni3a muerta de sue3o "' "a com!letamente dormida' se la lle&# a 8ronie' antes de $ue la %o&en madre tu&iera tiem!o de ir a buscarla. .n el *ogar de la CigZe3a' 8asher' el ni3o de 1ralie' $ue ten a dos a3os' $uer a mamar' a !esar de $ue hab a comido del !lato de su madre. Al cabo de un momento comenz# a gimotear' in$uieto. .so con&enci# a A"la de $ue su madre hab a !erdido la leche. A!enas acababa de dormirse cuando estall# una discusi#n entre Crozie " 1ebrec( los gritos la des!ertaron. 1ralie' demasiado cansada !ara gastar energ as en eno%arse' se lo !uso en el regazo' !ero Crisa&ec' el de siete a3os' la mir# con el ce3o )runcido. 6rinan " 8usie se lo lle&aron al !asar !or delante del hogar. 1ueron a reunirse con Dugie " con D"dag. Los cinco eran ms o menos de la misma edad' se !usieron a hablar !or medio de !alabras " de se3as' entre risitas. Por )in se amontonaron en una !lata)orma desocu!ada' %unto a la $ue com!art an A"la " Jondalar. /ru<ez " /anug estaban %untos' cerca del *ogar del Morro. Latie se hab a detenido a corta distancia' !ero ellos' o no la hab an &isto o no $uer an dirigirle la !alabra. A"la &io $ue' al )in' &ol& a la es!alda a los muchachos "' con la cabeza ba%a' se ale%aba hacia los ni3os menores. 8oda& a no era mu%er' !ero A"la calcul# $ue no le )altaba mucho( estaba en la edad en $ue las ni3as necesitan otras ni3as de su edad !ara con&ersar' !ero en el Cam!amento del Le#n no las hab a " los muchachos la ignoraban. NLatie' Tsienta conmigoU Nla in&it#. .l rostro de la ni3a se ilumin# " se sent# a su lado. Por el !asillo &en a el resto de los $ue com!on an el *ogar del 2ro. 8ulie " 6arzec se reunieron con 8alut' $ue estaba con)erenciando con Mamut. /eegie se sent# )rente a Latie " le sonri#. NT/#nde est /ru<ezU N!regunt#N. ,iem!re !ens+ $ue' !ara encontrarle' hab a $ue buscarte a ti. NREhS .st hablando con /anug Nres!ondi# la ni3aN. Ahora estn siem!re %untos. Me alegr+ mucho cuando &ol&i# mi hermano' !ensando $ue los tres tendr amos mucho de $u+ hablar. Pero ellos s#lo $uieren con&ersar entre s . /eegie " A"la intercambiaron una mirada de conni&encia. *ab a llegado el momento en $ue era !reciso mirar ba%o una nue&a luz las amistades hechas en la in)ancia' !ara rea%ustarlas en el es$uema de las relaciones adultas entre hombres " mu%eres( era un !er odo con)uso " solitario. A"la se hab a sentido e-cluida " aislada' de un modo u otro' durante la ma"or !arte de su &ida. Com!rend a mu" bien lo $ue era sentirse sola' aun estando rodeada de !ersonas a)ectuosas. Ms tarde' en su &alle' hab a hallado el modo de ali&iar una soledad aCn ms deses!erada. .ntonces record# el entusiasmo con $ue la ni3a sol a contem!lar los caballos. Mir# a /eegie " luego a Latie' !ara incluirla en la con&ersaci#n. N/ a mu" ocu!ado. Muchos d as mu" ocu!ados. Necesito a"uda. TPuedes a"uda' LatieU N!regunt#. NTA"udarteU Por su!uesto. TOu+ !uedo hacer !or tiU

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NAntes' todos los d as ce!illo caballos' hago correr. Ahora no tanto tiem!o' !ero caballos necesitan. TPuedes a"udarmeU @o ense3arte. NTOuieres $ue te a"ude a atender los caballosU N!regunt#' en un susurro de sor!resaN. REh' A"laS TMe lo !ermitirsU N, . Mientras "o a$u ' ser a mucha a"uda. 8odos se hab an agol!ado en el *ogar del Mamut. 8alut " 8ulie' con otros &arios' hablaban con Mamut sobre la cacer a de bisontes. .l anciano hab a e)ectuado la 6Cs$ueda " estaban estudiando la con&eniencia de $ue lo intentara otra &ez. Puesto $ue la cacer a hab a sido un +-ito' se !reguntaban si ser a !osible re!etirla !ronto. Ql accedi# a com!lacerles. .l gigantesco %e)e &ol&i# a ser&ir su bouza' la bebida )ermentada $ue hac a !artiendo del almid#n de ciertas ra ces' mientras Mamut se !re!araba !ara la 6Cs$ueda. Al !asar' llen# la taza de A"la. .lla hab a bebido casi toda la taza anterior' aun$ue se sent a cul!able de haber tirado una !orci#n. Ahora' des!u+s de ol)atearla " hacerla girar en la taza' as!ir# hondo " la bebi# de un trago. 8alut' sonriente' &ol&i# a llenarle la &asi%a. A"la le res!ondi# con una sonrisa ine-!resi&a " &ol&i# a beber. Al !asar de nue&o' 8alut &io su taza &ac a " la llen# !or tercera &ez. No le a!etec a !ero era demasiado tarde !ara negarse. La muchacha cerr# los o%os " trag# el )uerte l $uido. ,e estaba acostumbrando al sabor' !ero aCn no com!rend a !or $u+ gustaba tanto a todo el mundo. Mientras es!eraba se sinti# in&adida !or una es!ecie de mareo( le zumbaban los o dos " sus !erce!ciones se tornaron con)usas. 8ornec' sin $ue ella se !ercatara' inici# un gol!eteo r tmico " tonal en la esc!ula de mamut( A"la tu&o la sensaci#n de $ue el sonido !ro&en a de su interior. ,acudi# la cabeza " trat# de !restar atenci#n. ,e concentr# en Mamut' $ue estaba tragando algo' " tu&o una &aga sensaci#n de $ue era una sustancia !eligrosa. *abr a $uerido im!ed rselo' !ero no se mo&i#. Ql era Mamut( deb a saber lo $ue hac a. .l anciano alto " )laco' de barba blanca " largo !elo canoso' se sent# cruzado de !iernas ante otro tambor de crneo de mamut. 8om# un martillo de asta de cier&o "' des!u+s de hacer una !ausa !ara escuchar' toc# %unto con 8ornec e inici# un cntico. Etros re!itieron el estribillo. Mu" !ronto' casi todos estaban !ro)undamente concentrados en una secuencia hi!n#tica' $ue consist a en )rases re!etiti&as' salmodiadas en un ritmo !al!itante' con escasas &ariaciones tonales' alternadas con un tamborileo arr tmico' ms modulado $ue las &oces. Etro tambor se agreg# a la mCsica' !ero A"la s#lo re!ar# en $ue /eegie "a no estaba a su lado. .l batir de los tambores se a%ustaba al $ue resonaba en la cabeza de A"la. .lla cre"# o r algo ms $ue el cntico " los gol!eteos. Los tonos cambiantes' las di&ersas cadencias' las alteraciones de registro " &olumen' comenzaban a sugerir &oces' &oces $ue le hablaban' " esas &oces !arec an decir algo casi com!rensible' !ero $ue ella no lograba entender. 8rat# de concentrarse' se es)orz# !or escuchar' !ero no ten a la mente clara. Cuanto ms lo intentaba' ms le%os de lo com!rensible !arec an estar las &oces de los tambores. Por )in renunci# " se de%# arrastrar !or el &ertiginoso mareo. .ntonces o"# de nue&o los tambores "' de sCbito' se sinti# trans!ortada. Lia%aba mu" de !risa !or las !lanicies desnudas " heladas. .n el !aisa%e desierto $ue se e-tend a a sus !ies' todo estaba oculto ba%o una ca!a de nie&e barrida !or el &iento' sal&o los ob%etos de gran &olumen. Poco a !oco )ue notando $ue no estaba sola. 2n com!a3ero de &ia%e &e a la misma escena "' de un modo ine-!licable' e%erc a cierto control sobre la &elocidad " la direcci#n $ue ambos tomaban. .ntonces' mu" a lo le%os' como si se tratara de un )aro remoto' un !unto de re)erencia' o"# &oces $ue cantaban " tambores $ue !arec an con&ersar entre s . .n un momento de lucidez o"# una !alabra' dicha en un )antasmag#rico staccato $ue recordaba algo el tono " la resonancia de una &oz humana' aun$ue sin re!roducirla con e-actitud.

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NDettarrdennlaa.N" otra &ezN= Dettarrdenlaa... A"la sinti# $ue su &elocidad disminu a( al ba%ar la &ista &io $ue unos cuantos bisontes se acurrucaban en un terra!l+n. Los enormes animales resist an con estoica resignaci#n la terrible &entisca' con la nie&e adherida a la !elambre a!elmazada " la cabeza ba%a' como a!lastada !or los !oderosos cuernos negros $ue se abr an hacia )uera. ,#lo el &a!or $ue surg a de sus hocicos suger a $ue se trataba de criaturas &i&ientes " no de accidentes del terreno. A"la se sinti# atra da hacia ellos( se acerc# lo bastante como !ara contarlos " &er cada animal !or se!arado. 2n e%em!lar %o&en se a!art# algunos !asos !ara a!o"arse contra su madre( una hembra &ie%a' $ue ten a el cuerno iz$uierdo roto en la !unta' sacudi# la cabeza con un reso!lido( un macho a!art# la nie&e con las !ezu3as !ara mordis$uear una mata de hierba marchita. A distancia se o a un aullido= el &iento' $uiz. .l !anorama &ol&i# a e-!andirse cuando retrocedieron. A"la ca!t# entonces la bre&e imagen de silenciosas siluetas cuadrC!edas' $ue a&anzaban sigilosamente " con decisi#n. .l r o )lu a entre salientes gemelos' !or deba%o de los bisontes acurrucados. Corriente arriba' la llanura alu&ial en donde los animales hab an buscado re)ugio se estrechaba entre barrancos( el r o circulaba !or una !ro)unda garganta de rocas melladas' !ara abrirse luego en r!idos " !e$ue3as cascadas. La Cnica salida era un des)iladero rocoso' esca!e !ara las inundaciones de !rima&era' el cual conduc a de nue&o a la este!a. N*ogaaaaar... La larga &ocal reson# en el o do de A"la' con &ibraciones intensi)icadas. Lol& a a a&anzar otra &ez' a toda &elocidad' como un ra"o !or encima de la !lanicie. NRA"laS T.sts bienU N!regunt# Jondalar. La muchacha sinti# $ue una sacudida es!stica le conmocionaba el cuer!o. Al abrir los o%os se encontr# con dos !u!ilas mu" azules $ue la obser&aban con e-!resi#n !reocu!ada. NT.hU... , ' creo $ue s . NTOu+ ha !asadoU Latie dice $ue te ca ste hacia atrs en la cama. 8e !usiste r gida " comenzaste a sentir con&ulsiones. /es!u+s te $uedaste dormida " nadie !udo des!ertarte. NNo s+... NLiniste conmigo' A"la( eso )ue todo. Ambos se &ol&ieron hacia la &oz de Mamut. NT5r contigoU TAd#ndeU N!regunt# A"la. .l anciano cla&# en ella una mirada in$uisiti&a. >.st asustada N!ens#N. No es de e-tra3ar( no es!eraba esto. La !rimera &ez !roduce miedo' aun cuando estemos !re!arados. Pero no se me ocurri# a&isarla. No sos!echaba $ue su ca!acidad natural ser a tan grande' " ni si$uiera tom# el somuti. ,u don es demasiado !oderoso. .s !reciso adiestrarla' !or su !ro!io bien' !ero' Thasta d#nde !uedo ser e-!l cito ahoraU No $uiero $ue considere su 8alento como una carga $ue tiene $ue so!ortar toda la &ida. Ouiero $ue lo tome como un don' aun$ue im!li$ue gra&es res!onsabilidades... Pero la Madre no suele brindar ,us /ones a $uienes no !ueden ace!tarlos. ,in duda' la Madre reser&a un destino es!ecial !ara esta %o&en.? NT/#nde crees $ue hemos estado' A"laU N!regunt# el &ie%o chamn. NNo esto" segura. A)uera... .staba en la &entisca... Leo bisontes. Cuerno roto... Junto r o. NLo &iste todo con claridad. Me sor!rendi# sentir tu !resencia cerca de m . Pero deb haber imaginado $ue !od a ocurrir. ,ab a $ue ten as !otencial. 8ienes un don' A"la' !ero necesitas iniciaci#n " gu a. NT/onU NLa muchacha se incor!or#. Por un instante sinti# un escalo)r o de miedo. No $uer a !oseer dones es!eciales. ,#lo deseaba una !are%a e hi%os' como /eegie' como cual$uier otra mu%erN. TOu+ clase de don' MamutU

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Jondalar &io $ue estaba !lida. >Parece tan asustada' tan &ulnerable?' !ens#' rodendola con un brazo. ,#lo $uer a estrecharla contra s ' !rotegerla de todo da3o' darle amor. A"la se recost# contra su calor' sintiendo $ue su a!rensi#n disminu a. Mamut tom# nota de a$uel sutil cambio " lo sum# a sus consideraciones sobre la misteriosa %o&en $ue hab a a!arecido de re!ente entre ellos. TPor $u+ entre ellosU' se !reguntaba. No cre a $ue A"la hubiera llegado al Cam!amento del Le#n !or !ura casualidad. Los accidentes " las coincidencias no %ugaban un gran !a!el en su conce!to del mundo. Mamut estaba con&encido de $ue todo ten a una )inalidad' una direcci#n' una raz#n de ser' estu&iera o no al alcance de su com!rensi#n' " estaba seguro de $ue Madre ten a sus moti&os !ara haber conducido a A"la hasta +l. *ab a adi&inado astutamente algunas cosas sobre ella. Ahora sab a ms sobre sus antecedentes " se !reguntaba si uno de esos moti&os no ser a +l mismo' !ues +l era $uien me%or !od a com!renderla. NNo !uedo decirte con seguridad $u+ clase de don' A"la. 2n don. La Madre !uede ado!tar muchas )ormas. Al !arecer' tienes el de curar. Probablemente tu dominio sobre los animales sea tambi+n un don. A"la sonri#. ,i la magia curati&a a!rendida de 5za era un don' la ace!taba con gusto. @ si ;hinne"' Corredor " 6eb+ eran otros tantos dones de la Madre' estaba agradecida. 8en a la con&icci#n de $ue el 9ran Le#n Ca&ernario se los hab a en&iado. 8al &ez la Madre tu&iera tambi+n algo $ue &er. N@ !or lo $ue he sabido ho"' dir a $ue tienes el don de la 6Cs$ueda. La Madre ha sido generosa contigo. Jondalar arrug# el ce3o' !reocu!ado. 2n e-ceso de atenciones !or !arte de /oni no siem!re era algo deseable. Con mucha )recuencia le dec an $ue +l hab a sido mu" )a&orecido' !ero nunca le hab a !ro!orcionado mucha )elicidad. /e !ronto record# las !alabras de la anciana curandera $ue ser& a a la Madre en el !ueblo de los ,haramudoi. La ,hamud le hab a dicho' en cierta ocasi#n' $ue hab a sido )a&orecido !or la Madre !ara $ue ninguna mu%er !udiera resist rsele' ni si$uiera la !ro!ia Madre. Qse era el /on $ue hab a recibido. Pero le ad&irti# $ue deb a andarse con cuidado' !ues los dones de la Madre no eran una bendici#n absoluta= los elegidos estaban en deuda con .lla' TAcaso signi)icaba $ue A"la tambi+n lo estaba res!ecto a la Madre La muchacha no estaba mu" segura de alegrarse !or a$uel Cltimo don. NNo conozco Madre ni dones. Creo Le#n Ca&ernario' mi t#tem en&iar ;hinne". Mamut se mostr# mu" sor!rendido. NT.l Le#n Ca&ernario es tu t#temU A"la re!ar# en su e-!resi#n' recordando lo di) cil $ue hab a sido !ara el Clan creer $ue una hembra !udiera tener la !rotecci#n de un !oderoso t#tem masculino. N, ' me lo di%o MogNur. Le#n Ca&ernario elige m " hace marca. @o ense3o. A"la se desat# el cordel de la cintura " abri# su tCnica lo su)iciente como !ara e-!oner su muslo iz$uierdo' con las cuatro cicatrices !aralelas de%adas !or una a)ilada garra' !rueba de su encuentro con un le#n de las ca&ernas. Las marcas eran antiguas( hab an cicatrizado mucho tiem!o atrs' segCn not# Mamut. TC#mo era !osible $ue una ni3a hubiera !odido esca!ar a un le#n ca&ernarioU NTC#mo te hiciste esa heridaU N!regunt#. NNo recuerdo... !ero sue3o. NTOu+ sue3o es +seU Nse interes# Mamut. NLuel&e a &eces. .sto" en un lugar oscuro' !e$ue3o. Luz !or !e$ue3a abertura. N Cerr# los o%os " trag# sali&aN. Algo ta!a luz. 8engo miedo. 9ran garra de le#n entra' u3as a)iladas. 9rito' des!ierto. N*ace !oco so3+ con leones ca&ernarios Ndi%o MamutN. Por eso $uer a saber c#mo era tu sue3o. ,o3+ con un gru!o de leones ca&ernarios $ue tomaban el sol en las este!as' en un

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caluroso d a de &erano. *ab a dos cachorros. 2no de ellos' una hembra' trataba de %ugar con el macho' un animal grande' de melena ro%iza. Le&ant# una !ata " le !eg# en la cara con sua&idad' casi como si s#lo $uisiera rozarle. .l macho la a!art# de un em!ell#n( luego la su%et# contra el suelo " la la&# con su lengua larga " s!era. 8anto A"la como Jondalar estaban e-tasiados. N/e !ronto N!rosigui# MamutN se !roduc a una !erturbaci#n. 2n reba3o de renos corr a directamente hacia ellos. Al !rinci!io !ens+ $ue estaban atacando 7los sue3os' con )recuencia' tienen signi)icados ms !ro)undos de lo $ue !arece:. Pero a$uellos renos estaban im!ulsados !or el !nico( al &er los leones' se dis!ersaron. .l cachorro macho )ue arrollado. Cuando todo acab#' la leona trat# de $ue el leoncito se le&antara' !ero no !udo reanimarlo' de modo $ue se march# con la %o&en hembra' el macho " el resto de la manada. A"la !arec a en trance. NTOu+ !asaU Nle !regunt# Mamut. NR6eb+S 6eb+ era hermano. Cazo renos. /es!u+s cachorrito herido. Lle&o cue&a' curo' cr o como beb+. NT.l le#n ca&ernario $ue criaste hab a sido arrollado !or renosU A Mamut le tocaba ahora $uedarse estu!e)acto. No !od a tratarse de una mera coincidencia o de una sim!le similitud de escenarios Pod a a!reciar una !oderosa signi)icaci#n. ,u !rimer im!ulso hab a sido inter!retar el sue3o !or su &alor simb#lico' !ero all hab a mucho ms de lo $ue +l cre a. .ra algo $ue iba ms all de la 6Cs$ueda de sus e-!eriencias anteriores. 8en a $ue meditarlo !ro)undamente " sinti# la necesidad de saber ms. NA"la' si no te im!orta res!onder... Les interrum!i# una s!era discusi#n. NR@ a ti no te im!orta nada de 1ralieS RNi si$uiera !agaste un Precio Nu!cial decenteS N chill# Crozie. NR@ a ti no te im!orta nada $ue no sea tu dichoso rangoS .sto" harto de o r hablar del Precio Nu!cial $ue he !agado. Pagu+ lo $ue !ed as cuando ningCn otro $uer a hacerlo. NTC#mo $ue ningCn otroU TOu+ dicesU RMe su!licaste $ue te la dieraS /i%iste $ue cuidar as de ella " de sus hi%os' $ue me recibir as bien en tu hogar... NT@ no lo he hechoU Ngrit# 1rebec. NTA esto le llamas recibir bienU TCundo me has mostrado res!etoU TCundo me has honrado como corres!onde a una madreU NT@ tC' cundo me has res!etadoU /iga lo $ue diga' tC me lo discutes. N,i alguna &ez di%eras algo inteligente' nadie tendr a !or $u+ discutirte nada. 1ralie merece ms. M rala llena de la bendici#n de la Madre... NMadre' 1rebec' !or )a&or' de%ad de re3ir Ninter&ino 1ralieN. Lo Cnico $ue $uiero es descansar un !oco... .staba o%erosa " !lida. .so !reocu!# a A"la. Con su e-!eriencia de curandera' notaba $ue a$uella )uriosa discusi#n angustiaba a la embarazada. ,in !oder resistir ms' se acerc# al *ogar de la CigZe3a. NTNo &eis $ue 1ralie est malU Ndi%o cuando tanto la &ie%a como el hombre hicieron una !ausa lo su)icientemente larga como !ara !ermitirle hablarN. Necesita a"uda. Losotros no a"udis. Losotros !on+is en)erma. No bien esta !elea' !ara embarazada. *ace !erder beb+. Crozie " 1rebec la miraron' sor!rendidos. La anciana )ue la !rimera en reaccionar. NTNo lo &esU TNo te lo di%eU A ti no te im!orta nada 1ralie. Ni si$uiera !ermites $ue hable con esta mu%er' $ue algo sabe de eso. ,i !ierde el beb+ ser !or cul!a tu"a. NROu+ entiende ella de estoS Nse burl# 1rebecN. Criada !or un ata%o de animales sucios' T$u+ !uede saber de medicinaU @ trae animales a$u . .lla misma no es sino un animal. 8ienes raz#n= no &o" a !ermitir $ue 1ralie se acer$ue a esta abominaci#n. ROui+n sabe $u+

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malos es! ritus ha tra do a este albergueS R,i 1ralie !ierde el beb+ ser !or cul!a de ellaS R/e ella " sus malditos cabezas chatasS A"la retrocedi# como si hubiera recibido un gol!e ) sico. A$uella oleada de insultos la de%# sin aliento. .l resto del Cam!amento hab a enmudecido. .n medio de a$uel elocuente silencio' la muchacha emiti# un sollozo ahogado' dio media &uelta " sali# a toda !risa del albergue. Jondalar cogi# las !ellizas de ambos " corri# tras ella. A"la a!art# la !esada cortina de la arcada e-terior !ara en)rentarse al &iento ululante. La tormenta $ue durante todo el d a hab a amenazado desencadenarse' "a estaba all ' sin llu&ia ni nie&e' !ero bramando con )eroz intensidad ms all de las gruesas !aredes del albergue. ,in barreras $ue detu&ieran sus r)agas sal&a%es' la di)erencia de !resiones atmos)+ricas !ro&ocada !or las grandes murallas de hielo glaciar' situadas al norte' em!u%# los &ientos huracanados hacia las &astas este!as. La muchacha llam# a ;hinne" con un silbido " o"# su relincho a !oca distancia. La "egua " su !otrillo' $ue se hab an mantenido resguardados en un lateral de la &i&ienda' surgieron de la oscuridad. NRA"laS RNo !ensars cabalgar en medio de esta tormentaS Ne-clam# Jondalar' saliendo del albergue.N 8oma' te he tra do la !elliza. *ace )r o a$u )uera. @a debes de estar medio congelada. NREh' Jondalar' no !uedo seguir a$u S Ngimi# la muchacha. NPonte la !elliza' A"la Ninsisti# +l' a"udndola a !asarse la !renda !or la cabeza. Luego la cogi# en sus brazos. *ab a estado es!erando desde hac a mucho tiem!o una escena como la $ue 1rebec acababa de hacer. ,ab a $ue era ine&itable si ella hablaba tan abiertamente de su &ida con el Clan. NNo !uedes irte ahora Ndi%oN. Con esta tormenta' no. TAd#nde ir asU NNo lo s+. No me im!orta Nsolloz#N. Le%os de a$u . NT@ ;hinne"U T@ CorredorU No !ueden andar con este tiem!o. A"la se a)err# a Jondalar sin res!onder. Pero' en otro !lano de su conciencia' hab a ad&ertido $ue los caballos buscaban re)ugio cerca del albergue. Le !reocu!aba no tener una cue&a en donde los animales !udieran !rotegerse de las tormentas' como siem!re. @ Jondalar ten a raz#n= no era !osible !artir en una noche como a$u+lla. NNo $uiero $uedarme' Jondalar. .n cuanto la tormenta amaine $uiero &ol&er al &alle. N,i tC lo $uieres' A"la' &ol&eremos. Cuando amaine la tormenta. Pero ahora debemos &ol&er adentro.

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NMira cunto hielo tienen adherido al !ela%e Ndi%o A"la' tratando de a!artar con la mano los carmbanos $ue !end an de los largos mechones de ;hinne". La "egua reso!l#' le&antando una nube de &a!or caliente en el )r o aire matinal' $ue el &iento glacial disi!# inmediatamente. La tormenta hab a amainado' !ero el cielo segu a teniendo un as!ecto siniestro. NRPero si los caballos siem!re !asan el in&ierno al aire libreS Nob%et# Jondalar' tratando de mostrarse razonableN. Por lo comCn no &i&en en cue&as' A"la. N@ son muchos los $ue mueren durante el in&ierno' aun$ue se re)ugien en lugares !rotegidos cuando el tiem!o es tormentoso. ;hinne" " Corredor siem!re han tenido un sitio abrigado " seco cuando lo necesitaban. No &i&en en reba3os( no estn habituados a estar siem!re a la intem!erie. Qste no es buen lugar !ara ellos... ni !ara m . /i%iste $ue !od amos !artir cuando $uisi+ramos. Ouiero &ol&er al &alle. NA"la' Tacaso no nos han recibido bienU TNo han sido casi todos buenos " generososU N, ' nos han recibido bien. Los Mamutoi tratan de ser generosos con sus hu+s!edes' !ero a$u somos s#lo &isitantes " es hora de !artir. Jondalar arrug# la )rente' !reocu!ado' mientras restregaba los !ies contra el suelo' con la &ista ba%a. Ouer a decir algo' !ero no sab a c#mo e-!resarse. NA"la... eh... te di%e $ue !od a ocurrir algo as ... si hablabas sobre... bueno... sobre la gente con la $ue &i& as. Las !ersonas' en su ma"or a' no... no !iensan de ellos lo mismo $ue tC. NLe&ant# la &istaN. ,i no hubieras dicho nada... NR@o habr a muerto de no ser !or el Clan' JondalarS TLas a decir $ue debo a&ergonzarme de los $ue me cuidaronU TCrees $ue 5za )ue menos humana $ue NezzieU N estall# A"la. NNo' no' no es eso lo $ue he $uerido decir' A"la. No digo $ue debas a&ergonzarte. ,#lo $ue... no hace )alta hablar de ellos a gente $ue no com!rende. NNo esto" segura de $ue tC mismo com!rendas. T/e $u+ debo hablar' en tu o!ini#n' cuando me !reguntan $ui+n so"' de $u+ !uebloU T/e d#nde &engoU @a no so" del Clan' !or$ue 6roud me maldi%o " !ara ellos he muerto. RPero o%al $ue as )ueseS Al menos ellos acabaron !or ace!tarme como curandera. No me habr an im!edido ocu!arme de una mu%er $ue necesita atenciones. T,abes lo terrible $ue es &erla su)rir " no !oder a"udarlaU R,o" curandera' JondalarS Ndi%o' con un estallido de )rustraci#n " de im!otencia. @ se &ol&i#' )uriosa' hacia los caballos. Latie sali# del albergue. Al &er a A"la con los animales' se a!ro-im# con !rontitud. NTPuedo a"udar en algoU N!regunt#' con una am!lia sonrisa. A"la' recordando $ue hab a !edido a"uda a la %o&en la noche anterior' trat# de dominarse. NNo creo $ue necesita a"uda ahora. No me $uedo' &uel&o &alle !ronto Ndi%o hablando el idioma de la ni3a. Latie $ued# destrozada. NEh' bueno...' su!ongo $ue' en ese caso' no har a ms $ue molestar . @a se dirig a hacia el arco de entrada cuando A"la &io su desilusi#n " la detu&o. NPero los caballos necesitan ce!illar. Llenos de hielo. T8al &ez tC a"uda ho"U NREh' s S Nres!ondi# la ni3a' sonriendo de nue&oN. TOu+ !uedo hacerU NTLes' a$u ' en tierra' cerca de albergue' tallos secosU NT8e re)ieres a esta cardaU N!regunt# Latie' cortando un tallo r gido con una cabeza terminal seca " rodeada de es!inas.
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N, ' traigo del r o. .s buen ce!illo. Dom!e' as . .n&uel&e mano con trozo cuero' !e$ue3o( as )cil su%etar Ne-!lic# A"la. Luego le ense3# c#mo su%etar la carda !ara !einar el a!elmazado !ela%e in&ernal' largo " es!eso' de Corredor. Jondalar !ermanec a a !oca distancia' !ara tran$uilizar el animal hasta $ue se habituara a la muchachita' mientras A"la rom! a " a!artaba el hielo adherido a ;hinne". La !resencia de Latie !uso )in de momento a la con&ersaci#n' " Jondalar se alegr# de ello. *ab a dicho ms de lo debido' " con !oco tacto( ahora no sab a c#mo resol&er la situaci#n. No $uer a $ue A"la se )uera en a$uellas circunstancias' !or miedo a $ue %ams $uisiera &ol&er a salir del &alle si regresaba all . Por mucho $ue la amara' no estaba seguro de !oder !asar todo el resto de la &ida a solas con ella. @ tam!oco cre a $ue )uera con&eniente !ara la %o&en. >,e estaba lle&ando tan bien con los Mamutoi N!ens#N. No tendr a ningCn !roblema !ara ada!tarse en cual$uier sitio' ni si$uiera con los Melandonii. ,i al menos no di%era nada de... Pero tiene raz#n= T$u+ !uede decir cuando le !reguntan de d#nde &ieneU? @ sab a $ue' si la lle&aba a su hogar' todo el mundo se lo !reguntar a. NTLes ce!illas siem!re el hielo del !ela%e' A"laU N!regunt# Latie. NNo' siem!re no. .n &alle' caballos en cue&a cuando tiem!o malo. A$u no ha" lugar caballos. Me &o" !ronto. Pronto &uel&o al &alle' cuando tiem!o me%orar. /entro del re)ugio' Nezzie hab a atra&esado la zona de cocinar " el hogar de entrada( estaba %unto a la arcada e-terior' a !unto de salir' cuando les o"# hablar )uera " se detu&o a escuchar. 8em a $ue A"la $uisiera marcharse tras el altercado de la noche anterior= eso !ondr a )in a las lecciones del lengua%e !or se3as' tanto !ara D"dag como !ara el Cam!amento. .lla hab a notado "a cierta di)erencia en la )orma en $ue los dems trataban al ni3o' ahora $ue resultaba !osible hablar con +l. .-ce!tuando a 1rebec' !or su!uesto. >Lamento haber !edido a 8alut $ue los in&itara a &i&ir con nosotros. Claro $ue' si "o no hubiera dicho nada' Td#nde estar a 1ralie ahoraU No est bien( este embarazo le est resultando di) cil.? NTPor $u+ te marchas' A"laU N!regunt# LatieN. Podr amos hacerles un cobertizo a$u mismo. N8iene raz#n Ninter&ino JondalarN. No costar a mucho instalar una tienda' un cobertizo' cual$uier cosa' cerca de la entrada' !ara !rotegerlos de los !eores &ientos " de las ne&adas. NCreo 1rebec no gusta tener animal tan cerca. N1rebec es s#lo uno' A"la. NPero 1rebec es Mamutoi. @o no. Nadie re)ut# esa a)irmaci#n' !ero Latie se ruboriz# de &ergZenza en nombre de su Cam!amento. .n el interior' Nezzie dio media &uelta hacia el *ogar del Le#n. 8alut' $ue acababa de des!ertar' ech# a un lado las !ieles " se sent# en el borde de la cama. /es!u+s de rascarse la barba " des!erezarse con un enorme bostezo' hizo un gesto de dolor " mir# a Nezzie con una sonrisa t mida. NAnoche beb demasiada bouza Ncon)es#' mientras cog a la tCnica !ara !on+rsela. N8alut' A"la !iensa irse en cuanto des!e%e Ndi%o Nezzie. .l gigante )runci# el ce3o. N.s lo $ue "o me tem a. Lstima grande. @o ten a la es!eranza de $ue !asaran el in&ierno con nosotros. NTNo !odr amos hacer algoU TPor $u+ tienen $ue marcharse !or el mal genio de 1rebec' si todos los dems $ueremos $ue se $uedenU NNo s+ $u+ !odemos hacer. T*as hablado con ella' NezzieU

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NNo. La he o do hablar )uera. Le dec a a Latie $ue a$u no hab a sitio !ara los caballos' $ue estaban habituados a entrar en su cue&a cuando amenazaba tormenta. Latie di%o $ue !od amos hacer un re)ugio' " Jondalar sugiri# una tienda de cam!a3a o algo as ' cerca de la entrada. .ntonces A"la contest# $ue a 1rebec no le gustaba tener a un animal tan cerca. @ s+ $ue no se re)er a a los caballos. 8alut se encamin# hacia la entrada' seguido de su mu%er. NPodr amos hacer algo !ara los caballos Ndi%o +lN .Pero si ella $uiere irse' no !odemos obligarla a $uedarse. Ni si$uiera es Mamutoi. @ Jondalar es Mel... Mel... no s+ $u+. Nezzie le interrum!i#= NTPor $u+ no la hacemos una MamutoiU /ice $ue no tiene Pueblo. Podr amos ado!tarla. 8C " 8ulie !odr ais hacer una ceremonia !ara ace!tarla de)initi&amente en el Cam!amento del Le#n. 8alut re)le-ion# un momento. NNo esto" mu" seguro' Nezzie. No se !uede hacer Mamutoi a cual$uiera. 8odos han de estar de acuerdo' " har a )alta e-!oner buenas razones !ara e-!licarlo al Conse%o' en la Deuni#n de Lerano. Adems' has dicho $ue se &a. 8alut a!art# la cortina " corri# al barranco. Nezzie !ermaneci# ante la arcada' obser&ndole( luego !os# su mirada en la alta mu%er $ue !einaba el !ela%e del caballo de color !a%izo. Mientras la estudiaba con atenci#n' se !regunt# $ui+n ser a. ,i A"la hab a !erdido a su )amilia en la !en nsula del sur' !od a tratarse de una Mamutoi. Cerca del Mar de 6eran acam!aban' durante el &erano' algunos gru!os de ellos' " la !en nsula no estaba mu" le%os de all . Pero Nezzie no estaba nada segura. Los Mamutoi sab an $ue a$u+l era territorio de los cabezas chatas "' !or norma' no se acercaban( adems' A"la ten a rasgos $ue no !arec an mamutoi. 8al &ez su )amilia !ertenec a a los ,haramudoi' el !ueblo del r o $ue &i& a hacia el oeste' o a los ,ungaea' entre los cuales hab a estado Jondalar' $ue &i& an en el noroeste' aun$ue $uiz no llegaran a &ia%ar tan al sur hasta llegar al mar. 8al &ez )uera hi%a de e-tran%eros llegados de otra !arte. .ra di) cil adi&inarlo. Pero una cosa resultaba cierta= A"la no era una cabeza chata... "' sin embargo' ellos la hab an ace!tado. 6arzec " 8ornec salieron del albergue' seguidos !or /anug " /ru<ez. ,aludaron a Nezzie !or se3as' como A"la les hab a ense3ado( se estaba con&irtiendo en una costumbre en el Cam!amento del Le#n' " Nezzie la )omentaba. .l siguiente en salir )ue D"dag' $ue la saludo tambi+n !or se3as' sonriente. .lla res!ondi# al saludo' !ero' al abrazarle' !erdi# su !ro!ia sonrisa. .l ni3o ten a mala cara( !arec a hinchado' !lido' ms )atigado $ue de costumbre. 8al &ez estu&iese a !unto de en)ermar. NRJondalar' estabas ah S Ne-clam# 6arzecN. *e )abricado uno de esos lanza&enablos " &amos a!robarlo en la este!a. Le he dicho a 8ornec $ue' con un !oco de e%ercicio' se le !asar a el dolor de cabeza $ue le ha de%ado el e-ceso de bebida de anoche. TOuieres &enirU Jondalar mir# a A"la. .ra di) cil $ue resol&ieran nada a$uella ma3ana' " Corredor !arec a satis)echo con las atenciones de Latie. N.st bien. Lo" a buscar el m o Ndi%o. Mientras es!eraban' A"la not# $ue tanto /anug como /ru<ez !arec an ignorar los es)uerzos $ue hac a Latie !or atraer su atenci#n' aun$ue el %o&en " desgarbado !elirro%o le lanzaba alguna $ue otra mirada' sonri+ndole con timidez. Cuando su hermano " su !rimo se ale%aron con los dems' la ni3a les sigui# tristemente con la mirada. NPodr an haberme in&itado Nmurmur# !or lo ba%o. Luego &ol&i# ace!illar a Corredor con decisi#n. NTOuieres a!render lanza&enablos' LatieU N!regunt# A"la' recordando los le%anos tiem!os en $ue &e a marcharse a los cazadores' lamentando no !oder acom!a3arles. NPodr an haberme in&itado. ,iem!re &enzo a /ru<ez cuando %ugamos a aros " dardos' !ero "a ni me miran.

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N@o ense3o' si $uieres' des!u+s $ue caballos ce!illados. La ni3a le&ant# la &ista hacia ella. No hab a ol&idado la sor!rendente demostraci#n $ue A"la hiciera con el lanza&enablos " la honda( tambi+n hab a notado $ue /anug le sonre a' " entonces se le ocurri# una idea= A"la no trataba de llamar la atenci#n( sim!lemente' hac a lo $ue deseaba( !ero lo hac a tan bien $ue' )uera lo $ue )uese' la gente se &e a )orzada a )i%arse en ella. NMe gustar a $ue me ense3aras' A"la Ndi%o. 8ras una !ausa' !regunt#N= TC#mo llegaste a hacerlo tan bienU Me re)iero a la honda " al lanza&enablos. A"la ca&il# un momento antes de res!onder= NOuiero mucho " !ractico... mucho. 8alut se a!ro-imaba caminando desde el r o' con el !elo " la barba mo%ados' entornados los o%os. NRA"S RA"' mi cabezaS Ne-clam#' con un gemido e-agerado. NTPor $u+ te has mo%ado la cabeza' 8alutU N!rotest# NezzieN. Con este )r o... &as a en)ermar. N@a esto" en)ermo. *und la cabeza en el agua !ara tratar de calmar este dolor de cabeza. RAooohS NNadie te oblig# a beber tanto. Le adentro a secarte. A"la le mir# con !reocu!aci#n' algo sor!rendida de $ue Nezzie !areciera tratarle con tan !oca com!asi#n. 8ambi+n ella hab a des!ertado con dolor de cabeza " cierto malestar en el est#mago. T.ra consecuencia de la bebida' a$uella bouza $ue a todos gustaba tantoU ;hinne" le&ant# la cabeza' relinch# " le dio un to!etazo. .l hielo del !ela%e no molestaba a los caballos' aun$ue en grandes cantidades !od a resultar !esado' !ero dis)rutaban con el ce!illado " las atenciones( la "egua acababa de notar $ue A"la' sumida en sus !ensamientos' no !rosegu a con la tarea. N6asta' ;hinne". Ouieres $ue te !reste atenci#n' T&erdadU Ndi%o la %o&en' em!leando el ti!o de comunicaci#n $ue sol a em!lear con los caballos. Aun$ue no era la !rimera &ez $ue la o a e-!resarse as ' no !or eso $ued# menos im!resionada cuando A"la emiti# una !er)ecta imitaci#n del relincho de la "egua( not# tambi+n el lengua%e de los signos' ahora $ue estaba ms habituada' si bien no llegaba a com!render todos los gestos. NR*ablas con los caballosS Ne-clam#. N;hinne" es amiga Ndi%o A"la' !ronunciando el nombre de la "egua como lo hac a Jondalar' !ues a la gente del Cam!amento !arec a resultarle ms c#modo o r una !alabra $ue un relinchoN. Por mucho tiem!o' Cnica amiga. N/io unas !almadas a la "egua " otras al !otrilloN. Creo $ue ce!illo basta. Ahora &amos a buscar lanza&enablos " !racticar. Al entrar en el albergue !asaron %unto a 8alut' cu"o as!ecto era lamentable. 2na &ez en el cuarto hogar' A"la recogi# su lanza&enablos " un !u3ado de lanzas. Al salir' su &ista ca"# sobre los restos de la in)usi#n de milenrama $ue hab a !re!arado !ara su dolor de cabeza. La umbela " las $uebradizas ho%as !lumosas de la !lanta segu an !rendidas al tallo !ero "a estaban secas. .l sol " la llu&ia hab an !ri&ado a la !lanta' aromtica " mu" !er)umada cuando estaba )resca' de una !arte de sus !ro!iedades. Pero A"la record# $ue la hab a !re!arado " secado algCn tiem!o atrs. Mezclada con corteza de sauce' curaba tanto las nuseas como el dolor de cabeza. 8al &ez le &enga bien a 8alut' !ens#. Pero a %uzgar !or lo mucho $ue se $ue%aba' se !regunt# si ser a ms e)icaz el !re!arado de cornezuelo $ue hac a !ara las migra3as ms tenaces. .n todo caso' +sta era una medicina realmente )uerte. N8oma' 8alut' !ara dolor de cabeza Ndi%o' de camino hacia la salida. Ql sonri# d+bilmente' !ero cogi# la taza " bebi# su contenido. No es!eraba gran cosa de +ste' aun$ue agradec a la solidaridad $ue los otros no !arec an dis!uestos a o)recerle.

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La mu%er rubia " la ni3a subieron %untas la cuesta' dirigi+ndose hacia el terreno a!isonado donde se hab an desarrollado las com!eticiones. Cuando llegaron a la este!a' &ieron $ue los cuatro hombres $ue les hab an !recedido estaban !racticando en un e-tremo " se dirigieron hacia el otro. ;hinne" " Corredor las siguieron( Latie sonri# al &er $ue el !otrillo la saludaba con un !e$ue3o relincho' sacudiendo la cabeza. Mientras A"la ense3aba a Latie c#mo arro%ar una lanza' +l se dedic# a !astar %unto a su madre. NC#gelo as Nindic# la %o&en' sosteniendo el estrecho instrumento de madera' de unos sesenta cent metros de largo' en !osici#n horizontal. Puso los dedos ndice " ma"or de la mano derecha en los lazos de cueroN. Luego colocas la lanza Ncontinu#' a!o"ando la &arilla' $ue med a alrededor de un metro ochenta' en una hendidura $ue recorr a el arma en toda su longitud. Acomod# el e-tremo !osterior contra el gancho' cuidando de no a!lastar las !lumas. Luego' sosteniendo la lanza con )irmeza' tir# hacia atrs " solt#. La larga e-tremidad m#&il del lanzador se le&ant#' aumentando la longitud " liberando la )uerza de una !alanca. La lanza se dis!ar# con una )uerza " una &elocidad e-ce!cionales. /es!u+s entreg# el lanza&enablos a Latie. NTAs U N!regunt# la ni3a' sosteni+ndolo como A"la le hab a e-!licadoN. Pongo la lanza en esta ranura' !aso los dedos !or los lazos !ara su%etar el a!arato " a!o"o el e-tremo de la lanza contra +l. N6ien. Ahora' arro%a. Latie des!idi# la lanza a buena distancia. NNo es tan di) cil Ncoment#' com!lacida con su actuaci#n. NNo. Arro%ar lanza no di) cil Nconcedi# A"la N./i) cil es mandar lanza donde tC $uerer. NAcertar' $uieres decir' como cuando introducimos el dardo en el aro. A"la sonri#. N, . Necesita !rctica' !ara dardo en el aro... introducir en el aro. *ab a &isto $ue 1rebec se acercaba a &er lo $ue hac an sus com!a3eros "' de !ronto' cobr# conciencia de $ue aCn no hablaba correctamente a$uel idioma " necesitaba !racticarlo. Pero' T$u+ im!ortancia ten a si no !ensaba $uedarseU Latie sigui# !racticando de acuerdo con sus instrucciones. Ambas estaban tan concentradas en su tarea $ue no re!araron en los hombres' $uienes hab an abandonado sus e%ercicios !ara obser&arlas. NRMu" bien' LatieS Ncoment# Jondalar' al &er $ue la ni3a daba en el blancoN. ROuiz termines !or hacerlo me%or $ue nadieS Creo $ue estos muchachos se han cansado de !racticar " !re)ieren &enir a &er c#mo dis!aras. /anug " /ru<ez !arec an molestos. *ab a algo de &erdad en a$uellas bromas' !ero la sonrisa de Latie )ue radiante. N,er+ me%or $ue nadie en esto. No !arar+ hasta conseguirlo Ndi%o. 8odos decidieron $ue "a hab an !racticado bastante' !ara em!ezar' " &ol&ieron al albergue. Al acercarse a la arcada de acceso' &ieron salir !reci!itadamente a 8alut. NRA"la' estabas a$u S TOu+ ten a ese breba%e $ue me has dadoU N!regunt#' acercndose. .lla dio un !aso atrs. NMilenrama' algo de al)al)a' algunas ho%as de )rambuesa "... NT*as o do eso' NezzieU RA&erigua c#mo lo !re!araS Me cur# el dolor de cabeza. R.sto" como nue&oS N8alut mir# en derredorN. TNezzieU N6a%# al r o con D"dag Nanunci# 8ulieN. .sta ma3ana !arec a cansado " Nezzie no estaba de acuerdo en $ue se ale%ara. Pero como +l $uiso acom!a3arla... o $uiz estar con ella( no identi)i$u+ mu" bien la se3al. Le di%e $ue ir a a a"udarla' !ara $ue no cargase con el ni3o " con el agua al mismo tiem!o. Ahora mismo me dirig a all . Los comentarios de 8ulie llamaron la atenci#n de A"la' !or ms de un moti&o. ,e sent a algo !reocu!ada !or D"dag' !ero sobre todo detectaba un cambio e&idente en la actitud de

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8ulie hacia +l. Ahora le llamaba !or su nombre' no sim!lemente >el !e$ue3o?' " hablaba de lo $ue +l hab a dicho. Para ella se hab a con&ertido en una !ersona. N6ueno N&acil# 8alut' sor!rendido de $ue Nezzie no estu&iera !or all cerca. /e inmediato se re!roch# su a)n !osesi&o " ri# entre dientesN. TMe ense3ars a !re!ararlo' A"laU N, Nres!ondi# ellaN. Con gusto. .l !elirro%o $ued# encantado. N@a $ue !re!aro la bouza' debo saber !re!arar el remedio !ara la ma3ana siguiente. A"la sonri#. A !esar de su gran tama3o' hab a algo tierno en el gigantesco %e)e. ,in duda alguna' ser a temible si se le hac a en)adar. .ra tan gil " r!ido como )uerte( tam!oco le )altaba inteligencia( !ero hab a en +l una e&idente tendencia a la a)abilidad. ,e resist a a en)adarse. ,i bien no le im!ortaba bromear a e-!ensas de otro' con la misma )acilidad se re a de sus !ro!ios )allos. 8rataba los !roblemas humanos de la gente a su cargo con aut+ntico inter+s' " su com!asi#n se e-tend a mucho ms all de su !ro!io Cam!amento. /e !ronto' un chillido agudo atra%o la atenci#n de todos en direcci#n al r o. 6ast# una mirada !ara $ue A"la se lanzara a la carrera cuesta aba%o' seguida !or &arias !ersonas ms. Nezzie estaba arrodillada %unto a una )igura !e$ue3a' gimiendo de angustia. 8ulie' de !ie %unto a ella' !arec a a)ligida " desolada. Cuando A"la lleg#' D"dag estaba inconsciente. NTNezzieU N!regunt# la muchacha' con la e-!resi#n de in$uirir lo $ue hab a ocurrido. N.stbamos subiendo la cuesta Ne-!lic# NezzieN. .m!ez# a res!irar con di)icultad' " decid lle&arle en brazos. Pero cuando estaba de%ando la bolsa de agua en el suelo le o gritar de dolor. Cuando le&ant+ la &ista estaba as ' tendido. A"la se agach# !ara e-aminar a D"dag con cuidado. Primero a!o"# contra su !echo la mano( luego' el o do' mientras !al!aba su cuello cerca de la mand bula. Mir# a Nezzie con o%os !reocu!ados " se &ol&i# hacia la %e)a. N8ulie' lle&a a D"dag a albergue' a *ogar de Mamut. RD!idoS Norden#. @ se adelant# !reci!itadamente' dirigi+ndose a todo correr a la !lata)orma $ue se alzaba a los !ies de su cama( re&ol&i# sus !ertenencias hasta encontrar una e-tra3a bolsa' hecha con la !iel entera de una nutria' con las !atas' la cola " la cabeza aCn intactas. Lolc# su contenido sobre la cama " busc# entre los !a$uetes " los sa$uitos amontonados' obser&ando la )orma del en&ase' el color " el ti!o del cord#n $ue lo cerraba' el nCmero " la se!araci#n de los nudos hechos en cada uno de ellos. ,u mente &olaba. >.s su coraz#n( "o s+ $ue es su coraz#n. No !arec a latir bien. TOu+ debo hacerU No s+ gran cosa sobre el coraz#n' !or$ue en el clan de 6run nadie ten a esos !roblemas. /ebo recordar lo $ue me e-!lic# 5za' " a$uella otra curandera en la Deuni#n del Clan. /i%o $ue dos !ersonas' en su clan' ten an !roblemas de coraz#n. Primero !iensa' dec a siem!re 5za' d#nde est el mal. .st !lido e hinchado. Le cuesta res!irar " su)re. ,u !ulso es d+bil. ,u coraz#n debe traba%ar con ms !otencia' latir con ms )uerza. TOu+ es lo me%or $ue se le !uede darU T/atura' tal &ezU No creo. T.l+boroU T6elladona' bele3o' dedaleraU /edalera... ho%as de dedalera. Pero es tan )uerte $ue !odr a matarle. /e cual$uier modo morir si no le do" algo )uerte !ara $ue su coraz#n &uel&a a )uncionar. T@ c#mo lo utilizoU T*ago una cocci#n o una in)usi#nU REhS E%al recordara c#mo lo !re!araba 5za. T/#nde est la dedaleraU TE no tengoU? NTOu+ !asa' A"laU Le&ant# la &ista hacia el Mamut' $ue estaba a su lado. ND"dag... el coraz#n. Lo traen. 6usco... !lanta' tallo alto' )lores hacia aba%o... !ur!Creas' manchas ro%as dentro. *o%as grandes' como !iel aba%o. *ace coraz#n... em!u%ar' Tcom!rendesU ,e sent a deses!erada !or la )alta de &ocabulario' !ero se hab a e-!resado con ms claridad de lo $ue su!on a.

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NPor su!uesto. /igital( tambi+n se llama dedalera. .s mu" )uerte... A"la cerr# los o%os " as!iro !ro)undamente. N, ' !ero necesario. /ebo !ensar. Cunto... RA$u bolsaS 5za dice= >Lle&a siem!re?. .n ese momento entr# 8ulie' lle&ando al !e$ue3o en brazos. A"la arrebat# una !iel de su cama " la tendi# en el suelo' cerca del )uego' !ara $ue la mu%er acostara all a D"dag. Nezzie &en a !isndole los talones. 8odo el mundo se agol!# en derredor. NNezzie' $uita !elliza. Abre ro!a. 8alut' demasiada gente a$u . *az es!acio. A"la no se daba cuenta de $ue estaba dando #rdenes. Abri# el sa$uito de cuero $ue ten a en las manos " ol)ate# el contenido. Luego mir# al &ie%o chamn' !reocu!ada. Por )in' tras echar una o%eada al ni3o inconsciente' su rostro se endureci# !ara tomar las decisiones $ue consideraba adecuadas. NMamut' necesito )uego ardiente. Latie' busca !iedras de cocinar' cuenco de agua' taza de beber. Mientras Nezzie a)lo%aba las ro!as del ni3o' A"la enroll# otras !ieles !ara !on+rselas deba%o de la cabeza " le&antrsela. 8alut estaba obligando a todos a retirarse !ara $ue D"dag tu&iera aire " A"la ms es!acio !ara actuar. Latie alimentaba deses!eradamente el )uego $ue Mamut acababa de encender' tratando de $ue las !iedras se calentaran cuanto antes. A"la com!rob# el !ulso de D"dag( era di) cil de encontrar. A!o"# el o do contra su !echo. La res!iraci#n era d+bil " desigual. Necesitaba a"uda. Le ech# la cabeza hacia atrs !ara abrir los conductos " a!lic# su boca contra la del ni3o. Luego le insu)l# aire en los !ulmones' como hab a hecho con Nu&ie.

Mamut la obser&# un rato. Parec a demasiado %o&en !ara tener tanta habilidad como curandera' " hab a tenido un momento de indecisi#n' aun$ue bre&e. Ahora' tran$uila' estaba concentrada en el !e$ue3o' dando #rdenes con serena seguridad. Asinti# !ara s " se sent# detrs del crneo de mamut' donde inici# una mesurada cadencia' acom!a3ada de un cntico lento $ue' e-tra3amente' tu&o la &irtud de ali&iar en !arte la tensi#n $ue A"la e-!erimentaba. .l resto de los !resentes le acom!a3aban en el cntico de curaci#n( !ara todos era un ali&io sentir $ue colaboraban de )orma bene)iciosa. 8ornec " /eegie agregaron los sones de sus instrumentos( tambi+n Danec a!areci# con unos aros de mar)il' $ue chocaban entre s . La mCsica de tambores' canto " anillas no era demasiado !otente' sino ms bien una es!ecie de !ulsaci#n dulce " tran$uilizadora. Por )in ech# el agua a her&ir. A"la midi# cierta cantidad de ho%as secas de digital en la mano " las ech# al agua $ue borboteaba en el cuenco. .s!er# a $ue comenzara la in)usi#n' tratando de mantener la calma' hasta $ue el color del l $uido " su !ro!ia intuici#n le di%eron $ue estaba bien. Lerti# !arte de la !re!araci#n en una taza "' con la cabeza de D"dag en sus rodillas' cerr# los o%os un momento. A$uella medicina no se !od a administrar a la ligera. 2na dosis indebida !od a matarle " la !otencia concentrada en las ho%as &ariaba con cada !lanta. Al abrir los !r!ados &io dos o%os intensamente azules' llenos de amor " !reocu!aci#n. /edic# a Jondalar una )ugaz sonrisa de gratitud antes de !robar con la !unta de la lengua la !re!araci#n !ara !robar su !unto. Por )in' a!lic# la amarga cocci#n a los labios del ni3o. D"dag se atragant# con el !rimer sorbo' !ero eso le anim# le&emente. 8rat# de sonre r a A"la !ara demostrarle $ue la reconoc a' !ero' en contra!artida' hizo una mueca de dolor. .lla le hizo beber otro !oco' lentamente' mientras obser&aba con cuidado sus reacciones= los cambios de color " la tem!eratura de la !iel' el mo&imiento de sus o%os' el ritmo " la

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intensidad de su res!iraci#n. Los miembros del Cam!amento obser&aban' !reocu!ados. Nadie hab a com!rendido la im!ortante $ue el ni3o se hab a &uelto !ara ellos hasta a$uel momento en $ue su &ida !eligraba. *ab a crecido entre ellos. Pertenec a al gru!o' " Cltimamente hab an comenzado a com!render $ue no era tan di)erente de los dems. A"la no hubiera !odido decir con certeza cundo cesaron los cnticos " el ritmo' !ero el le&e sonido articulado !or D"dag' al as!irar !ro)undamente' reson# como un bramido de &ictoria en el silencio absoluto del ambiente. A"la ad&irti# en sus me%illas un le&e rubor cuando as!ir# hondo !or segunda &ez. Al mismo tiem!o sinti# $ue sus tensiones se ali&iaban. La mCsica em!ez# de nue&o' con un ritmo distinto( se o"# el grito de un ni3o' murmullos de &oces. .lla de%# la taza' control# el !ulso del cuello' le !al!# el !echo. D"dag res!iraba con ms )acilidad " el dolor hab a disminuido. Al le&antar los o%os &io $ue Nezzie le sonre a entre lgrimas. No era la Cnica. Mantu&o al ni3o en sus brazos hasta asegurarse de $ue descansaba c#modamente( des!u+s' sim!lemente !or$ue lo deseaba. ,i cerraba los o%os a medias' casi consegu a ol&idar a los habitantes del Cam!amento. Casi !od a imaginar $ue a$uel ni3o' tan !arecido a su hi%o' era' realmente' el $ue ella hab a dado a luz. Las lgrimas $ue le mo%aban las me%illas las derramaba tanto !or s misma' !or el hi%o $ue echaba de menos' como !or el $ue ten a en brazos. Por )in' D"dag se $ued# dormido. La dura !rueba le hab a de%ado e-tenuado' lo mismo $ue a A"la. 8alut le cogi# en brazos !ara lle&arle a la cama' mientras Jondalar a"udaba a A"la a !onerse en !ie. La rode# con sus brazos' " ella se abandon# contra su !echo' e-hausta " agradecida !or a$uel a!o"o. .n los o%os de casi todos hab a lgrimas de ali&io' !ero costaba hallar las !alabras a!ro!iadas. Nadie sab a $u+ decir a la %o&en $ue hab a sal&ado al ni3o. ,e acercaron con sonrisas' gestos de a!robaci#n' contactos clidos " algunos murmullos' !oco ms $ue sonidos articulados. .ra ms $ue su)iciente. .n ese momento' A"la se habr a sentido inc#moda con demasiadas alabanzas " )rases de gratitud. /es!u+s de asegurarse de $ue D"dag descansaba c#modo " abrigado' Nezzie se acerc# a ella. NCre a $ue le hab amos !erdido. No !uedo creer $ue est+ durmiendo Ndi%oN. 8u remedio era bueno. A"la asinti# con la cabeza. N, ' !ero )uerte. /ebe tomar todos los d as' un !oco' no mucho. Con otro remedio. @o !re!arar+. *aces como in)usi#n' !ero de%as her&ir un !oco !rimero. @o ense3o. /ale taza !e$ue3a de ma3ana' otra antes de dormir. Erina ms de noche' hasta $ue hinchaz#n ba%a. NTLe curar este remedio' A"laU N!regunt# Nezzie' es!eranzada. A"la alarg# la mano !ara !onerla en la su"a " la mir# )i%amente. NNo' Nezzie' no remedio !ara curar Nre!lic#' con un de%o de tristeza en la &oz )irme. Nezzie agach# la cabeza en se3al de a$uiescencia. Lo sab a desde un !rinci!io' !ero el remedio de A"la hab a causado una reacci#n tan milagrosa' $ue no !od a desterrar la es!eranza. NMedicina a"uda. *ace D"dag siente me%or. No tanto dolor Ncontinu# A"laN. Pero no tengo mucho. /e%o mucha medicina en el &alle. No creo ale%arnos !or mucho tiem!o. Mamut conoce dedalera' !uede tener. Mamut alz# la &oz. NMi don es el de la 6Cs$ueda' A"la. No esto" dotado !ara la curaci#n' !ero la Mamut del Cam!amento del Lobo es una buena curandera. Podemos en&iar a alguien !ara &er si ella tiene' cuando el tiem!o me%ore. .so s ' !asarn &arios d as. A"la es!eraba $ue su !ro&isi#n de ho%as de digital con las $ue !re!araba el remedio durara hasta $ue alguien !udiese salir en busca de ms' !ero lamentaba ms aCn no tener

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consigo el resto de sus !ro!ios !re!arados. No se )iaba de los m+todos a%enos. .lla siem!re !on a mucho cuidado al secar las grandes ho%as atercio!eladas( lo hac a lentamente' en un lugar oscuro " )resco' !ara conser&ar los !rinci!ios acti&os en la medida de lo !osible. .n realidad hubiera $uerido tener a mano todas sus hierbas' tan bien identi)icadas' !ero estaban almacenadas en su !e$ue3a cue&a del &alle. Lo mismo $ue 5za' A"la siem!re lle&aba consigo el saco de nutria' $ue conten a ra ces " cortezas' ho%as' )lores' )rutas " semillas. /e cual$uier modo' todas a$uellas cosas ser& an a!enas !ara !rimeros au-ilios. .n su cue&a contaba con una )armaco!ea com!leta' a !esar de $ue' &i&iendo sola' !oco uso !od a darle. ,#lo el adiestramiento " la costumbre la obligaban a recolectar !lantas medicinales segCn iban +stas a!areciendo con el correr de las estaciones. .ra algo casi tan automtico como caminar. Conoc a otras muchas utilidades de las !lantas' desde las )ibras !ara hacer cuerdas hasta sus !ro!iedades alimenticias' !ero le interesaban sobre todo sus !ro!iedades medicinales. No !od a resistirse a coger una !lanta cu"as &irtudes curati&as conoc a( ten a centenares de ellas. .staba tan )amiliarizada con la &egetaci#n $ue las !lantas desconocidas la intrigaban. 6uscaba similitudes con las $ue conoc a " sab a clasi)icarlas !or categor as dentro de las categor as ma"ores. .ra ca!az de identi)icar ti!os " )amilias similares' !ero sab a $ue el !arecido no im!licaba necesariamente reacciones similares( !or eso e-!erimentaba cautelarmente en su !ro!ia !ersona' !artiendo de sus conocimientos " e-!eriencia. 8ambi+n era meticulosa con las dosis " los m+todos de !re!araci#n. ,ab a $ue una in)usi#n' !re!arada con s#lo &erter agua hir&iente sobre ho%as' )lores " )rutos' e-tra a !rinci!ios " esencias aromticas " &oltiles. La ebullici#n' $ue ten a como e)ecto la cocci#n' eliminaba los !rinci!ios e-tracti&os' resinosos " amargos( resultaba ms e)icaz con materiales duros' tales como cortezas' ra ces " semillas. ,ab a tambi+n c#mo e-traer los aceites esenciales' gomas " resinas de una !lanta( c#mo !re!arar cata!lasmas' em!lastos' t#nicos' %arabes' ungZentos " blsamos' em!leando grasas o agentes es!esantes. ,ab a mezclar ingredientes' re)orzar o diluir las mezclas segCn las necesidades. Los !ro!ios !rocedimientos com!arati&os $ue a!licaba a las !lantas le !ermit an descubrir las similitudes entre los animales. ,i A"la !ose a un cierto conocimiento del cuer!o humano " de sus )unciones' era el )ruto de una larga serie de conclusiones a las $ue hab a llegado tras una serie de ensa"os as como de una am!lia com!rensi#n de la anatom a animal ad$uirida a tra&+s del estudio de las bestias $ue cazaba. *ab a llegado a determinar sus similitudes con el hombre. A"la era a la &ez botnica' )armac+utica " m+dica( su magia deri&aba de las esot+ricas tradiciones transmitidas " me%oradas de generaci#n en generaci#n' durante cientos' miles' tal &ez millones de a3os' entre cazadores " recolectores cu"a e-istencia misma de!end a del conocimiento ntimo de la tierra en donde &i& an " de sus !roductos. A!o"ndose en recursos' llegados desde la noche de los tiem!os " transmitidos !or 5za' " a"udados !or su cong+nita ca!acidad de anlisis' " de su !erce!ci#n intuiti&a' A"la !od a diagnosticar " tratar casi todas las en)ermedades " heridas. *asta e)ectuaba !e$ue3as o!eraciones' utilizando un a)ilad simo cuchillo de !edernal. Pero su medicina de!end a' !rimordialmente' de los com!le%os acti&os de las !lantas curati&as. Pero si bien era hbil' no !od a e)ectuar grandes o!eraciones !ara corregir un de)ecto cong+nito del coraz#n. Mientras miraba al ni3o dormido' tan !arecido a su !ro!io hi%o' e-!eriment# un !ro)undo sentimiento de ali&io " gratitud al !ensar $ue /urc hab a nacido sano " )uerte. Pero eso no disminu a el dolor de &erse obligada a decir a Nezzie $ue ningCn remedio !odr a curar a D"dag. A$uella tarde' A"la re&is# sus !a$uetes " sa$uitos de hierbas !ara !re!arar la mezcla $ue hab a !rometido a Nezzie' ba%o la mirada silenciosa de Mamut. Nadie !od a dudar

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ahora de su ca!acidad como curandera' ni si$uiera 1rebec' aun$ue no estu&iera dis!uesto a admitirlo' ni 8ulie' $uien no se hab a mani)estado tan rudamente !ero $ue Nel anciano lo sab a mu" bienN en su )uero interno hab a sido mu" esc+!tica. A"la !arec a una %o&en corriente' bastante atracti&a' incluso !ara los o%os del anciano $ue estaba con&encido de $ue hab a en ella mucho ms $ue eso( !robablemente' ella misma ignoraba el &erdadero alcance de su !otencial. >Ou+ &ida tan di) cil' " )ascinante' ha lle&ado N!ens#N. Parece mu" %o&en' !ero tiene "a ms e-!eriencia $ue la $ue mucha gente !odr acumular en toda su &ida. TCunto tiem!o con&i&i# con ellosU TC#mo lleg# a ser tan hbil !ara la medicinaU? ,ab a $ue rara &ez se ense3aban tales conocimientos a alguien $ue no hubiera nacido en el Clan' " ella era una e-tra3a' ms e-tra3a de lo $ue la ma"or !arte de la gente llegar a a entender. @ all estaba con su ines!erado talento !ara la 6Cs$ueda. TOu+ otras !osibilidades desconocidas hab a encerradas en ellaU TOu+ conocimientos aCn no utilizadosU TOu+ secretos toda& a ocultosU >.n una crisis saca a relucir toda su )uerza N!ens#' recordando las #rdenes $ue la hab a &isto dar a 8ulie " a 8alutN. *asta a m . N,onri#. @ nadie hab a !rotestado. .l liderazgo era en ella natural. TOu+ ad&ersidades la hab an !uesto a !rueba !ara darle tanta !resencia de nimo con tan corta edadU La Madre tiene !lanes !ara ella( de eso esto" seguro. Pero' T$u+ decir de ese %o&en' JondalarU .st indudablemente bien dotado' !ero sus dones no tienen nada de e-traordinarios. TCules son las intenciones de A"la con res!ecto a +lU? .n el momento en $ue la muchacha guardaba el resto de sus hierbas' Mamut re!ar# de !ronto en su saco de nutria. Le resultaba )amiliar. ,i cerraba los o%os' casi !od a &er uno tan !arecido $ue le tra a todo un mont#n de recuerdos. NTMe !ermites $ue lo &ea' A"laU N!regunt#' deseoso de obser&arlo con ma"or detenimiento. NT.stoU TMi bolsa de medicinasU N,iem!re $uise saber c#mo estaban hechas. A"la le entreg# el e-tra3o saco( al hacerlo se )i%# en unos bultos artr ticos $ue de)ormaban sus &ie%as manos largas " )lacas. .l anciano e-amin# atentamente el saco. Mostraba signos de desgaste= seguramente lo usaba desde hac a algCn tiem!o. No estaba con)eccionado uniendo unas !iezas con otras' sino em!leando la !iel entera de un solo animal. .n lugar de abrir el abdomen de la nutria' $ue era el !rocedimiento normal de desollar una bestia' se le hab a !racticado un corte en la garganta' de%ando la cabeza !rendida !or detrs mediante una banda de !iel. Por la garganta se hab an e-tra do las entra3as " los huesos' se hab a &aciado el crneo' !or lo $ue hab a $uedado un tanto hundido. /es!u+s se hab a metido la !iel en salmuera. Alrededor del cuello se hab an !racticado' a inter&alos regulares " sir&i+ndose de una lezna de s le-' unos agu%eros !ara !asar !or ellos una cinta $ue cerraba el ori)icio. .l resultado era una bolsa de !iel de nutria' sua&e e im!ermeable. La cola " las !atas segu an intactas( la cabeza ser& a de ta!a. Mamut se lo de&ol&i#. NTLo has hecho tCU NNo' 5za' curandera del clan de 6run' mi... madre. .lla ense3a a m cuando ni3ita' d#nde crecen !lantas' c#mo hace medicinas' c#mo usa. .staba en)erma' no &a Deuni#n de Clan. 6run necesita curandera. 2ba demasiado %o&en. @o Cnica. Mamut mene# la cabeza indicando $ue hab a com!rendido. /e !ronto la mir# )i%amente. NTC#mo era el nombre $ue has !ronunciado hace un momentoU NTMi madreU T5zaU NNo' el otro. A"la !ens# un instante. NT2baU

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NTOui+n es 2baU N2ba... hermana. No hermana de &erdad' !ero como hermana !ara m . .s hi%a de 5za. Ahora es curandera... " madre de... NT.s un nombre )recuenteU Ninterrum!i# Mamut' con una &oz en la $ue se !ercib a un matiz de e-citaci#n. NNo...' no creo... Creb !one 2ba. Madre de la madre de 5za mismo nombre. Creb e 5za misma madre. NRCrebS /ime' A"la' Teste Creb ten a un brazo en)ermo " caminaba ren$ueandoU N, Nre!lic# A"la' sor!rendida. TC#mo era !osible $ue Mamut lo su!ieraU NT@ ten a otro hermanoU Ms %o&en' !ero )uerte " saludable. A"la )runci# el ce3o ante a$uella rociada de !reguntas. N, ' 6run. .ra %e)e. NR9ran MadreS No lo !uedo creer. Ahora com!rendo. N@o no com!rendo Ndi%o A"la. NLen' si+ntate. Ouiero contarte una historia. La condu%o a un sitio %unto al hogar' cerca de su !ro!ia cama. Ql se encaram# en el borde de la !lata)orma' mientras ella tomaba asiento en una esterilla' cla&ando en +l una mirada e-!ectante. N2na &ez' hace much simos a3os' siendo "o mu" %o&en' tu&e una e-tra3a a&entura $ue cambi# mi &ida Ndi%o Mamut. A"la sinti# de re!ente un e-tra3o escalo)r o a )lor de !iel. 8u&o la sensaci#n de $ue casi sab a lo $ue iba a decirleN. Manu& " "o somos del mismo Cam!amento. .l hombre al $ue su madre eligi# como com!a3ero era !rimo m o. Crecimos %untos "' como suelen hacer los adolescentes' hablamos de hacer un Lia%e %untos. Pero' el &erano en $ue bamos a !artir' +l ca"# en)ermo. Mu" en)ermo. @o estaba ansioso !or marcharme' !ues hab amos !laneado ese &ia%e a3os enteros. Aun$ue con)iaba en $ue +l me%orar a' la en)ermedad se !rolong#. Por )in' en las !ostrimer as del &erano' decid !artir solo. 8odo el mundo me aconse%# $ue no lo hiciera' !ero "o estaba im!aciente. ?8en amos !ensado rodear el Mar de 6eran " seguir la costa este del gran Mar del ,ur' ms o menos como hizo ;"mez. Pero la estaci#n estaba "a tan a&anzada $ue decid acortar camino !or la !en nsula " la cone-i#n del este hacia las monta3as. A"la asinti#. .l clan de 6run hab a seguido la misma ruta !ara ir a la Deuni#n del Clan. NNo habl+ con nadie de mi !lan' !ues era territorio de los cabezas chatas " habr a !ro&ocado muchas ob%eciones. Me !areci# $ue' si iba con mucho cuidado' !odr a e&itar los encuentros' !ero no cont+ con un accidente. 8oda& a no s+ mu" bien c#mo ocurri#= caminaba a lo largo de un barranco' %unto a un r o( era casi un acantilado. /e !ronto resbal+ " ca . /eb !ermanecer inconsciente bastante tiem!o. Cuando recobr+ el sentido "a ca a la tarde. Me dol a la cabeza " estaba aturdido' !ero lo !eor era el brazo. 8en a el hueso dislocado " roto( su)r a much simo. ?A&anc+ a tro!ezones !or la orilla del r o' sin saber ad#nde iba. *ab a !erdido el zurr#n " ni si$uiera !ens+ en &ol&er a buscarlo. No s+ durante cunto tiem!o camin+' !ero "a em!ezaba a oscurecer cuando di&is+ una )ogata. No se me ocurri# $ue estaba en la !en nsula. Al &er a algunas !ersonas %unto al )uego' me acer$u+. ?5magino la sor!resa $ue se lle&ar an al &erme llegar tambaleante. Pero !ara entonces mi delirio era tal $ue no sab a d#nde me encontraba. Mi asombro lleg# des!u+s. /es!ert+ en un ambiente nada )amiliar' sin tener la menor idea de c#mo hab a llegado all . Al descubrir $ue ten a una cata!lasma en la cabeza " el brazo en cabestrillo' record+ la ca da " me alegr+ de haber sido encontrado !or un cam!amento $ue dis!on a de un buen curandero. Cuando a!areci# la mu%er' A"la' !odrs imaginar mi es!anto al descubrir $ue estaba en el cam!amento de un Clan. A"la tambi+n estaba es!antada.

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NR8uS R8C el hombre de brazo rotoS TConoces Creb " 6runU N!regunt#' at#nita. La abrum# una oleada de emociones' $ue arrancaron lgrimas de sus o%os. .ra como recibir un mensa%e del !asado. NT*as o do hablar de m U N5za cuenta. Antes de nacer ella' la madre de su madre cura hombre con brazo roto. *ombre de los Etros. Creb cuenta tambi+n. /ice 6run me de%a estar con clan !or$ue sabe ese hombre' tC' Mamut' $ue Etros son hombres tambi+n. NA"la se interrum!i#' mirando )i%amente el !elo blanco' la cara arrugada del &enerable ancianoN. 5za "a camina en mundo de es! ritus. No nacida cuando tC &ienes... " Creb... era ni3o' no toda& a elegido !or 2rsus. Creb era &ie%o cuando muere. TC#mo !uedes estar &i&oU N@o mismo me he !reguntado !or $u+ la Madre $uiso concederme tantas estaciones. Creo $ue acaba de darme ,u res!uesta.

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NT8alutU T/uermesU Nsusurr# Nezzie al o do del enorme !elirro%o' al tiem!o $ue le sacud a. NT.hU TOu+ !asaU N!regunt# +l' des!ertando sobresaltado. NChist' no des!iertes a todos. 8alut' no !odemos de%ar $ue A"la se &a"a. TOui+n atender a D"dag la !r#-ima &ezU Creo $ue deber amos ado!tarla' hacerla !arte de nuestra )amilia' con&ertirla en una Mamutoi. Ql le&ant# la cabeza " &io $ue los o%os de su mu%er centelleaban al re)le%o de las brasas ro%as. N,+ $ue te !reocu!as !or el ni3o' Nezzie. @o tambi+n' !ero' Tes tu amor moti&o su)iciente !ara con&ertir a una desconocida en una de los nuestrosU TOu+ !odr a decir "o al Conse%oU NNo es s#lo !or D"dag. .lla es curandera' una buena curandera. TAcaso los Mamutoi tenemos tantos curanderos $ue !odamos !ermitirnos !erder a una tan buenaU Mira lo $ue ha !asado en unos !ocos d as. ,al&# a Nu&ie de morir so)ocada... , ' "a s+ $ue 8ulie lo atribu"e a una sim!le t+cnica a!rendida' !ero tu hermana no !uede decir lo mismo con res!ecto a D"dag. A"la sab a lo $ue estaba haciendo. .so era medicina curati&a. @ tambi+n tiene raz#n con res!ecto a 1ralie. *asta "o me do" cuenta de $ue este embarazo es di) cil !ara ella " de $ue todas esas !eleas le hacen da3o. T@ tu dolor de cabezaU
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8alut sonri#. N.so )ue ms $ue magia curati&a. R.so )ue asombrosoS NRChistttS Las a des!ertar a todo el Cam!amento. A"la no es s#lo una Mu%er Oue Cura. Mamut dice $ue tambi+n tiene el don de la 6Cs$ueda' aun$ue sin haber sido iniciada. @ mira lo $ue hace con los animales. No me e-tra3ar a $ue )uera tambi+n una Llamadora. Piensa en lo $ue ganar a el Cam!amento si resultara $ue no s#lo !uede buscar animales !ara cazar' sino $ue tambi+n !uede llamarlos. NNo sabes nada de eso' Nezzie. ,on s#lo su!osiciones tu"as. NPero no son su!osiciones m as lo $ue hizo con esas armas. ,+ $ue' si )uera Mamutoi' obtendr a un buen Precio Nu!cial. Con todo lo $ue !uede o)recer' Tcunto crees $ue &aldr a como hi%a de tu hogarU N*ummm' si )uera Mamutoi e hi%a del *ogar del Le#n... Pero tal &ez no $uiera con&ertirse en Mamutoi' Nezzie. TOu+ me dices de JondalarU .s ob&io $ue entre ambos ha" sentimientos !ro)undos. Nezzie lle&aba algCn tiem!o !ensando en el asunto " ten a la res!uesta !re!arada= NPregCntaselo tambi+n a +l. NRA los dosS Nestall# 8alut' incor!orndose. NRChistS 6a%a la &oz. NPero +l tiene !ueblo. /ice $ue es Mel... Mel... lo $ue sea. NMelandonii Nsusurr# NezzieN. Pero su !ueblo &i&e mu" le%os de a$u . TOu+ necesidad tiene de hacer un &ia%e tan largo !ara retornar si encuentra un hogar entre nosotrosU /e cual$uier modo' nada cuesta !ro!on+rselo tambi+n a +l. .sa arma $ue in&ent# es moti&o su)iciente !ara satis)acer a los Conse%os. @ ;"mez dice $ue es e-!erto en la )abricaci#n de herramientas. ,i mi hermano le da una recomendaci#n' sabes $ue los Conse%os no se negarn. NCierto...' !ero Nezzie Nob%et# 8alut' tendi+ndose otra &ezN' Tc#mo sabes $ue ace!tarn $uedarseU NNo lo s+' !ero !uedes !ro!on+rselo' T&erdadU A media ma3ana' 8alut sali# del albergue. A"la " Jondalar se estaban ale%ando del cam!amento con los caballos. No hab a nie&e' !ero la escarcha matinal aCn !ersist a en !arches de un blanco cristalino( el aliento les en&ol& a la cabeza de &a!or. .n el aire g+lido " seco cre!itaba la electricidad esttica. Para combatir el )r o' el hombre " la mu%er iban &estidos con !ellizas de !iel con las ca!uchas bien cerradas en torno del rostro " unas !olainas' tambi+n de !iel' embutidas en una es!ecie de botas su%etas a la !ierna !or medio de correas. NRJondalar' A"laS TEs &aisU Nllam#' corriendo !ara reunirse con ellos. A"la hizo un gesto a)irmati&o( 8alut !erdi# su sonrisa' !ero Jondalar re!lic#= N,#lo &amos a $ue los caballos hagan un !oco de e%ercicio. Lol&eremos !oco des!u+s del mediod a. No mencion# $ue tambi+n buscaban un sitio !ri&ado donde discutir a solas' sin interru!ciones' si &ol&er an o no al &alle de A"la. Jondalar $uer a con&encerla de $ue no abandonaran el Cam!amento. N6ueno. Me gustar a organizar unas !rcticas de tiro con esa arma cuando el tiem!o me%ore. Ouiero &er c#mo )unciona " $u+ !uedo hacer con ella Ndi%o 8alut. NCreo $ue te lle&ars una sor!resa cuando se!as mane%arla Nres!ondi# Jondalar' sonriente. NNo se trata de hacerlo nosotros solos. .sto" seguro de $ue &osotros la mane%is mu" bien' !ero se re$uiere !rctica " no tendremos mucho tiem!o !ara ad$uirirla antes de $ue llegue la !rima&era. N*izo una !ausa' !ensati&o.

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A"la es!eraba' con la mano en la cruceta de la "egua' oculta ba%o las crines. /e la manga de su !elliza !end a un !esado mit#n de !iel' su%eto !or un cord#n. .l cord#n !asaba a lo largo de la manga' !or detrs del cuello' " descend a !or el brazo o!uesto' su%eto al otro mit#n. .so !ermit a $uitrselos con ra!idez' si hac a )alta mane%ar la mano desnuda' sin temor de !erderlos. .n una tierra tan )r a " de &ientos tan &iolentos' un mit#n !erdido !od a re!resentar una mano inCtil o incluso la muerte. .l !otrillo reso!laba de entusiasmo' hocicando a Jondalar con im!aciencia. 8odos !arec an ansiosos !or !onerse en camino( si le !ermit an terminar' era s#lo !or cortes a. Por eso 8alut decidi# ir al grano. NAnoche estu&e con&ersando con Nezzie " esta ma3ana he consultado a algunos otros. Nos ser a Ctil contar con alguien $ue nos ense3e a usar esas armas. NLuestra hos!italidad ha sido ms $ue generosa. ,abes $ue me encantar a ense3aros a usar el lanza&enablos. .s !oco en corres!ondencia con todo lo $ue hab+is hecho !or nosotros Ndi%o Jondalar. 8alut hizo un gesto a)irmati&o " !rosigui#= NMe dice ;"mez $ue eres hbil con el !edernal' Jondalar. A los Mamutoi siem!re nos es Ctil una !ersona ca!az de )abricar buenas herramientas. @ A"la tiene muchas habilidades $ue ser an una bendici#n !ara cual$uier Cam!amento. No s#lo es hbil con el lanza&enablos " la honda' sino' " en esto ten as raz#n... N/e%# de dirigirse a Jondalar !ara &ol&erse hacia A"laN' tambi+n como curandera. Nos gustar a $ue os $uedarais con nosotros. N8en a la es!eranza de $ue !asar amos el in&ierno con &osotros' 8alut' " agradezco tu o)recimiento' !ero no s+ $u+ !iensa A"la Nre!lic# Jondalar' sonriente' con la seguridad de $ue la !ro!uesta de 8alut no !od a llegar en me%or momento. TC#mo no ace!tarU ,in duda' el o)recimiento de 8alut signi)icaba mucho ms $ue el mal carcter de 1rebec. 8alut se dirigi# entonces a la %o&en. N8C "a no tienes !ueblo' A"la' " Jondalar &i&e mu" le%os' tal &ez a ms distancia de la $ue le a!etecer a cubrir si encontrara un hogar a$u . Nos gustar a $ue los dos os $uedarais' !ero no s#lo durante el in&ierno' sino !ara siem!re. Es in&ito a ser de los nuestros' " no hablo s#lo de m . 8ulie " 6arzec estar an dis!uestos a ado!tar a Jondalar en el *ogar del 2ro( Nezzie " "o $ueremos $ue seas hi%a del *ogar del Le#n. Como 8ulie es la Mu%er Oue Manda " "o so" el *ombre Oue Manda' eso os dar a a ambos un alto rango entre los Mamutoi. NT.sts diciendo $ue $uer+is ado!tarnosU TOuer+is $ue seamos MamutoiU Nestall# Jondalar' algo aturdido' ruborizado !or la sor!resa. NTMe $uierenU TMe ado!tanU N!regunt# A"la. *ab a estado escuchando la con&ersaci#n' no del todo segura de dar cr+dito a sus o dosN. TOuieren a A"la sin Pueblo !ara A"la de los MamutoiU .l gran !elirro%o sonri#. N, . Jondalar se $ued# sin !alabras. E)recer hos!italidad a los desconocidos !od a ser cuesti#n de tradici#n " orgullo' !ero ningCn !ueblo ten a la costumbre de incor!orar e-tran%eros a su tribu " a su )amilia' al menos sin haberlo !ensado antes seriamente. N@o... eh... no s+... $u+ decir Nbalbuce# N. Me siento mu" honrado. .s mu" halagador $ue le hagan a uno una o)erta as . N,+ $ue los dos necesitis tiem!o !ara !ensarlo. No es!eraba otra cosa. No lo hemos comentado con todos' " es !reciso $ue todos los miembros del Cam!amento est+n de acuerdo' !ero esto no ser !roblema' dado todo lo $ue !od+is a!ortar " la recomendaci#n de 8ulie " la m a. Ouer a saber !rimero lo $ue &osotros o!inabais. Con&ocar+ una reuni#n si ace!tis. Los dos contem!laron silenciosamente al cor!ulento %e)e' $ue &ol& a al albergue. *ab an !ensado buscar un sitio en donde con&ersar' en la es!eranza de resol&er los
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!roblemas $ue sent an surgir entre ambos. La ines!erada in&itaci#n de 8alut introduc a una dimensi#n totalmente nue&a en sus !ensamientos' en las decisiones $ue necesitaban tomar " en su &ida toda. ,in mediar !alabra' A"la mont# en ;hinne" " Jondalar salt# tras ella' seguidos !or Corredor' e iniciaron el ascenso de la cuesta " la tra&es a de la !lanicie' cada uno !erdido en sus !ensamientos. A"la se hab a conmo&ido hasta lo ine-!resable. Con )recuencia' &i&iendo con el Clan' se hab a sentido aislada( !ero no era nada com!arado con la dolorosa soledad' con el deses!erado &ac o e-!erimentado des!u+s' "a sin ellos. *asta la llegada de Jondalar no hab a contado con nadie= sin hogar' sin )amilia' sin !ueblo ni ra ces' sab a $ue %ams &ol&er a a &er a su Clan. 8ras el terremoto $ue la de%ara hu+r)ana' el terremoto $ue sobre&ino el d a de su e-!ulsi#n daba a su aislamiento una !ro)unda sensaci#n de cosa de)initi&a. Por deba%o de sus sensaciones )lu a un miedo intenso " elemental' combinaci#n del terror !rimordial de la tierra sacudida " del dolor con&ulsi&o de la criatura $ue lo ha !erdido todo' hasta el recuerdo de a$uellos a $uienes deb a la &ida. Nada asustaba tanto a A"la como a$uellos desgarradores mo&imientos terrestres. Parec an indicar siem!re cambios en su &ida' casi tan brutales " &iolentos como los $ue se !roduc an en la tierra. .ra casi como si el suelo mismo le di%era $u+ !od a es!erar... o se estremeciera !or sim!at a. .m!ero' tras !erderlo todo !or !rimera &ez' el Clan se hab a con&ertido en su !ueblo. Ahora' si as lo $uer a' !od a &ol&er a tener un !ueblo. Pod a ser Mamutoi( "a no estar a sola. T@ JondalarU TC#mo !odr a elegir un !ueblo di)erente al su"oU TOuerr a +l $uedarse " ser MamutoiU A"la lo !on a en duda. .staba segura de $ue +l deseaba retornar a su !ro!io hogar. Pero ten a miedo de $ue todos los Etros se com!ortaran con ella como 1rebec. No $uer a $ue ella hablara del Clan. TOu+ suceder a si la lle&aba consigo " no la ace!tabanU 8al &ez en su !ueblo todos )ueran como 1rebec. .lla no !ensaba de%ar de mencionar a los su"os' como si le )uera !osible a&ergonzarse de 5za' de Creb' de 6run " de su hi%o. RNo !ensaba a&ergonzarse de las !ersonas a las $ue amabaS TOu+ era !re)eribleU TAcom!a3ar a Jondalar " arriesgarse a $ue la consideraran como un animalU TE $uedarse en donde la ace!taban' en donde se deseaba su !resenciaU .l Cam!amento del Le#n hab a ace!tado a un ni3o de es! ritus mezclados' como su !ro!io hi%o... " de !ronto se le ocurri# una idea= si hab an ace!tado a uno' T!or $u+ no a otroU TA un ni3o $ue no era d+bil ni en)ermizo' $ue !od a a!render a hablarU .l territorio mamutoi se e-tend a hasta el Mar de 6eran. TAcaso 8alut no hab a dicho $ue !or all hab a cierto Cam!amento del ,auceU La !en nsula en donde &i& a el Clan no estaba le%os. ,i ella se con&ert a en Mamutoi' tal &ez' algCn d a' )uera !osible... Pero' T" JondalarU T@ si +l se marchabaU A"la sinti# un !ro)undo dolor en la boca del est#mago con s#lo !ensarlo. ,e !regunt# si so!ortar a la &ida sin Jondalar. No consegu a !oner orden en sus sentimientos. 8ambi+n +l se debat a entre deseos contradictorios. A!enas ten a en cuenta el o)recimiento $ue le hab an hecho' como no )uera !ara buscar un modo de rechazarlo sin o)ender ni a 8alut ni a los Mamutoi. Ql era Jondalar de los Melandonii' " sab a $ue su hermano hab a estado en lo cierto= %ams ser a otra cosa. Ouer a &ol&er al hogar' !ero eso era ms un escozor !ersistente $ue una necesidad urgente. Desultaba im!osible !ensar en otros t+rminos. ,u hogar estaba mu" le%os( le lle&ar a un a3o entero sal&ar la distancia. ,u gran !reocu!aci#n interior era A"la. Aun$ue nunca le hab an )altado com!a3eras bien dis!uestas' en su ma"or a deseosas de establecer un & nculo duradero' a ninguna la hab a deseado tanto como a A"la. .ntre las mu%eres de su !ro!io !ueblo " las $ue hab a conocido en sus &ia%es' ninguna le hab a !ro&ocado ese estado an mico $ue hab a ad&ertido en otros' sin e-!erimentarlo +l mismo' hasta el d a en $ue conoci# a A"la. La amaba ms

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de lo $ue hubiera cre do !osible. .lla era cuanto deseaba en una mu%er " aCn ms. No so!ortaba la idea de &i&ir sin ella. Pero tambi+n sab a lo $ue era concitar la desgracia sobre s mismo' " las cualidades mismas $ue le atra an 7a$uella combinaci#n de inocencia " sabidur a' de honestidad " misterio' de con)ianza en s " de &ulnerabilidad: eran el resultado de las mismas circunstancias $ue !od an hacerle sentir' nue&amente' el dolor de la desgracia " el e-ilio. A"la hab a sido criada !or gentes del Clan' !ersonas cu"as di)erencias eran ine-!licables. Para casi todo el mundo' los $ue A"la llamaba >clan? no eran humanos' sino animales' !ero no como los otros animales' creados !or la Madre !ara las necesidades de ,us criaturas. 8odos reconoc an similitudes entre ellos " los cabezas chatas' aun$ue no los admitieran' !ero esas caracter sticas humanas no des!ertaban sentimientos de hermandad. Antes bien' !arec an una amenaza' !or lo $ue se !re)er a subra"ar las di)erencias. Para las !ersonas como Jondalar' el Clan era una es!ecie bestial' abominable' $ue ni si$uiera entraba en el gran !ante#n de las creaciones de la 9ran Madre' como si hubiera sido engendrada !or algCn gran es! ritu maligno " misterioso. ,in embargo' el reconocimiento de la condici#n humana de todos estaba ms en los hechos $ue en las !alabras. Los ante!asados de Jondalar hab an ocu!ado territorios del Clan' unas !ocas generaciones antes( con )recuencia se asentaron en buenos sitios !ara &i&ir' abundantes de caza' obligando al Clan a buscar otras regiones. Pero as como las manadas de lobos se di&iden un territorio' de)endiendo cada una su !arcela de las otras' aun$ue no de otros animales' "a se trate de !resas o de de!redadores' entre los Clanes " los Etros la ace!taci#n de los l mites del territorio de cada uno re!resentaba el reconocimiento del hecho de $ue eran de la misma es!ecie. Jondalar hab a llegado a com!render' al mismo tiem!o $ue iba tomando conciencia de sus sentimientos hacia A"la' $ue toda &ida era creaci#n de la 9ran Madre 8ierra' incluidos los Cabezas Chatas. ,in embargo' aun amndola' estaba con&encido de $ue A"la' entre los su"os' ser a una desarraigada. No s#lo su &inculaci#n con el Clan la con&ert a en !aria' sino $ue se la &er a como una abominaci#n inconcebible' condenada !or la Madre !or$ue hab a dado a luz un ni3o de es! ritus mezclados' mitad animal " mitad humano. .ste tabC era general. 8odos los !ueblos $ue Jondalar hab a encontrado en sus &ia%es ten an la misma creencia' aun$ue en algunos era ms )uerte $ue en otros. Algunos llegaban a no admitir la e-istencia de esos &stagos bastardos( otros consideraban la situaci#n como una broma de mal gusto. Por eso le hab a asombrado tanto &er a D"dag en el Cam!amento del Le#n. .staba seguro de $ue la situaci#n no hab a sido )cil !ara Nezzie' $uien deb a de haber so!ortado duras cr ticas " !re%uicios. ,#lo alguien serenamente con)iado " mu" seguro de su !osici#n se habr a atre&ido a en)rentarse a los detractores' haciendo $ue !re&aleciera su com!asi#n " su humanidad. Pero Nezzie ni si$uiera hab a mencionado al hi%o del $ue A"la le hablara' mientras intentaba con&encer a los otros !ara $ue la ace!taran. A"la no alcanzaba a medir la intensidad del su)rimiento de Jondalar cuando 1rebec la hab a !uesto en rid culo' aun$ue la realidad era $ue +l se hab a es!erado una reacci#n ms &iolenta. ,in embargo' ese su)rimiento no obedec a s#lo al hecho de $ue se hubiera !uesto en lugar de A"la. .sa )uriosa con)rontaci#n le hab a recordado otros momentos en $ue se habla de%ado lle&ar !or sus emociones' de%ando a)lorar un intenso dolor' !ro)undamente se!ultado. Le morti)icaba ms aCn su !ro!ia e ines!erada reacci#n. Qsa era la causa de su angustia. A Jondalar toda& a le corro an los remordimientos !or$ue' !or un momento' le hab a morti)icado &erse relacionado con ella' la !ersona a $uien 1rebec cubr a de in&ecti&as. TC#mo !od a amar a una mu%er " al mismo tiem!o a&ergonzarse de ellaU /esde a$uellos terribles momentos de su %u&entud' Jondalar se hab a es)orzado !or dominarse' !ero ahora !arec a inca!az de contener los con)lictos $ue le atormentaban.

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Ouer a lle&ar a A"la consigo' a su hogar. Ouer a !resentarla a /alanar " a la gente de su Ca&erna. A su madre' Marthona' a su hermano ma"or " a su hermana !e$ue3a' a sus !rimos' a todos los Melandonii. Ouer a $ue todos la recibieran bien' !ara establecer con ella su !ro!io hogar' un sitio donde ella !udiera tener hi%os $ue $uiz )ueran de su mismo es! ritu. No hab a otra !ersona en la tierra a $uien deseara' !ero le acobardaba el !ensar en el des!recio $ue !od a acumular sobre s !or !resentar a su gente seme%ante mu%er' " no se decid a a e-!onerla a a$uella situaci#n. .s!ecialmente si no era necesario. ,i ella no hablaba del Clan' nadie se enterar a. Pero' T$u+ !od a decir A"la cuando alguien la !reguntaba cul era su !ueblo' de d#nde &en aU Las criaturas $ue la hab an criado re!resentaban la Cnica )amilia $ue conoc a... a menos $ue ace!tara la !ro!uesta de 8alut. As !odr a ser A"la de los Mamutoi' como si hubiera nacido entre ellos. ,u )orma !eculiar de decir algunas !alabras !asar a s#lo !or ser un acento e-tran%ero. >TOui+n sabeU N!ens#N. 8al &ez es' en realidad' Mamutoi. ,us !adres !ueden haberlo sido. .lla no sabe $ui+nes eran. ?Pero si ella se con&ierte en Mamutoi' tal &ez decida $uedarse. @ en ese caso' T!odr+ $uedarme "o tambi+nU TA!render+ a ace!tar a estas gentes como si )ueran los m osU 8honolan lo hizo. TAcaso amaba a Jetamio ms $ue "o a A"laU Pero los ,haramudoi eran el !ueblo de su mu%er. .lla hab a nacido all . Los Mamutoi' en cambio' no son el !ueblo de A"la' como no son el m o. ,i ella es )eliz a$u ' !odr a ser )eliz con los Melandonii. Pero si se con&ierte en uno de ellos' tal &ez no $uiera &enir conmigo a mi hogar. No le costar a mucho encontrar !are%a a$u . Danec' !or cierto' estar a decididamente dis!uesto.? A"la sinti# $ue +l la estrechaba !osesi&amente " se !regunt# $u+ le estar a !asando. De!ar# en una l nea de &egetaci#n delante de ellos' $ue deb a de indicar la e-istencia de un r o !e$ue3o' " azuz# a ;hinne" en a$uella direcci#n. Los caballos' una &ez ol)ateada el agua' necesitaban !oco acicate. Cuando llegaron al arro"o' A"la " Jondalar desmontaron !ara buscar un sitio c#modo en donde sentarse. .l curso de agua estaba algo congelado en las orillas' !ero eso era s#lo el comienzo. La orla blanca $ue se hab a )ormado' ca!a a ca!a' !artiendo de las oscuras aguas turbulentas del centro de la corriente' se ir a am!liando a medida $ue a&anzara la estaci#n hasta $ue se reiniciara el ciclo. .ntonces las aguas &ol&er an a estallar en un arrebato de libertad. A"la abri# un !e$ue3o saco' hecho de cuero &irgen r gido' en donde lle&aba comida !ara los dos= un !oco de carne seca $ue !arec a de uro " un cestito de moras " ciruelas !asas. ,ac# un n#dulo de !irita de hierro' de color gris tirando a cobrizo' " un trozo de !edernal !ara encender una !e$ue3a )ogata sobre la cual her&ir agua !ara una in)usi#n. Jondalar &ol&i# a mara&illarse ante la )acilidad con $ue se encend a el )uego con ese !rocedimiento. .ra magia' milagro. Nunca hab a &isto algo seme%ante antes de conocer a A"la. Los n#dulos de !irita de hierro' la !iedra del )uego' sembraban la rocosa !la"a de su &alle. .lla hab a descubierto !or casualidad $ue' al gol!earlas con un trozo de !edernal' se des!rend a una chis!a lo bastante durable como !ara encender )uego. .sto sucedi# un d a en $ue su )uego se a!agara. ,ab a c#mo encender )uego siguiendo el laborioso !rocedimiento em!leado !or la ma"or a de la gente= haciendo girar un !alo sobre una !lata)orma de madera hasta $ue' !or e)ecto de la )ricci#n' el aumento de calor !roduc a una brasa. A"la sab a c#mo hacerlo "' de hecho' as lo hac a hasta $ue un buen d a' en lugar de coger un trozo de s le- $ue utilizaba como martillo' cogi#' !or e$ui&ocaci#n' un trozo de !irita de hierro " salt# una chis!a. Jondalar a!rendi# la t+cnica de ella( al traba%ar con el !edernal hab a &isto saltar chis!as !e$ue3as' !ero las consideraba como el es! ritu &i&iente de la !iedra' liberado !or el !roceso' " nunca se le hab a ocurrido utilizarlas !ara encender )uego. Claro $ue +l no &i& a solo en un &alle' sobre&i&iendo a duras !enas( estaba rodeado de !ersonas $ue siem!re manten an el )uego encendido. Adems' las chis!as $ue saltaban

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del s le- no duraban lo su)iciente !ara !roducir llama. .n el caso de A"la' hab a sido la con%unci#n )ortuita del s le- " de la !irita lo $ue hab a !ro!iciado el nacimiento de una chis!a ca!az de !roducir una llama. /e cual$uier modo' hab a com!rendido de inmediato el &alor del !rocedimiento " de las !iedras de )uego $ue !ermit an encender )uego tan r!ida " )cilmente. Mientras com an' )este%aron las tra&esuras de Corredor' $ue instaba a su madre a un %uego de !ersecuciones( los dos caballos terminaron re&olcndose en un banco de arena' !rotegido del &iento' calentado !or el sol. 8anto A"la como Jondalar e&itaban cuidadosamente e-teriorizar sus !ensamientos' !ero la risa les distendi# a ambos' " la intimidad de $ue dis)rutaban les hizo !ensar en la intimidad de su &alle. Cuando la in)usi#n estu&o !re!arada' "a se hallaban dis!uestos a en)rentarse con las cuestiones ms delicadas. NA Latie le gustar a &er %ugar as a esos dos caballos Ncoment# Jondalar. N, . Los caballos le gustan' T&erdadU N8C tambi+n le gustas' A"la. ,e ha con&ertido en una &erdadera admiradora tu"a. N Jondalar &acil# antes de continuarN. ,on muchos los $ue te admiran a$u . .n realidad' no $uieres &ol&er a &i&ir sola en el &alle' T&erdadU A"la ba%# la &ista a la taza $ue ten a en las manos' remo&iendo Hos restos del l $uido' " bebi# el Cltimo sorbo. N.s un ali&io estar otra &ez solos. No sab a lo agradable $ue !od a ser ale%arse de toda esa gente' " toda& a tengo en la cue&a del &alle algunas cosas $ue me gustar a traer. Pero tienes raz#n. Ahora $ue conozco a los Etros no $uiero &i&ir siem!re sola. Me gustan Latie " /eegie' 8alut " Nezzie. Me gustan todos... menos 1rebec. Jondalar sus!ir#' ali&iado. Lo !eor hab a sido )cil. N1rebec es s#lo uno. No !uedes !ermitir $ue una sola !ersona lo eche todo a !erder. 8alut... " 8ulie... no nos habr an in&itado a $uedarnos con ellos si no te tu&ieran a!recio' si no !ensaran $ue tienes algo &alioso $ue o)recer. N8C tambi+n tienes algo &alioso $ue o)recer' Jondalar. TOuieres $uedarte " con&ertirte en MamutoiU N*an sido amables con nosotros' mucho ms de lo $ue re$uiere la sim!le hos!italidad. Podr a $uedarme' sobre todo durante el in&ierno " ms aCn' " me encantar a darles cuanto est+ en mi mano. Pero ellos no necesitan mis herramientas de !edernal. ;"mez es mucho me%or $ue "o( /anug no tardar en igualarle. .n cuanto al lanza&enablos' "a saben c#mo se hace. Con un !oco de !rctica !odrn usarlo. @ "o so" Jondalar de los Melandonii... ,e interrum!i#. ,us o%os ad$uirieron una e-!resi#n distante' como si estu&iera mirando a la le%an a. Luego se &ol&i# !or el mismo tra"ecto $ue hab a recorrido imaginariamente " su )rente se llen# de surcos' mientras buscaba una e-!licaci#n. N/ebo retornar... algCn d a... aun$ue sea s#lo !ara decir a mi madre $ue mi hermano ha muerto... " !ara dar a Melandoni la !osibilidad de buscar su es! ritu " guiarlo al otro mundo. No !uedo ser Jondalar de los Mamutoi sabiendo $ue he sosla"ado mi obligaci#n. A"la le obser&# con atenci#n. ,ab a $ue +l no deseaba $uedarse' no tanto !or sus obligaciones como !or$ue $uer a &ol&er al hogar. NT@ tCU N!regunt# Jondalar' tratando de mantener neutrales e tono " la e-!resi#nN. TOuieres $uedarte " ser A"la de los MamutoiU .lla cerr# los o%os' buscando un modo de e-!resarse. 8en a la sensaci#n de no !oseer el su)iciente &ocabulario o de $ue sus !alabras no )ueran las id#neas. N/esde la maldici#n de 6roud' de%+ de tener !ueblo' Jondalar. .sto me hizo sentirme &ac a. Me gustan los Mamutoi " los res!eto. Con ellos me siento a gusto. .l Cam!amento del Le#n es... como el clan de 6run= casi todos son buenos. No s+ cul )ue mi !ueblo antes del Clan' " no creo $ue lo se!a nunca. Pero a &eces' !or las noches !ienso... deseo $ue ha"an sido los Mamutoi. NMir# )i%amente a hombre' sus cabellos rubios " lisos $ue

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contrastaban con la !iel oscura de su ca!ucha' su hermoso rostro' $ue ella encontraba >bello?' aun cuando Jondalar le hab a dicho $ue no em!leara esa !alabra re)erida a los hombres' su cuer!o )uerte " sensible' sus manos grandes " e-!resi&as' " sus o%os azules tan sinceros' tan !reocu!adosN. Pero antes $ue los Mamutoi llegaste tC. 8C llenaste el &ac o " me colmaste de amor. Ouiero estar contigo' Jondalar. .n los o%os del hombre se des&aneci# la !reocu!aci#n' reem!lazada !rimero !or esa )cil calidez a la $ue ella se hab a acostumbrado en el &alle " luego !or el deseo magn+tico " e-igente $ue la hac a reaccionar' como si su cuer!o obrara !or reacci#n es!ontnea. ,in darse cuenta' se sinti# atra da hacia +l. La boca de Jondalar encontr# la su"a. NA"la' A"la m a' cunto te amo Ne-clam# +l' con un sollozo ahogado' mezcla de angustia " ali&io. La estrech# contra su !echo' con )uerza' !ero tambi+n con sua&idad' mientras se sentaban en el suelo( era como si no $uisiera soltarla nunca ms' !ero como si al mismo tiem!o temiera $ue )uera a rom!erse. A)lo%# el abrazo a!enas lo su)iciente !ara besarle la )rente' los o%os' la !unta de la nariz' la boca. ,u deseo iba en aumento. *ac a )r o' no ten an abrigo ni re)ugio' !ero la deseaba. /esat# la cinta de cuero $ue su%etaba la ca!ucha de A"la " de%# al descubierto su cuello " su nuca' al tiem!o $ue sus manos se deslizaban !or deba%o de la !elliza " de la tCnica en busca de la !iel caliente' de la redondez de sus senos' cu"os !ezones se endurecieron. Mientras +l la acariciaba' la %o&en de%# esca!ar un gemido. A continuaci#n le desat# los !antalones' )ue introduciendo los dedos hasta encontrar lo ms secreto de su intimidad. A"la se a!ret# estrechamente contra +l. .lla' a su &ez' busc# ba%o la !elliza " la tCnica de Jondalar !ara desatar el nudo de sus !antalones' cogi# entre los dedos su &irilidad en erecci#n " la acarici# des!aciosamente. Ql lanz# un largo sus!iro al tiem!o $ue ella se inclinaba sobre +l !ara !roseguir con ma"or !recisi#n sus caricias. Le o"# gemir' ahogar un grito' antes de recobrar el aliento " rechazarla sua&emente. N.s!era' A"la. 8e deseo Ndi%o. N8endr a $ue $uitarme las !olainas " el calzado Nobser&# ella. NNo. *ace demasiado )r o. Pero !uedes darte la &uelta. TDecuerdasU NComo ;hinne" " su gara3#n Nsusurr# A"la. ,e !uso de rodillas " se inclin# hacia adelante. Por un momento' a$uella !ostura la hizo !ensar' no en ;hinne" " su ansioso semental' sino en 6roud' en la sensaci#n de &erse arro%ada al suelo " &iolada. Pero el amoroso contacto de Jondalar no era igual. .lla misma se ba%# las !olainas " se o)reci# totalmente a +l. La in&itaci#n era casi irresistible !ero +l domin# la urgencia de su deseo. .ntonces la a!rision# con su cuer!o !ara transmitirle su calor " se !uso a acariciarla hasta el centro mismo del !lacer. Cuando la sinti# dis!uesta' cuando la o"# gritar' no !udo resistir ms. La !ose"# largamente' sabiamente' hasta $ue le sobre&ino una magn )ica liberaci#n. .ntonces' sin des!renderse' sin a)lo%ar los brazos' la arrastr# consigo " se $uedaron tendidos de costado. Por )in' una &ez recu!erados' se a!artaron " Jondalar se incor!or#. ,e estaba le&antando &iento. Mir# con a!rensi#n el cCmulo de nubes. N/eber a la&arme un !oco Ndi%o A"la' le&antndoseN. .stas !olainas son nue&as' me las ha de%ado /eegie. NCuando &ol&amos' !uedes de%arlas )uera !ara $ue se congelen. /es!u+s las ce!illars. N.l arro"o toda& a tiene agua. NRPero est helada' A"laS NLo s+. Me dar+ !risa. Pisando el hielo con cuidado' se !uso de cuclillas cerca del agua !ara la&arse con la mano. Jondalar la es!eraba en la ribera !ara secarla con la !iel de su !elliza.

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NNo $uiero $ue eso se hiele Ndi%o' con una enorme sonrisa' acaricindola. N@a te encargars tC de mantenerlo caliente Nre!lic# ella' de&ol&i+ndole la sonrisa' mientras se acomodaba la ro!a. Qste era el Jondalar $ue ella amaba. .l hombre ca!az de hacerla &ibrar' de inundarla de un dulce calor' con una sim!le mirada' con el sim!le contacto de sus manos' el hombre $ue conoc a su cuer!o me%or $ue ella misma " $ue !od a des!ertar en ella emociones hasta entonces no e-!erimentadas' el hombre $ue hab a logrado $ue ol&idara el tormento su)rido cuando 6roud la )orzaba' $ue la hab a ense3ado lo $ue eran los Placeres' lo $ue deb an ser. .l Jondalar al $ue ella amaba era alegre' tierno' amante. Lo hab a sido en el &alle " as segu a si+ndolo cuando se encontraban solos. TPor $u+ era tan di)erente en el Cam!amento del Le#nU N8e ests haciendo mu" hbil con las !alabras' mu%er. La a costarme no de%arme su!erar !or ti en mi !ro!io idioma. NLe rode# la cintura con los brazos' mirndola con amor " orgulloN. 8e desen&uel&es bien con los idiomas' A"la. Me cuesta ace!tar $ue a!rendas tan de!risa. TC#mo lo hacesU N.s !reciso. Ahora +ste es mi mundo. No tengo !ueblo. Para el Clan esto" muerta. No !uedo &ol&er atrs. NPodr as tener un !ueblo. Podr as ser A"la de los Mamutoi' si as lo $uisieras. TLo $uieresU NOuiero estar contigo. N2na cosa no $uita la otra. .l hecho de $ue alguien te ado!te no signi)ica $ue no !uedas irte... algCn d a. Podr amos $uedarnos a$u ... !or un tiem!o. @' si algo me ocurriera' $ue bien !udiera suceder' como tC sabes !er)ectamente' no te &endr a nada mal contar con un !ueblo $ue te $uiera. N.ntonces' Tno te molestar aU NNo' no me molestar a' si esto es lo $ue deseas. A"la cre"# detectar en su &oz una !e$ue3a &acilaci#n' !ero +l !arec a sincero. N,o" s#lo A"la' Jondalar. No tengo !ueblo. ,i me ado!tan' tendr+ a alguien. ,er+ A"la de los Mamutoi. N ,e a!art# un !asoN. Necesito !ensarlo. Le &ol&i# la es!alda " se dirigi# hacia el zurr#n $ue hab a tra do. >,i &o" a !artir !ronto con Jondalar' no debo ace!tar N!ens#N. No ser a %usto. Pero +l ha dicho $ue est dis!uesto a $uedarse. Por un tiem!o. 8al &ez' des!u+s de &i&ir con los Mamutoi' cambie de idea " $uiera establecer a$u su hogar?. Pero A"la se !regunt# si no estar a buscando e-cusas. Meti# la mano dentro de su !elliza !ara tocar su amuleto' " en&i# un !ensamiento a su t#tem= NLe#n Ca&ernario' o%al hubiera un modo de saber $u+ es lo correcto. Aun$ue amo a Jondalar' tambi+n $uiero tener un !ueblo !ro!io. 8alut " Nezzie $uieren ado!tarme' $uieren hacerme hi%a del *ogar... del Le#n. R@ del Cam!amento del Le#nS Eh' 9ran Le#n Ca&ernario' Tacaso me has guiado hasta a$u sin $ue "o me diera cuentaU 9ir# en redondo. Jondalar aCn estaba de !ie en donde ella le hab a de%ado. La obser&aba en silencio. N.sto" decidida. ROuiero hacerloS ,er+ A"la del Cam!amento del Le#n de los Mamutoi. Not# $ue una arruga )ugaz cruzaba !or la )rente de Jondalar antes de $ue sonriera. N6ueno' A"la. Me alegro !or ti. NEh' Jondalar' Tser lo ms con&enienteU TCrees $ue todo saldr bienU N.so nadie !uede decirlo. Oui+n sabe... Nre!lic# +l' acercndose' con la mirada !uesta en el cielo amenazante N. .s!ero $ue s ... !or el bien de los dos. N,e abrazaron con )uerza !or un instanteN. Me !arece $ue lo me%or ser $ue regresemos. .n el momento en $ue A"la iba a coger su saco !ara ordenar su contenido' algo le llam# la atenci#n. ,e hinc# sobre una rodilla !ara recoger una !iedra de color dorado intenso " le

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$uit# el !ol&o' !ara mirarla me%or. Com!letamente enca!sulado dentro de la !iedra' $ue comenzaba a entibiarse al tacto' hab a un insecto alado' entero. NRMira esto' JondalarS TAlguna &ez has &isto algo seme%anteU Ql cogi# el ob%eto " lo obser&# con atenci#n. Luego mir# a la %o&en con cierto res!eto religioso. N.s mbar. Mi madre tiene una !iedra as " le atribu"e gran &alor. Qste !uede ser aCn ms &alioso. NA"la le miraba )i%amente' como aturdida. No cre a haber dicho nada $ue !udiera sor!renderla tanto N. TOu+ te !asa' A"laU N.s una se3al. 2na se3al de mi t#tem' Jondalar. .l es! ritu del 9ran Le#n Ca&ernario me dice $ue he tomado la decisi#n correcta. ROuiere $ue "o sea A"la de los MamutoiS Mientras los dos &ol& an al albergue' la )uerza del &iento se intensi)ic#. Aun$ue a!enas era !asado el mediod a' la luz del sol se hab a em!a3ado !or las nubes de !ol&o de loess $ue se le&antaban desde el suelo helado. Pronto a!enas les )ue !osible &er el camino. .n derredor restallaban los relm!agos' en el aire seco " g+lido' entre el rugir de los truenos. Corredor se alz# de manos' asustado' cuando un ra"o' seguido de un trueno' estall# mu" cerca. ;hinne" relinchaba. /esmontaron !ara calmar al ner&ioso !otrillo " continuaron a !ie' guiando a los caballos. Cuando llegaron al Cam!amento' los &ientos so!laban huracanados. La tormenta de !ol&o ennegrec a el cielo " les $uemaba la !iel. .n el momento en $ue se acercaban al albergue semisubterrneo' una silueta emergi# de la &entosa oscuridad' su%etando algo $ue ondeaba " )orce%eaba como si estu&iera dotado de &ida. NRAl )in hab+is llegadoS .m!ezaba a !reocu!arme Ndi%o 8alut' gritando !ara hacerse o r entre los truenos. NTOu+ ests haciendoU TPodemos a"udarU N!regunt# Jondalar. N*emos hecho un cobertizo !ara los caballos de A"la' al &er $ue se acercaba una tormenta. No !ensbamos $ue ser a una tormenta seca. .l &iento se lo ha lle&ado todo. Creo $ue ser me%or hacerlos entrar. Pueden $uedarse en el sector de la entrada Ndi%o 8alut. NT.s as siem!reU N!regunt# el &isitante' su%etando un e-tremo del gran cuero $ue' su!uestamente' deb a ser&ir de rom!e&ientos. NNo. *a" a3os en $ue no se !roducen tormentas de !ol&o. .sto !asar en cuanto caiga una buena ne&ada Nres!ondi# 8alutN. R.ntonces s#lo tendremos celliscasS Nagreg#' con una carca%ada. Agach# la cabeza !ara entrar en el re)ugio' a!artando el !esado cuero de mamut !ara $ue A"la " Jondalar !udieran entrar con los caballos. Los animales se !usieron ner&iosos al &erse en a$uel lugar desconocido' tan lleno de olores no )amiliares' !ero la ruidosa tormenta les gustaba aCn menos " con)iaban en A"la. .l ali&io )ue inmediato en cuanto se libraron del &iento " se acomodaron con !rontitud. La muchacha se sinti# agradecida hacia 8alut !or haber tenido a$uella idea' aun$ue tambi+n algo e-tra3ada. Al cruzar la segunda arcada not# el )r o $ue sent a en su cuer!o. .n el e-terior' morti)icada !or el !ol&o' no se hab a dado cuenta' !ero el &iento " la ba%a tem!eratura la hab an congelado hasta los tu+tanos. .l &iento segu a aullando )uera del albergue' haciendo re!i$uetear las cubiertas de los agu%eros !ara el humo " agitando las !esadas cortinas. ,Cbitas r)agas le&antaban el !ol&o' haciendo $ue el )uego del hogar en donde se cocinaba a&i&ara su llama. La gente se reuni# en gru!os en torno del !rimer hogar !ara terminar la cena' tomar una in)usi#n o con&ersar' es!erando $ue 8alut diera la se3al !ara $ue comenzara la &elada. Por )in' el %e)e se le&ant# !ara dirigirse hacia el *ogar del Le#n. Lol&i# !ortando un bast#n de mar)il' ms alto $ue +l mismo' ahusado hacia arriba. .staba decorado con un !e$ue3o ob%eto en )orma de rueda con radios' $ue hab a sido )i%ado al bculo en dos terceras !artes de su longitud. La mitad su!erior de la rueda lle&aba !rendida una es!ecie de abanico de blancas !lumas de cigZe3a( mientras $ue de la mitad in)erior !end an

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enigmticos sa$uitos' ob%etos de mar)il tallado " trozos de !iel. Mirando con ma"or atenci#n' A"la ad&irti# $ue el bculo estaba hecho con un Cnico " largo colmillo de mamut' enderezado !or un !rocedimiento desconocido. TC#mo era !osible' se !reguntaba' $uitarle la cur&a a un colmillo de mamutU 8odo el mundo guard# silencio !ara escuchar al %e)e. Mir# a 8ulie' " +sta asinti# con la cabeza. .ntonces dio cuatro gol!es en el suelo con el bculo. N8engo una im!ortante cuesti#n $ue e-!oner al Cam!amento del Le#n Ncomenz#N. Algo $ue es del inter+s de todos. Por eso tomo la !alabra con el 6culo Oue *abla' !ara $ue todos escuchen con atenci#n " nadie interrum!a. Ouien desee e-!resar su o!ini#n sobre este asunto !uede solicitar el 6culo Oue *abla. ,e !rodu%o un susurro de e-citaci#n' en tanto todos se incor!oraban' dis!uestos a escuchar. NA"la " Jondalar llegaron al Cam!amento del Le#n hace !oco tiem!o. Al contar los d as $ue lle&an a$u ' me sor!rendi# $ue )ueran tan !ocos' !ues "a !arecen &ie%os amigos' como si estu&ieran en su !ro!ia casa. Creo $ue casi todos &osotros !ensar+is lo mismo. /ados nuestros cordiales sentimientos de amistad !ara con nuestro !ariente' Jondalar' " !ara con su amiga' A"la' "o es!eraba $ue ellos !rolongaran su &isita " !ensaba in&itarles a !asar el in&ierno con nosotros. .n el bre&e tiem!o $ue lle&an a$u nos han demostrado algo ms $ue amistad. Ambos nos han hecho !art ci!es de sus habilidades " de sus &aliosos conocimientos' $ue nos brindaron sin reser&as' como si )ueran de los nuestros. ?;"mez considera a Jondalar como hbil )abricante de herramientas. *a com!artido generosamente sus conocimientos con +l " con /anug. Ms aCn' ha tra do consigo una nue&a arma de caza' un lanza&enablos $ue aumenta a un tiem!o el alcance " la !otencia de una lanza. *ubo asentimientos " comentarios de a!robaci#n. A"la not# $ue los Mamutoi rara &ez escuchaban en silencio' !ues !artici!aban acti&amente con sus comentarlos. NA"la es !ortadora de muchos talentos singulares Ncontinu# 8a5utN. .s diestra " certera con el lanza&enablos " con su !ro!ia arma' la honda. Mamut dice $ue es una 6uscadora' aun$ue sin adiestrar' " Nezzie !iensa $ue tambi+n !odr a tener el don de la Llamada !ara los animales. 8al &ez no sea as ' !ero lo $ue s es cierto es $ue !uede hacer $ue los caballos la obedezcan " le !ermitan montar en ellos. *asta nos ha ense3ado un modo de hablar sin !alabras' cosa $ue nos a"uda a com!render a D"dag. Pero lo ms im!ortante' tal &ez' es su habilidad !ara curar. @a ha sal&ado la &ida a dos ni3os... R@ tiene un remedio mara&illoso !ara el dolor de cabezaS .l Cltimo comentario !ro&oc# una carca%ada general. NAmbos traen tantas cosas $ue el Cam!amento del Le#n' los Mamutoi en general' no !odemos !erderlos. Les he !edido $ue !ermanezcan con nosotros' no s#lo durante el in&ierno' sino !ara siem!re. .n el nombre de Mut' Madre de todas las cosas... N8alut gol!e# )irmemente el suelo con el bast#n' una sola &ezN !ido $ue se unan a nosotros " $ue todos los ace!temos como Mamutoi. 8alut hizo una se3al a A"la " a Jondalar' $uienes se le&antaron !ara acercarse' con la )ormalidad de una ceremonia ensa"ada. 8ulie' $ue es!eraba a un lado' se !uso %unto a su hermano. NPido el 6culo Oue *abla Ndi%o. 8alut se lo entreg#N. Como la Mu%er Oue Manda del Cam!amento del Le#n' mani)iesto mi acuerdo con lo $ue ha dicho 8alut. Jondalar " A"la ser an &aliosos incor!orados al Cam!amento del Le#n " a los Mamutoi. N,e dirigi# al hombre alto " rubioN. Jondalar Ndi%o' dando tres gol!es con el bculoN' 8ulie " 6arzec han !edido $ue seas hi%o del *ogar del 2ro. *emos hablado !or ti. TOu+ res!ondes' JondalarU Ql se acerc# " tom# el bast#n $ue 8ulie le o)rec a " dio otros tres gol!es contra el suelo.

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N,o" Jondalar de la No&ena Ca&erna de los Melandonii' hi%o de Marthona' antigua Mu%er Oue Manda de la No&ena Ca&erna' nacido en el hogar de /alanar' %e)e de los Lanzadonii. NComo era una ocasi#n o)icial' hab a decidido dar su nombre " su )iliaci#n com!leta' cosa $ue !ro&oc# sonrisas " gestos de a!robaci#n. 8odos a$uellos nombres e-tran%eros daban a la ceremonia un aire e-#tico e im!ortanteN. .sta in&itaci#n me honra en sumo grado' !ero debo ser %usto " decir $ue tengo gra&es obligaciones. AlgCn d a debo retornar a los Melandonii. /ebo in)ormar a mi madre de la muerte de mi hermano " $ue se lo comuni$ue tambi+n a Melandoni' nuestro Mamut' con el )in de $ue !ueda iniciarse la 6Cs$ueda de su es! ritu !ara guiarlo al mundo de los es! ritus. /o" gran &alor a nuestro !arentesco " me siento tan recon)ortado !or esta amistad $ue no deseo !artir. /eseo estar con &osotros' amigos " !arientes' todo el tiem!o $ue !ueda. Jondalar de&ol&i# el bast#n a 8ulie. NNos entristece $ue no !uedas unirte a nuestro hogar' Jondalar' !ero com!rendemos tus obligaciones. 8ienes nuestro res!eto. Puesto $ue estamos em!arentados !or intermedio de tu hermano' com!a3ero de 8holie' nos hars )elices $uedndote todo el tiem!o $ue desees Ndi%o 8ulie' " !as# el bast#n a 8alut. NA"la Ndi%o' dando tres gol!es contra el sueloN' Nezzie " "o $ueremos ado!tarte como hi%a del *ogar del Le#n. *emos hablado en tu )a&or. TOu+ res!ondesU A"la tom# el bast#n " gol!e# tres &eces. N,o" A"la. No tengo !ueblo alguno. .s un honor " un !lacer $ue me in&it+is a con&ertirme en una de los &uestros. Me sentir a orgullosa de ser A"la de los MamutoiNdi%o' !ronunciando el discurso $ue hab a ensa"ado muchas &eces. 8alut &ol&i# a tomar el bast#n " dio cuatro gol!es. N,i no ha" ob%eciones' dar+ !or cerrada esta reuni#n e-traordinaria. NPido el 6culo Oue *abla Ndi%o una &oz' entre el !Cblico. 8odo el mundo le&ant# la &ista' sor!rendidos de &er a 1rebec' $ue tomaba el bast#n de manos del %e)e !ara gol!ear tres &eces el suelo. NNo esto" de acuerdo. No $uiero a A"la Ndi%o.

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Los moradores del Cam!amento del Le#n enmudecieron. Luego hubo un murmullo de escandalizada sor!resa. .l %e)e hab a a!o"ado a A"la' con !leno acuerdo de la %e)a. Aun$ue todos conoc an lo $ue 1rebec !ensaba de la e-tran%era' nadie !arec a com!artir su o!ini#n. Ms aCn= el *ogar de la CigZe3a no estaba en condiciones de o!onerse' !ues hab an sido ace!tados !or el Cam!amento del Le#n !oco tiem!o antes' des!u+s de haber sido rechazados !or muchos otros' gracias a la de)ensa de Nezzie " 8alut. .l *ogar de la CigZe3a hab a gozado' en otros tiem!os' de un alto rango' " en algunos otros Cam!amentos se hab an mani)estado dis!uestos a a!o"arlos( !ero en todos hubo desacuerdos' " los desacuerdos no !od an e-istir. 8odos ten an $ue estar de acuerdo. /ado el a!o"o de los %e)es' a$uella o!osici#n !or !arte de 1rebec !arec a una ingratitud. Nadie se es!eraba a$uello' " 8alut menos aCn $ue nadie. La conmoci#n se calm# r!idamente cuando 8alut tom# el bast#n " lo sacudi# en alto' in&ocando su !oder. N1rebec tiene el 6culo. /e%+mosle hablar N!idi#' de&ol&i+ndole la &ara de mar)il. 1rebec gol!e# el suelo tres &eces " continu#= NNo $uiero a A"la !or$ue no creo $ue ha"a a!ortado lo su)iciente !ara hacer de ella una Mamutoi. N*ubo un murmullo de ob%eciones' sobre todo des!u+s de las alabanzas de 8alut' !ero no bast# !ara interrum!ir al oradorN. TA cual$uier desconocido $ue &enga de &isita se le in&ita a con&ertirse en MamutoiU Pese a la autoridad re!resentada !or el bast#n' a los del Cam!amento les costaba de%ar hablar. NTC#mo $ue no tiene nada $ue a!ortarU N!rotest# /eegie con rabiaN. TOu+ me dices de su habilidad como cazadoraU ,u madre' la Mu%er Oue *abla' no hab a ace!tado a A"la de buenas a !rimeras' sino des!u+s de cautelosas consideraciones. TC#mo era !osible $ue 1rebec se o!usieraU NTOu+ im!ortancia tiene $ue caceU Nob%et# 1rebecN. No es +sa una raz#n su)iciente. TLamos a con&ertir en uno de nosotros a todo reci+n llegado $ue se!a cazarU /e cual$uier modo' no &a a cazar !or mucho tiem!o. ,#lo hasta $ue tenga hi%os. NR8ener hi%os es lo ms im!ortanteS .so le dar ms !restigio aCn Nestall# /eegie. NTCrees $ue no lo s+U Pero ni si$uiera sabemos si !uede tener hi%os. @ si no los tiene' de !oco &aldr. Pero a$u no se habla de tener hi%os' sino de cazar. .l solo hecho de $ue cace no es raz#n su)iciente !ara hacer de ella una Mamutoi Ninsisti# 1rebec. Mamut mir# a 1rebec con cierta sor!resa. Aun$ue estaba en total desacuerdo con +l' deb a reconocer $ue el argumento era inteligente= lo malo era $ue estaba mal orientado. NT@ $u+ me dices del lanza&enablosU No negars $ue es un arma de gran &alor' " ella lo mane%a con mucha habilidad. @a est ense3ando a otros a usarla Ndi%o 8omec. NNo )ue ella $uien la tra%o' sino Jondalar' " +l no &a a unirse a nosotros. /anug alz# la &oz. NPodr a ser una 6uscadora " hasta una Llamadora. *ace $ue los caballos la obedezcan. *asta cabalga en uno. NLos caballos )ueron hechos !ara alimentarnos. La Madre nos los dio !ara $ue los cazramos' no !ara $ue &i&i+ramos con ellos. Ni si$uiera esto" seguro de $ue sea correcto montarlos. @ nadie sabe con certeza $ui+n es A"la. Puede $ue sea 6uscadora' o tal &ez Llamadora. Podr a ser la Madre misma &enida a la 8ierra. Pero !odr a no serlo. T/esde cundo el >!odr a ser? se considera moti&o !ara ado!tar a alguienU

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Nadie !udo rebatir esta ob%eci#n. 1rebec comenzaba a crecerse con la atenci#n $ue estaba concentrando. Mamut le obser&aba con cierta sor!resa. .l chamn estaba en desacuerdo con +l' !ero ten a $ue reconocer $ue los argumentos de 1rebec eran hbiles. .ra una !ena $ue hiciera tan mal uso de su celo. NA"la ha ense3ado a D"dag a hablar' cosa $ue nadie !udo hacer antes Ngrit# Nezzie' !artici!ando en el debate. NR*ablarS Nse burl# +lN. ,i $uieres !uedes decir $ue ese mont#n de gestos es >hablar?. @o no. No se me ocurre nada ms inCtil $ue hacer se3ales estC!idas a un cabeza chata. .sto no es tam!oco moti&o !ara ace!tarla. Antes bien' !ara rechazarla. N@ a !esar de las !ruebas e&identes' su!ongo $ue tam!oco la consideras curandera N coment# DanecN. 8e dars cuenta' su!ongo' de $ue si e-!ulsas a A"la bien !uedes lamentarlo cuando 1ralie d+ a luz " no ha"a $uien la a"ude. Danec siem!re hab a sido una anomal a !ara 1rebec. A !esar de su alto rango " su renombre como tallista' +l no sab a c#mo considerar a ese hombre de !iel oscura " no se sent a c#modo a su &era. 8en a la sensaci#n de $ue Danec le trataba con desd+n' " se burlaba de +l cuando em!leaba ese tono ir#nico " sutil. .so no le gustaba. Adems' !robablemente su !iel oscura era una anormalidad. N8ienes raz#n' Danec Nmani)est#' en &oz bien altaN. No creo $ue sea curandera. TC#mo !odr a ser curandera $uien se cri# con esos animalesU @ 1ralie "a ha tenido otros hi%os. No &eo !or $u+ esta &ez tenga $ue ser di)erente. A menos $ue tener a$u a esa mu%erNanimal traiga mala suerte. .se ni3o cabeza chata "a ha reba%ado el rango de este Cam!amento. TNo os dais cuenta de $ue ella no har sino em!eorar las cosasU TPara $u+ $ueremos a una mu%er criada !or animalesU T@ $u+ !ensar a la gente si alguien entrara a$u " encontrara esos caballos dentro del albergueU No' no $uiero $ue una mu%erNanimal' criada !or los cabezas chatas' )orme !arte del Cam!amento del Le#n. .ste comentario !ro&oc# un &erdadero alboroto' !ero 8ulie alz# la &oz !or encima de los dems. NT.n $u+ te basas !ara decir $ue el Cam!amento ha &isto disminuido su rangoU D"dag no reba%a mi rango. 8oda& a so" la &oz !rinci!al en el Conse%o de las *ermanas. @ tam!oco 8alut ha !erdido !restigio. NLa gente se re)iere a nosotros diciendo= >el Cam!amento del Cabeza Chata?. A m me a&ergZenza decir $ue so" miembro de +l Nre!lic# 1rebec a gritos. 8ulie se irgui# con todo su &olumen ante a$uel hombre de menuda conte-tura. NPuedes irte cuando $uieras Nmani)est#' con el tono ms )r o de su &oz. NRMira lo $ue has ganadoS Nchill# CrozieN. 1ralie est es!erando un hi%o " tC &as a hacer $ue la echen' con este )r o' sin tener d#nde ir. TPor $u+' !or $u+ ace!t+ esa 2ni#nU TC#mo !ude creer $ue ser as un com!a3ero adecuado !ara mi hi%a' !agando tan !oco Precio Nu!cialU Mi !obre hi%a' mi !obre 1ralie... Los gemidos de la &ie%a $uedaron ahogados !or el tumulto de &oces en)urecidas " r+!licas airadas contra 1rebec. A"la les &ol&i# la es!alda !ara dirigirse hacia el *ogar del Mamut. Al !asar !or delante del *ogar del Le#n' &io $ue all estaba D"dag' obser&ndolo todo con o%os tristes. Cambi# de idea " se sent# a su lado' le !al!# el !echo " le obser&# con atenci#n' hasta asegurarse de $ue estaba bien. /es!u+s' sin tratar de decir nada' !ues no sab a $u+ decir' le sent# en su regazo' meci+ndole' mientras entonaba una melod a mon#tona !or lo ba%o. As hab a mecido a su hi%o( as tambi+n se hab a mecido ella en su cue&a del &alle' hasta conciliar el sue3o. NT.s $ue nadie res!eta el 6culo Oue *ablaU Nrugi# 8alut' im!oni+ndose al alboroto. ,us o%os echaban )uego. .staba )urioso. A"la no le hab a &isto nunca tan eno%ado' !ero admir# su autodominio al o rle seguir hablandoN. Crozie' nadie e-!ulsar a 1ralie a la

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intem!erie. Al sugerir $ue !od a ser as ' me insultas a m e insultas al Cam!amento del Le#n. La anciana le mir# bo$uiabierta. .n realidad' no hab a !ensado $ue e-!ulsar an a 1ralie. ,#lo $uer a meterse con 1rebec' sin calcular $ue los otros !od an sentirse insultados. 8u&o la decencia de ruborizarse' cosa $ue sor!rendi# a algunos' !ero ella no ignoraba las normas de buena conducta. /es!u+s de todo' 1ralie hab a heredado su rango. Crozie contaba con una alta estima !or derecho !ro!io( al menos' as hab a sido antes de $ue !erdiera tanto " comenzara a amargar la &ida de todo el mundo. ACn !od a reclamar la distinci#n' "a $ue no la sustancia. N1rebec' !uedes sentirte a&ergonzado !or !ertenecer al Cam!amento del Le#n N !rosigui# 8alutN. Pero si este Cam!amento ha !erdido rango es !or haber sido el Cnico $ue te ace!t#. 8al como ha dicho 8ulie' nadie te obliga a seguir a$u . Ouedas en libertad !ara marcharte cuando $uieras' !ero nadie te e-!ulsar' considerando $ue tu mu%er est en)erma " &a a dar luz durante el in&ierno. 8al &ez no ha"as &isto a muchas mu%eres embarazadas' !ero aun$ue no te des cuenta' las dolencias de 1ralie no se deben Cnicamente a su embarazo. *asta "o !uedo adi&inarlo. Pero no es !ara eso !ara lo $ue se ha con&ocado la reuni#n. 8e guste o no' nos guste o no' eres miembro de este Cam!amento. *e declarado mi deseo de ado!tar a A"la en mi hogar' de hacerla Mamutoi. 8odos deben estar de acuerdo " tC te o!ones. Para entonces 1rebec hab a em!ezado a sentirse mu" in$uieto. 2na cosa era sentirse im!ortante !or !resentar una ob%eci#n " rebatir todos los argumentos( otra mu" distinta $ue le recordaran la humillaci#n " el abatimiento $ue tu&o $ue so!ortar cuando trat# de establecerse con su nue&a " atesorada es!osa' tan deseable' $ue le hab a !ro!orcionado un ele&ado rango. Mamut le obser&aba con atenci#n. 1rebec nunca se hab a destacado mucho. 8en a !oco rango' !uesto $ue su madre !oco !od a darle' ningCn logro de $ue en&anecerse " !ocos talentos $ue &alieran la !ena. No se le odiaba' !ero tam!oco se le ten a mucho a!recio. Parec a un hombre bastante mediocre' de ca!acidad comCn. ,in embargo' Mamut acababa de detectar su habilidad en la discusi#n( sus argumentos' aun$ue )alsos' ten an l#gica. Ouiz )uera ms inteligente de lo $ue todos !ensaban( !or lo &isto' ten a grandes as!iraciones. La uni#n con 1ralie hab a sido una &erdadera haza3a !ara alguien como +l. Merec a la !ena $ue se le estudiara ms a )ondo. /e entrada' hacer una o)erta !or una mu%er de a$uella categor a era se3al de no !oca audacia. .ntre los Mamutoi' el Precio Nu!cial era la base de los &alores econ#micos. .l lugar de un hombre en la sociedad estaba en relaci#n directa con el de la madre $ue le hab a !arido " con el de la No lasN $ue le !od a atraer !or su !osici#n' !or sus haza3as de cazador' !or sus habilidades' sus cualidades' su encanto !ersonal' !ara $ue se em!are%aran con +l. 1rebec hab a encontrado una mu%er de gran !restigio dis!uesta a ser su com!a3era. .ra como si hubiera encontrado un tesoro " no estaba dis!uesto a $ue se le esca!ara. Pero' se !reguntaba Mamut' T$u+ hab a inducido a 1ralie a ace!tarleU ,eguro $ue otros hombres hab an hecho sus o)ertas. 1rebec hab a &enido a acrecentar sus di)icultades. Con un com!a3ero tan !oco &alioso " una madre tan desagradable como Crozie' tanto en su Cam!amento como en el de 1rebec les hab an rechazado' al igual $ue todos los dems' aun cuando 1ralie estaba encinta " ten a un rango im!ortante. Crozie' !or su !arte' en sus momentos de acaloramiento' le a!ostro)aba' le insultaba' Con lo $ue &en a a com!licar la situaci#n de su )amilia. 1rebec se mostr# agradecido cuando el Cam!amento del Le#n les admiti#= hab a sido de los Cltimos $ue tantearon. ,i los dems les hab an rechazado no )ue !or$ue tu&ieran !oco rango' sino !or$ue se les consideraba e-tra3os. 8alut ten a la habilidad de considerar $ue lo raro era algo es!ecial " no anormal. /urante toda su &ida hab a gozado de un rango

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ele&ado( buscaba algo di)erente " lo encontraba en lo $ue no era habitual. .ra +sta una cualidad $ue )omentaba en su Cam!amento. Ql mismo era el hombre ms cor!ulento %ams conocido' no s#lo entre los Mamutoi sino entre todos los !ueblos de la regi#n. 8ulie' la mu%er ms im!ortante' la ms )uerte. Mamut' el anciano de ms edad. ;"mez' el me%or tallador de !edernal. Danec no era s#lo el de !iel ms oscura' sino tambi+n el $ue hac a las me%ores tallas. D"dag' el Cnico ni3o cabeza chata. 8alut deseaba contar con A"la' $ue cuando menos era e-ce!cional con los caballos " ten a adems otros dones " talentos' " no le molestaba Jondalar' el hombre $ue hab a recorrido la ma"or distancia. 1rebec' en cambio' no as!iraba a lo e-ce!cional' tanto ms cuanto $ue se sab a el m nimo en todo. ,egu a em!e3ado en hacerse un lugar entre la gente comCn " hab a terminado !or hacer una &irtud de lo $ue en +l hab a de ms ordinario. .ra Mamutoi= !or lo tanto' su!erior a $uienes no lo eran' me%or $ue los di)erentes. Danec' con su !iel os cura " su genio sat rico' no era un &erdadero Mamutoi' !ues no hab a nacido entre ellos. 1rebec s ' " !or eso era su!erior a esos animales' esos cabezas chatas. A$uel ni3o al $ue Nezzie amaba tanto no ten a rango alguno' !ues hab a nacido de una cabeza chata. @ a$uella A"la' $ue hab a llegado con sus caballos " con a$uel esbelto e-tran%ero' "a hab a encandilado los o%os desde3osos del oscuro Danec' asediado !or todas las mu%eres a !esar de su indi)erencia' o $uiz !or ello. Ni si$uiera le hab a dedicado una mirada' como si su!iera $ue no era digno de su atenci#n. Poco im!ortaba su talento' sus dones' su belleza( !or )uerza +l ten a $ue ser su!erior a ella= +l era Mamutoi " ella no. Peor aCn( ella hab a &i&ido con los cabezas chatas. R@ ahora 8alut $uer a hacer de ella una MamutoiS 1rebec sab a $ue a$uella desagradable escena hab a sido !ro&ocada !or +l. *ab a demostrado $ue era tan im!ortante como !ara im!edir $ue la %o&en )uera ace!tada !or los Mamutoi' !ero lo $ue hab a Conseguido era $ue el %e)e' a$uel gigante' se en)ureciera como nunca( ahora estaba un tanto asustado al &er a a$uel oso enorme tan en)adado. 8alut era mu" ca!az de le&antarle en &ilo " !artirle en dos. Cuando menos' !od a e-!ulsarle. .n su caso' T!or cunto tiem!o !odr a conser&ar a una com!a3era $ue ten a tan alto rangoU ,in embargo' "a !esar del eno%o $ue a!enas !od a dominar' 8alut le trataba con ms res!eto del $ue 1rebec estaba acostumbrado a recibir. ,us comentarios no hab an sido ignorados o deso dos. NNo me im!orta $ue tus ob%eciones sean razonables o no N!rosigui# el %e)e' )r amenteN. Creo $ue ella !osee muchos talentos singulares $ue !odr an bene)iciamos. 8C te has declarado en desacuerdo' diciendo $ue nada de &alor !uede o)recemos. No s+ si es !osible o)recer algo cu"o &alor alguien no !ueda negar si desea negarlo... N8alut Ninter&ino JondalarN' discul!a mi interru!ci#n mientras sostienes el 6culo Oue *abla' !ero se me ocurre algo $ue es indiscutible. NT/e &erasU N, ' creo $ue s . TPuedo hablar contigo a solasU N8ulie' T$uieres hacerte cargo del 6culo Oue *ablaU N!regunt# 8alut. @ se dirigi# hacia el *ogar del Le#n en com!a3 a de Jondalar. Les sigui# un murmullo de curiosidad. .l %o&en se acerc# a A"la Jara hablar con ella. La muchacha hizo un gesto de asentimiento' de%# a D"dag " corri# al *ogar del Mamut. NT.sts dis!uesto a a!agar todos los )uegos' 8alutU N!regunt# Jondalar. .l %e)e )runci# el ce3o. NT8odos los )uegosU A)uera hace )r o " so!la el &iento. 8odo esto !odr a en)riarse r!idamente. NLo s+' !ero !uedes creer $ue &aldr la !ena. Para $ue A"la haga su demostraci#n con !leno e)ecto' necesitamos oscuridad. No har )r o !or mucho tiem!o. A"la &ol&i# con algunas !iedras. 8alut !ase# la mirada entre los dos " acab# !or hacer una se3al de asentimiento. Aun$ue costara algCn es)uerzo' el )uego !od a &ol&er a

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encenderse. Degresaron %untos al !rimer hogar' en donde 8alut habl# en !ri&ado con 8ulie. *ubo una discusi#n en la $ue !artici!# Mamut. /es!u+s' 8ulie habl# con 6arzec' $uien llam# a /ru<ez " a /anug. Los tres se !usieron las !ellizas " salieron' lle&ando grandes cestos de urdimbre tu!ida. .l murmullo de la con&ersaci#n re)le%aba gran e-citaci#n. .staba ocurriendo algo es!ecial' $ue cargaba el ambiente de e-!ectati&a' casi como antes de una ceremonia solemne. Nadie es!eraba esas consultas secretas ni a$uellas demostraciones misteriosas. 6arzec " los muchachos &ol&ieron mu" !ronto' con los cestos llenos de tierra suelta. .m!ezando !or el e-tremo ms ale%ado' el *ogar de 2ro' )ueron dis!ersando las brasas amontonadas " los !e$ue3os )uegos $ue aCn subsist an en los agu%eros donde se hac a )uego " so)ocaron las llamas con !u3ados de tierra. Los miembros del Cam!amento se !usieron ner&iosos al darse cuenta de lo $ue ocurr a. A medida $ue el largo albergue iba oscureci+ndose' las con&ersaciones cesaron una tras otra. Por )in rein# el silencio. Ms all de las !aredes' el &iento aullaba con )uerza( las r)agas )r as tra an consigo un aliento amenazador. ,i bien el )uego era algo a lo $ue todos daban gran im!ortancia' aun cuando lo consideraban normal' com!rendieron $ue de!end an de +l !ara &i&ir al &er $ue las )ogatas se a!agaban una tras otra. Por )in s#lo $ued# encendido el gran hogar en donde se hac a la cocina. A"la ten a !re!arados los elementos !ara encender el )uego. Ante una se3al de 8alut' 6arzec' !ercibiendo el dramatismo del momento' ech# el resto de la tierra sobre las llamas' lo $ue !ro&oc# un grito ahogado en todos los !resentes. 2n instante des!u+s' el albergue $ued# sumido en la oscuridad. No era tanto una ausencia de luz como una !lenitud de oscuridad. 2na negrura absoluta' !ro)unda' so)ocante' $ue ocu!aba el es!acio &ac o' sin estrellas' sin astros relucientes' sin nubes nacaradas' es!e%eantes. No era !osible &erse la mano ante los o%os. No hab a dimensiones' ni sombras' ni siluetas. .l sentido de la &ista hab a !erdido todo su &alor. ,e o"# el llanto de un ni3o' acallado !or su madre. /es!u+s' una res!iraci#n !ro)unda' un arrastrar de !ies' una tos. Alguien habl# en &oz ba%a " recibi# la res!uesta de una &oz ms gra&e. .l )uerte olor a hueso $uemado se mezclaba con otros olores' otros tu)os' otros aromas= cuero' comida' alimentos almacenados' esterillas de hierba' !asto seco. @ el olor de la gente' de los cuer!os' de los !ies " de alientos clidos. .l Cam!amento es!eraba en la oscuridad " se !reguntaba $u+ ir a a !asar' si no con miedo' al menos con cierta a!rensi#n. .l tiem!o se alargaba !re3ado de in$uietud. TPor $u+ se tardaba tantoU La elecci#n del momento hab a $uedado a cargo de Mamut' cu"a es!ecialidad' como una segunda naturaleza' era crear e)ectos dramticos' casi un instinto !ara adi&inar el momento e-acto. A"la sinti# un gol!ecito en el hombro. .ra la se3al $ue estaba es!erando. 8en a en una mano un trozo de !irita de hierro( en la otra' !edernal( en el suelo' delante de ella' un !e$ue3o mont#n de hierba seca. .n la !ro)unda oscuridad del albergue' cerr# los o%os' tom# aliento " gol!e# la !irita de hierro con el !edernal. ,urgi# una gran chis!a. .n la oscuridad absoluta' a$uel tenue )ulgor ilumin# s#lo a la %o&en arrodillada durante un momento' !ro&ocando &arias e-clamaciones de asombro entre los miembros de Cam!amento. Cuando la chis!a se a!ag#' A"la &ol&i# a gol!ear las !iedras' esta &ez ms cerca de la "esca in)lamable $ue hab a !re!arado. La chis!a ca"# en el material. A"la se inclin# !ara so!lar. 2n momento des!u+s surg an las llamas' entre los ah " los oh de los !resentes. La muchacha agreg# al )uego astillas de madera' cogidas de una !ila cercana( cuando hubieron !rendido' a3adi# le3os ma"ores. /es!u+s de%# $ue Nezzie retirara la tierra " cenizas del hogar !ara trasladar el )uego a +l. Degul# la &l&ula de la tuber a $ue admit a el aire del e-terior " los huesos &ol&ieron a arder. Los miembros del Cam!amento notaron

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entonces $ue todo el !roceso hab a e-igido !oco tiem!o. R.so era magiaS TC#mo hab a hecho A"la !ara crear el )uego con tanta celeridadU 8alut agit# el 6culo Oue *abla " gol!e# tres &eces contra el suelo. NT8oda& a ha" alguien $ue se o!one a $ue A"la se con&ierta en Mamutoi " en miembro del Cam!amento del Le#nU N!regunt#. NTNos ense3ar a hacer este acto de magiaU Nre!lic# 1rebec. NNo s#lo nos lo ense3ar' sino $ue ha !rometido dar una de sus !iedras de )uego a cada hogar de este Cam!amento N)ue la res!uesta. N.n ese caso' no tengo nada $ue ob%etar Ndi%o 1rebec. A"la " Jondalar re&ol&ieron sus zurrones hasta %untar todos los n#dulos de !irita de hierro $ue ten an( luego seleccionaron seis de los me%ores. La noche anterior hab a &uelto a encender todos los hogares' mostrndoles el !rocedimiento' !ero estaba cansada " era demasiado tarde !ara buscar las !iedras antes de acostarse. Las seis !iedras de color amarillo grisceo' con un brillo metlico' com!on an un montoncito insigni)icante sobre la !lata)ormaNcama. ,in embargo' re!resentaban la di)erencia entre la ace!taci#n " el rechazo de A"la. Nadie hubiera dicho $ue en el coraz#n de a$uellos !edruscos se ocultaba tanta magia. A"la los recogi# " los sostu&o entre las manos' mirando a Jondalar. N,i todos me $uer an' T!or $u+ de%aban $ue una sola !ersona se o!usiera a mi ado!ci#nU N!regunt#. NNo lo s+ con certeza Nres!ondi# +lN. Pero en un gru!o como +ste' cada uno debe &i&ir con todos los dems. ,i una !ersona no agrada a otra !ueden !ro&ocarse sentimientos mu" !er%udiciales' sobre todo cuando el mal tiem!o mantiene a todo el mundo dentro durante muchos d as. La gente termina tomando !artido' las discusiones lle&an a !eleas " alguien !uede resultar herido... o !eor $ue eso. /e ah nace la )uria " el deseo de &enganza. A &eces' el Cnico modo de e&itar una tragedia ma"or es deshacer el gru!o... o !agar un alto !recio " e-!ulsar a $uien !ro&oca el con)licto. ,u )rente se arrug# de dolor. Cerr# los o%os !or un momento' mientras A"la se !reguntaba a $u+ !od a deberse a$uel su)rimiento. NPero 1rebec " Crozie discuten sin cesar " eso no gusta a nadie Nobser&# ella. NLos dems miembros del Cam!amento sab an a $u+ atenerse o al menos ten an alguna idea de esas discusiones antes de ace!tarlos. 8odo el mundo tu&o la o!ortunidad de negarse' de modo $ue a nadie se !uede cul!ar. 2na &ez $ue se toma una decisi#n' se tiende a !ensar $ue es res!onsabilidad de uno conseguir $ue a$uello )uncione' sobre todo si se tiene en cuenta $ue a$uello sucede s#lo durante el in&ierno. .n &erano es ms )cil hacer cambios. A"la asinti#. No estaba segura de $ue Jondalar se alegrara de &erla con&ertida en Mamutoi' !ero lo de mostrar las !ro!iedades de las !iedras de )uego hab a sido idea su"a. Ambos se dirigieron al *ogar del Le#n !ara entregar las !iedras. All estaban 8alut " 8ulie' sumidos en una !ro)unda con&ersaci#n. Nezzie " Mamut !artici!aban de &ez en cuando' !ero !arec an ms inclinados a escuchar. NA$u estn las !iedras del )uego $ue !romet Ndi%o A"la' cuando le&antaron la cabezaN. Pod+is re!artirlas ho". NEh' no Ndi%o 8ulieN' ho" no. Las reser&amos !ara la ceremonia. /e eso estbamos hablando. 1ormarn !arte de los regalos. 8enemos $ue darles un &alor' !ara !oder calcular $ue ms ser necesario dar. /eben tener un &alor mu" alto' no s#lo !or s mismas " !ara el true$ue' sino !or el rango $ue te darn. NTOu+ regalosU N!regunt# A"la. N.s la costumbre' al ado!tar a alguien Ne-!lic# MamutN' $ue se intercambien regalos. La !ersona ado!tada recibe regalos de todos "' en nombre del hogar $ue la ado!ta' se

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distribu"en regalos a los otros hogares del Cam!amento. Pueden ser cosas !e$ue3as' s#lo un recuerdo' u ob%etos mu" &aliosos. /e!ende de las circunstancias. NCreo $ue las !iedras de )uego son mu" &aliosas( ser an regalo su)iciente !ara cada hogar Ndi%o 8alut. N.star a de acuerdo Nmani)est# su hermanaN si A"la "a )uera Mamutoi' con un &alor establecido. Pero en este caso estamos tratando de )i%ar su Precio Nu!cial. 8odo el Cam!amento se bene)iciar si !odemos %usti)icar un &alor alto !ara ella. Como Jondalar ha declinado la ado!ci#n' al menos !or ahora... NLa sonrisa de 8ulie' destinada a demostrar $ue no sent a animosidad alguna contra +l' resultaba casi co$ueta' !ero sin dobles intenciones( sim!lemente e-!resaba su seguridad de ser atracti&a " deseableN. Por mi !arte' ser un !lacer contribuir con algunos regalos. NTOu+ clase de regalosU N!regunt# A"la. NEh... !ueden ser muchas cosas Ne-!lic# 8ulieN. Las !ieles son bonitas " tambi+n la ro!a= tCnicas' calzones' calzado. E el cuero !ara hacerlos. /eegie ti3e el cuero de una manera mu" bella. 8ambi+n regalamos mbar " conchas' o cuentas de mar)il' !ara hacer collares " decorar ro!as. Los dientes largos de lobo " de otros carn &oros son mu" &aliosos' as como las estatuillas de mar)il. .l !edernal' la sal... 8ambi+n se !uede regalar comida' sobre todo !ara almacenar. @ cual$uier cosa bien )abricada= cestos' esterillas' cinturones' cuchillos. Creo $ue es im!ortante regalar lo ms !osible( de ese modo' cuando todos muestren tus regalos en la Deuni#n' !arecer $ue gozas de abundancia " eso dar idea de tu rango. No im!orta $ue la ma"or a los ha"an regalado 8alut " Nezzie !or ti. N8C' 8alut " Nezzie no ten+is $ue regalar !or m . 8engo cosas !ara regalar Ndi%o A"la. N, ' !or su!uesto' tienes las !iedras del )uego' $ue son lo ms &alioso. Pero no !arecen mu" im!resionantes. Ms adelante la gente com!render su &alor' !ero la !rimera im!resi#n es lo im!ortante. N8ulie tiene raz#n Ndi%o NezzieN. Casi todas las %#&enes !asan a3os haciendo regalos !ara re!artir en su 2ni#n o si las ado!tan. NTLos Mamutoi ado!tan a mucha genteU N!regunt# Jondalar. NA los e-tran%eros no Ndi%o NezzieN' !ero s a otros Mamutoi. 8odo Cam!amento necesita a dos hermanos' &ar#n " mu%er' !ara $ue sean el *ombre Oue Manda " la Mu%er Oue Manda' !ero no todos los hombres tienen la suerte de contar con una hermana como 8ulie. ,i le sucede algo al uno o al otro' o si un %o&en o una %o&en $uieren iniciar un nue&o Cam!amento' es !osible ado!tar una hermana o un hermano. Pero no te !reocu!es. 8engo muchas cosas !ara $ue regales' A"la' " hasta Latie ha o)recido algunas cosas su"as. NPero "o tengo cosas !ara regalar' Nezzie. 8engo cosas en cue&a del &alle Ndi%o A"laN Pas+ a3os haciendo muchas cosas. NN o es necesario $ue &uel&as all. NPara sus adentros' 8ulie !ensaba $ue esos ob%etos' dada su crianza entre los cabezas chatas' ser an mu" !rimiti&os. TC#mo decir a la %o&en' sin o)enderla' $ue sus regalos bien !od an no ser los adecuadosU NOuiero &ol&er Ninsisti# A"la N.Etras cosas necesito. Plantas !ara curar. Comida almacenada. @ comida !ara caballos. N,e &ol&i# hacia JondalarN. Ouiero regresar. N,u!ongo $ue !odr amos' si nos a!resuramos " no nos detenemos durante el tra"ecto... siem!re $ue el tiem!o aclare. NPor lo general' des!u+s de un !rimer )r o como +ste' tenemos buen tiem!o Ndi%o 8alutN. Pero es im!redecible. Puede cambiar en cual$uier momento. N6ueno' si contamos con algunos d as buenos !odremos correr el riesgo " &ol&er al &alle Nmani)est# Jondalar' " )ue recom!ensado con una bella sonrisa de A"la. 8ambi+n +l $uer a buscar algunas cosas. .sas !iedras de )uego hab an causado una &erdadera im!resi#n' " la ribera rocosa del &alle' en un recodo del r o estaba sembrada de ellas. AlgCn d a es!eraba retornar a los su"os' !ara com!artir con ellos cuanto hab a

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a!rendido " descubierto= las !iedras de )uego' el lanza&enablos "' !ara /alanar' la t+cnica de ;"mez !ara calentar el !edernal. AlgCn d a...

NLol&ed !ronto Nsalud# Nezzie' le&antando la mano con la !alma hacia ella !ara des!edirles. A"la " Jondalar res!ondieron al saludo. Montados sobre ;hinne"' con Corredor detrs' atado de una soga' dominaban a las gentes del Clan del Le#n $ue se hab an reunido !ara des!edirles. Por mucho $ue la e-citara la idea de &ol&er al &alle $ue le hab a albergado durante tres a3os' A"la e-!eriment# una !unzada de !ena al abandonar a a$uellas !ersonas $ue "a eran como su )amilia. D"dag " Dugie' uno a cada lado de Nezzie' se a!retaban contra ella mientras agitaban la mano. A"la no !udo de%ar de ad&ertir el !oco !arecido $ue e-ist a entre ambos. La una era una !e$ue3a re!roducci#n de Nezzie( el otro' mitad Clan. ,in embargo' se hab an criado como hermanos. /e re!ente' A"la record# $ue Ega hab a amamantado a /urc %unto con 9re&' su !ro!io hi%o. 9re& era !lenamente Clan( /urc lo era s#lo a medias' !ero la di)erencia entre ambos era igualmente notable. *izo a&anzar a ;hinne" mediante una !resi#n de las !iernas' con un im!erce!tible cambio de !osici#n. .stas se3ales se hab an con&ertido en ella en una segunda naturaleza( a!enas se daba cuenta de $ue as dirig a al animal. 9iraron " comenzaron a subir la !endiente. .l &ia%e de regreso no )ue tan !ausado como el de &enida. A&anzaban a un buen ritmo constante' sin des&iarse !ara e-!lorar ni !ara cazar. 8am!oco se deten an demasiado tem!rano !ara descansar o !ara dis)rutar de los Placeres. Como cuando de%aron el &alle ten an !ensado regresar' hab an tomado nota de ciertos detalles geogr)icos= salientes rocosos' ele&aciones " &alles o cursos de agua' !ero el cambio de estaci#n hab a alterado el !aisa%e. La &egetaci#n hab a cambiado en !arte de as!ecto. Los &alles !rotegidos en donde se hab an detenido a la ida hab an e-!erimentado un cambio estacional $ue !roduc a una desagradable im!resi#n de e-tra3eza. Los abedules " los sauces rticos hab an !erdido su )olla%e( sus ramas desnudas' agitadas !or el &iento' !arec an miembros sin &ida. .n su lugar destacaban las con )eras Ne!iceas' alerces' abetosN cor!ulentas " desa)iantes con toda la &italidad de sus &erdes agu%as. *asta los mismos arbustos resinosos de las este!as' aislados' maltratados !or el &iento' !arec an com!arati&amente ms consistentes. Pero ms con)usi#n !ro&ocaban los cambios ocasionados en la su!er)icie terrestre !or el !erma)rost. Perma)rost' tierra !ermanentemente congelada' es cual$uier !arte de la corteza terrestre $ue !ermanezca helada durante todo el a3o desde la su!er)icie hasta los !ro)undos lechos rocosos. *ace mucho tiem!o' en a$uellas regiones tan al sur del !olo' este )en#meno )ue !ro&ocado !or lminas de hielo $ue abarcaban continentes enteros' de dos o tres 4il#metros de es!esor. ,e re$uiere una com!le%a interacci#n del clima' de la su!er)icie " de las condiciones subterrneas !ara !ro&ocar " mantener el congelamiento del suelo. .l sol tiene su e)ecto' as como el agua' la &egetaci#n' la densidad de la tierra' el &iento " la nie&e. Las tem!eraturas' algunos grados tan s#lo ms ba%as $ue las $ue' !osteriormente' traer an un clima ms tem!lado' bastaban !ara $ue la masa de los glaciares in&adieran las tierras " )a&orecieran la )ormaci#n del !erma)rost en latitudes ms hacia el sur. Los in&iernos eran largos " )r os( las tormentas ocasionales !ro&ocaban )uertes ne&adas " &entiscas' !ero' durante toda la estaci#n' la cantidad de nie&e era relati&amente !oco abundante' con muchos d as claros. Los &eranos eran cortos' con algunos d as tan calurosos

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$ue desment an la !ro-imidad de las enormes masas g+lidas' !ero generalmente eran )rescos' nublados " con !oca llu&ia. Aun$ue algunas !artes del suelo estaban siem!re congeladas' el !erma)rost no era un estado !ermanente " sin cambios' sino tan inconstante como las estaciones. .n lo ms intenso del in&ierno' cuando el suelo estaba helado en !ro)undidad' la tierra !arec a !asi&a' dura e im!enetrable' !ero a$uella a!ariencia resultaba enga3osa. Al cambiar la estaci#n' la su!er)icie se ablandaba( esa ca!a blanda era de !ocos cent metros all donde una &egetaci#n mu" abundante' un suelo mu" denso o sombra mu" escasa resist an el sua&e calor del &erano' !ero de algunos metros en las !endientes soleadas' con un buen drena%e " !oca &egetaci#n. ,in embargo' esa ca!a dCctil era una ilusi#n. Por deba%o de la su!er)icie segu a reinando la garra de acero del in&ierno. .l hielo im!enetrable se mo& a( con el deshielo " la )uerza de la gra&edad' los suelos saturados " su carga de rocas " rboles se deslizaban sobre el estrato de tierra congelada' lubricada !or el agua. As se !roduc an deslizamientos " soca&ones a medida $ue se calentaba la su!er)icie. /onde el deshielo no hallaba salida se originaban !antanos " lagunas. Cuando el ciclo &ol& a a iniciarse' la ca!a acti&a &ol& a a endurecerse' !ero su semblante g+lido ocultaba un coraz#n in$uieto. Las contracciones " las e-tremadas !resiones !ro&ocaban alzamientos' sacudidas " $uebraduras. La tierra endurecida se res$uebra%aba' se agrietaba' se em!a!aba de hielo' del $ue des!u+s se liberaba escu!i+ndolo en grandes blo$ues. .stas !resiones llenaban de barro los agu%eros' lo $ue !ro&ocaba $ue a)lorara lodo )ormando am!ollas " &e%igas. Al e-!andirse el agua congelada se originaban en las tierras !antanosas mont culos de hielo )angoso 7!ingos: $ue llegaban a alcanzar los sesenta metros de altura " dimetros mucho ma"ores. Al desandar el tra"ecto' A"la " Jondalar descubrieron $ue el relie&e del !aisa%e hab a cambiado' tornando con)usos sus !untos de re)erencia. Ciertos arro"uelos $ue ellos cre an recordar hab an desa!arecido al congelarse la )uente. *ab a colinas de hielo donde antes no e-ist an " gru!os de rboles en las tali4' isletas de ca!as no congeladas' rodeadas de !erma)rost' dando una im!resi#n enga3osa de un &alle !e$ue3o donde ellos no recordaban ninguno. Jondalar no estaba )amiliarizado con el terreno( ms de una &ez ten a $ue )iarse de la buena memoria de A"la. La muchacha' en caso de duda' segu a el instinto de ;hinne". La "egua la hab a lle&ado de regreso ms de una &ez " !arec a saber hacia d#nde iba. A &eces montados los dos' otras &eces turnndose o descabalgando !ara dar descanso al animal' siguieron adelante hasta $ue se &ieron obligados a detenerse !ara !asar la noche. Armaron un sencillo cam!amento' con una !e$ue3a )ogata' la tienda de cuero " las !ieles de dormir. Pre!araron una !a!illa caliente con cereales sil&estres triturados " A"la hizo una buena in)usi#n caliente. Por la ma3ana bebieron otra in)usi#n !ara calentarse' mientras !re!araban las cosas. .n el camino se alimentaron de !e$ue3as tortas hechas de carne seca " molida " !e$ue3as )rutas disecadas' mezcladas con grasa. Con e-ce!ci#n de una liebre' $ue A"la derrib# con su honda' no cazaron' !ero com!lementaron la comida de &ia%e $ue Nezzie les hab a dado con los aceitosos " nutriti&os !i3ones recogidos en el tra"ecto' tras arro%arlos al )uego !ara $ue re&entaran. ,egCn el terreno iba cambiando' tornndose ms rocoso " escar!ado' con barrancos " !ro)undos ca3ones' A"la e-!erimentaba un entusiasmo creciente. .l territorio ten a un aire )amiliar' como el !aisa%e abierto al sur " al oeste de su &alle. Por )in &io una escar!a $ue mostraba un dise3o es!ecial de di)erentes colores en sus estratos( el coraz#n le dio un brinco. NRMira' JondalarS RMira esoS Ngrit#' se3alando con el dedoNRcasi hemos llegadoS

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*asta ;hinne" !arec a entusiasmada( no hizo )alta azuzarla !ara $ue a!retara el !aso. A"la busc# otro !unto de re)erencia= un saliente rocoso cu"a )orma !eculiar hac a !ensar en una leona agaza!ada. Al encontrarla' giraron hacia el norte hasta llegar al borde de una em!inada cuesta' sembrada de gra&a " !iedras sueltas. All se detu&ieron a mirar hacia aba%o. .n el )ondo )lu a un r o !e$ue3o' en direcci#n este' centelleando al sol( sus aguas lanzaban ra"os $ue sal!icaban las rocas. /esmontaron !ara ba%ar' con mucho cuidado. Los caballos comenzaron a cruzar el r o " se detu&ieron a beber' mientras A"la buscaba las !iedras salientes $ue siem!re hab a usado !ara cruzar a saltos. Al llegar a la otra orilla' tambi+n ella bebi#. N.l agua es me%or a$u . RMira $u+ clara se deslizaS Ne-clam#N. No tiene nada de lodo. ,e !uede &er el )ondo. R@ mira' Jondalar' a$u estn los caballosS Jondalar sonri# con a)ecto ante tanta e-uberancia( el &alle largo " )amiliar le !ro&ocaba una sensaci#n similar de encontrarse en casa. Los &ientos s!eros " el )r o glacial de las este!as azotaban con menos rigor la !rotegida hondonada "' aun sin el )olla%e de &erano' se &e a una &egetaci#n ms rica " abundante. La !endiente $ue acababan de descender &ol& a a ascender hasta terminar en una muralla de roca !ura' en direcci#n hacia la iz$uierda del &alle. 2na am!lia )ran%a de rboles " malezas bordeaba la ribera o!uesta del arro"o' antes de es!aciarse ms all' con&irti+ndose en una !radera donde el heno dorado se hench a en oleadas ba%o el sol de la tarde. A la derecha' la manta de hierba alta ascend a gradualmente hasta las este!as al tiem!o $ue se estrechaba( hacia el )ondo del &alle' la !endiente se hac a cada &ez ms em!inada' hasta con&ertirse en la segunda !ared de una garganta angosta. A medio camino' un !e$ue3o reba3o de caballos de la este!a hab a de%ado de !astar !ara mirar hacia los &ia%eros. 2no de ellos relinch#. ;hinne" agit# la cabeza a modo de res!uesta. La manada de%# $ue se a!ro-imaran hasta $ue estu&ieron bastante cerca. /es!u+s' como el e-tra3o olor de los humanos continuara a&anzando' giraron al un sono' en medio de un tronar de cascos' con las colas " las crines al aire' subieron al galo!e la sua&e !endiente hasta ganar la este!a. Los dos humanos' $ue iban a lomos de la "egua' se detu&ieron a obser&arlos. Lo mismo hizo el %o&en !otro su%eto !or la soga. Corredor' con la cabeza en alto " las ore%as dirigidas hacia adelante' les sigui# hasta donde la cuerda se lo !ermit a( luego' con el cuello bien estirado " las )osas nasales abiertas' los obser&# hasta !erderles de &ista. ;hinne" le llam# con un !e$ue3o relincho !ara reiniciar el descenso hacia el &alle. ,e &ino hacia ella " la sigui#. A buena marcha' la %o&en !are%a " las bestias se dirigieron r o arriba hacia la estrecha desembocadura del &alle. Lieron c#mo el riachuelo contorneaba brutalmente' hacia la derecha' en un tumulto de torbellinos' una a&anzada de la muralla " una !la"a cubierta de rocas. Al otro lado hab a un gran amasi%o de rocas' maderos arro%ados !or las aguas' huesos' astas' cuernos " colmillos de toda ndole. Algunos eran es$ueletos de animales ca dos de las este!as o de animales atra!ados !or la inundaci#n " arro%ados contra la muralla. A"la se mor a de im!aciencia. ,e desliz# al suelo desde el lomo de ;hinne" " subi# corriendo !or un sendero' em!inado " estrecho' hasta lo alto de la !ared' $ue )ormaba una cornisa )rente a una ca&idad abierta en el acantilado. .staba a !unto de entrar a la carrera' !ero se detu&o en el Cltimo momento. All hab a &i&ido sola( su su!er&i&encia se deb a a $ue nunca' ni !or un momento' ol&idaba estar alerta a cual$uier !eligro !osible. No eran s#lo los humanos los $ue usaban las cue&as. Pegndose a la !ared e-terior' se $uit# la honda de la cabeza " se inclin# !ara recoger algunos gui%arros. Con mucha !recauci#n' mir# hacia el interior. ,us o%os s#lo encontraron oscuridad' !ero su nariz detect# un le&e olor a le3a $uemada mucho tiem!o antes " el olor a almizcle' un !oco ms reciente de los glotones( !ero tam!oco era tan reciente. 8ras!as# la entrada de la cue&a " de%# $ue su &ista se acostumbrara a la !enumbra.

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,ent a la !resi#n de las lgrimas $ue le colmaban los o%os " se es)orz# &anamente !or contenerlas. All estaba su cue&a' su casa. 8odo era mu" )amiliar( sin embargo' el sitio donde hab a &i&ido durante tanto tiem!o !arec a desierto " abandonado. La luz $ue entraba !or el agu%ero su!erior le demostr# $ue su ol)ato no se hab a e$ui&ocado( una ins!ecci#n ms atenta le arranc# una e-clamaci#n de horror. La cue&a estaba en total desorden. AlgCn animal' $uiz ms de uno' hab a entrado all " de%ado !or todas !artes !ruebas de su !resencia. *ab a $ue a&eriguar la e-tensi#n del da3o. .n a$uel momento a!areci# Jondalar ante la entrada' seguido !or ;hinne" " Corredor. La cue&a hab a sido tambi+n la &i&ienda de la "egua " la Cnica $ue Corredor conociera hasta la &isita del Cam!amento del Le#n. NParece $ue hemos tenido &isita Ndi%o Jondalar' al re!arar en la de&astaci#nN. R.sto es un desastreS A"la solt# un gran sus!iro " se en%ug# una lgrima. N,er me%or $ue encienda el )uego " algunas antorchas !ara &er $u+ ha $uedado. Pero !rimero descargar+ a ;hinne" !ara $ue !ueda descansar " !astar. NT8 e !arece con&eniente de%arles as ' en com!leta libertadU Corredor !arec a con ganas de seguir a a$uellos caballos. 8al &ez )uera me%or atarlos Nobser&# Jondalar' $ue ten a malos !resentimientos. N;hinne" siem!re ha gozado de libertad Nres!ondi# A"la' algo escandalizadaN' no !uedo atarla( es amiga m a. ,e $ueda a mi lado !or$ue as lo desea. Cierta &ez' cuando $uiso un !otro' se )ue con una manada. La ech+ tanto de menos $ue no s+ $u+ habr a hecho de no ser !or 6eb+. Pero regres#. ,e $uedar " mientras ella est+ a$u ' tam!oco se ir Corredor' al menos hasta $ue crezca. 6eb+ me abandon#. Corredor tambi+n !odr a hacer lo mismo' as como los hi%os abandonan el hogar de la madre cuando crecen. Pero los caballos son di)erentes de los leones. Creo $ue' si se con&ierte en un amigo' como ;hinne"' se $uedar. Jondalar asinti#. N.st bien' los conoces me%or $ue "o. N/es!u+s de todo' A"la era la e-!erta' la Cnica e-!erta' en lo $ue concern a a los caballos N. TOu+ te !arece si "o hago )uego mientras tC la descargasU Jondalar se acerc# al sitio donde A"la ten a siem!re la le3a " los elementos !ara encender el )uego' sin darse cuenta de lo )amiliar $ue se le hab a hecho la cue&a en el bre&e &erano !asado all con ella. Mientras tanto' se !reguntaba c#mo hacer de Corredor un buen amigo. ACn no com!rend a del todo c#mo se comunicaba A"la con ;hinne" !ara hacerla ir donde ella $uisiera' cuando iban de e-cursi#n' ni !or $u+ !ermanec a siem!re cerca' aun teniendo libertad !ara marcharse. 8al &ez no lo com!render a nunca' !ero estaba dis!uesto a intentarlo. Mientras tanto' no &endr a mal tener a Corredor atado con una soga' al menos mientras &ia%aban !or donde hubiera otros caballos. 2na re&isi#n minuciosa de la cue&a " su contenido les bast# !ara reconstruir la historia de lo ocurrido. 2n glot#n " una hiena hab an estado en la cue&a en di)erentes momentos' !ues sus huellas estaban entremezcladas( uno de ellos hab a &aciado !or com!leto un de!#sito de carne seca. 2n cesto de cereales recogidos !ara ;hinne" " Corredor' $ue hab a $uedado ms o menos a la &ista' estaba mordis$ueado en &arios !untos. A %uzgar !or las huellas' &arios ti!os de roedores !e$ue3os Nratones de cam!o' !i4as' ardillas' gerbos' hamsters gigantesN hab an a!ro&echado ese regalo del cielo' del $ue a!enas $uedaba algCn grano. 6a%o un mont#n de heno encontraron un nido colmado de bot n. ,in embargo' casi todos los cestos de granos' ra ces " )rutas secas' $ue estaban guardados en ho"os e-ca&ados en el suelo de la cue&a o !rotegidos !or rocas a!iladas' hab an su)rido mucho menos da3o.

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A"la se alegr# de $ue sus cueros blandos " sus !ieles' curtidos en a$uellos a3os' estu&ieran guardados en un cesto resistente' ba%o un mont#n de !iedras. A$uella !rotecci#n hab a resultado demasiado )uerte !ara las bestias' !ero el sobrante de las ro!as $ue A"la hab a hecho !ara Jondalar " !ara s ' antes de la !artida' estaba reducido a trizas. Etro mont culo de !iedras' $ue conten a' entre otras cosas' un reci!iente de cuero crudo lleno de grasa' cuidadosamente almacenada en tri!as de &enado' hab a sido ob%eto de re!etidos asaltos( una es$uina estaba desgarrada !or la acci#n de dientes " garras " uno de los embutidos hab a sido roto' !ero el mont culo hab a resistido. Adems de buscar la comida almacenada' los animales hab an hurgado en otras zonas' derribando !ilas de &asi%as' hechas a mano' de madera !ulida' " canastos o esterillas te%idos con sutiles dise3os( hab an de)ecado en &arios sitios " !ro&ocado un desorden total !or todas !artes. Pero el da3o' en s ' no era tanto como !arec a a sim!le &ista( la am!lia )armaco!ea de A"la' com!uesta de hierbas medicinales desecadas " de remedios a base de !lantas' estaba esencialmente intacta. *acia el anochecer' A"la se sent a mucho me%or. La cue&a estaba nue&amente lim!ia " en orden( tras com!robar $ue las !+rdidas no eran tan grandes' hab an cocinado " consumido una comida( des!u+s e-!loraron el &alle !ara descubrir $u+ cambios se hab an !roducido. Con )uego en el hogar' !ieles e-tendidas sobre heno lim!io en la deN !resi#n $ue A"la utilizaba como cama " los caballos c#modamente instalados en su sitio' al otro lado de la entrada' A"la !udo sentirse' !or )in' a gusto. NMe cuesta creer $ue he &uelto Ndi%o' sentada en una esterilla' )rente al hogarN. 8engo la im!resi#n de $ue he estado ausente mucho tiem!o' !ero no ha sido tanto realmente. NNo' no ha sido mucho. N8al &ez me !arece tanto !or lo mucho $ue he a!rendido. Me aleN gro de haberte acom!a3ado' Jondalar' " de haber conocido a 8alut " a los Mamutoi. T,abes cunto miedo ten a de encontrarme con los EtrosU N,+ $ue te !reocu!aba' !ero estaba seguro de $ue' si llegabas a conocerles' te gustar an. NNo era s#lo miedo de encontrarme con la gente' sino de encontrarme con los Etros. Para el Clan eran eso. Aun$ue toda mi &ida me hab an re!etido $ue nac entre ellos' aCn me consideraba !arte del Clan. 5ncluso des!u+s de la maldici#n' cuando su!e $ue no !odr a &ol&er' los Etros me daban miedo. 1ue !eor cuando ;hinne" &ino a &i&ir conmigo( no sab a $u+ hacer. 8em a $ue no me !ermitieran $uedarme con ella' $ue la mataran !ara comer. @ tem a $ue no me !ermitieran cazar. No $uer a &ol&er a &i&ir con gentes $ue me !rohibieran hacer lo $ue me gustaba ni $ue me obligasen a hacer lo $ue no $uer a. /e !ronto' el recuerdo de sus temores " ansiedades la llen# de in$uietud " ner&iosismo. ,e le&ant# !ara acercarse a la boca de la cue&a " a!art# el !esado rom!e&ientos. A)uera' en el saliente $ue )ormaba un am!lio !orche )rente a la cue&a' la noche era clara " )r a. .l duro brillo de las estrellas centelleaba en un cielo intensamente negro' con una luz tan cortante como el &iento. ,e )rot# los brazos " se los ci3# al cuer!o' mientras caminaba hasta el e-tremo del saliente. Cuando comenzaba a temblar' una !iel le en&ol&i# los hombros. ,e dio la &uelta " se encontr# )rente a Jondalar. Qste la encerr# en sus brazos " ella se acurruc# en su calor. Ql se inclin# !ara besarla. NA$u hace )r o Ndi%oN. Luel&e dentro. .lla se de%# lle&ar' !ero se detu&o tras el !esado cuero $ue le hab a ser&ido de tienda desde el !rimer in&ierno. NQsta era mi tienda... No' no' la tienda de Creb Nse corrigi#N. Pero +l no la usaba nunca. @o s ' cuando me eleg an !ara acom!a3ar a los hombres a las cacer as a )in de $ue descuartizramos las !resas " a"udramos a lle&arlas. Pero la tienda no me !ertenec a. .ra de Creb. La tra%e conmigo al !artir' !ensando $ue a +l no le habr a molestado. No !od a

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!reguntrselo. .staba muerto' !ero' aun estando &i&o' no me habr a &isto. Acababan de maldecirme. NPor su cara se deslizaban algunas lgrimas' !ero !arec a no darse cuentaN .@o estaba muerta. Pero /urc me &io. .ra demasiado !e$ue3o !ara saber $ue' su!uestamente' no deb a &erme. N,ollozaba de nue&oN. Eh' Jondalar' "o no $uer a de%arle. Pero tam!oco !od a lle&rmelo conmigo. No sab a $u+ iba a ser de mi &ida. Ql no su!o $u+ decir ni $u+ hacer( se limit# a abrazarla " de%arla llorar. NOuiero &ol&er a &erle. Cada &ez $ue &eo a D"dag !ienso en /urc. E%al estu&iera a$u conmigo. E%al nos ado!taran a los dos los Mamutoi. N.s tarde' A"la. .sts cansada. Len a acostarte Ndi%o Jondalar' conduci+ndola hacia las !ieles. Pero se sent a intran$uilo. A$uellos !ensamientos estaban )uera de la realidad " no $uer a )omentarlos. .lla se de%# guiar d#cilmente. .n silencio' su com!a3ero le a"ud# a $uitarse las ro!as. Luego la em!u%# sua&emente hacia atrs " la cubri# con las !ieles. Agreg# le3a al )uego " amonton# las brasas del hogar' !ara $ue duraran ms tiem!o' antes de desnudarse r!idamente " acostarse %unto a ella. La rode# con un brazo' mientras la besaba con ternura " sua&idad' rozando a!enas sus labios. .l e)ecto era !lacentero " !ro&oc# en ella una res!uesta estremecida. Con el mismo contacto ligero' comenz# a besarle la cara= las me%illas' los o%os cerrados " nue&amente los labios. Con una mano le ech# hacia atrs la barbilla " le acarici# de la misma )orma el cuello " la nuca. A"la se es)orz# !or !ermanecer $uieta( en &ez de sentir cos$uillas' oleadas de e-$uisito )uego siguieron a esos contactos delicados' dis!ersando su humor melanc#lico. Con la !unta de los dedos sigui# la cur&a de su hombro' la l nea de su brazo. /es!u+s' lentamente' ascendi# hasta la a-ila' lo $ue !ro&oc# en ella una sacudida $ue !uso en tensi#n sus ner&ios. La e-!erimentada mano $ue dibu%aba las cur&as de su cuer!o roz# de !asada un !ez#n $ue se endureci# sCbitamente !or e)ecto del !lacer. Jondalar no !udo resistir( se inclin# !ara a!risionar el !ez#n entre sus labios. .lla se a!ret# contra +l. ,inti# $ue estaba dis!uesta. Percibi# su olor )emenino " sinti# en sus ingles una creciente tensi#n casi dolorosa. No llegaba a saciarse nunca de ella " ella !arec a estar siem!re dis!uesta a recibirle. Oue +l su!iera' nunca le hab a rechazado. .n cual$uier circunstancia' dentro o )uera' ba%o las clidas !ieles o sobre la tierra helada' all estaba ella !ara +l' no s#lo a$uiescente sino acti&a' con urgencias. ,#lo durante su !er odo lunar se mostraba a &eces reticente' como inc#moda. .n esos casos' +l res!etaba sus deseos " dominaba sus im!ulsos. .n el momento en $ue su mano em!ez# a acariciar el muslo de la %o&en' sinti# c#mo se o)rec a a +l( su deseo alcanz# una &iolencia tal $ue hubiera !odido !oseerla inmediatamente. Pero $uer a $ue el !lacer )uera largo " re)inado. Ouiz )uera a$u+lla la Cltima &ez durante el in&ierno en $ue se encontraran solos en un lugar seco " abrigado. Cierto $ue en la morada de los Mamutoi no se !ri&aban de hacerlo' !ero a$uella soledad en !are%a enri$uec a los Placeres con un es!ecial aliciente de libertad " de intensidad. De)in# sus caricias " ad&irti# c#mo la res!iraci#n de A"la estallaba en gritos' en gemidos' " c#mo se ar$ueaba todo su cuer!o. >REhS C#mo la deseo... !ero toda& a no...? ,us labios de%aron en libertad el !ez#n turgente' buscaron la boca' la besaron )irmemente' la e-!loraron. ,e !ar# un instante !ara dominarse un !oco " se $ued# mirando su cara hasta $ue abri# los o%os. A !lena luz' los o%os de A"la eran de un gris azulado' como el s le- de buena calidad' !ero' ahora' eran oscuros' tan inundados de amor " de deseo $ue sinti# c#mo el coraz#n se le encog a dolorosamente. Puso el dorso de su dedo ndice sobre la me%illa de ella "' siguiendo la l nea de su mand bula' lleg# hasta los labios.

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No se cansaba de mirarla' de tocarla' como si $uisiera grabar en su memoria todos sus rasgos. 8ambi+n ella le&ant# los o%os hacia los de Jondalar' de un azul tan brillante $ue se &ol& an de color &ioleta a la luz de las llamas' como si $uisiera anegarse en ellos. Aun cuando lo $uisiera' no !odr a negarse a +l... " no lo $uer a. La bes# antes de de%ar $ue su lengua corriera a lo largo de su garganta " hasta el surco $ue se abr a entre sus senos. A!rision# sus redondeces con las dos manos. A"la gem a dulcemente( sus hombros " sus brazos estaban !etri)icndose. Cuando los labios a&anzaron audazmente hacia aba%o' hacia lo ms secreto de su ser' se tendi# hacia +l' grit# su deseo. Las urgencias se acentuaban en +l' !ero' haciendo un es)uerzo su!remo' se domin# una &ez ms " !uso a contribuci#n todo su arte de amar !ara besarla ms ntimamente aCn. .lla grit# su nombre "' )inalmente' hecho todo +l un temblor' la !enetr#. ,e entreg# a +l con todo el ardor $ue +l !on a en !oseerla " ambos alcanzaron al mismo tiem!o el !aro-ismo de su !lacer. .staban demasiado agotados !ara mo&erse. Jondalar segu a echado sobre A"la( a ella siem!re le gustaba' en momentos as ' sentir el !eso de su cuer!o sobre el su"o. Des!iraba en +l su !ro!io olor' $ue siem!re le recordaba el ardor con el $ue hab a sido !ose da " la causa de su deliciosa languidez. ,egu a dominada aCn !or el arrebato de los Placeres. Jams hab a imaginado $ue su cuer!o !udiera e-!erimentar seme%antes deleites. No hab a conocido ms $ue una !osesi#n degradante nacida del odio " del des!recio. *asta la llegada de Jondalar ignoraba $ue !udiera e-istir otra cosa. 1inalmente se retir#' la bes# en un seno " des!u+s en el ombligo " se le&ant#. .lla hizo lo mismo " !uso ms !iedras a calentar en el )uego. NTOuieres llenar este cesto de agua' JondalarU Creo $ue el odre grande est lleno N di%o' mientras se acercaba al rinc#n ms ale%ado de la cue&a' el $ue utilizaba cuando hac a demasiado )r o !ara hacer sus necesidades a)uera. Al regresar retir# las !iedras del )uego' tal como hab a a!rendido de los Mamutoi' " las de%# caer en el agua del cesto im!ermeable. La roca sise#' des!rendiendo &a!or al contacto con el agua. Detir# las !iedras !ara &ol&erlas a colocar en el )uego' reem!lazndolas !or otras calientes. Cuando el agua estu&o hir&iendo' !uso cierta cantidad en una &asi%a de madera' a la $ue agreg# &arias )lores secas de sa!onaria' !arecidas a las lilas. 2n !er)ume !enetrante inund# el aire( al sumergir un trozo de cuero' la soluci#n de la !lanta sa!on )era hizo una le&e es!uma' $ue desa!arec a sin necesidad de en%uague' de%ando un aroma agradable. Ql la obser&# mientras se la&aba la cara " el cuer!o' bebiendo la belleza de sus mo&imientos' lo $ue des!ert# en +l el deseo de &ol&er a em!ezar. /io a Jondalar un trozo de !iel de cone%o " le acerc# la &asi%a. .ra una costumbre $ue ella hab a inaugurado des!u+s de la llegada de Jondalar " $ue +ste hab a ado!tado. Mientras Jondalar se la&aba' A"la ins!eccion# nue&amente sus hierbas' )eliz de tener a su dis!osici#n toda su !ro&isi#n. Para !re!arar la in)usi#n eligi# distintas combinaciones !ara cada uno. Para s misma comenz# con las ra ces habituales !ara e&itar el embarazo' aun$ue se !regunt# !or un momento si no deb a de%ar de tomarlas' !ara &er si se iniciaba un beb+ en su interior. A !esar de las e-!licaciones de Jondalar' segu a con&encida de $ue era el hombre " no su es! ritu el $ue iniciaba la &ida. Cual$uiera $ue )uera la causa' la magia de 5za !arec a dar resultado( la maldici#n )emenina 7o su lunaci#n' como dec a Jondalar: segu a !resentndose regularmente. ,er a bueno tener un beb+ )ruto de los Placeres com!artidos con Jondalar' !ero tal &ez era me%or es!erar. ,i +l decid a con&ertirse tambi+n en Mamutoi' entonces' tal &ez... 5ba a agregar a su !oci#n una hierba !ara )ortalecer el coraz#n " el aliento' buena tambi+n !ara la leche materna' !ero se decidi# !or la sal&ia' $ue manten a e$uilibrados los ciclos )emeninos. Para la salud general " !ara dar ms gusto' agreg# tr+bol " brotes de

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rosal. .n la in)usi#n de Jondalar !uso ginseng' !ara el e$uilibrio masculino' la energ a " la resistencia' " a3adi# un toni)icante " de!urati&o " ra ces de regaliz' !ues le hab a &isto )runcir el ce3o' se3al de !reocu!aci#n " tensiones( !ara calmar los ner&ios agreg# tambi+n una !izca de manzanilla. /es!u+s de reacomodar las !ieles' dio a Jondalar una taza de madera $ue ella hab a con)eccionado " $ue a +l le gustaba mucho. Algo ateridos' &ol&ieron a la cama' terminaron la in)usi#n " se acurrucaron %untos. N*ueles bien' como las )lores Ndi%o +l' mordis$uendole el l#bulo de la ore%a. N8C tambi+n. Ql la bes# con sua&idad( luego ms !rolongadamente. NLa in)usi#n estaba sabrosa. TOu+ ten aU N!regunt#' besndole el cuello. N,#lo manzanilla " algunas cosas !ara $ue te sientas bien' )uerte " resistente. No s+ los nombres de todas esas !lantas. Jondalar la bes# con ms ansias " ella res!ondi# del mismo modo. .l se incor!or# sobre un hombro " se $ued# mirndola. NT8ienes una idea' A"la' de lo asombrosa $ue eresU N.lla sonri# sacudiendo la cabezaN. Cada &ez $ue te deseo ests dis!uesta. Nunca me rechazaste' aun$ue cuanto ms te !oseo' ms te deseo. NT@ eso te asombraU TOue te desee tanto como tC a m U Conoces mi cuer!o me%or $ue "o misma' Jondalar. Me has hecho sentir !laceres cu"a e-istencia ignoraba. TC#mo no iba a entregarme a ti siem!re $ue lo deseesU NPero casi todas las mu%eres !asan !or momentos en $ue estn de mal humor o no les resulta a!etecible hacer el amor. Cuando est escarchando en las este!as o en la hCmeda ribera de un r o' si la cama est a !ocos !asos. Pero tC nunca me dices >no?. Nunca me dices >es!era?. .lla cerr# los o%os. Cuando &ol&i# a abrirlos' ten a el ce3o le&emente )runcido. NAs me criaron' Jondalar. 2na mu%er del Clan %ams dice $ue no. Cuando un hombre le hace la se3al' est+ donde est+' de%a cuanto tenga entre manos !ara satis)acer sus necesidades. No im!orta $u+ hombre sea' aun$ue le resulte odioso' como lo era 6roud !ara m . 8C s#lo me das alegr a' Jondalar' nada ms $ue !lacer. Me encanta $ue me desees' en cual$uier momento' en cual$uier lugar. ,i me $uieres !oseer' no habr momento en $ue no est+ dis!onible !ara ti. 8e deseo siem!re. 8e amo. Ql la estrech# bruscamente' con tanta )uerza $ue a!enas !od a res!irar. NRA"la' A"laS Ne-clam#' en un susurro ronco' con la cabeza escondida en el cuello )emeninoN. Pens+ $ue %ams me enamorar a. A mi alrededor todo el mundo encontraba una mu%er !ara a!arearse' !ara )ormar un hogar' una )amilia. @o no hac a sino en&e%ecer. *asta 8honolan encontr# a una mu%er durante el Lia%e. Por eso nos $uedamos con los ,haramudoi. @o conoc a muchas mu%eres( muchas me gustaron' !ero siem!re )altaba algo. Pens+ $ue era cul!a m a' $ue la Madre no me !ermit a enamorarme. Cre $ue +se era mi castigo. NT8u castigoU TPor $u+U N!regunt# A"la. NPor... !or algo $ue !as# hace mucho tiem!o. .lla no insisti#. .so tambi+n )ormaba !arte de su crianza. .ntre las !ersonas $ue hablaban con gestos " e-!resiones' no resultaba !osible mentir. 8odo se inter!retaba con demasiada )acilidad' !ues el lengua%e del cuer!o lo denunciaba. Pero siem!re era !osible no mencionar a$uello $ue uno deseaba ocultar. Aun$ue hasta eso se adi&inaba' habitualmente estaba !ermitido' !ara bien de la intimidad " como muestra de cortes a.

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2na &oz le llamaba= la &oz de su madre' desde la le%an a' titubeante a tra&+s de un &iento ca!richoso. Jondalar se hallaba en su hogar' !ero su hogar le !arec a e-tra3o= )amiliar " desconocido a un tiem!o. Alarg# la mano hacia el lado. R.l lugar estaba &ac oS Lleno de !nico' se incor!or# de un brinco' totalmente des!ierto. Al mirar en derredor reconoci# la cue&a de A"la. .l rom!e&ientos de la entrada estaba suelto !or un e-tremo " se agitaba a im!ulsos de las r)agas heladas' !ero el sol !enetraba a raudales !or la entrada " el agu%ero su!erior. ,e !uso r!idamente los calzones " la tCnica. 2n momento des!u+s descubr a $ue' %unto al )uego' humeaba una taza de caldo( aun lado encontr# una ramita reci+n cortada' des!ro&ista de su corteza. ,onri#. >TC#mo se las arreglaU Nse !regunt#N. TC#mo hace A"la !ara tener la in)usi#n caliente es!erndome al des!ertarU? Cuando menos all ' en su cue&a' no )allaba nunca. .n el Cam!amento del Le#n' donde siem!re suced a algo' las comidas se com!art an. Ql tomaba una in)usi#n matinal en el *ogar del Le#n o bien en el !rimer hogar' en donde se cocinaba' al menos con tanta )recuencia como en el *ogar del Mamut " generalmente le acom!a3aba alguien. .n estas ocasiones no !odr a decir si A"la ten a o no lista la in)usi#n cuando +l des!ertaba' !ero' al !ensarlo me%or' descubri# $ue s . No era costumbre de la muchacha hacer de ello algo es!ecial. La taza estaba all ' como tantas otras cosas $ue !re!araba !ara +l' sin $ue )uera necesario !ed rselas. Jondalar cogi# la taza " tom# un sorbo. 8en a menta( ella sab a $ue le gustaba la menta !or las ma3anas( tambi+n un !oco de manzanilla " algo ms $ue no identi)ic#. La bebida ten a un tinte ro%izo( Tbrotes de rosa' tal &ezU >Ou+ )cil es &ol&er a las &ie%as costumbres?' !ens#. ,e hab a con&ertido en un %uego eso de adi&inar lo $ue A"la !on a en la in)usi#n de la ma3ana. 8om# la ramita " masc# el e-tremo antes de salir' !ara em!learlo como ce!illo !ara lim!iarse los dientes. ,e en%uag# la boca con un sorbo de in)usi#n " lo escu!i# desde el borde hacia el saliente' donde se detu&o !ara orinar' !ensati&o' obser&ando el arco l $uido humeante. .l &iento no era )uerte( el sol de la ma3ana' re)le%ado en las rocas claras' daba una im!resi#n de calor. A&anz# !or el suelo desigual hasta el l mite de la balconada " dirigi# su mirada hacia el riachuelo $ue corr a all aba%o. Los bordes se estaban congelando' !ero la corriente era aCn &eloz en el meandro $ue la des&iaba' a cierta distancia' de su curso normal hacia el sur !ara lle&arla hacia el este antes de de%arla $ue recu!erara su orientaci#n !rimiti&a. A la iz$uierda' el a!acible &alle se e-tend a a lo largo del r o. ;hinne" " Corredor !astaban a !oca distancia. *acia la derecha' en cambio' el !aisa%e era mu" di)erente. Ms all del mont#n de huesos' al !ie de la muralla " tras la !la"a rocosa' las altas !aredes de !iedra se estrechaban sobre el r o' )ormando una !ro)unda garganta. Decord# $ue una &ez hab a nadado contra la corriente' hasta el !ie de una tumultuosa cascada. A"la a!areci# de re!ente !or la em!inada cuesta. NTAd#nde has idoU N!regunt# +l' sonriendo. /io algunos !asos ms " su !regunta hall# res!uesta sin necesidad de !alabras. A"la lle&aba dos !erdices de las nie&es' gordas " casi blancas' colgando de las !atas em!lumadas. N.staba ah ' donde ests tC' " las &i en la !radera Ndi%o' mostrndoselasN( se me ocurri# $ue ser a agradable comer carne )resca' !ara &ariar. 8engo el )uego encendido en el ho"o
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de cocinar' all en la !la"a. Lo" a des!lumarlas " en cuanto terminemos de desa"unar' las cocinar+. Ah' he encontrado otra !iedra de )uego. A$u la tienes. NT*a" muchas en la !la"aU N!regunt# +l. NNo tantas como antes' $uiz. Qsta tu&e $ue buscarla. NMs tarde ba%ar+ a &er si encuentro algunas ms. A"la entr# !ara terminar de !re!arar el desa"uno' $ue consist a en cereales cocinados con una &ariedad de arndanos $ue ella hab a encontrado en los arbustos "a sin )olla%e. Los !%aros no hab an de%ado muchos( tu&o $ue em!learse a )ondo !ara reunir unos !u3ados' !ero estaba com!lacida con su hallazgo. NR.ra esoS Ne-clam# Jondalar' acabando otra taza de in)usi#n. RPusiste arndanos en la in)usi#nS Menta' manzanilla " arndanos. .lla asinti# Con una sonrisa " el %o&en $ued# mu" satis)echo !or haber resuelto el !e$ue3o enigma. 8ras el desa"uno' ambos ba%aron a la !la"a. Mientras A"la !re!araba las a&es !ara asarlas en el horno de !iedra' Jondalar inici# la bCs$ueda de los !e$ue3os n#dulos de !irita )errosa. ACn estaba buscando cuando A"la &ol&i# a la cue&a. 8ambi+n hall# unos trozos de !edernal' de buen tama3o' $ue !uso a un lado. Al !romediar la ma3ana "a hab a acumulado un !e$ue3o mont#n de !iedras de )uego' !ero "a estaba aburrido de rebuscar !or a$uel lecho rocoso. .ntonces rode# el saliente de la muralla. Al &er a la "egua con su !otrillo a cierta distancia' ech# a andar en a$uella direcci#n. Al acercarse not# $ue ambos miraban hacia la este!a. .n la cima de la cuesta hab a &arios caballos $ue les obser&aban. Corredor dio algunos !asos hacia la manada sal&a%e' con el cuello ar$ueado " el hocico tembloroso. Jondalar reaccion# sin !ensar. NR1ueraS R1uera de a$u S Ngrit#' corriendo hacia los caballos sal&a%es con los brazos en alto. Los caballos' asustados' dieron un salto atrs " em!rendieron la huida' entre relinchos " reso!lidos. .l Cltimo' un semental de color !a%izo' se lanz# a la carga en direcci#n al hombre' !ero' des!u+s de alzarse de manos' como a manera de ad&ertencia' !arti# al galo!e tras los otros. Jondalar &ol&i# hacia ;hinne" " Corredor. Ambos estaban ner&iosos. 8ambi+n ellos se hab an sobresaltado' !ercibiendo el !nico de la manada. .l %o&en dio una !almaditas a ;hinne" " rode# con un brazo el cuello de Corredor. NNo es nada' !e$ue3o Ndi%oN. No $uer a asustarte' !ero tam!oco $uise $ue ellos te lle&aran antes de $ue nos hici+ramos buenos amigos. NDasc# con a)ecto la cabeza del animalN. 5mag nate lo $ue ha de ser montar un semental como +se' el amarillo. ,eguramente ser a rebelde' !ero tam!oco se de%ar a rascar as ' T&erdadU TOu+ debo hacer !ara $ue me de%es subir sobre tu lomo " &a"as adonde "o $uieraU TPor d#nde comenzarU TCon&endr a intentarlo ahora o es!erar algCn tiem!o msU 8oda& a no ests del todo desarrollado' !ero no te )alta mucho. ,er me%or $ue se lo !regunte a A"la. .lla ha de saberlo. ;hinne" !arece entenderse siem!re con ella. Me gustar a saber si tC " "o llegaremos a entendernos' Corredor. Cuando' !or )in' Jondalar ech# a andar hacia la cue&a' Corredor le sigui#' dndole %uguetones cabezazos " hoci$uendole la mano' cosa $ue agrad# mucho al hombre. Al !arecer' el !otrillo tambi+n $uer a entablar amistad. Le sigui# hasta la cue&a' " entr# con +l. NA"la' Ttienes algo $ue !ueda dar a CorredorU T2n !oco de cereal' !or e%em!loU La muchacha estaba sentada cerca de la cama' rodeada !or una buena &ariedad de ob%etos. NTPor $u+ no le das algunas de esas manzanitas $ue he !uesto en ese cuenco grandeU Las he e-aminado " algunas estn magulladas.

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Jondalar tom# un !u3ado de las !e$ue3as )rutas' redondas " cidas' !ara drselas a Corredor' de una en una. /es!u+s de darle algunas !almaditas ms' trat# de acercarse a A"la' !ero el amistoso animal no se a!art# de +l. NR,aca a Corredor de a$u ' JondalarS RPodr a rom!er algoS Al girar en redondo' tro!ez# con el !otrillo. N6asta "a' Corredor Ndi%o' &ol&iendo con +l al otro lado de la cue&a' donde sol an !ermanecer los caballos. Pero' al menor ademn de a!artarse' el animal &ol& a a seguirle. .n un segundo intento no tu&o me%or suerteN. Ahora $ue nos hemos hecho tan amigos' Tc#mo hago !ara $uitrmelo de encimaU A"la hab a estado obser&ando la escena " sonriendo. N5ntenta !oner un !oco de agua en su cuenco o un !u3ado de cereal en su comedero. Jondalar hizo ambas cosas " consigui#' !or )in' distraerle. .ntonces se acerc# a A"la' &igilando cuidadosamente su es!alda !ara asegurarse de $ue el !otrillo no le segu a. NTOu+ ests haciendoU N!regunt#. N8rato de decidir lo $ue lle&ar+ conmigo " lo $ue de%ar+ en la cue&a Ne-!lic# ellaN. .n tu o!ini#n' T$u+ !odr a darle a 8ulie en la ceremonia de ado!ci#nU /ebe ser algo es!ecialmente bonito. Jondalar miraba las cosas $ue A"la hab a )abricado !ara mantenerse ocu!ada durante las largas noches " los interminables in&iernos !asados a solas en la cue&a. /urante su estancia en el Clan "a hab an elogiado su habilidad' la calidad de sus labores' " en los a3os &i&idos en el &alle tu&o !oco ms $ue hacer. Por eso dedicaba a cada !ro"ecto mucho tiem!o " una atenci#n es!ecial. Los resultados lo demostraban. .l %o&en tom# un cuenco de entre una !ila. .ra enga3osamente sencillo' de )orma casi !er)ectamente circular' hecho con un solo trozo de madera. La terminaci#n era tan sua&e $ue !arec a &i&o. .lla le hab a e-!licado su modo de hacerlos. .l !rocedimiento era' esencialmente' el $ue +l "a conoc a( la di)erencia estaba en el cuidado " la atenci#n !restada a los detalles. .n !rimer lugar' le daba la )orma a!ro-imada con una azuela de !iedra( des!u+s la !er)eccionaba con un cuchillo de !edernal. 2tilizando una !iedra redondeada " arena' !ul a la madera !or dentro " !or )uera' hasta $ue a!enas !udiera !ercibirse !rcticamente ninguna desigualdad' " lo terminaba con helecho cola de caballo. ,us canastos' )ueran de trama abierta o im!ermeables' ten an la misma sim!licidad " belleza. No utilizaba colores ni tinturas' !ero lograba una te-tura interesante cambiando el estilo de la trama " em!leando )ibras de distinta coloraci#n natural. Las esterillas !ara el suelo mostraban las mismas caracter sticas. Las sogas " los cordeles de ner&ios " corteza' cual$uiera $ue )uera su tama3o' resultaban !are%os " uni)ormes' as como las largas correas' cortadas en es!iral de una sola !ieza de cuero. Las !ieles con las $ue elaboraba el cuero eran sua&es " blandas' !ero lo $ue ms im!resionaba a Jondalar eran las !ieles curtidas con !elo. No era di) cil dar )le-ibilidad a la !iel de ante ras!ando el granulado tanto !or el lado del !elo como !or el interior' !ero las !ieles resultaban generalmente ms r gidas cuando se de%aba el !elo. Las de A"la no s#lo eran es!l+ndidas !or la cara e-terior' sino de una sua&idad atercio!elada !or su cara interior. NTOu+ !iensas regalar a NezzieU N!regunt# Jondalar. NComida' como esas manzanas' !or e%em!lo' " reci!ientes !ara guardarlas. N.s una buena idea. @ en cuanto a 8ulie' T$u+ !ensabas darleU NComo est mu" orgullosa de los cueros $ue !re!ara /eegie' no creo $ue sea a!ro!iado regalarle otros. " no $uiero darle alimentos' como a Nezzie. Nada !rctico. .s la Mu%er Oue Manda. /eber a ser algo es!ecial !ara $ue lo luzca en las grandes ocasiones' como mbar o conchas' !ero no tengo nada de eso. NClaro $ue tienes Nobser&# Jondalar.

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N,e me ocurri# regalarle el mbar $ue encontr+' !ero es una se3al de mi t#tem. No !uedo !onerla en otras manos. NNo me re)er a al mbar. Probablemente ha de tener mucho. /ale una !iel. 1ue lo !rimero $ue mencion#. NPero tambi+n debe de tener muchas !ieles. NPero no tan bellas como las tu"as' A"la. Nunca en mi &ida hab a &isto algo as . .sto" seguro de $ue ella tam!oco. .s decir= "o &i una' hecha !or una cab... !or una mu%er del Clan. *acia el atardecer' A"la hab a tomado algunas decisiones di) ciles' " el traba%o acumulado en &arios a3os estaba distribuido en dos montoncitos. .l ms grande $uedar a abandonado all %unto con la cue&a " el &alle. .l ms !e$ue3o era el $ue lle&ar a consigo... as como sus recuerdos. 1ue una tarea larga' cansada' torturante a &eces' $ue la de%# agotada. @ ese estado de nimo contagi# a Jondalar' $uien se sor!rendi# !ensando en su hogar' su !asado " su &ida como no lo hac a desde muchos a3os atrs. ,u mente se obstinaba en &agar !or recuerdos dolorosos' $ue cre a ol&idados' $ue desear a borrar de su memoria. ,e !regunt# !or $u+ &ol& an en a$uel momento. La cena )ue una comida silenciosa. .ntre comentarios es!ordicos' ca an en !ro)undos silencios' cada uno sumido en sus !ensamientos. NLas a&es estn deliciosas' como siem!re Ncoment# Jondalar. NAs le gustaban a Creb. No era la !rimera &ez $ue mencionaba este detalle. ACn costaba creer $ue hubiera a!rendido tanto de a$uellos cabezas chatas. ,in embargo' bien !ensado' T!or $u+ no !od an cocinar como cual$uieraU NMi madre es buena cocinera. A ella tambi+n le gustar an. Jondalar estaba !ensando mucho en su madre' en los Cltimos tiem!os' se di%o A"la. A$uella ma3ana' segCn con)es# +l mismo' se hab a des!ertado so3ando con ella. NCuando "o era !e$ue3o' le gustaba !re!arar comidas es!eciales... siem!re $ue no estu&iera atareada con los asuntos de la Ca&erna. NTLos asuntos de la Ca&ernaU N.lla era la %e)a de la No&ena Ca&erna. N@a me lo hab as dicho' !ero nunca com!rend . T.ra como 8ulie' $uieres decirU T2na Mu%er Oue MandaU NAlgo as ' !ero no hab a ningCn 8alut' " la No&ena Ca&erna es mucho ms grande $ue el Cam!amento del Le#n( sus habitantes son ms. NJondalar hizo una !ausa " cerr# los o%os' !ara concentrarseN. Ouiz hasta cuatro !ersonas contra una. A"la trat# de calcular cuntas ser an' !ero resol&i# a&eriguarlo ms tarde' con marcas en el suelo. TC#mo era !osible $ue &i&ieran tantas !ersonas %untasU Casi com!on an una Deuni#n del Clan. N.n el Clan ninguna mu%er !od a ser %e)e Ncoment#. NMarthona lleg# a %e)a a la muerte de Joconnan. ,egCn me di%o Melandoni' )ormaba !arte de la %e)atura a tal !unto $ue' al morir Joconnan' todos se &ol&ieron a ella. Mi hermano Joharran naci# en el hogar de +l. Ahora es el %e)e' !ero Marthona sigue siendo su conse%era... al menos cuando "o !art . A"la )runci# el ce3o. Ql le hab a hablado "a anteriormente de su )amilia' sin $ue ella llegara a com!render todas las relaciones de !arentesco. NT8u madre era !are%a de... c#mo has dichoU TJoconnan' di%isteU N, . NPero tC siem!re hablas de /alanar. NPor$ue "o nac en el hogar de +l.

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N.ntonces tu madre tambi+n era !are%a de /alanar. N, . @a era la Mu%er Oue Manda cuando se a!arearon. .staban mu" unidos( aCn se cuentan historias sobre Marthona " /alanar " se cantan canciones tristes sobre su amor. Melandoni me cont# $ue se $uer an demasiado. /alanar no $uer a com!artirla con la Ca&erna. Lleg# a odiar el tiem!o $ue ella dedicaba a las tareas de la %e)atura' !ero Marthona sent a la res!onsabilidad sobre s . Por )in cortaron el nudo " +l se march#. Ms adelante' Marthona estableci# otro hogar con ;illomar( entonces dio a luz a 8honolan " a 1olara. /alanar &ia%# al nordeste' descubri# una mina de !edernal " conoci# a Jeri4a( all )und# la Primera Ca&erna de los Lanzadonii. 9uard# silencio durante un rato. Como !arec a sentir la necesidad de hablar sobre su )amilia' A"la le escuchaba' aun cuando estaba re!itiendo cosas $ue "a le hab a contado. .lla se le&ant# !ara llenar las tazas con los restos de la in)usi#n " ech# le3a al )uego( des!u+s se sent# sobre las !ieles' en un e-tremo de la cama' " contem!lando la luz !ar!adeante $ue arro%aba sombras sobre el rostro !ensati&o de Jondalar. NTOu+ signi)ica LanzadoniiU N!regunt#. Jondalar sonri#. N,igni)ica sim!lemente... !ueblo... hi%os de /oni... hi%os de la 9ran Madre 8ierra' $ue &i&en en el nordeste' !ara ser e-acto. N8C &i&iste all ' T&erdadU Con /alanar. Ql cerr# los o%os. A!retaba los dientes con tanta )uerza $ue los mCsculos de su mand bula se cris!aron( en su )rente se )ormaron surcos de dolor. A"la le hab a &isto con esta e-!resi#n otras &eces " $ued# intrigada. @a durante el &erano la hab a hablado de este !er odo de su &ida' !ero sus recuerdos le trastornaban " ella sab a mu" bien $ue se re)ugiaba en la reser&a. .lla sinti# en el aire una gran tensi#n' $ue se iba acumulando sobre Jondalar' como cuando la tierra se hincha antes de estallar desde las grandes !ro)undidades. N, . Pas+ all tres a3os. NJondalar se incor!or# de un sCbito brinco' derramando su in)usi#n' " se ale%# hacia la !arte trasera de la cue&aN. REh' Madre' )ue terribleS Puso un brazo sobre la !ared rocosa " a!o"# en +l la cabeza' en la oscuridad' tratando de dominarse. Luego &ol&i# sobre sus !asos' la &ista )i%a en el lugar donde se hab a derramado la in)usi#n' e hinc# una rodilla !ara recoger la taza. La hizo girar entre las manos' contem!lando el )uego. NT8an horrible era &i&ir con /alanarU N!regunt# A"la' !or )in. NTLi&ir con /alanarU No. NParec a sor!rendido ante la !reguntaN. No era esto lo horrible. Ql se alegr# de &erme. Me dio cordialmente la bien&enida " me ense3# el o)icio' al mismo tiem!o $ue a Jo!la"a. Me trataba como a un adulto... " nunca di%o una !alabra sobre el asunto. NTOu+ asuntoU Jondalar as!ir# !ro)undamente. N.l moti&o !or el $ue me en&iaron all Ndi%o' con la &ista cla&ada en la taza. Al acentuarse el silencio' la res!iraci#n de los caballos inund# la cue&a( el chis!orroteo del )uego rebotaba contra los muros de !iedra. Jondalar de%# la taza " se le&ant#. N,iem!re )ui ) sica " moralmente ma"or $ue la edad $ue ten a. NDecorr a arriba " aba%o a grandes !asos el es!acio des!e%ado' alrededor del )uegoN. Madur+ %o&en. ,#lo ten a once a3os cuando se me a!areci# la donii !or !rimera &ez' en un sue3o... " ten a la cara de Molena. Etra &ez ese nombre. La mu%er $ue tanto re!resentaba !ara +l. La hab a mencionado anteriormente' !ero s#lo de !asada' con e&idente in$uietud. A"la no com!rend a !or $u+ le angustiaba tanto.

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N8odos los hombres %#&enes la $uer an !ara mu%erNdonii( todos $uer an $ue ella les iniciara. ,e es!eraba de ellos $ue la desearan o $ue desearan a otra como ella. N9ir# en redondo !ara situarse )rente a A"laN. RPero no $ue la amaranS T,abes lo $ue signi)ica enamorarse de tu mu%erNdoniiU A"la sacudi# la cabeza. N.lla debe ense3arte' a"udarte a com!render el 9ran /on de la Madre' a )in de !re!ararte !ara cuando te llegue el turno de con&ertir a una %o&en en mu%er. /e todas las mu%eres se es!era $ue actCen como mu%eresNdonii al menos una &ez' cuando son ma"ores' as como todos los hombres !ueden com!artir los Primeros Ditos de una %o&en !or lo menos una &ez. .s un deber sagrado en honor de /oni. N6a%# la &istaN. Pero una mu%erN donii re!resenta a la 9ran Madre( no !uedes enamorarte de ella " $uererla como !are%a. N Lol&i# a mirarlaN. TCom!rendes esoU .st !rohibido. R.s como enamorarte de tu madre' como desear a!arearte con tu !ro!ia hermana. Perdona' A"la' Res algo as como $uerer a!arearse con una cabeza chataS .n unas cuantas zancadas alcanz# la entrada de la cue&a. A!art# el rom!e&ientos' !ero de !ronto de%# caer los hombros " retrocedi#' como si hubiera cambiado de idea. ,e sent# %unto a ella " mir# a lo le%os. N@o ten a doce a3os " Molena era mi mu%erNdonii " "o la amaba. .lla me amaba tambi+n. Al !rinci!io )ue s#lo !or$ue ella sab a e-actamente c#mo com!lacerme' !ero des!u+s hubo ms. Con ella !od a hablar de cual$uier cosa( nos gustaba estar %untos. .lla me ense3# c#mo son las mu%eres' lo $ue des!ierta su !lacer. @ "o a!rend bien la lecci#n !or$ue la amaba " deseaba com!lacerla. Me encantaba darle gusto. No era nuestra intenci#n enamorarnos( al !rinci!io ni si$uiera nos lo di%imos. Ms adelante tratamos de guardar el secreto. Pero "o la $uer a como !are%a. Ouer a &i&ir con ella' $uer a $ue sus hi%os )ueran los hi%os de mi hogar. Par!ade# " A"la !ercibi# un brillo hCmedo en las comisuras de los o%os' $ue miraban )i%amente las llamas. NMolena no hac a ms $ue re!etirme $ue "o era demasiado %o&en' $ue se me !asar a. Casi todos los hombres cum!len los $uince a3os' cuando menos' antes de buscar !are%a en serio. @o no me sent a demasiado %o&en' !ero mis deseos no im!ortaban. No !od a a!arearme con ella. .ra mi mu%erNdonii' mi conse%era' mi maestra( ella no deb a de%ar $ue "o me enamorara de ella. La censuraron a ella ms $ue a m ' !ero eso lo em!eor# todo. RNo la habr an cul!ado de nada de no haber sido !or mi estu!idezS Las Cltimas !alabras las hab a literalmente escu!ido. N*ab a otros hombres $ue la deseaban !ersistentemente. 8anto si ella los deseaba como si no. 2no' en es!ecial' se !asaba la &ida molestndola= Ladroman. .lla hab a sido su mu%erNdonii algunos a3os antes. ,u!ongo $ue no se le !uede criticar $ue la deseara' !ero ella "a no sent a inter+s alguno !or +l. Comenz# a seguirnos' a &igilarnos. 2na &ez nos descubri# %untos " la amenaz#. /i%o $ue' si ella no le acom!a3aba' contar a a todo el mundo lo nuestro. ?.lla trat# de tomrselo a risa( le di%o entonces $ue hiciera lo $ue $uisiera' !ues no hab a nada criticable en ello "a $ue era mi mu%erNdonii. @o habr a debido imitarla' !ero cuando a$uel hombre se burl# de nosotros' re!itiendo !alabras $ue nos hab amos dicho en !ri&ado' me eno%+. No' no )ue un sim!le eno%o( !erd los estribos " me en)urec . Le gol!e+. Jondalar gol!e# la tierra con el !u3o una " otra &ez. NNo !od a !arar de !egarle. Molena trat# de detenerme' !ero tu&o $ue buscar a otra !ersona !ara $ue nos se!arara. 1ue una suerte $ue obrara as . /e lo contrario' creo $ue le habr a matado. Jondalar se le&ant#' &ol&iendo a caminar arriba " aba%o.

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N.ntonces se descubri# todo. Los ms s#rdidos detalles. Ladroman lo cont# en !Cblico' delante de todo el mundo. Me molest# descubrir $ue nos obser&aba desde hac a mucho tiem!o' $ue lo hab a o do todo. Molena " "o )uimos interrogados... N.l sim!le recuerdo le hizo ruborizarseN. Nos condenaron a los dos' !ero lo !eor' !ara m ' )ue $ue la consideraran res!onsable a ella. @ !ara colmo de males' era el hi%o de mi madre' la %e)a de la No&ena Ca&erna. La hab a deshonrado. 8oda la No&ena Ca&erna estaba soli&iantada. NTOu+ hizo tu madreU N!regunt# A"la. NLo $ue deb a hacer. Ladroman estaba malherido. *ab a !erdido &arios dientes. .so le di)icultaba la masticaci#n' " a las mu%eres no les gustan los hombres desdentados. Mi madre tu&o $ue !agar una )uerte multa !or m ' a manera de indemnizaci#n. Como la madre de Ladroman insistiera' accedi# a en&iarme le%os. ,e interrum!i# " cerr# los o%os' ten a la )rente surcada de arrugas !or el e)ecto del doloroso recuerdo. N.sa noche llor+. N.ra e&idente $ue admitirlo le resultaba di) cilN. No sab a ad#nde me en&iar an. 5gnoraba si mi madre hab a en&iado un mensa%ero !ara $ue !reguntara a /alanar si estaba dis!uesto a recibirme. 8om# aliento " continu#= NMolena se march# antes $ue "o. ,iem!re se hab a sentido atra da !or los Melandonii " se )ue !ara unirse a Los Oue ,ir&en a la Madre. @o tambi+n !ens+ en hacer lo mismo' tal &ez como tallista' !ues !or entonces cre a tener algCn talento !ara ello. Pero llegaron noticias de /alanar' " antes de $ue me diera cuenta' ;illomar me lle&aba a los Lanzadonii. .n realidad' "o no conoc a a /alanar. Ql se )ue cuando "o era aCn !e$ue3o( s#lo nos &e amos en las Deuniones de Lerano. No sab a $u+ me es!eraba' !ero Marthona hab a hecho lo correcto. Jondalar se interrum!i# nue&amente " se acurruc# cerca del )uego. Luego tom# una rama !artida' seca " $uebradiza' !ara echarla a las llamas. N*asta mi !artida' la gente me es$ui&aba' me colmaba de in%urias. Algunos a!artaban de m a sus hi%os' !ara $ue no se &ieran e-!uestos a mi mala in)luencia' como si !udieran corrom!erse con s#lo mirarme. ,+ $ue lo merec a' $ue hab a hecho algo terrible' " sent a deseos de morir. A"la es!eraba' limitndose a obser&arle en silencio. No com!rend a del todo las costumbres a $ue se re)er a' !ero su)r a !or +l' con una sim!at a deri&ada de su !ro!io dolor. 8ambi+n ella hab a $uebrantado tabCes' !agando sus se&eras consecuencias' !ero hab a a!ro&echado la lecci#n. 8al &ez !or$ue era di)erente desde un comienzo' hab a a!rendido a !reguntarse si lo $ue hab a hecho era realmente malo. As lleg# a com!render $ue cazar no ten a nada de malo' "a )uera con honda' con lanza o con cual$uier otra arma' sim!lemente !or$ue el Clan cre"era $ue las mu%eres no deb an cazar' " no se odi# !or haberse o!uesto a 6roud contra&iniendo todas las tradiciones. NJondalar Ndi%o' com!adeci+ndole al &erle con la cabeza gacha' derrotado " lleno de remordimientosN. *iciste algo terrible al castigar tan duramente a a$uel hombre... Ql hizo una se3al a)irmati&a con la cabeza. Pero' T$u+ hubo de malo entre tC " MolenaU Ql le&ant# la &ista' sor!rendido !or la !regunta. .s!eraba de ella des!recio' sarcasmo' el mismo desd+n $ue sent a !or s mismo. NNo com!rendes. Molena era mi mu%erNdonii. /eshonramos a la Madre' la o)endimos. 1ue algo &ergonzoso. NTPor $u+U 8oda& a no s+ $u+ hicisteis de malo. NA"la' cuando una mu%er asume ese as!ecto de la Madre !ara iniciar a un hombre %o&en' ace!ta una res!onsabilidad im!ortante. Le est !re!arando !ara la &irilidad' !ara $ue sea un hacedor de mu%eres. /oni ha dictaminado $ue sea res!onsabilidad del hombre abrir a la mu%er' !re!ararla !ara ace!tar los es! ritus de la 9ran Madre 8ierra' a )in de $ue

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!ueda con&ertirse en madre. .s un deber sagrado. No se trata de una relaci#n comCn " corriente' $ue cual$uiera !ueda mantener en cual$uier momento. No se la !uede tomar a la ligera. NT8C la tomaste a la ligeraU NRPor su!uesto $ue noS N.ntonces' Td#nde estu&o el malU NPro)an+ un rito sagrado. Me enamor+. N8e enamoraste. @ Molena tambi+n. TOu+ tiene eso de maloU TNo te inundaba de calor " te sent as a gusto con esos sentimientosU 8C no lo !laneaste. Ecurri#' eso es todo. TNo es natural enamorarse de una mu%erU NPero no de a$uella mu%er. No com!rendes N!rotest# Jondalar. N.s cierto' no com!rendo. 6roud me )orz#. .ra cruel " odioso( era !recisamente eso lo $ue le !ro!orcionaba !lacer. /es!u+s tC me ense3aste lo $ue deb an ser los Placeres= indoloros' agradables " satis)actorios. Amarte me colmaba de calor " me hac a sentirme )eliz tambi+n a m . Pens+ $ue el amor siem!re hac a sentir as ' " ahora me dices $ue !uede ser malo amar a alguien' $ue !uede causar gran dolor. Jondalar ech# al )uego otro !oco de le3a' !reguntndose c#mo !odr a hacer $ue lo entendiera. ,e !uede amar a la madre' !ero sin desear a!arearse con ella. @ no se !uede desear $ue la !ro!ia mu%erNdonii tenga los hi%os del hogar de uno. No sab a $u+ decir' !ero el silencio estaba cargado de tensi#n. NTPor $u+ de%aste a /alanar !ara &ol&erU N!regunt# A"la' al cabo de un rato. NMi madre mand# buscarme... No' hab a ms $ue esto. @o $uer a retornar. Por mu" bueno $ue /alanar )uera !ara conmigo' !or mucho $ue me gustaran Jeri4a " Jo!la"a' mi !rima' "a no me sent a a gusto' a$u+l no era mi hogar. No estaba seguro de $ue algCn d a !udiera regresar. .staba mu" !reocu!ado' !ero deseaba hacerlo. Jur+ no &ol&er a !erder nunca ms el dominio de m mismo. NT@ te alegraste de &ol&erU N@a no era lo mismo' !ero' al cabo de !ocos d as' me sent me%or de lo $ue es!eraba. La )amilia de Ladroman hab a abandonado la No&ena Ca&erna. Como no estaba all !ara recordar el asunto a los dems' los otros lo ol&idaron. No s+ $u+ habr a hecho "o si +l hubiera estado all . @a era bastante desagradable &erle en las Deuniones de Lerano. ,iem!re $ue le &e a me acordaba de mi desa)ortunada acci#n. Cuando tambi+n Molena retorn#' algo des!u+s' hubo muchas murmuraciones al !rinci!io. @o ten a miedo de &erla otra &ez' !ero al mismo tiem!o lo deseaba. No !od a e&itarlo' A"la' aun des!u+s de todo lo ocurrido. Creo $ue toda& a la amaba. ,u mirada su!licaba com!rensi#n. Lol&i# a le&antarse "a caminar. NPero ella hab a cambiado mucho. @a ocu!aba un rango su!erior entre los Melandonii. .ra en realidad La Oue ,ir&e a la Madre. Al !rinci!io me resist a creerlo. Ouer a &er hasta $u+ !unto hab a cambiado' si aCn sent a algo !or m . Ouer a estar a solas con ella " trac+ !lanes !ara conseguirlo. .s!er+ al siguiente )esti&al en honor de la Madre. .lla debi# de haberlo adi&inado' !ues trat# de e&itarme' !ero' ms tarde cambi# de idea. Al d a siguiente hab a algunos escandalizados' aun$ue en un )esti&al era com!letamente correcto com!artir Placeres con ella. NLanz# un reso!lido de desd+nN. No ten an !or $u+ !reocu!arse. .lla me di%o $ue aCn me ten a cari3o' $ue deseaba lo me%or !ara m ' !ero $ue no era igual. .n realidad "a no me deseaba. Con amarga iron a' !rosigui#= NLa &erdad' segCn creo' es $ue toda& a me $uiere. Ahora somos buenos amigos' !ero Molena sab a lo $ue $uer a... " lo consigui#. @a no se llama Molena. Antes de $ue "o iniciara mi Lia%e se con&irti# en Melandoni= la Primera entre Las Oue ,ir&en a la Madre. Poco des!u+s' !art con 8honolan. Creo $ue )ue !or eso !or lo $ue $uise irme.

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,e acerc# otra &ez a la entrada " se detu&o a contem!lar el e-terior' !or encima del rom!e&ientos. A"la se le&ant# !ara acercarse a +l. Con los o%os cerrados' sintiendo el &iento en la cara' escuch# la res!iraci#n regular de ;hinne" " la de Corredor' ms ner&iosa. Jondalar as!ir# !ro)undamente. Luego )ue a sentarse sobre una esterilla' %unto al )uego' !ero sin hacer ademn alguno de echarse a dormir. A"la le sigui# " !uso agua en un cesto de cocinar' mientras las !iedras se calentaban al )uego. Ql no !arec a aCn dis!uesto a acostarse. No hab a terminado. NLo me%or de mi retorno )ue encontrarme con 8honolan Ndi%o' !rosiguiendo su relatoN *ab a crecido en mi ausencia. A !artir de entonces nos hicimos amigos " comenzamos a realizar muchas cosas %untos. Jondalar se interrum!i#' con el rostro transido de dolor. A"la record# lo !enosa $ue hab a sido !ara +l la muerte de su hermano. Ql se de%# caer a su lado' con los hombros abatidos' e-hausto. .lla no sabr a decir $u+ le hab a lle&ado a hablar del !asado' !ero intu a $ue la tensi#n hab a estado acumulndose en +l. NA"la... cuando regresemos' Tcrees !oder hallar... el sitio en donde 8honolan... muri#U N !regunt# Jondalar' &ol&iendo hacia ella sus o%os inundados " su &oz entrecortada. NNo esto" segura' !ero !odemos intentarlo. NA"la agreg# algunas !iedras calientes " recogi# algunas hierbas sedantes. /e !ronto record# todo el miedo " toda la !reocu!aci#n $ue sinti# la !rimera noche $ue +l !as# en su cue&a= no estaba segura de $ue !udiera sobre&i&ir. *ab a llamado a su hermano' " A"la' aun sin com!render las !alabras' sab a $ue estaba !reguntando !or el hombre muerto. Cuando' !or )in' ella consigui# hacerle com!render lo $ue hab a !asado' +l desahog# su terrible dolor entre sus brazos. NA$uella !rimera noche' Tsabes cunto tiem!o hac a $ue no llorabaU N!regunt#.N .lla se sobresalt#= se dir a $ue hab a adi&inado sus !ensamientos' !ero era e&idente $ue acababa de re)erirse a 8honolanN. /esde entonces' desde $ue mi madre me di%o $ue deb a marcharme. TPor $u+ tu&o $ue morir' A"laU Nagreg#' con &oz tensa " su!licanteN. 8honolan era menor $ue "o. No debi# haber muerto tan %o&en. No !ude so!ortar la idea de $ue se hab a ido. Cuando comenc+ a llorar' mi llanto !arec a no tener )in. No s+ $u+ habr a hecho sin ti' A"la. Nunca te lo di%e( creo $ue me daba &ergZenza... &ergZenza de haber !erdido el control otra &ez. NNo es &ergonzoso llorar' Jondalar... ni amar. Ql a!art# la &ista. NT.so creesU N,u &oz ten a un de%o de auto des!recioN. TNi si$uiera cuando lo haces en tu !ro!io bene)icio' !er%udicando a otrosU A"la )runci# el ce3o' desconcertada. Ql se &ol&i# hacia el )uego. N.l &erano siguiente a mi retorno se me eligi#' en la Deuni#n de Lerano' !ara los Primeros Ditos. @o estaba !reocu!ado' como la ma"or a de los hombres. 2no tiene miedo de hacer da3o a la mu%er' " "o no so" menudo. ,iem!re ha" testigos !ara &eri)icar $ue la muchacha ha sido abierta' !ero tambi+n !ara asegurarse de $ue no se le ha hecho da3o. 2no tiene miedo de no !oder demostrar su &irilidad' de $ue sea !reciso buscar a otro hombre en el Cltimo momento' lo $ue le cubrir a a uno de &ergZenza. Pueden ocurrir muchas cosas. Pero debo estar agradecido a la Melandoni. N,u risa son# custicaN. *izo e-actamente lo $ue debe hacer una mu%erNdonii. Me aconse%#... " dio resultado. Pero esa noche "o !ensaba en Molena' no en la Melandoni. /es!u+s &i a a$uella %o&encita asustada " me di cuenta de $ue ten a mucho ms miedo $ue "o mismo. @ se asust# ms aCn cuando me &io desnudo. A muchas les !asa eso la !rimera &ez. Pero record+ lo $ue Molena me hab a ense3ado= c#mo !re!ararla' c#mo dominarme' como darle Placeres. Desult# mara&illoso &erla trans)ormarse de una muchachita intimidada " ner&iosa en una mu%er

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rece!ti&a " bien dis!uesta. ,e mostr# tan agradecida " cari3osa... .sa noche sent $ue la amaba. Cerr# los o%os' con ese gesto de dolor $ue A"la hab a &isto con tanta )recuencia en los Cltimos tiem!os. Luego &ol&i# a le&antarse de un salto " &ol&i# a caminar !or la cue&a. NRN o a!rendo nuncaS Al d a siguiente com!rend $ue' en &erdad' no la amaba... RPero ella estaba enamorada de m S No deb a enamorarse de m . As como "o no deb a enamorarme de mi mu%erN donii. @o ten a $ue hacerla mu%er' ense3arle lo $ue eran los Placeres' !ero no enamorarla. 8rat+ de no herir sus sentimientos' !ero cuando logr+ hac+rselo com!render me di cuenta de $ue la hab a desilusionado. ,e detu&o )rente a ella' casi gritando= NR.s un acto sagrado hacer de una ni3a una mu%er' A"laS 2n deber' una res!onsabilidad' R" "o hab a &uelto a !ro)anarloS N.ch# a andar otra &ezN. @ no )ue la Cltima &ez. Me di%e $ue no &ol&er a a hacerlo' !ero en la segunda o!ortunidad ocurri# lo mismo. /ecid no ace!tar %ams ese !a!el' !ues no lo merec a. Pero &ol&ieron a elegirme " no !ude negarme. Lo deseaba. Me eleg an con )recuencia' " "o comenc+ a es!erar esas ocasiones con ansias( me encantaban los sentimientos de amor de esa noche' aun$ue al d a siguiente me detestara !or haber utilizado a esas %#&enes " al rito de la Madre en bene)icio !ro!io. ,e detu&o cogido a uno de los !ostes $ue sosten an el secadero de hierbas " mir# )i%amente a A"la. NAl cabo de un !ar de a3os me di cuenta de $ue algo andaba mal " com!rend $ue la Madre me estaba castigando. Los hombres de mi edad iban encontrando com!a3eras( se establec an " mostraban con orgullo a los hi%os de sus hogares. @o' en cambio' no encontraba a ninguna mu%er a la $ue !udiera amar de esa manera. Conoc a a muchas' gozaba de su com!a3 a " de sus Placeres' !ero s#lo me enamoraba cuando no deb a hacerlo= durante los Primeros Ditos... " s#lo !or esa noche. /e%# caer la cabeza. ,e la hizo le&antar una sua&e risa $ue le sor!rendi#. NEh' Jondalar' !ero si te has enamorado. Me amas' T&erdadU TNo com!rendesU .l castigo no era tal. Me estabas es!erando. 8e di%e $ue mi t#tem te tra%o a m . 8al &ez tambi+n la /oni. Pero has tenido $ue cubrir un largo camino. *as tenido $ue es!erar. ,i te hubieras enamorado antes' %ams habr as &enido. Jams me habr as encontrado. >T,er &erdadU?' se !regunt# Jondalar. /eseaba creerlo as . Por !rimera &ez desde hac a a3os sinti# aligerarse la carga de su es! ritu. 2na luz de es!eranza cruz# su rostro. NT@ Molena' mi mu%erNdoniiU NNo creo $ue ha"a estado mal amarla' !ero aun si eso iba en contra de &uestras costumbres' su)riste un castigo' Jondalar. 8e ale%aron del hogar. .so "a ha !asado. No tienes !or $u+ seguir recordando " castigndote. NPero las %#&enes' en los Primeros Ditos' $ue... La e-!resi#n de A"la se torn# se&era. NT,abes' Jondalar' lo horrible $ue es &erse )orzada la !rimera &ezU T,abes lo $ue es odiar " &erse obligada a so!ortar algo $ue no es un Placer' sino un horrible " re!ugnante dolorU 8al &ez no hubieras debido enamorarte de esas mu%eres' !ero !ara ellas ha de haber sido mara&illoso $ue las trataras con sua&idad' e-!erimentar los Placeres $ue tan bien sabes dar " sentirse amadas en esa !rimera &ez. ,i les diste si$uiera un !oco de lo $ue me das a m ' les de%aste un bello recuerdo !ara atesorarlo durante el resto de su &ida. Eh' Jondalar' no les hiciste ningCn da3o. *iciste siem!re lo correcto. TPor $u+ crees $ue te eleg an con tanta )recuenciaU NJondalar comenz# a liberarse de la carga de &ergZenza " auto des!recio $ue durante tanto tiem!o lle&ara !ro)undamente se!ultada en +l. .m!ezaba a !ensar $ue tal &ez su &ida ten a un sentido " una )inalidad las dolorosas e-!eriencias de su ni3ez. .n la catarsis de la

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con)esi#n' com!rendi# $ue sus actos no hab an sido' tal &ez' tan desde3ables como +l !ensaba' $ue tal &ez era digno... " $uiso sentirse digno de &erdad. Pero era di) cil deshacerse de a$uella carga emocional $ue hab a so!ortado durante tanto tiem!o. , ' )inalmente hab a encontrado una mu%er a la $ue amar. .lla era lo $ue siem!re hab a deseado. TPero si la lle&aba consigo " ella descubr a $ue hab a sido criada !or cabezas chatasU E !eor aCn' T$ue ten a un hi%o de es! ritus mezclados' un monstruoU T,e &er a cubierto de lodo !or haber introducido entre los su"os a seme%ante mu%erU /e s#lo !ensarlo le subieron los colores a la cara. T,er a honrado e-!onerla a elloU T,i la rechazaban cubri+ndola de insultosU T@ si +l no la de)end a' si de%aba $ue se com!ortaran as U ,e estremeci#. No' %ams !ermitir a $ue la trataran de esa )orma. La amaba. Pero' T" si no ten a &alor !ara hacerloU Pero' T!or $u+ )ue a A"la a la $ue tu&o $ue encontrar " amarlaU La e-!licaci#n $ue ella daba era demasiado sim!le. No era )cil descartar su creencia de $ue la 9ran Madre le estaba castigando !or su sacrilegio. 8al &ez A"la tu&iera raz#n' tal &ez /oni le hab a lle&ado hasta ella. T@ no era un castigo' en s ' $ue esa hermosa mu%er amada no )uera ms ace!table !ara su !ueblo $ue la !rimera de la $ue se hab a enamoradoU TNo era una iron a de la suerte haberse enamorado de una !aria' madre de una abominaci#nU Pero los Mamutoi ten an creencias similares " no la rechazaban. .l Cam!amento del Le#n iba a ado!tarla' aun sabiendo $ue hab a sido criada !or los cabezas chatas. *asta hab an admitido a un ni3o de es! ritus mezclados. 8al &ez no con&en a $ue la lle&ara a su !ro!io hogar. .lla !od a ser ms )eliz entre los Mamutoi. 8al &ez tambi+n +l debiera $uedarse. Permitir $ue 8ulie le ado!tara. 1runci# la )rente. Pero +l no era Mamutoi' era Melandonii. Los Mamutoi eran buena gente' de costumbres similares' !ero no eran su !ueblo. Aun as ' T$u+ !od a o)recer a A"la all U No ten a relaciones' ni )amilia' ni !arientes entre a$uella gente. T@ $u+ !od a o)recerle si se la lle&aba a su hogarU Atormentado !or tantas ideas encontradas' de !ronto se sinti# e-hausto. A"la &io c#mo la e-!resi#n de su rostro se a!agaba " sus hombros se hund an. N.s tarde' Jondalar' bebe un !oco de esto " acost+monos Ndi%o A"la entregndole una taza. Ql asinti#. /es!u+s de beber la in)usi#n caliente' se $uit# la ro!a " desa!areci# entre las !ieles. A"la se tendi# a su lado' obser&ndole' hasta $ue se alisaron las arrugas de su )rente " su res!iraci#n se torn# regular. Para ella' em!ero' el sue3o tard# ms en llegar. La in$uietud de Jondalar la !reocu!aba. .ra una suerte $ue le hubiera contado tantas cosas de su %u&entud. Lle&aba tiem!o con&encida de $ue algunos recuerdos le causaban gran angustia( tal &ez la con&ersaci#n le hab a ali&iado' !ero algo segu a molestndole. No le hab a dicho todo' " esa reser&a !ro&ocaba en la muchacha una !ro)unda in$uietud. Permaneci# des!ierta' tratando de no !erturbarle' mientras segu an es!erando $ue llegara el sue3o. TCuntas noches hab a !asado a solas en esta cue&a sin !oder dormirU /e !ronto se acord# del manto. ,ali# silenciosamente de la cama " re&ol&i# entre sus !ertenencias hasta encontrar una sua&e !ieza de cuero' $ue se acerc# a la me%illa. .ra una de las !ocas cosas $ue hab a tra do consigo' sacada de entre los escombros de la cue&a' al marcharse del Clan. La hab a usado !ara lle&ar a /urc cuando era beb+ " !ara sostenerle en su cadera un !oco ms adelante. No sab a !or $u+ la conser&aba. No era necesaria. ,in embargo' ms de una &ez' estando sola' se hab a mecido abrazada a ella hasta conciliar el sue3o. Pero no desde $ue Jondalar estaba con ella. 1orm# una bola con el &ie%o cuero' la a!ret# contra su !echo " se acurruc# contra +l. Luego cerr# los o%os " se $ued# dormida. N.s demasiado' aun con los tra&esa3os " los cestos de carga $ue lle&a ;hinne". RNecesito dos caballos !ara lle&arme todo estoS Nse lamentaba A"la' contem!lando el

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mont#n de hatillos $ue deseaba lle&ar consigoN. 8endr+ $ue de%ar otras cosas' !ero "a las he re&isado tantas &eces $ue no s+ $u+ ms !uedo de%ar. Mir# en derredor' tratando de encontrar una soluci#n a su dilema. La cue&a !arec a desierta. 8odo lo Ctil $ue no lle&ar a consigo estaba guardado en agu%eros " mont culos de !iedra' !or si algCn d a deseaban &ol&er a buscarlo' aun$ue no !arec a $ue )uera a suceder. Lo $ue $uedaba a la &ista era s#lo un mont#n de deshechos. *asta el secadero de hierbas estaba &ac o. N@a tienes dos caballos. .s una lstima $ue no !uedas em!learlos a ambos Nobser&# Jondalar' contem!lando a los dos animales' $ue com an su raci#n de heno %unto a la entrada. A"la $ued# !ensati&a. A$uel comentario le hab a dado una buena idea. N,igo !ensando en Corredor como en un !otrillo' !ero est casi tan grande como ;hinne". 8al &ez !ueda lle&ar una !e$ue3a carga. Jondalar mani)est# un inter+s inmediato. NMe estaba !reguntando cundo estar a la bastante crecido como !ara hacer alguna de las cosas $ue hace ;hinne" " c#mo le ense3ar as a hacerlas. TCundo montaste a ;hinne" !or !rimera &ezU T@ c#mo se te ocurri# la ideaU A"la sonri#. N2n d a estaba corriendo con ella' lamentndome de no !oder igualar su &elocidad' " de !ronto se me ocurri#. Al !rinci!io se asust# un !oco " ech# a correr' !ero "a me conoc a. ,e detu&o cuando se cans#( no !arec a estar molesta. R1ue mara&illosoS R8en a la sensaci#n de $ue corr a como el &ientoS Jondalar la miraba. Al recordar a$uella !rimera cabalgada' sus o%os centelleaban' su aliento se hizo anhelante. 8ambi+n +l hab a sentido lo mismo la !rimera &ez $ue A"la le !ermitiera montar a ;hinne" " ahora com!art a su e-citaci#n. /e !ronto sinti# un sCbito deseo de a$uella mu%er. ,iem!re le sor!rend a la )acilidad con $ue se le des!ertaban sus deseos hac a ella. Pero A"la no !ensaba ms $ue en Corredor. NT Cunto tardar amos en acostumbrarle a lle&ar algoU @o mont+ a ;hinne" antes de $ue se me ocurriera echarle una carga' de modo $ue no me cost# mucho. Pero si em!ezara con una carga !e$ue3a' tal &ez resultar a ms )cil hacerle ace!tar a continuaci#n un %inete. Leamos si encuentro algo con $u+ !racticar. De&ol&i# el mont#n de desechos' retirando !ieles' algunos cestos' rocas $ue hab a utilizado !ara alisar cuencos o elaborar utensilios " los !alos con $ue hab a lle&ado la cuenta de los d as !asados en el &alle. ,e detu&o un momento' con un !alo en la mano' " !uso un dedo sobre cada una de las !rimeras marcas' como le hab a ense3ado Creb tanto tiem!o antes. 8rag# sali&a al recordar al mago. Jondalar hab a utilizado esas marcas !ara con)irmar el tiem!o $ue ella hab a !asado all " !ara a"udarle a a!render las !alabras $ue +l utilizaba !ara contar los a3os de su &ida. Por entonces' a !rinci!ios de &erano' ten a diecisiete( al )inal del in&ierno o en la !rima&era' agregar a otro. Ql hab a dicho $ue ten a &einte a3os " uno ms' agregando $ue era &ie%o. *ab a iniciado su Lia%e tres a3os antes' al tiem!o $ue ella abandonaba el Clan. Lo recogi# todo " se encamin# hacia a)uera' llamando con su silbido a ;hinne" " a Corredor. Ambos !asaron un rato acariciando " rascando al !otrillo. Luego A"la cogi# un cuero curtido( de%# $ue el animal lo ol)ateara " lo mascara un !oco " le )rot# con +l. Por )in se lo !uso en el lomo' colgando. Corredor a)err# un e-tremo con los dientes " se lo $uit#' !ero se lo entreg# a A"la !ara %ugar otra &ez. .lla &ol&i# a cruzrselo sobre el lomo. /es!u+s lo hizo Jondalar' mientras A"la buscaba una correa larga " !re!araba algo. 8oda& a le colocaron el cuero sobre el lomo &ar as &eces ms " de%aron $ue se lo $uitara con los dientes. ;hinne" relinch#' obser&ando con inter+s la escena " tambi+n ella recibi# un !oco de atenci#n.

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Por )in A"la su%et# el cuero con una larga correa !or deba%o del &ientre. .sta &ez' cuando Corredor trat# de $uitrselo con los dientes' no le )ue tan )cil. Al !rinci!io a$uello no le gust#' coce# !ara deshacerse de +l' !ero luego dio con un e-tremo suelto " comenz# a tirar con los dientes hasta $uitrselo !or deba%o de la correa. /es!u+s busc# el nudo " )orce%e# con la dentadura hasta desatarlo. .ntonces recogi# el cuero " lo de%# caer a los !ies de A"la' !ara hacer lo mismo con la correa. La muchacha " su com!a3ero se echaron re r' mientras el caballito correteaba con la cabeza erguida' mu" satis)echo de s mismo. .n la siguiente o!ortunidad' Corredor de%# $ue Jondalar le atara el cuero al lomo " camin# con +l !uesto un rato' antes de %ugar a $uitrselo. Para entonces !arec a estar !erdiendo el inter+s. Cuando A"la &ol&i# a atrselo' +l lo de%# estar' mientras recib a sus caricias " sus mimos. Por )in A"la cogi# el dis!ositi&o de adiestramiento $ue acababa de idear= dos cestos atados de modo tal $ue !endieran a ambos lados' con algunas !iedras !ara a3adir !eso " dos !alos salientes' como los e-tremos delanteros de los tra&esa3os de una angarilla. Cuando lo !uso sobre el lomo de Corredor' el !otrillo ech# las ore%as hacia atrs " &ol&i# la cabeza !ara &er $u+ era a$uello. No estaba habituado a sentir un !eso en el lomo' !ero s a e-!erimentar algunas !resiones' !uesto $ue muchas &eces se le hab an recostado contra el cuer!o. La e-!eriencia no le era totalmente desconocida' !ero lo ms im!ortante era $ue con)iaba en la mu%er' al igual $ue en su madre. A"la le de%# los cestos en su sitio' mientras le daba !almaditas' rascndole " hablndole. /es!u+s se los $uit#' %unto con el cuero " la correa. .l caballo &ol&i# a ol)atearlos " de%# de !restarles atenci#n. N8al &ez tengamos $ue $uedarnos a$u un d a o dos !ara acostumbrarle( &ol&er+ a re!etir todo esto' !ero creo $ue dar resultado Ndi%o A"la' radiante de !lacer' mientras &ol& an a la cue&a. 8al &ez no lle&e una carga sobre tra&esa3os' como ;hinne"' !ero creo $ue !odr cargar algunas cosas en el lomo. N,#lo es!ero $ue el buen tiem!o se mantenga algunos d as ms. N,i no utilizamos a ;hinne" !ara montar' Jondalar' !odemos colocarle encima un )ardo de heno. Lo he atado bien Ngrit# A"la' llamando al hombre $ue buscaba !or Cltima &ez !iedras de )uego en el lecho rocoso. 8ambi+n los caballos estaban aba%o. ;hinne"' !re!arada con los tra&esa3os " los cestos' adems de un bulto cubierto con cuero en la gru!a' es!eraba con !aciencia. Corredor se mostraba ms ner&ioso !or los cestos $ue !end an a sus )lancos " la !e$ue3a carga atada a su lomo. 8oda& a no estaba habituado a lle&ar !esos' !ero el caballo de la este!a era un animal )uerte " resistente' habituado a &i&ir a la intem!erie " de e-ce!cional !otencia muscular. N,i lle&as grano !ara ellos' T!ara $u+ $uieres el henoU All ha" ms !asto del $ue !uedan comer todos los caballos del mundo. NPero cuando nie&a mucho' o' !eor aCn' cuando se )orma hielo en la su!er)icie' les cuesta arrancarlo' " el e-ceso de cereal hace $ue se hinchen. Con&iene tener una !ro&isi#n de heno !ara &arios d as. .n el in&ierno' los caballos !ueden morir de hambre. N8C no de%ar as !asar hambre a esos caballos aun$ue tu&ieras $ue rom!er el hielo " cortar la hierba con tus !ro!ias manos' A"la. Nri# JondalarN. Pero montar o caminar me da lo mismo. N,u sonrisa desa!areci# al le&antar la &ista hacia el claro cielo azulN .Con la carga $ue lle&an los caballos' tardaremos bastante ms $ue al &enir. Jondalar inici# el duro ascenso hacia la cue&a' lle&ando otras tres de a$uellas !iedras' de as!ecto tan insigni)icante. Al llegar a la entrada' encontr# a A"la all ' con lgrimas en los o%os. /e!osit# las !iritas en un saco' cerca de su mochila' " se detu&o %unto a ella. NQste era mi hogar Ndi%o la muchacha' sobrecogida !or la de)initi&o de su !+rdidaN. .ra mi !ro!io nido. Mi t#tem me tra%o hasta a$u ' dndome una se3al. NAlarg# la mano hacia el sa$uito de cuero $ue lle&aba colgando del cuelloN. Me sent a solitaria' !ero a$u hac a

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mi &oluntad' lo $ue era !reciso. Ahora el .s! ritu del Le#n Ca&ernario $uiere $ue me &a"a. NLe&ant# la &ista hacia su alto com!a3eroN. TCrees $ue &ol&eremos alguna &ezU NNo Nres!ondi# +l. ,u &oz ten a una sonoridad hueca. .staba mirando la !e$ue3a cue&a' !ero &e a otro sitio' en otro tiem!oN. 5ncluso cuando &uel&es a un mismo lugar' "a no es el mismo. N.ntonces' T!or $u+ $uieres retornar ahora' JondalarU TPor $u+ no te $uedas " te con&iertes en MamutoiU NNo !uedo. .s di) cil de e-!licar. ,+ $ue no ser la mismo' !ero los Melandonii son mi !ueblo. Ouiero mostrarles las !iedras de )uego. Ouiero ense3arles a cazar con el lanza&enablos. Ouiero $ue &ean la $ue se !uede hacer con el !edernal des!u+s de calentarlo. ,on cosas im!ortantes' $ue !ueden resultar mu" bene)iciosas' " "o deseo lle&arlas a mi !ueblo. NCla&# la &ista en el suelo " ba%# la &ozN. Ouiero $ue' al mirarme' me consideren digno de ellos. A"la estudi# a$uellos o%os e-!resi&os " !reocu!ados' lamentando no !oder borrar el dolor $ue en ellos &e a. NT8an im!ortante es lo $ue !iensenU TNo es ms im!ortante $ue tC mismo se!as $ui+n eresU .ntonces record# $ue el Le#n Ca&ernario era tambi+n el t#tem de Jondalar' $ue +l hab a sido elegido !or el !oderoso .s! ritu de este animal lo mismo $ue ella. ,ab a $ue no era )cil &i&ir con un t#tem !oderoso' $ue las !ruebas eran di) ciles( !ero los dones' el conocimiento $ue de ellas se deri&aba siem!re &al an la !ena. Creb le hab a dicho $ue el 9ran Le#n Ca&ernario nunca eleg a a nadie $ue no )uera digno. .n &ez de em!lear las mochilas de los Mamutoi' !e$ue3as " !ara un solo hombro' escogieron los !esados zurrones de &ia%e' como el $ue hab a tra do Jondalar' dise3ados !ara lle&arlos a la es!alda' con correas sobre los dos hombros. .ra !reciso asegurarse de $ue se !udieran !oner " $uitar las ca!uchas de las !ellizas. A"la hab a agregado otra correa $ue cruzaba sobre la )rente' !ara asegurar me%or la carga' aun$ue !re)er a usar su honda !ara ese cometido. /entro lle&aban los alimentos' el material !ara encender )uego' la tienda " las !ieles de dormir. Jondalar lle&aba tambi+n dos n#dulos de !edernal' de buen tama3o' cuidadosamente seleccionados entre los &arios $ue hab a encontrado en el lecho rocoso del r o " un saco lleno de !iedras de )uego. Adems' cada uno de ellos lle&aba lanzas " !ro!ulsores. A"la hab a !uesto &arios gui%arros escogidos en un saco "' ba%o su !elliza' atada a una correa su%eta a su tCnica' su bolsa de medicinas. .l heno' con el $ue A"la hab a )ormado un )ardo redondo' iba atado a la "egua.. .-amin# a ambos caballos con aire cr tico' sus !atas' su !ostura " sus mo&imientos' !ara asegurarse de $ue no estu&ieran sobrecargados. /es!u+s de echar una Cltima mirada al em!inado sendero' iniciaron el descenso del largo &alle. ;hinne" segu a a A"la( Jondalar lle&aba a Corredor de una soga. Cruzaron el !e$ue3o r o cerca de las !iedras salientes. A"la estu&o a !unto de retirar !arte de la carga $ue lle&aba ;hinne" !ara )acilitarle el ascenso de la cuesta tan !edregosa' !ero la )uerte "egua lo e)ectu# sin ma"ores di)icultades. 2na &ez en las este!as del Eeste' A"la tom# un camino di)erente del $ue hab an seguido a la ida. ,e e$ui&oc# en un giro " tu&ieron $ue retroceder' hasta $ue descubri# el camino $ue estaba buscando. Por )in llegaron a un ca3#n sin salida' sembrado de enormes cantos rodados' $ue hab an sido desga%ados de las !aredes gran ticas !or el corte a)ilado de la escarcha' el calor " el tiem!o. Ebser&ando a ;hinne" !or si diera se3ales de ner&iosismo 7el ca3#n hab a sido' en otros tiem!os' morada de leones ca&ernarios:' se adentraron hacia la !endiente cubierta de gra&a suelta $ue lo cerraba. Cuando A"la encontr# a los dos hermanos' 8honolan "a hab a muerto " Jondalar estaba gra&emente herido. .-ce!tuando una sC!lica al .s! ritu de su Le#n Ca&ernario' !ara $ue

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guiara al di)unto al otro mundo' no hab a tenido tiem!o de lle&ar a cabo los ritos de inhumaci#n' !ero no !od a de%ar el cad&er e-!uesto a los animales de !resa. /es!u+s de arrastrarlo hasta un e-tremo' utiliz# su !esada lanza !ara mo&er una roca $ue sosten a una acumulaci#n de !iedras sueltas. Mientras el !e$ue3o alud se!ultaba al modo del Clan el cuer!o ensangrentado " sin &ida de a$uel hombre al $ue no conoc a " %ams !odr a conocer' sinti# !ena !or +l= era un hombre como ella' un hombre de los Etros... Jondalar se detu&o al !ie del mont culo' buscando el modo de localizar la se!ultura de su hermano. 8al &ez /oni "a hab a encontrado a 8honolan' !uesto $ue le hab a llamado as tan !rematuramente. Pero +l sab a $ue la Melandoni tratar a de hallar el sitio donde descansaba el es! ritu de 8honolan !ara guiarlo' si era !osible. TC#mo decirle d#nde estaba este sitio' si ni si$uiera habr a !odido encontrarlo !or s mismoU NJondalar... Nmusit# A"la. Jondalar not# $ue ten a un sa$uito de cuero en la manoN. Me has dicho $ue el es! ritu de 8honolan deber a retornar a /oni. No conozco el modo de actuar de la 9ran Madre 8ierra' s#lo s+ de los es! ritus tot+micos del Clan. Ped a mi Le#n Ca&ernario $ue le guiara hasta su mundo. 8al &ez sea el mismo lugar' o tal &ez tu 9ran Madre conoce ese sitio' !ero el Le#n Ca&ernario es un t#tem !oderoso( tu hermano no carece de !rotecci#n. N9racias' A"la. ,+ $ue hiciste lo $ue estaba en tu mano. N8al &ez tC no com!rendes' as como "o no com!rendo a /oni' !ero el Le#n Ca&ernario tambi+n es tu t#tem ahora. Ql te eligi#' as como me eligi# a m ' " te marc# igual $ue a m . NNo es la !rimera &ez $ue me lo dices' !ero no esto" seguro de com!render lo $ue eso signi)ica. N8u&o $ue elegirte' !uesto $ue te condu%o hasta m . ,#lo un hombre con un t#tem de Le#n Ca&ernario es lo bastante )uerte !ara una mu%er con un t#tem de Le#n Ca&ernario. Pero ha" algo ms $ue debes saber. Creb siem!re me di%o $ue no era )cil &i&ir con un t#tem !oderoso. ,u .s! ritu te !one a !rueba !ara saber si eres digno. .s mu" duro' !ero ganas ms de lo $ue !iensas. NLe tendi# el sa$uitoN. *e hecho un amuleto !ara ti. No es necesario $ue lo lle&es colgado al cuello' como "o' !ero deber as lle&arlo contigo. *e !uesto en +l un trozo de ocre ro%o' !ara $ue tenga un !edazo de tu es! ritu " un !edazo de tu t#tem' !ero creo $ue tu amuleto deber a contener algo ms. Jondalar )runci# el ce3o. No $uer a o)enderla' !ero no estaba seguro de $uerer lle&ar a$uel amuleto de un t#tem del Clan. NCreo $ue deber as coger un gui%arro de la tumba de tu hermano. 2n !oco de su es! ritu !ermanecer en +l " !odrs lle&arlo a tu !ueblo. ,urcos de consternaci#n se dibu%aron sobre la )rente del %o&en' !ero se des&anecieron sCbitamente. RPor su!uestoS .so !od a a"udar a la Melandoni en la bCs$ueda de este sitio' en estado de trance. 8al &ez los totems del Clan ten an ms im!ortancia de lo $ue +l hab a !ensado. /es!u+s de todo' Tacaso /oni no hab a creado los es! ritus tot+micos de todos los animalesU NTC#mo sabes e-actamente lo $ue debes hacer' A"laU TC#mo !udiste a!render tanto all donde te criasteU , ' guardar+ tu amuleto " !ondr+ en +l un gui%arro de esta tumba. Contem!l# la gra&a' hecha de !e$ue3as !iedras sueltas' " de aristas cortantes' $ue se acumulaba al !ie de la muralla en su e$uilibrio inestable. *ab a sido )ormada !or las mismas )uerzas $ue hab an des!rendido losas " blo$ues de la !ared &ertical del ca3#n. /e !ronto' una !iedra cedi# a la c#smica )uerza de la gra&edad " rod# !or a$uel !edregal hasta los !ies de Jondalar. Ql la recogi#. A !rimera &ista !arec a ser igual $ue todos los dems inocuos )ragmentos de granito $uebrado " de rocas sedimentarias. ,in embargo' al darle la &uelta' se lle&# la sor!resa de &er una o!alescencia brillante all donde se hab a $uebrado la !iedra. /esde el centro de la

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lechosa !iedra blanca )ulg an luces de un ro%o &i&o( &etas re&erberantes de azules " &erdes danzaron " centellearon al sol' segCn +l la mo&iera hacia uno u otro lado. NMira esto' A"la Ndi%o' mostrndole el )ragmento de #!aloN. Li+ndolo !or el dorso' no la distinguir as de una !iedra comCn' !ero mira a$u ' donde se rom!i#. Los colores !arecen !ro&enir de mu" adentro' " son mu" luminosos. Parece &i&a. N8al &ez lo est. E tal &ez sea un trozo del es! ritu de tu hermano N)ue la res!uesta.

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2n remolino de aire )r o se enrosc# ba%o el borde de la tienda( un brazo desnudo desa!areci# r!idamente ba%o las !ieles. .l &iento silbaba !or la sola!a $ue cerraba la abertura. 2na arruga de !reocu!aci#n surc# una )rente dormida. Etra r)aga agit# la sola!a' haci+ndola restallar' " abri# !aso al &iento ululante. A"la " Jondalar des!ertaron sobresaltados. .l %o&en at# el e-tremo suelto' !ero el &iento' $ue hab a aumentado sin cesar durante la noche' les !erturb# el sue3o con sus %adeos " gru3idos' aullando en torno del !e$ue3o re)ugio de cuero. Por la ma3ana tu&ieron $ue )orce%ear contra las r)agas !ara !legar la tienda. Decogieron sus a& os a toda !risa' sin molestarse en encender )uego. ,e limitaron a beber agua )r a de un arro"o helado " comieron alimentos secos. .l &iento ces# al !romediar la ma3ana' !ero reinaba en la atm#s)era cierta tensi#n' como si lo !eor estu&iera !or &enir. Cuando se reinici# el &iento' alrededor del mediod a' A"la detect# en el aire un olor nue&o' casi metlico' $ue era ms ausencia de olores $ue sensaci#n en s . El)ate# el ambiente' girando la cabeza en todas direcciones !ara e&aluar la situaci#n. N.ste &iento trae nie&e Ngrit#' !ara hacerse o r en medio del rugido constanteN. La esto" oliendo. NTOu+ has dichoU N!regunt# Jondalar. Pero el &iento se lle&# las !alabras. A"la las com!rendi# ms !or los mo&imientos de los labios $ue !or haberlas o do' " se detu&o hasta $ue su com!a3ero la alcanz#. N.sto" ol)ateando una ne&ada. 8enemos $ue hallar re)ugio antes de $ue llegue Ndi%o A"la' escrutando la &asta llanura con o%os !reocu!adosN. Pero' Td#nde !odemos !rotegernos !or a$u U

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Jondalar' igualmente ansioso' estudi# la este!a desnuda. .ntonces record# el arro"o casi congelado %unto al cual hab an acam!ado la noche anterior. No lo hab an cruzado( !or muchos meandros $ue tu&iera' aCn deb a estar a la iz$uierda. 1orz# la &ista a tra&+s del !ol&o le&antado !or el &iento' !ero no se &e a nada con claridad. Al azar' se &ol&i# hacia la iz$uierda. N8ratemos de hallar ese riachuelo Nsugiri# N. .n la ribera habr rboles o barrancos $ue o)rezcan alguna !rotecci#n. A"la asinti# " le sigui#. ;hinne" tam!oco !areci# o!onerse. La sutil cualidad $ue la mu%er hab a !ercibido en el aire e inter!retado como olor a nie&e no la hab a enga3ado. No !as# mucho tiem!o cuando un !ol&o blancuzco se arremolinaba con dise3os ca!richosos' dando una )orma ms de)inida al &iento. Pronto dio !aso a co!os ms grandes' $ue di)icultaron aCn ms la &isi#n. Pero cuando Jondalar cre"# &er un contorno de )ormas &agas delante de ellos " se detu&o !ara tratar de identi)icarlas' ;hinne" a!ret# el !aso( todos siguieron su e%em!lo. 2nos rboles ba%os' inclinados' " algunos matorrales marcaban la orilla del arro"o. .l hombre " la mu%er !odr an haberse agaza!ado ba%o ellos' !ero la "egua continu# marchando corriente aba%o hasta llegar a un recodo' donde el agua hab a ca&ado un barranco de suelo endurecido. ;hinne" inst# a su !otrillo a tenderse %unto al saliente' $ue rom! a la )uerza del &iento' " !ermaneci# del lado e-terior !ara !rotegerle. A"la " Jondalar se a!resuraron a retirar las cargas de los animales " le&antaron la !e$ue3a tienda' casi entre las !atas de la "egua. /es!u+s se arrastraron al interior !ara es!erar el )in de la tormenta. Aun al socaire del barranco' la tormenta amenazaba con arrebatar a$uel !recario re)ugio. .l rugiente &enda&al so!laba desde todos los lados al mismo tiem!o' como decidido a !enetrar de algCn modo. Con )recuencia lo consegu a. Las r)agas de &iento se )iltraban !or deba%o de los bordes' se colaban !or los agu%eros' en el !unto donde el corta&ientos se un a a la tienda " donde la sola!a del ori)icio de los humos no a%ustaba bien. A &eces iban acom!a3adas de nie&e. La !are%a se meti# ba%o las !ieles !ara conser&ar el calor. Con&ersaron. 5ncidentes de la ni3ez' relatos' le"endas' !ersonas conocidas' costumbres' ideas' sue3os' es!eranzas= al !arecer nunca se les acababan los temas de con&ersaci#n. Al llegar la noche com!artieron Placeres. /es!u+s se $uedaron dormidos. .n algCn momento' en medio de la oscuridad' el &iento interrum!i# sus ata$ues contra la tienda. A"la se des!ert#. Con los o%os abiertos' !ermaneci# tendida' mirando la oscuridad " tratando de dominar su !nico creciente. No se sent a bien( le dol a la cabeza( a$uel silencio so)ocado !arec a !esar en el aire &iciado de la tienda. Algo andaba mal' sin $ue ella su!iera $u+. Percibi# cierta )amiliaridad en la situaci#n' una es!ecie de recuerdo' como si la hubiera &i&ido anteriormente' !ero no del todo. .ra como un !eligro $ue ella hubiera debido reconocer' !ero' TcualU /e !ronto' sin !oder so!ortarlo ms' se incor!or# " retir# las abrigadas !ieles $ue cubr an al hombre tendido a su lado. NRJondalar' JondalarS Nllam#' sacudi+ndole. No hac a )alta. Ql hab a des!ertado al incor!orarse ella. NTOu+ !asa' A"laU NNo s+. RAlgo anda malS NNo &eo $ue !ase nada Nobser&# +l. ,in embargo' era ob&io $ue algo ten a a A"la mu" !reocu!ada. Por lo comCn' ella conser&aba la calma " el dominio de s ' aun )rente a un !eligro inminente. No hab a animal de !resa $ue !ro&ocara e-!resi#n tan aterrorizada en sus o%os N.TPor $u+ crees $ue !asa algo maloU N*e tenido un sue3o. .staba en un sitio oscuro' ms oscuro $ue la noche' " me ahogaba' Jondalar. RNo !od a res!irarS

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.l rostro del %o&en ad$uiri# la e-!resi#n !reocu!ada $ue le era )amiliar' en tanto estudiaba la tienda una &ez ms. No era habitual en A"la mani)estar tanto miedo( tal &ez algo andaba mal. La tienda estaba oscura' !ero no tanto( se )iltraba una d+bil luz. Nada !arec a estar )uera de lugar( el &iento no hab a desgarrado nada ni soltado las cuerdas. Ms aCn' ni si$uiera se le o a so!lar. No hab a mo&imiento alguno. La $uietud era total. .ch# las !ieles a un lado " gate# hasta la entrada !ara desatar la sola!a de la tienda' con lo $ue !uso al descubierto una !ared de nie&e blanda' $ue se meti# en el interior s#lo !ara de%ar a la &ista otra !ared igual detrs de la ca&idad. NR.stamos se!ultados' JondalarS R.stamos se!ultados en la nie&eS Los o%os de A"la se agrandaron' llenos de terror( su &oz se $uebraba ba%o la tensi#n !or dominarse. Jondalar la estrech# contra s . N.st bien' A"la. No !asa nada Nmurmur#' nada con&encido de lo $ue estaba diciendo. NR.st mu" oscuroS RNo !uedo res!irarS ,u &oz sonaba e-tra3a' remota' como si &iniera desde mu" le%os. *ab a $uedado !aralizada entre sus brazos. Ql la de!osit# sobre las !ieles( not# $ue ten a los o%os cerrados' aun$ue segu a e-clamando' con la misma &oz misteriosa' distante' $ue estaba oscuro " $ue no !od a res!irar. .l hombre' desconcertado' sinti# un !oco de miedo' !or +l " !or ella. .staba ocurriendo algo e-tra3o' $ue nada ten a $ue &er con a$uella manta de nie&e( algo igualmente terror )ico. De!ar# en su mochila' $ue estaba cerca de la abertura' cubierta en !arte !or la nie&e' " se $ued# mirndola )i%amente un segundo. /e !ronto se arrastr# hasta ella. /es!u+s de retirar la nie&e' busc# una lanza. .rguido sobre las rodillas' desat# la cubierta $ue !roteg a el agu%ero !ara el humo' abierto cerca del centro' e introdu%o !or +l el e-tremo romo de la lanza' em!u%ando hacia arriba. ,obre las !ieles de dormir ca"# un blo$ue blanco' !ero el !e$ue3o reducto se inund# de sol " aire )resco. .l cambio de A"la )ue inmediato. ,e rela%# &isiblemente " no tard# en abrir los o%os. NTOu+ has hechoU N!regunt#. N*e atra&esado la nie&e con una lanza' !or el agu%ero !ara el humo. 8endremos $ue salir ca&ando' !ero tal &ez la ca!a no sea tan alta como !arece. NLa mir# con atenci#n' !reocu!adoN. TOu+ te ha !asado' A"laU Me ten as in$uieto. De!et as $ue no !od as res!irar. Cre a $ue te ibas a desma"ar. NNo s+. 8al &ez )ue !or )alta de aire. NNo era !ara tanto. A m no me costaba tanto res!irar. @ !arec as mu" asustada. No recuerdo haberte &isto nunca tan asustada. A"la se sent a inc#moda !or ese interrogatorio. ,e sent a e-tra3a " algo mareada( cre"# haber tenido un sue3o desagradable' !ero no encontr# e-!licaci#n alguna. NCierta &ez' cuando tu&e $ue abandonar el clan de 6run' la nie&e cubri# la abertura de la !e$ue3a cue&a en donde me hab a re)ugiado. /es!ert+ en la oscuridad " el aire estaba &iciado. 8al &ez )ue !or eso. NOuiz tu&iste miedo de $ue &ol&iera a ocurrir lo mismo Ndi%o Jondalar. Pero' sin saber !or $u+' no llegaba a creerlo. A"la tam!oco.

.l gigantesco !elirro%o aCn estaba )uera' traba%ando' aun$ue el cre!Csculo se des&anec a r!idamente en oscuridad. 1ue el !rimero en &er la e-tra3a !rocesi#n $ue iniciaba el descenso de la cuesta. .n !rimer t+rmino &en a la mu%er' a&anzando !esadamente !or la nie&e !ro)unda' seguida !or una "egua' $ue tra a la cabeza gacha !or el agotamiento( lle&aba una carga en el lomo " arrastraba otra carga sobre unos tra&esa3os. .l !otrillo' $ue tambi+n trans!ortaba sus bultos' iba guiado !or una soga' tras el hombre $ue segu a a la "egua. Para +l era ms )cil la marcha' !ues la nie&e "a hab a sido a!isonada !or $uienes

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iban delante' si bien Jondalar " A"la se hab an turnado' rele&ndose !ara darse mutuamente descanso. NRNezzieS R*an &ueltoS Ngrit# 8alut' sali+ndoles al encuentro. A!ison# la nie&e !ara a"udar a A"la en los Cltimos tramos del camino " les condu%o' no a la entrada )amiliar' en la !arte )rontal' sino al centro de la casa larga. Para sor!resa de los reci+n llegados' durante su ausencia se hab a agregado otra construcci#n a la estructura anterior. .ra !arecida al &est bulo de entrada' !ero ms grande' o tal &ez s#lo !arec a ms am!lia !or$ue estaba &ac a " sin terminar del todo. /esde all se abr a otra entrada' directamente al *ogar del Mamut. N.sto es !ara los caballos' A"la Nanunci# 8alut' cuando estu&ieron dentro. La aturdida incredulidad de la muchacha le !ro&oc# una sonrisa de satis)acci#nN. /es!u+s de la Cltima tormenta de &iento me di cuenta de $ue el cobertizo no ser a su)iciente. @a $ue tC " tus caballos &ais a &i&ir con nosotros' deb amos hacer algo ms resistente. RCreo $ue debe llamarse el >*ogar de los Caballos?S Los o%os de A"la se llenaron de lgrimas. Aun$ue estaba cansada hasta los huesos' se sent a )eliz !or haber llegado " al mismo tiem!o abrumada de gratitud. Nadie se hab a tomado nunca tanto traba%o !or ella. .n su &ida con el Clan nunca se hab a sentido del todo ace!tada' nunca hab a )ormado realmente !arte del gru!o $ue la rodeaba. .staba segura de $ue no se le hubiera !ermitido tener caballos con ella' mucho menos construirles un albergue. NEh' 8alut Ndi%o' con &oz ahogada. @ estir# los brazos !ara echarlos al cuello del !elirro%o' o!rimiendo su me%illa )r a contra la del gigante. Como A"la hab a !arecido siem!re tan reser&ada !ara con +l' esa es!ontnea e-!resi#n de a)ecto re!resentaba una deliciosa sor!resa. 8alut la abraz# dndole !almaditas en la es!alda " sonriendo con e&idente !lacer' mu" satis)echo de s mismo. Casi todo el Cam!amento del Le#n se agol!# en derredor de ellos' en el nue&o ane-o' !ara dar la bien&enida a la !are%a' como si )ueran &erdaderos miembros del gru!o. N.stbamos !reocu!ados !or &osotros Ndi%o /eegieN' sobre todo !or la ne&ada. N*abr amos llegado antes si A"la no se hubiera em!e3ado en traer tantas cosas consigo Ne-!lic# JondalarN. .stos dos Cltimos d as no me sent a mu" seguro de $ue !udi+ramos llegar. A"la "a estaba descargando a los caballos !or Cltima &ez. Jondalar )ue a !restarle a"uda. Los misteriosos bultos des!ertaron una gran curiosidad. NT*as tra do algo !ara m U N!regunt# Dugie' al )in' )ormulando en &oz alta lo $ue todos estaban !ensando. A"la sonri# a la !e$ue3a. N, ' tra do algo. 8ra do regalo !ara cada uno Nres!ondi#' lo $ue hizo $ue todos se !reguntaran cul ser a su regalo. NTPara $ui+n es esoU N!regunt# 8usie' cuando A"la comenz# a cortar las ataduras del bulto ms grande. A"la ech# una mirada a /eegie " ambas sonrieron' tratando de $ue la hermanita menor no detectara la com!licidad del gesto= en la &oz de la !e$ue3a se reconoc an el tono " las in)le-iones de 8ulie. N8ambi+n tra do algo !ara los caballos Nres!ondi# la muchacha' mientras abr a el )ardo de henoN. .sto !ara ;hinne" " Corredor. Cuando lo hubo es!arcido' em!ez# a desatar la carga su%eta a los tra&esa3os. N/ebo lle&ar dentro resto de las cosas. NNo es necesario $ue lo hagas ahora Ndi%o NezzieN. 8oda& a no te has $uitado el abrigo e-terior. .ntra a tomar algo caliente " a comer algo. Por el momento todo est seguro a$u .

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NNezzie tiene raz#n Nagreg# 8ulie. 8en a tanta curiosidad como el resto del Cam!amento' !ero los !a$uetes !od an es!erarN. Necesitis descansar " comer algo. Parec+is e-haustos. Jondalar sonri# a la %e)a' agradecido' mientras segu a a A"la al interior del albergue. A la ma3ana siguiente' A"la cont# con muchas manos $ue la a"udaron a lle&ar sus bultos al interior' !ero Mamut hab a sugerido' en &oz ba%a' $ue no descubriera sus regalos hasta la ceremonia de a$uella noche. A"la estu&o de acuerdo' sonriendo' !ues com!rend a el misterio " la e-!ectaci#n $ue el chamn deseaba mantener. Pero a 8ulie le )astidiaron las res!uestas e&asi&as' cada &ez $ue trataba de a&eriguar $u+ hab a tra do' si bien trat# de disimular su contrariedad. 2na &ez $ue los !a$uetes estu&ieron amontonados en una de las !lata)ormas &ac as' tras las cortinas cerradas' A"la gate# hacia el es!acio !ri&ado' encendi# las lm!aras de !iedra " las dis!uso de modo $ue !ro!orcionaran una buena iluminaci#n. .ntonces e-amin# " distribu"# los regalos' e)ectuando !e$ue3os cambios en las decisiones $ue hab a tomado anteriormente. Cuando a!ag# las lm!aras " de%# caer las cortinas a su es!alda' estaba totalmente satis)echa. Cruz# la nue&a abertura !racticada en el es!acio $ue antes ocu!ara una !lata)orma desocu!ada. .l suelo del ane-o era ms alto $ue el del albergue' !or lo $ue se hab an !racticado tres am!lios !elda3os' de unos &einte cent metros' !ara )acilitar el acceso. A"la se detu&o !ara estudiar el ane-o. Los caballos no estaban all . ;hinne" hab a a!rendido a a!artar con el hocico los rom!e&ientos de cuero s#lo con $ue A"la se lo mostrara una sola &ez. Corredor hab a a!rendido el sistema obser&ando a su madre. ,iguiendo la im!ulsi&a necesidad de controlarlos' como una madre a sus hi%os Nuna !arte de su es! ritu la ten a siem!re concentrada en sus caballosN' la %o&en se dirigi# hacia la arcada de colmillos de mamut " a!art# la !esada colgadura de cuero !ara mirar hacia a)uera. .l mundo hab a !erdido )orma " de)inici#n( un color !are%o' sin sombras ni )ormas' cubr a todo el !aisa%e en dos tonos= un cielo azul' denso " &ibrante' sin un asomo de nubes' " la nie&e blanca' cegadora' $ue re)le%aba el re)ulgente sol de la ma3ana "a a&anzada. A"la entorn# los o%os ante el res!landor blanco' Cnica e&idencia de la tormenta $ue les hab a castigado duramente durante d as enteros. Poco a !oco' segCn su &ista se acostumbraba a la luz " un sentido cong+nito de la !ro)undidad " de la distancia &en a a !recisar sus !erce!ciones' )ue ca!tando otros detalles. .l agua' $ue segu a corriendo en el medio del r o' centelleaba con ms brillantez $ue las riberas' cubiertas de nie&e' mezclada con lminas de hielo en los bordes de la corriente. A !oca distancia' unos misteriosos mont culos blancos tomaban la )orma de huesos de mamut " montones de materiales de acarreo. ,e ale%# unos !ocos !asos !ara mirar hacia el recodo del r o' donde los caballos gustaban de !astar' a!enas )uera de la &ista. Al sol hac a calor " la su!er)icie de nie&e relumbraba' algo )undida. Los caballos tendr an $ue a!artar la )r a ca!a con los cascos !ara hallar el !asto seco. A"la estaba a !unto de silbar cuando ;hinne" le&ant# la cabeza " la di&is#. La salud# con un relincho' mientras Corredor a!arec a detrs de ella. A"la res!ondi# con un relincho similar. La %o&en iba a iniciar la marcha cuando not# $ue 8alut la obser&aba' con una e-!resi#n !eculiar' de res!eto casi religioso. NTC#mo su!o la "egua $ue hab as salidoU N!regunt#. NCreo $ue no su!o' !ero caballo tiene buena nariz' huele le%os. 6uen o do' o"e le%os. Cual$uier cosa mue&e' ella &e. .l hombre asinti#. /icho de ese modo !arec a sim!le " l#gico' !ero aun as ... entonces sonri# )eliz de $ue hubieran regresado. .staba ansioso !or com!letar la ado!ci#n de A"la.

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.lla ten a mucho $ue o)recer. ,er a una ad$uisici#n &aliosa " bien acogida entre los Mamutoi. Ambos &ol&ieron al ane-o. .n el momento en $ue entraban' Jondalar sal a del albergue. N@a he &isto $ue tus regalos estn listos Ndi%o' con una gran sonrisa' a&anzando hacia ellos. /is)rutaba de la e-!ectaci#n causada !or los misteriosos !a$uetes " con el hecho de estar al tanto de la sor!resa. *ab a o do a 8ulie mani)estar sus dudas !or la calidad de los regalos' !ero +l no ten a dudas al res!ecto. Aun$ue los ob%etos no )ueran )amiliares entre los Mamutoi' la buena artesan a es buena artesan a en cual$uier !arte' " no dudaba de $ue la de A"la ser a reconocida como tal. N8odo el mundo se !regunta $u+ has tra do' A"la Ndi%o 8alut' $ue gustaba como nadie de la e-!ectaci#n " el entusiasmo. NNo s+ si mis regalos su)iciente Ndi%o ella. NLo sern' !or su!uesto. No te !reocu!es !or eso. Lo $ue ha"as tra do ser su)iciente... 6astar a s#lo con las !iedras de )uego. @ aun sin ellas' bastar a contigo Ndi%o 8alut' " agreg#' con una sonrisaN= RPodr a bastar con darnos un moti&o !ara organizar una gran celebraci#nS NPero tC di%iste intercambiar regalos' 8alut. .n Clan' a cambio' se da algo misma clase' mismo &alor. TOu+ su)iciente !ara &osotros' $ue hacer este hogar !ara caballosU Nob%et# A"la' contem!lando el ane-oN. .s como cue&a' !ero &osotros hacer. No s+ c#mo la gente hace cue&a as . N.so mismo me he !reguntado "o Nagreg# JondalarN. Admito $ue nunca he &isto nada igual' aun$ue conozco much simos albergues= los de &erano' los $ue se constru"en dentro de una roca o ba%o un saliente rocoso' !or e%em!lo. Pero +ste es s#lido como la roca misma. 8alut se ech# a re r. N.s !reciso' si $ueremos &i&ir a$u ' sobre todo en el in&ierno. Con la )uerza $ue tiene el &iento' cual$uier otra cosa &olar a. N,u sonrisa se e&a!or#( algo !arecido al amor le inund# la caraN. La tierra de los Mamutoi es rica en caza' en !esca' en los alimentos $ue crecen solos. .s una tierra bella " )uerte. No $uerr a &i&ir en ninguna otra. NLa sonrisa &ol&i# a +lN. Pero hacen )alta re)ugios )uertes !ara &i&ir a$u ' " no tenemos muchas cue&as. NTC#mo hacer cue&a' 8alutU N!regunt# A"la' recordando la bCs$ueda de 6run hasta hallar una cue&a adecuada !ara su clan' su !ro!io desam!aro hasta encontrar un &alle $ue tu&iera una habitableN. TC#mo hacer lugar as U N,i $uer+is saberlo' os lo dir+. No es ningCn secreto Na)irm# el %e)e' sonriendo con !lacer' encantado !or a$uella admiraci#nN. .l resto del albergue se hizo ms o menos del mismo modo' !ero !ara agregar esto em!ezamos !or contar un determinado nCmero de !asos desde la !ared' ante el hogar del Mamut. Cuando llegamos al centro del es!acio $ue nos !areci# su)iciente' cla&amos un !alo en el suelo( all donde !ondr amos el hogar' si hiciera )alta uno. /es!u+s cortamos una soga de esa misma distancia' su%etamos un e-tremo al !alo "' con el otro e-tremo' marcamos un c rculo !ara se3alar d#nde ir a la !ared. 8alut am!liaba la e-!licaci#n con gestos' midiendo los !asos " atando una cuerda imaginaria aun !alo ine-istente. N/es!u+s retiramos la tierra " la hierba con cuidado' !ara de%arlas a un lado' " e-ca&amos una !ro)undidad igual a mi !ie. N8alut mostr# un !ie incre blemente largo' !ero estrecho " bien )ormado' en)undado en un za!ato blando " c#modamente a%ustado' !ara aclarar me%or su comentarioN. A continuaci#n delimitamos la am!litud de la !lata)orma $ue se usa como cama o !ara almacenar cosas' " un !oco ms !ara la !ared. /esde el borde interior de esa !lata)orma' ca&amos un !oco ms' dos o tres !ies como los m os' !ara obtener un suelo a ni&el in)erior. La tierra iba siendo amontonada

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uni)ormemente alrededor del contorno' )ormando un terra!l+n $ue sir&iera !ara sostener la !ared. N.so signi)ica ca&ar mucho Ndi%o Jondalar' obser&ado el recinto N./ir a $ue la distancia entre una !ared " la o!uesta es de unos treinta !ies como los tu"os' 8alut. .l %e)e dilat# los o%os' sor!rendido. NRAcertasteS La med e-actamente. TC#mo lo has adi&inadoU Jondalar se encogi# de hombros. NAs ' a sim!le &ista. .ra ms $ue eso= otra mani)estaci#n de su conocimiento instinti&o del mundo ) sico. Pod a calcular acertadamente las distancias a sim!le &ista " medir el es!acio con las dimensiones de su !ro!io cuer!o. Conoc a la longitud de su !aso " la anchura de su mano' el alcance de su brazo " lo $ue abarcaba entre sus dedos( !od a medir un ob%eto !e$ue3o mediante el grosor de su u3a' o la altura de un rbol midiendo a !asos la sombra $ue arro%aba. No se trataba de algo a!rendido' sino de un don innato' desarrollado con el uso. Nunca se le hab a ocurrido !lantearse dudas al res!ecto. A"la tambi+n se mara&ill# de lo mucho $ue hab a habido $ue ca&ar. Como hab a hecho muchos )osos !ara tram!as' ten a !er)ecta idea del traba%o re$uerido " se mostr# curiosa. NTC#mo ca&as tanto' 8alutU NComo se hace siem!re. .m!leamos !icos !ara rom!er el suelo " !alas !ara recogerlo' e-ce!to !ara la ca!a com!acta de la su!er)icie' $ue se corta con el borde a)ilado de un hueso !lano. La e-!resi#n desconcertada de A"la demostr# claramente $ue no hab a com!rendido. 8alut su!uso $ue no conoc a los nombres de las herramientas " )ran$ue# la arcada' !ara &ol&er con algunos instrumentos. 8odos ten an mangos largos. 2no era un trozo de costilla de mamut' con asentado )ilo en un e-tremo. Parec a una azada de ho%a larga " cur&a. A"la la e-amin# con atenci#n. NComo !alo de ca&ar' creo Ndi%o' buscando con)irmaci#n en los o%os de 8alut. Ql sonri#. N, ' es un !ico. 8ambi+n em!leamos a &eces !alos a)ilados. ,on ms )ciles de hacer en un a!uro' !ero esto se mane%a con ms comodidad. Luego le mostr# una !ala' hecha con la !arte ancha de una gigantesca asta de megacero' hendida a lo largo !or el centro es!on%oso' modelada " a)ilada. ,e utilizaban las astas de animales %#&enes' !ues las del &enado gigante adulto llegaban a los tres metros " medio de longitud( eran' !or lo tanto' demasiado grandes. .l mango se su%etaba mediante un cord#n )uerte' !asado !or tres !ares de agu%eros !racticados en el centro. ,e utilizaban con el lado es!on%oso hacia aba%o' no !ara ca&ar' sino !ara recoger la tierra ahuecada con el !ico' o tambi+n !ara retirar la nie&e. 8ambi+n ten a una segunda !ala' ms cur&a' hecha con la secci#n e-terior del mar)il de un colmillo de mamut. N,e llaman !alas Ndi%o 8alut' re!itiendo el nombre. A"la asinti#. *ab a em!leado !iezas !lanas de hueso " asta de ante' ms o menos del mismo modo' !ero sus herramientas no ten an mangos. NPor suerte' el tiem!o se ha mantenido bueno unos d as des!u+s de &uestra !artida Ncontinu# el %e)eN. /e todos modos' no !udimos ca&ar tanto como lo hacemos de costumbre' !or$ue el suelo "a est duro !or deba%o. .l a3o !r#-imo !odremos e-ca&ar un !oco ms " hacer algunos )osos !ara almacenamiento. 8al &ez hasta un ba3o de &a!or' cuando &ol&amos de la Deuni#n de Lerano. NTNo ibais a cazar otra &ez' cuando el tiem!o me%oraraU Nse e-tra3# Jondalar. NLa caza del bisonte )ue mu" )ruct )era " Mamut no tiene mucha suerte con su 6Cs$ueda. ,#lo encuentra los !ocos bisontes $ue se nos esca!aron' " no &ale la !ena ir tras ellos. /ecidimos' en cambio' hacer la am!liaci#n !ara $ue los caballos tu&ieran donde estar' "a $ue A"la " su "egua nos a"udaron tanto.

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NPico " !ala hace ms )cil' 8alut' !ero es traba%o... mucho ca&ar Ndi%o A"la' sor!rendida " algo abrumada. NQramos muchos !ara hacerlo' A"la. A casi todo el mundo le !areci# buena la idea. 8odos $uer an a"udar... !ara darte la bien&enida. La %o&en sinti# un sCbito arrebato de emoci#n " cerr# los o%os !ara dominar las lgrimas de gratitud. Jondalar " 8alut' !or consideraci#n' a!artaron la &ista. Jondalar e-amin# las !aredes intrigado aCn !or la construcci#n' " coment#= N,e dir a $ue e-ca&asteis tambi+n ba%o las !lata)ormas. N, ' !ara las so!ortes !rinci!ales Ncon)irm# 8alut' se3alando seis enormes colmillos de mamut' acu3ados en la base con huesos ms !e$ue3os' &+rtebras " )alanges' " con las !untas dirigidas hacia el centro. .staban es!aciados a inter&alos regulares a ambos lados de los dos !ares de colmillos em!leados !ara las arcadas. .sas !iezas )uertes' largas " cur&adas' eran los elementos estructurales !rimarios del albergue. Mientras 8alut continuaba describiendo la construcci#n del re)ugio semisubterrneo' A"la " Jondalar se sent an cada &ez ms im!resionados. .ra mucho ms com!le%o de lo $ue hab an imaginado. A medio camino entre el centro " los so!ortes de colmillos hab a seis !ostes de madera= rboles desbastados' desnudos de corteza " con hor$uetas en la !arte alta. Por la !arte e-terior' contra el )ondo del terra!l+n' se ergu an crneos de mamut' sostenidos !or esc!ulas' caderas' &+rtebras " &arios huesos largos estrat+gicamente situados. La !arte su!erior de la !ared estaba )ormada' !rinci!almente' !or esc!ulas' !aletas " !e$ue3os colmillos de mamut' ensamblados con el techo' $ue estaba sostenido !or &igas de madera' dis!uestos trans&ersalmente' entre el c rculo e-terior de huesos " el interior de !ostes. .l mosaico de huesos' deliberadamente escogidos " hasta con)ormados a !ro!#sito' estaban !uestos a manera de cu3a " su%etos a los )uertes colmillos' con)igurando as una !ared cur&a $ue se ensamblaba como las !iezas de un !uzle. .n los &alles era !osible hallar algo de madera' !ero !ara la construcci#n era mucho ms abundante la !ro&isi#n de huesos de mamut. /e todos modos' los mamuts $ue ellos cazaban contribu an s#lo con una !e$ue3a !orci#n de los huesos necesarios. La gran ma"or a de los materiales !ro&en an de los !rodigiosos montones de restos a!ilados en el recodo del r o. Algunos huesos hab an sido hallados en las este!as cercanas' donde los animales de!redadores de&oraban reses enteras. Pero las !raderas abiertas les !ro!orcionaban sobre todo materiales de otra es!ecie. A3o tras a3o' los renos migratorios !erd an sus astas' reem!lazadas !or nue&as ramas( a3o tras a3o' los Mamutoi las recog an. Para com!letar el albergue se ataban entre s las astas de renos' )ormando una )uerte estructura de so!ortes entrelazados $ue sosten a el techo abo&edado' de%ando en el centro un agu%ero !ara !ermitir la salida del humo. /es!u+s se tra an del &alle ramas de sauce' con las $ue se )ormaba una gruesa esterilla bien atada !ara cubrir las astas( de este modo se )ormaba un techo "' al mismo tiem!o' una base s#lida. Por encima se tend a una ca!a de hierbas' aCn ms gruesa " dis!uesta en bandas sola!adas !ara $ue el agua corriera sobre ellas. ,e las ataba a las ramas de sauce " a las !aredes de hueso' desde lo alto hasta el suelo. ,obre ese so!orte iba una ca!a de tierra a!elmazada' !arte de la cual !ro&en a del suelo retirado !ara acondicionar el ane-o( el resto !roced a de las !ro-imidades. Las !aredes de la estructura ten an entre sesenta " no&enta cent metros de es!esor' !ero )altaba una Cltima ca!a de material !ara terminar el ane-o. Mientras los tres admiraban la nue&a estructura' 8alut conclu"# su detallada e-!licaci#n. N8en a es!eranzas de $ue el tiem!o me%orara Ndi%o' haciendo un am!lio gesto hacia el claro cielo azulN .8enemos $ue terminar esto. /e lo contrario' no s+ cunto !odr durar. NTCunto tiem!o dura un albergue como +steU N!regunt# Jondalar.

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N8anto como "o' a &eces ms. Pero los albergues son &i&iendas de in&ierno. *abitualmente los abandonamos en el &erano' !ara asistir a la Deuni#n de Lerano' !ara la gran cacer a de mamuts " !ara hacer otros des!lazamientos. .l &erano es !ara &ia%ar' !ara recoger !lantas " semillas' cazar " !escar' dedicarse al tr)ico o a las &isitas. Al irnos de%amos a$u casi todas nuestras cosas' !ues todos los a3os &ol&emos. .l Cam!amento del Le#n es nuestra sede. N,i esto &a a ser el re)ugio de los caballos' ser me%or $ue lo terminemos mientras ha"a tiem!o Ninter&ino Nezzie. .lla " /eegie de%aron en el suelo el gran !elle%o de agua $ue hab an tra do desde el r o' !arcialmente helado. Al rato lleg# Danec' tra"endo herramientas !ara ca&ar " arrastrando un gran cesto' lleno de tierra hCmeda " com!acta. NNo s+ de nadie $ue ha"a hecho un re)ugio' ni si$uiera una am!liaci#n' tan a&anzado el a3o Ndi%o. 6arzec le segu a de cerca. N,er una !rueba interesante Nmani)est#' de%ando un segundo cesto de barro' $ue hab a cogido de un determinado sitio de la ribera. 8ambi+n a!arecieron /anug " /ru<ez' cada uno con otro cesto de barro. N8ronie ha encendido el )uego Ndi%o 8ulie' mientras recog a sin a"uda alguna el !esado !elle%o de agua tra do !or Nezzie " /eegieN. 8ornec " algunos otros estn amontonando nie&e !ara )undirla' una &ez $ue tengamos esta agua caliente. NOuiero a"udar Ndi%o A"la' !reguntndose hasta $u+ !unto !odr a hacerlo. 8odo el mundo !arec a saber e-actamente $u+ le corres!ond a hacer( ella' en cambio' no ten a la menor idea de lo $ue estaba !asando' mucho menos de la a"uda $ue !od a !restar. N, Ndi%o JondalarN' T!odemos a"udar en algoU NClaro $ue s Ncoment# /eegieN' !ero &o" a buscarte una !renda &ie%a' A"la. .s un traba%o sucio. T8alut o /anug tienen algo !ara JondalarU N@o le buscar+ algo Ndi%o Nezzie. N,i toda& a estis tan bien dis!uestos cuando ha"amos terminado Nagreg# /eegie sonriendoN !od+is &enir a a"udar en la construcci#n del albergue nue&o $ue &amos a hacer 8arneg " "o !ara iniciar nuestro Cam!amento... cuando me a!aree con 6ranag N conclu"#' sonriendo. NTAlguien ha encendido los )uegos en los ba3os de &a!orU N!regunt# 8alutN. /es!u+s de esto' todo el mundo $uerr lim!iarse' sobre todo si esta noche ha" celebraci#n. N;"mez " 1rebec los encendieron tem!rano !or la ma3ana. Ahora han ido !or ms agua Ndi%o NezzieN. Crozie " Manu& )ueron con Latie " los !e$ue3os en busca de ramas de !ino !ara !er)umar los ba3os. 1ralie tambi+n $uer a ir' !ero no me !areci# bien $ue andu&iera tre!ando colinas' as $ue le encargu+ cuidar a D"dag. 8ambi+n se ha hecho cargo de *artal. Mamut est mu" ocu!ado !re!arando algo !ara la ceremonia de esta noche. Creo $ue tiene !laneada una sor!resa. NAh... Mamut me encarg# decirte' 8alut' $ue ha" buenas se3ales !ara salir de cacer a dentro de !ocos d as. Ouiere saber si debe e)ectuar una 6Cs$ueda Ndi%o 6arzec. NR, $ue ha" buenas se3ales !ara una cacer aS Ncon)irm# el %e)e N. RMirad esa nie&eS 6landa !or deba%o' medio derretida arriba. ,i tenemos una buena helada' se )ormar una corteza de hielo( cuando la nie&e est en estas condiciones' los animales siem!re $uedan &arados. , ' creo $ue ser a una buena idea. 8odo el mundo se hab a encaminado hacia el hogar' donde se hab a !uesto un gran cuero sin curtir' lleno de agua helada tra da del r o' directamente sobre las llamas' sostenido !or un armaz#n. .sa agua era s#lo !ara em!ezar a derretir la nie&e $ue se estaba echando en el cuero. A medida $ue se derret a' se iban retirando cestos de agua !ara &erterla en otro cuero crudo' manchado " sucio' $ue )orraba una de!resi#n en el suelo. A

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eso se agreg# la tierra es!ecial' tra da de la ribera' hasta )ormar con el agua una !asta de !ega%osa arcilla. Larias !ersonas tre!aron al ane-o cubierto de hierba seca' con cestos im!ermeables llenos de 5odo' " comenzaron a &olcar la mezcla !or los costados. A"la " Jondalar' des!u+s de obser&arlos un rato' no tardaron en imitarlos. Etros' en la !arte ba%a' es!arc an el lodo !ara $ue toda la su!er)icie $uedara cubierta !or una gruesa ca!a. La arcilla s!era " &iscosa no absorber a agua' !ues era im!ermeable. La llu&ia' el aguanie&e' la nie&e )undida no !odr an !enetrar. Aun mo%ada' era im!ermeable. Al secarse' " tras un largo uso' la su!er)icie se endurec a mucho( con )recuencia se la utilizaba !ara almacenar ob%etos " utensilios. Cuando el tiem!o era agradable' esa !arte alta era un buen sitio !ara descansar' recibir &isitas' entablar largas discusiones o meditar en silencio. Cuando llegaban &isitantes' los ni3os tre!aban all !ara obser&arlos sin molestar' " todo el mundo se encaramaba a lo ms alto !ara &er a distancia. Mezclaron ms arcilla' $ue A"la lle&# en un cesto !esado( &olc# !arte !or el camino' es!ecialmente sobre s misma. No im!ortaba. @a estaba tan llena de barro como todo el mundo. /eegie ten a raz#n= era un traba%o sucio. Al terminar los costados' se a!artaron del borde " comenzaron a re&estir la !arte su!erior. Pero la su!er)icie de la b#&eda' cubierta de ese cieno resbaladizo' se torn# traicionera. A"la &erti# lo $ue restaba en su cesto " obser&# c#mo se iba )iltrando !oco a !oco. Al darse la &uelta' sin )i%arse en d#nde !on a el !ie' !erdi# el e$uilibrio " ca"# ruidosamente en la arcilla )resca $ue acababa de &olcar. Desbal# !or el borde redondeado del techo " se desliz# !or el costado del ane-o' con un grito in&oluntario. .n el momento en $ue llegaba al suelo se sinti# atra!ada !or dos brazos )uertes. ,obresaltada' se &io )rente al rostro enlodado " riente de Danec. N.s una manera como cual$uier otra de e-tender la arcilla Ndi%o' sosteni+ndola mientras recobraba la com!ostura' " agreg#' sin soltarlaN= ,i $uieres !robarlo otra &ez' te estar+ es!erando a$u . .lla sinti# calor all donde +l tocaba la !iel )resca de su brazo. 8en a la !er)ecta conciencia de a$uel cuer!o a!retado contra el su"o. Los o%os oscuros' centelleantes " hondos de Danec estaban llenos de un anhelo $ue !ro&oc#' en el centro de su )eminidad' una res!uesta ines!erada. A"la se estremeci# le&emente( ruborizada' ba%# la &ista " se a!art#. Al echar un &istazo a Jondalar' con)irm# lo $ue es!eraba &er. .staba eno%ado. 8en a los !u3os a!retados " le lat an las sienes. A"la se a!resur# a a!artar la &ista. Ahora com!rend a algo me%or esos en)ados( sab a $ue eran una e-!resi#n de su miedo= miedo de !erderla' miedo del rechazo. Pero' de todos modos' se sent a una tanto irritada !or sus reacciones. No hab a !odido e&itar el resbal#n " era de agradecer $ue Danec hubiera estado all !ara su%etarla. Lol&i# a ruborizarse' recordando la res!uesta $ue le hab a !ro&ocado a$uel largo contacto. .so tambi+n hab a sido ine&itable. NLen' A"la Ndi%o /eegieN. 8alut dice $ue "a basta " los ba3os de &a!or estn listos. Lamos a $uitarnos este barro "a !re!ararnos !ara la celebraci#n. .s en tu honor. Las dos %#&enes entraron en el albergue !or el nue&o ane-o. Al llegar al *ogar del Mamut' A"la se &ol&i# sCbitamente hacia su com!a3era. NTOu+ es ba3o de &a!or' /eegieU NTNunca has tomado un ba3o de &a!orU NNo. NA"la sacudi# la cabeza. NREh' te encantarS ,er me%or $ue te $uites esa ro!a enlodada en el *ogar del 2ro. Las mu%eres suelen utilizar el ba3o de &a!or de la !arte trasera. A los hombres les gusta +ste. Mientras hablaba' /eegie se3al# una arcada abierta tras la cama de Manu&' entre el *ogar del Deno " el de la CigZe3a.

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NTNo es !ara almacenamientoU NTCre as $ue todos los cuartos laterales eran !ara almacenamientoU Claro' no lo sab as' T&erdadU .s $ue !areces "a una de los nuestros( cuesta recordar $ue ests con nosotros desde hace !oco. N,e detu&o !ara mirar a A"laN. Me alegro de $ue te incor!ores al Cam!amento. Creo $ue estabas hecha !ara esto. A"la sonri# t midamente. N@o tambi+n me alegro. " me alegro $ue tC a$u ' /eegie. .s bonito conocer mu%er... %o&en... como "o. /eegie le de&ol&i# la sonrisa. NLo s+. Lstima $ue no ha"as llegado antes. /es!u+s del &erano me ir+. Casi me da !ena irme. Ouiero ser la Mu%er Oue Manda de mi !ro!io Cam!amento' como mi madre' !ero &o" a echarla de menos. @a ti tambi+n. A todos. NTLas le%osU NNo lo s+. 8oda& a no lo hemos decidido Ndi%o /eegie. NTPor $u+ le%osU TPor $u+ no construir albergue cercaU NNo lo s+. Casi nadie lo hace' !ero su!ongo $ue !odr a hacerlo. No se me ocurri# N mani)est# /eegie' con e-tra3ada sor!resa. Como en ese momento llegaban al Cltimo hogar del albergue' agreg#N= Ou tate esas cosas sucias " d+%alas ah ' en el suelo. Las dos se $uitaron las ro!as enlodadas. A"la !ercibi# $ue' desde detrs de un cuero ro%o sus!endido de una arcada de colmillos " ms ba%a' en la !ared ms ale%ada de la estructura' brotaba cierto calor. /eegie agach# la cabeza " entr# la !rimera. A"la la sigui#' !ero se detu&o un momento antes de entrar' con la cortina a!artada' tratando de &er. NR/ate !risa " cierraS R.sts de%ando esca!ar el calorS N!rotest# una &oz' desde el interior en !enumbra' algo ahumado " lleno de &a!or. .lla se a!resur# a entrar " de%# caer la cortina. .n &ez de )r o not# calor. /eegie la gui# !or una tosca escalera' hecha con huesos de mamut !uestos contra la !ared de tierra de un )oso' $ue ten a unos no&enta cent metros de !ro)undidad. .l suelo estaba cubierto !or &arias !ieles sua&es. A"la es!er# a $ue su &ista se habituara " mir# en derredor. .l es!acio as e-ca&ado era de unos dos metros de ancho " tres de largo. Consist a en dos secciones circulares unidas' cada una con su ba%o techo abo&edado( donde ella estaba' !asaba a $uince o &einte cent metros de su cabeza. .n el suelo de la secci#n ms grande relumbraban brasas de hueso. Las dos %#&enes cruzaron la !arte ms !e$ue3a !ara reunirse con las dems. A"la &io entonces $ue las !aredes estaban recubiertas de !ieles. .n el suelo del es!acio ms am!lio se hab an colocado huesos de mamut' cuidadosamente es!aciados. .so !ermit a caminar !or encima de las brasas ardientes. Ms tarde' cuando &olcaran eH agua en el suelo !ara !roducir &a!or o !ara la&arse' el l $uido caer a !or deba%o de los huesos' sin $ue los !ies tocaran el barro. .n el hogar central hab a ms brasas' $ue !ro!orcionaban a la &ez calor " la Cnica )uente de luz' e-ce!tuando una &aga l nea luminosa $ue se )iltraba !or el agu%ero !ara el humo. Las mu%eres' desnudas' se hab an sentado en derredor del hogar' en bancos im!ro&isados con huesos !lanos colocados sobre otros $ue ser& an de so!ortes. Contra una !ared se alineaban reci!ientes con agua. 9randes canastos s#lidos " te%idos mu" a!retadamente conten an agua )r a mientras $ue de est#magos de animales' sostenidos !or cornamentas de c+r&idos' brotaba &a!or. Alguien cogi# una !iedra al ro%o de la )ogata " la de%# caer en uno de los est#magos llenos de agua. /el reci!iente brot# una nube de &a!or con aroma de !ino $ue en&ol&i# todo el ambiente. NPuedes sentarte entre 8ulie " "o Ndi%o Nezzie' a!artando su am!lio cuer!o a un lado !ara hacerle sitio.

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8ulie se a!art# hacia el otro costado. .lla tambi+n era cor!ulenta' !ero la ma"or !arte de su tama3o estaba com!uesto de mCsculo !uro' aun$ue sus )ormas !lenas " )emeninas no de%aban dudas con res!ecto a su se-o. NPrimero $uiero $uitarme un !oco el barro Ndi%o /eegieN. 8al &ez A"la tambi+n. TLa hab+is &isto resbalar !or el techoU NNo. T8e hiciste da3o' A"laU N!regunt# 1ralie' algo !reocu!ada. ,e la &e a inc#moda a causa de su a&anzado embarazo. /eegie se ech# a re r antes de $ue A"la !udiera res!onder. NDanec la recibi# en sus brazos' " no !arec a nada a!enado !or el suceso. *ubo sonrisas " signos de com!licidad. /eegie cogi# un reci!iente hecho con un crneo de mamut !ara mezclar en +l agua caliente " )r a' a la $ue a3adi# una ramita de !ino( de un mont culo oscuro cogi# un !u3ado de cierta sustancia blanda " entreg# otro a A"la. NTOu+ es estoU N!regunt# +sta' !al!ando la sedosa te-tura del material. NLana de mamut Ndi%o /eegieN. .s el !elo interior $ue les crece en in&ierno " $ue !ierden a montones cada !rima&era' a tra&+s del !elo e-terior' ms largo. Oueda atra!ado en rboles " arbustos. ,um+rgelo en agua " Csalo !ara $uitarte el barro. NPelo barro tambi+n. /ebo la&ar. NNos ba3aremos bien des!u+s de sudar un rato. .ntre nubes de &a!or' A"la tom# asiento entre /eegie " Nezzie. /eggie se reclin# hacia atrs' con los o%os cerrados' " solt# un sus!iro de satis)acci#n. A"la' en cambio' se !reguntaba !or $u+ se hab an sentado todas a sudar " obser&aba a las dems. Latie' $ue estaba sentada al otro lado de 8ulie' le sonri#. .lla res!ondi# con otra sonrisa. *ubo un mo&imiento a la entrada. A"la' al sentir la brisa )resca' cobr# conciencia de lo acalorada $ue estaba. 8odas se &ol&ieron !ara &er $ui+n entraba. 6a%aron Dugie " 8usie' seguidas !or 8ronie' $ue lle&aba en brazos a Nu&ie. N8u&e $ue dar de mamar a *artal Nanunci# 8ronieN. 8ornec se em!e3# en lle&arle al ba3o de sudor " "o no $uer a $ue metiera bulla. TNo se !ermit a entrar all a los hombres' se !reguntaba A"la' ni si$uiera a los beb+sU NT8odos los hombres estn en el ba3o de sudor' 8ronieU N!regunt# NezzieN. 8al &ez deber a lle&ar a D"dag. N@a lo hizo /anug. Creo $ue los hombres $uer an tener a todos los machos' esta &ez' aun a los ni3os. N1rebec lle&# a 8asher " a Crisa&ec N!recis# 8usie. N.s hora de $ue em!iece a tomarse ms inter+s !or esos ni3os Nrezong# CrozieN. TNo )ue !or eso !or lo $ue te a!areaste con +l' 1ralieU NNo' madre' no )ue s#lo !or eso. A"la $ued# sor!rendida. Nunca hab a o do a 1ralie declararse en desacuerdo con su madre' si$uiera &agamente. Nadie !areci# darse cuenta. 8al &ez all ' entre mu%eres' no le !reocu!aba tomar !artido. Crozie estaba recostada hacia atrs' con los o%os cerrados( el !arecido con su hi%a era sor!rendente. .n realidad' se le !arec a demasiado. .-ce!tuando el &ientre' hinchado !or el embarazo' 1ralie estaba tan delgada $ue !arec a tener la edad de su madre. 8en a los tobillos hinchados' lo cual no era buena se3al. A"la lament# no !oder e-aminarla. @ de !ronto com!rendi# $ue all !odr a hacerlo. N1ralie' Ttobillos hinchan muchoU N!regunt# con cierta &acilaci#n. 8odas se incor!oraron' es!erando la res!uesta de la muchacha como si com!rendieran de !ronto lo $ue A"la acababa de !ensar. *asta Crozie mir# a su hi%a sin decir una !alabra. 1ralie' con la &ista cla&ada en sus !ies' !arec a e-aminar sus tobillos' !ensati&a. Por )in' le&ant# la &ista. N, . \ltimamente se me hinchan mucho. Nezzie e-hal# un sus!iro de ali&io " todas e-!erimentaron el mismo sentimiento.

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NT,iem!re mal la ma3anaU Ninsisti# A"la' inclinndose hacia adelante. NCon los dos !rimeros no me sent a tan mal a estas alturas. N1ralie' Tme de%as... mirarU La mu%er !ase# su mirada entre sus com!a3eras. Nadie di%o !alabra. Nezzie le sonri# con un gesto a)irmati&o' instndola en silencio a acceder. N6ueno Ndi%o 1ralie. A"la se le&ant# r!idamente. Le estudi# los o%os' ol)ate# su aliento " le toc# la )rente. .staba demasiado oscuro como !ara &er gran cosa " el calor era demasiado como !ara a!reciar la tem!eratura del cuer!o. NTAcuestaU N!idi#. 8odas se a!artaron !ara $ue 1ralie !udiera tenderse. A"la !al!#' escuch# " e-amin# con minuciosidad " ob&ia destreza' mientras las otras la obser&aban curiosamente. NMs mal $ue !or la ma3ana' creo Ncoment# al terminarN. Pre!aro algo' a"uda comida no subir. A"uda sentir me%or. A"uda hinchaz#n. T8omarsU NNo s+ Ndi%o 1ralieN. 1rebec &igila todo lo $ue como. Creo $ue est !reocu!ado !or m ' !ero no $uiere reconocerlo. Preguntar de d#nde lo sa$u+. Crozie ten a los labios a!retados' como si estu&iera conteni+ndose !ara no hablar( tem a $ue si inter&en a' 1ralie tomara !artido !or 1rebec " rechazara la a"uda de A"la. Nezzie " 8ulie intercambiaron una mirada. No era normal en Crozie dominarse tanto. NCreo s+ manera Ndi%o A"la. NNo s+ $u+ !ensar+is &osotras Ninter&ino /eegieN' !ero "o tengo ganas de la&arme " salir. T Ou+ te !arecer a una zambullida en la nie&e' A"laU NParecer a bien. /emasiado calor a$u .

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Jondalar a!art# la cortina $ue !end a delante de la !lata)orma de dormir $ue com!art a con A"la " sonri#. La %o&en estaba sentada en el centro' con las !iernas cruzadas( su !iel desnuda reluc a' rosada' mientras se ce!illaba la cabellera. NMe siento tan bien Ndi%o' de&ol&i+ndole la sonrisaN. /eegie di%o $ue me encantar a. T8e ha gustado el ba3o de &a!orU Ql se acomod# a su lado' de%ando caer la cortina. 8ambi+n su !iel estaba sonrosada " reluciente' !ero hab a acabado de &estirse " de atarse el !elo en la nuca. .l ba3o de &a!or le hab a re)rescado tanto $ue hasta hab a !ensado en rasurarse( sin embargo' se limit# a recortarse la barba. N,iem!re me gusta Ncontest#. No !udo resistir la tentaci#n de cogerla en sus brazos !ara besarla " acariciar su cuer!o clido. .lla res!ondi# de buen grado' entregndose al abrazo( +l la o"# emitir un sua&e gemido cuando se inclin# !ara mordis$uearle un !ez#n. N9ran Madre' $u+ tentadora eres' mu%er Ncoment#' a!artndoseN. Pero' T$u+ !ensar la gente cuando llegue al *ogar del Mamut !ara tu ado!ci#n " nos encuentren com!artiendo Placeres' en lugar de estar &estidos " !re!aradosU NPodemos decirles $ue &uel&an ms tarde Nres!ondi# ella' sonriente. Jondalar ri# con ganas. N,er as ca!az' TnoU N6ueno' me hiciste tu se3al' T&erdadU N.n el semblante )emenino hab a una e-!resi#n tra&iesa. NTOu+ se3alU NTNo recuerdasU La se3al $ue un hombre hace a una mu%er cuando la desea. /i%iste $ue "a me dar a cuenta( des!u+s me besaste " me tocaste. Acabas de hacerme tu se3al. @ cuando un hombre hace la se3al a una mu%er del Clan' ella nunca se niega. NT.s cierto $ue nunca se niegaU N!regunt# +l' sin creerlo del todo. N.so es lo $ue le ense3an' Jondalar. As debe com!ortarse una mu%er del Clan N res!ondi# ella' con !er)ecta " absoluta seriedad. N*um' Teso signi)ica $ue la decisi#n corre de mi cuentaU ,i "o digo $ue nos $uedemos a$u ' com!artiendo Placeres' Thars es!erar a todosU .staba tratando de mostrarse serio' !ero los o%os le chis!eaban de %Cbilo !or lo $ue consideraba una broma entre los dos. N,#lo si me haces tC se3al Nres!ondi# A"la' de la misma )orma. Jondalar la cogi# en sus brazos " &ol&i# a besarla' sintiendo su clida res!uesta. Le asalt# la tentaci#n de a&eriguar si a$uello era una broma o si hablaba en serio' !ero la solt#' contra su &oluntad. NNo se trata de lo $ue "o !re)iera' sino de lo $ue me !arece me%or. 8ienes $ue &estirte. La gente no tardar mucho en llegar. TOu+ !iensas !onerteU N.n realidad' no tengo nada' sal&o algunas !rendas al estilo del Clan' el atuendo $ue he usado hasta ahora " otro !ar de !olainas. E%al !udiera cambiar. /eegie me mostr# lo $ue &a a !onerse. .s tan bonito... Nunca he &isto nada igual. Me dio uno de sus ce!illos al &er $ue me !einaba con carda. NA"la mostr# las duras cerdas de mamut' )uertemente atadas !or un e-tremo con cuero duro a modo de mango' con la )orma de una ancho !incel ahusadoN. 8ambi+n me regal# algunas sartas de cuentas " conchas. Creo $ue &o" a !on+rmelos en el !elo' como ella.
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N,er me%or $ue te de%e !ara $ue te !re!ares Ndi%o Jondalar' abriendo la cortina !ara marcharse. ,e inclin# !ara besarla otra &ez " se le&ant#. Al soltar la cortina !ermaneci# inm#&il un momento contem!lndola con la )rente )runcida. .n el &alle de A"la era !osible hacer lo $ue ambos deseaban' cuando les a!etec a' " ella se estaba !re!arando !ara ingresar en un gru!o $ue &i& a a gran distancia de los Melandonii. TOu+ !asar a si deseaba $uedarse all U Jondalar tu&o la de!rimente sensaci#n de $ue' a !artir de a$uella noche' nada &ol&er a a ser igual. Cuando iba a marcharse' Mamut le hizo se3as. .l %o&en se acerc# al &ie%o chamn. N,i no ests ocu!ado' te agradecer a $ue me a"udaras Ndi%o Mamut. NCon mucho gusto. TOu+ !uedo hacer !or tiU /esde el )ondo de una !lata)orma !ara almacenamiento Mamut le indic# cuatro largas !+rtigas. Al mirarlas ms de cerca' Jondalar descubri# $ue no eran de madera' sino de mar)il macizo= colmillos de mamut' enderezados " moldeados. .l &ie%o le dio tambi+n una gran maza de !iedra. Jondalar la e-amin# con detenimiento' !ues nunca hab a &isto nada similar. .staba com!letamente cubierta de cuero crudo. .l tacto le re&el# $ue alrededor de la !iedra se hab a !racticado un surco desigual !or el cual !asaba una )le-ible rama de sauce' atada a un mango de hueso. La maza entera hab a sido en&uelta con cuero mo%ado sin curtir' el cual se hab a encogido al secarse " su%etaba con )irmeza el mango a la !iedra. .l anciano le condu%o hacia el ho"o !ara el )uego " le&ant# una esterilla de hierbas !ara mostrarle un agu%ero' de unos $uince cent metros de dimetro' lleno de !iedras !e$ue3as " !edazos de hueso. .ntre los dos lo &aciaron. Jondalar cogi# una de las !+rtigas de mar)il e introdu%o el e-tremo en el ho"o. Mientras Mamut lo sosten a' Jondalar a!lic# !iedras " huesos a manera de cu3a' hundi+ndolos con la maza. Cuando el !oste $ued# bien cla&ado' !usieron otros &arios hasta )ormar una es!ecie de arco alrededor del hogar' !ero a cierta distancia de +ste. /es!u+s' el anciano tra%o un !a$uete $ue desen&ol&i# cuidadosamente con re&erencia' !ara sacar una lmina membranosa' bien enrollada' $ue !arec a !ergamino. Al des!legarla $uedaron al descubierto di&ersas )iguras de animales= un mamut' !%aros " un le#n ca&ernario' entre otros' adems de e-tra3as )iguras geom+tricas. ,u%etaron esta lmina a los !ostes de mar)il' creando un biombo translCcido' a!artado del )uego. Jondalar retrocedi# algunos !asos !ara a!reciar el e)ecto global. /es!u+s mir# con ms atenci#n' curioso. Los intestinos' una &ez abiertos' &aciados " secos' sol an ser translCcidos' !ero a$uel biombo estaba hecho de otro material. Cre"# adi&inar de $u+ se trataba' !ero no estaba seguro. N.sto no est hecho con intestinos' T&erdadU *abr a sido necesario coserlos " a$u &eo una sola !ieza. NMamut asinti#N. .ntonces debe tratarse de la ca!a membranosa $ue cubre !or dentro el !elle%o de un animal mu" grande' e-tra do entero mediante algCn sistema es!ecial. .l &ie%o sonri#. N2n mamut Ndi%oN. 2na hembra de mamut blanca. Jondalar dilat# los o%os " &ol&i# a mirar el biombo' con gran res!eto. NCada Cam!amento recibi# una !arte de la mamut blanca' !uesto $ue hab a entregado su es! ritu durante la !rimera cacer a de una Deuni#n de Lerano. Casi todos los Cam!amentos $uer an algo blanco. @o !ed esto( lo llamamos >!iel de sombra?. 8iene menos sustancia $ue cual$uiera de las otras !artes blancas " no se !uede e-hibir !ara $ue todos &ean sus !oderes' !ero creo $ue lo sutil es ms !oderoso. .sto es ms $ue un !e$ue3o trozo' encerraba el es! ritu interior del animal entero. 6rinan " Crisa&ec irrum!ieron de gol!e en el *ogar del Mamut' !ersigui+ndose !or el !asillo $ue &en a desde el *ogar del 2ro " el *ogar de la CigZe3a. Al caer enredados' luchando' estu&ieron a !unto de rodar contra el delicado biombo' !ero se detu&ieron ante la

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)laca !antorrilla de una !ierna larga' $ue les cerraba el !aso. Le&antaron la &ista directamente hacia la )igura del Mamut' " ambos ahogaron una e-clamaci#n. Luego miraron al anciano. Jondalar no &io e-!resi#n alguna en la cara de Mamut' !ero los dos ni3os' de siete " ocho a3os' se le&antaron !reci!itadamente "' es$ui&ando con cuidado el biombo' se ale%aron caminando hacia el !rimer hogar' como si hubieran recibido una dura re!rimenda. NParec an contritos' casi asustados' !ero tC no has !ronunciado una !alabra' " nunca he notado $ue te tu&ieran miedo Nobser&# Jondalar. N*an &isto el biombo. A &eces' al mirar la esencia de un es! ritu !oderoso' &es tu !ro!io coraz#n. Jondalar sonri#' asintiendo' !ero no cre a haber com!rendido lo $ue el &ie%o chamn $uer a decir. >*abla como un Melandoni N!ens#N' con sombras en la lengua' como lo hacen con )recuencia los $ue tienen esa &ocaci#n.? /e todos modos' no ten a muchos deseos de &er su !ro!io coraz#n. Al !asar !or el *ogar del Morro' los ni3os saludaron con la cabeza al tallista' $ue les mir# con una sonrisa. La sonrisa de Danec se acentu# al &ol&er a )i%ar su atenci#n en el *ogar del Mamut' hacia donde obser&aba desde hac a rato. A"la acababa de a!arecer( de !ie )rente a la cortina' daba tirones a su tCnica !ara acomodarla. Aun$ue su !iel oscura no lo re)le%#' el rostro de Danec enro%eci# al &erla. ,inti# $ue los latidos de su coraz#n se aceleraban " se estremeci# de deseo. Cuanto ms la &e a' ms e-$uisita la encontraba. Los largos ra"os del sol' $ue !enetraban !or el agu%ero del humo' !arec an en)ocar deliberadamente sobre ella su luz re&erberante. .l tallista $uiso grabar en su memoria a$uel momento' llenarse los o%os de ella' colmndola !ara sus adentros de ardientes elogios. La es!esa cabellera ca a en ondas sua&es alrededor de su cara' como una nube dorada $ue %ugara con los ra"os del sol( sus mo&imientos' nada estudiados' re!resentaban la $uintaesencia de la gracia. Nadie sos!echaba los tormentos $ue +l hab a su)rido en su ausencia' ni la )elicidad $ue e-!erimentaba !or$ue iba a ser uno de ellos. 1runci# el ce3o al &er $ue Jondalar se acercaba !ara abrazarla' !osesi&o' blo$uendole la &ista. Caminaron %untos hacia +l !ara dirigirse al !rimer hogar. A"la se detu&o !ara contem!lar el biombo( se $ued# &isiblemente im!resionada' admirada... Jondalar se rezag# al !asar !or el *ogar del Morro. Danec &io $ue A"la enro%ec a de contento al &erle' !ero enseguida ba%# la &ista( Jondalar no disimulaba su en)ado " sus celos' en tanto $ue Danec se es)orzaba !or mostrarse lleno de con)ianza " cinismo. Los o%os del tallista se des&iaron automticamente hacia la serena mirada del hombre $ue marchaba detrs de Jondalar' el anciano $ue re!resentaba la esencia de la es!iritualidad en el Cam!amento' " !or algCn moti&o se sinti# desconcertado. Al acercarse al !rimer hogar' A"la com!rendi# !or $u+ no hab a &isto grandes !re!arati&os !ara el )est n. Nezzie estaba su!er&isando el &aciado de un ho"o !ara asar' abierto en el suelo' lleno de ho%as marchitas " heno humeante( los aromas $ue surg an del )oso hac an la boca agua a todo el mundo. Los !re!arati&os se hab an iniciado antes de $ue todos )ueran a buscar arcilla' " la comida se cocin# mientras ellos traba%aban. Ahora s#lo )altaba ser&irla a los miembros del Cam!amento siem!re dis!uestos a hacer gala de un a!etito &oraz. Primero se sir&ieron ciertas ra ces redondas " duras' $ue so!ortaban bien las cocciones largas( siguieron cestos llenos con una mezcla de tu+tano' moras " &arios cereales triturados' %unto con aceitosos !i3ones. .l resultado' tras haber cocido horas al &a!or' ten a una consistencia de bud n $ue conser&aba la )orma del cesto una &ez )uera de +ste. No era dulce' aun$ue las moras le daban un delicioso sabor )rutal' !ero s delicioso. /es!u+s sacaron una !ierna entera de mamut' im!regnada de &aho " de una gruesa ca!a de grasa' $ue se deshac a de !uro tierna.

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Como el sol se estaba !oniendo " el &iento era cada &ez ms )uerte' todos corrieron al interior del albergue' cargados con la comida. .sta &ez' ante la in&itaci#n a tomar el !rimer bocado' A"la no se mostr# tan t mida. .l ban$uete era en su honor( aun$ue toda& a le costaba sentirse el centro de atenci#n' le hac a )eliz conocer los moti&os. /eegie )ue asentarse a su lado' " A"la no !udo !or menos de contem!larla. La muchacha se hab a recogido la es!esa cabellera casta3oNro%iza' trenzndola sobre la cabeza' con una sarta de cuentas de mar)il' talladas a mano' $ue lanzaban destellos contrastantes. Lest a una es!ecie de tCnica larga' de cuero )le-ible' $ue le ca a desde el cintur#n en sua&es !liegues( estaba te3ida de un intenso color marr#n' con un acabado brillante. No ten a mangas' !ero era ancha a la altura de los hombros' dando la im!resi#n de mangas cortas. 1lecos hechos con largos !elos ro%izos de mamut le ca an !or la es!alda " !or delante' donde se obser&aba un corte en )orma de L' llegndole ms aba%o de la cintura. Dealzaba el escote una tri!le hilera de cuentas de mar)il " un collar de !e$ue3as conchas c#nicas' es!aciadas !or tubos cil ndricos de caliza " trozos de mbar. .n el antebrazo derecho' /eegie luc a un brazalete de mar)il' con un dise3o geom+trico $ue se re!et a en el cintur#n en tonos ro%os' amarillos " !ardos' te%ido con !elos de animal. /el cintur#n !end a un cuchillo de !edernal con mango de mar)il' con su &aina de cuero crudo' " la !arte in)erior de un cuerno de uro negro' en )orma de taza' talismn del *ogar del 2ro. La )alda hab a sido cortada en diagonal' comenzando en los costados !or arriba de las rodillas' hasta terminar en !ico !or delante " !or detrs. .l ruedo estaba decorado !or tres hileras de cuentas de mar)il' una banda de !iel de cone%o " otra banda de !iel con)eccionada con los lomos ra"ados de &arias ardillas. /e este borde !end an ms )lecos hechos con !elo largo de mamut' $ue llegaban hasta la mitad de la !antorrilla. Como la muchacha no lle&aba !olainas' las !iernas asomaban entre los )lecos' cubiertas !or sus botas altas' de color !ardo oscuro' $ue en la !arte corres!ondiente al !ie eran de ti!o mocas n " $ue ten an un brillo e-ce!cional. A"la se encontr# !reguntndose c#mo har an !ara $ue el cuero brillara de a$uel modo' mientras $ue el $ue ella usaba ten a la te-tura natural " sua&e del ante. No se cansaba de mirar a /eegie' llena de admiraci#n. Le !arec a la mu%er ms hermosa $ue hab a &isto en su &ida. N/eegie' hermosa... TtCnicaU NPodr as llamarla as . .n realidad' es un &estido de &erano $ue me hice !ara la Deuni#n del Cltimo a3o' cuando 6ranag se me declar#. 5ba a !onerme otra cosa' !ero cambi+ de idea. ,ab a $ue estar amos dentro " $ue' con las celebraciones' har a calor. Jondalar )ue a reunirse con ellas( !or lo &isto' tambi+n +l encontraba mu" atracti&a a /eegie. Cuando le sonri#' el encanto $ue le hac a irresistible e-!res# su admiraci#n' !ro&ocando la in&ariable res!uesta. /eegie le sonri# con calor' in&itadoramente. 8alut se les acerc# con una enorme bande%a llena de comida. A"la $ued# bo$uiabierta. .l %e)e luc a un sombrero )antstico' tan alto $ue llegaba a rozar el techo. .staba )abricado con cuero te3ido de distintos colores' di)erentes ti!os de !iel 7incluida una larga cola de ardilla $ue le colgaba !or la es!alda: " los e-tremos delanteros de dos colmillos de mamut' relati&amente !e$ue3os' los cuales sobresal an a ambos lados de su cabeza' unidos en el medio como los de la arcada del albergue. La tCnica' $ue le ca a hasta las rodillas' era de un marr#n intenso' al menos en las !artes $ue $uedaban a la &ista' !ues la !echera estaba ricamente decorada !or un com!le%o dise3o de cuentas de mar)il' dientes de animales " di&ersas clases de conchas. Luc a adems un !esado collar hecho con garras de le#n ca&ernario " un canino' intercalados con mbar( en el !echo' una !laca de mar)il' con enigmticas incisiones. 2n ancho cintur#n de cuero negro ce3 a su cintura !or medio de correas $ue terminaban' !or

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delante' en unas borlas. /e +l !end an una daga' un cuchillo de !edernal " un ob%eto redondo' en )orma de rueda' del $ue colgaba un sa$uito' algunos dientes " la borla del rabo de un le#n ca&ernario. 2nos )lecos de !elo de mamut' $ue casi barr an el suelo' re&elaban $ue sus !olainas estaban tan adornadas como la tCnica. ,u brillante calzado negro o)rec a un inter+s es!ecial' no !or los moti&os $ue la decoraban' !uesto $ue carec a de ellos' sino !or la ausencia de toda costura &isible. /aba la im!resi#n de $ue se trataba de una sola !ieza de cuero sua&e' %usto de la medida de su !ie. A$u+l era uno ms de los enigmas $ue A"la as!iraba a resol&er ms adelante. NRJondalarS Leo $ue has encontrado a las dos mu%eres ms bellas de la reuni#n Ndi%o 8alut. N.n e)ecto Nres!ondi# el %o&en' sonriendo. NA!ostar a a $ue estas dos !ueden hacerse &aler en cual$uier reuni#n Ncontinu# el %e)eN. 8C $ue has &ia%ado' T$u+ o!inasU NNo lo discuto. *e &isto muchas mu%eres' !ero en ninguna !arte ms bellas $ue a$u . Al decir esto' Jondalar miraba directamente a A"la. Luego sonri# a /eegie' $ue se ech# a re r. /is)rutaba del %uego' !ero no albergaba dudas sobre los sentimientos del &isitante. @ 8alut siem!re le hac a cum!lidos e-agerados. .lla era de su casta' su leg tima heredera' hi%a de su hermana' $uien a su &ez era hi%a de la !ro!ia madre del %e)e. Ql amaba a los hi%os de su hogar " !ro&e a sus necesidades' !ero eran de Nezzie' herederos de ;"mez' el hermano de +sta. Nezzie hab a ado!tado tambi+n a Danec' !uesto $ue su madre hab a muerto' " eso hac a de +l tanto el hi%o del hogar de ;"mez como su leg timo &stago " heredero' !ero se trataba de una e-ce!ci#n. 8odos los miembros del Cam!amento hab an acogido de buen grado la o!ortunidad de e-hibir sus galas( A"la trataba de no )i%ar sus o%os en ellos' !ara contem!larlos a sus anchas. Lle&aban tCnicas de di&ersa longitud' con o sin mangas' de una gran &ariedad de colores " con adornos indi&iduales. Las de los hombres eran ms cortas' ms decoradas " estaban com!lementadas !or algCn ti!o de sombrero. Las mu%eres' en general' hab an o!tado !or el ba%o cortado en L' aun$ue la !renda de 8ulie se !arec a' antes bien' a una )alda con cintur#n' usada con !olainas. La muchacha no usaba sombrero' !ero su cabellera estaba !einada " decorada con tal !ro)usi#n $ue era como si lo lle&ara. .ntre todas las tCnicas' la ms singular era la de Crozie. .n &ez de terminar en !unta delante' estaba cortada en diagonal en toda su am!litud' con una !unta redondeada a la derecha " una incisi#n' redondeada tambi+n' a la iz$uierda. Pero lo ms asombroso era su color. .l cuero era blanco' no como el blanco del mar)il' sino como el de la nie&e( entre otros adornos' luc a las !lumas blancas de la gran cigZe3a se!tentrional. *asta los ni3os hab an sido ata&iados !ara la ceremonia. Cuando A"la &io a Latie al )ondo del gru!o $ue la rodeaba a ella " a /eegie' la in&it# a acercarse !ara mostrarle su atuendo( en realidad' deseaba in&itarla a $uedarse con ellas. Latie' admirada !or la a!licaci#n $ue A"la hab a dado a las cuentas " a las conchas de /eegie' resol&i# dis!oner las su"as del mismo modo. A"la sonri#( como no se le ocurriera me%or manera de lucirlas' hab a acabado !or enroscar las sartas entre s !ara en&ol&+rselas a la cabeza' cruzando la )rente' tal como hac a con la honda. 8odos se a!resuraron a incluir a Latie en las bromas' " la ni3a sonri# cuando ;"mez le di%o $ue estaba encantadora' un cum!lido inusitado !ara el lac#nico )abricante de herramientas. .n cuanto la ni3a se uni# a ellos' D"dag la sigui# de inmediato' " A"la lo sent# en su regazo. .l !e$ue3o lle&aba una tCnica !arecida a la de 8alut' aun$ue mucho menos ornamentada' !ues no habr a !odido cargar con una n)ima !arte de tanto !eso. .l atuendo ceremonial de 8alut !esaba &arias &eces ms $ue el !ro!io D"dag. Pocos hombres habr an sido ca!aces de sostener ni si$uiera el sombrero. Danec' en cambio' tardaba en a!arecer. A"la not# &arias &eces su ausencia " le busc# con la &ista. Al )in la cogi# !or sor!resa. 8odos hab an dis)rutado e-hibiendo sus ro!as

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ante ella' !ara &er su reacci#n' !ues A"la no disimulaba su admiraci#n. Danec hab a estado obser&ndola de le%os " $uiso causar un e)ecto inol&idable' !or lo $ue &ol&i# al *ogar del Morro !ara cambiarse. /es!u+s de &igilarla desde el *ogar del Le#n' acababa de deslizarse a su lado mientras estaba distra da con la con&ersaci#n. Cuando ella se &ol&i# de !ronto' descubri+ndole all ' su mirada de asombro le re&el# $ue hab a logrado el e)ecto buscado. .l corte " el estilo de su tCnica eran originales( la cintura estrecha " las am!lias mangas delataban su origen e-tran%ero= no era una !renda de los Mamutoi. *ab a !agado un !recio mu" alto !ara conseguirla' !ero desde la !rimera &ez $ue la &io sos!ech# $ue la iba a necesitar. Algunos a3os atrs' uno de los del Cam!amento del Norte hab a realizado un &ia%e de negocios hacia una !oblaci#n situada al oeste' en cierto modo em!arentada con los Mamutoi. .l %e)e hab a recibido la tCnica como !renda de los lazos $ue les un an " de )uturas relaciones de amistad. No estaba dis!uesto a deshacerse de ella' !ero Danec se hab a mostrado tan interesado " hab a o)recido un !recio tan ele&ado $ue no !udo negarse a sus !retensiones. La ma"or a de las !rendas de los miembros del Cam!amento del Le#n estaban te3idas en tonos marrones' ro%os o amarillos oscuros' !ro)usamente decoradas con cuentas de mar)il' dientes' conchas " mbar " realzadas con !ieles " !lumas. La tCnica de Danec era de un tono mar)ile3o cremoso' ms sua&e $ue el blanco !uro' lo $ue creaba un asombroso contraste con su !iel oscura. Pero lo ms llamati&o era la ornamentaci#n. 8anto la es!alda como la !echera hab an sido utilizadas como base de unas !inturas' e%ecutadas con !Cas de !uerco es! n " )inos cordones con los colores !rimarios' brillantes' &iolentos. La !echera mostraba el retrato abstracto de una mu%er sentada' hecha con c rculos conc+ntricos ro%os' anaran%ados' azules' negros " marrones( un con%unto de c rculos re!resentaba el &ientre( dos ms' los !echos. Arcos de otros c rculos dentro de c rculos indicaban las caderas' los hombros " los brazos. La cabeza era un tringulo' con la barbilla en !unta " la !arte su!erior a!lanada( en &ez de )acciones' mostraba enigmticas l neas. .n el centro de los c rculos $ue re!resentaban los !echos " el &ientre hab a un granate' ob&iamente !ara indicar el ombligo " los !ezones. .n los bordes $ue limitaban la su!er)icie a!lanada de la cabeza lle&aba incrustadas !iedras de colores= turmalinas &erdes " rosas' granates' aguamarinas. La es!alda mostraba a la misma mu%er &ista desde atrs' con c rculos conc+ntricos enteros o !arciales re!resentando nalgas " hombros. La misma serie de colores se re!et a &arias &eces en el am!lio borde de las mangas. A"la $ued# !asmada' enmudecida' con los o%os mu" abiertos. *asta Jondalar estaba sor!rendido. *ab a &ia%ado mucho' conocido a gentes di)erentes con distintas indumentarias de diario o de ceremonia. .staba )amiliarizado con la t+cnica del bordado a !Ca " admiraba el !rocedimiento del te3ido' !ero nunca hab a &isto una !renda tan im!resionante ni con tanto colorido. NA"la Ndi%o Nezzie' retirndole el !latoN' Mamut $uiere hablar contigo un momento. Al le&antarse la muchacha' todos comenzaron a recoger los restos de la comida " los !latos' a )in de !re!ararse !ara la ceremonia. /urante el largo in&ierno $ue a!enas hab a comenzado' se celebrar an buen nCmero de )estines " ceremonias' !ara dar inter+s " &ariedad a este !er odo relati&amente inacti&o= la celebraci#n de los *ermanos " *ermanas' el ban$uete de la Noche Larga' el certamen de las Disas " &arios )esti&ales en honor de la Madre. ,in embargo' la ado!ci#n de A"la era una ocasi#n ines!erada "' !or tanto' ms a!reciada aCn. Mientras todos iniciaban la marcha hacia el *ogar del Mamut' A"la !re!ar# los materiales !ara encender )uego' tal como el anciano la hab a indicado. Luego es!er#' sCbitamente ner&iosa " e-citada. ,e le hab a e-!licado el desarrollo de la ceremonia' en l neas generales' !ara $ue su!iera $u+ es!erar " lo $ue se es!eraba de ella( !ero no se hab a criado con los Mamutoi. ,us inclinaciones " sus normas de conducta no )ormaban !arte de

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su naturaleza. Al !arecer' Mamut se hab a dado cuenta de su !reocu!aci#n " hab a tratado de tran$uilizarla' !ero ella segu a atormentndose ante el temor de hacer algo inadecuado. ,entada en una esterilla' cerca del hogar' obser&# a los $ue la rodeaban. Por el rabillo del o%o &io $ue Mamut beb a de un solo trago el contenido de una taza. Not# $ue Jondalar estaba sentado en la !lata)orma de dormir de ambos' solo. Parec a !reocu!ado " no mu" )eliz' lo cual la lle&# a !reguntarse si no comet a un error al con&ertirse en Mamutoi. Cerr# los o%os " ele&# un !ensamiento a su t#tem. ,i el .s! ritu del Le#n Ca&ernario no lo $uer a as ' Tle habr a en&iado una se3alU Com!rendi# $ue la ceremonia estaba a !unto de iniciarse cuando 8alut " 8ulie se acercaron !ara !onerse a ambos lados de ella. Mamut &olc# cenizas )r as en el Cltimo )uego $ue ard a en el recinto. Aun$ue el ritual "a se hab a celebrado en ocasiones anteriores " los del Cam!amento sab an a $u+ atenerse' la es!era en la oscuridad era una e-!eriencia desconcertante. A"la sinti# una mano en el hombro " !ro&oc# la chis!a' $ue hizo estallar un coro de sus!iros de ali&io. Cuando el )uego $ued# bien encendido' se incor!or#. 8alut " 8ulie se adelantaron un !aso' uno a cada lado' cada cual con una &ara de mar)il en las manos. Mamut !ermanec a detrs de A"la. N.n el nombre de Mut' la 9ran Madre 8ierra' nos hemos reunido !ara recibir a A"la en el Cam!amento del Le#n de los Mamutoi Ndi%o 8ulieN. Pero hacemos ms $ue dar la bien&enida a esta mu%er en el Cam!amento del Le#n. Lleg# a$u como e-tran%era( deseamos hacer de ella una de nosotros' con&ertirla en A"la de los Mamutoi. 8alut habl# a continuaci#n= N,omos cazadores del gran mamut lanudo' $ue nos ha sido dado !or la Madre. .l mamut es alimento' abrigo' re)ugio. ,i honramos a la Madre' ella har $ue el .s! ritu del Mamut se renue&e " retorne en cada tem!orada. ,i la deshonramos " no sabemos a!reciar el /on del .s! ritu del Mamut' el mamut se marchar !ara no &ol&er. As se nos ha dicho. ?.l Cam!amento del Le#n es como el gran le#n ca&ernario= cada uno de nosotros !isa sin miedo " con orgullo. 8ambi+n A"la !isa sin miedo " con orgullo. @o 8alut' del *ogar del Le#n' %e)e del Cam!amento del Le#n' o)rezco a A"la un sitio entre los Mamutoi del Cam!amento del Le#n. N.s un gran honor el $ue se le o)rece. TOu+ la hace digna de tanta distinci#nU N in$uiri# una &oz' entre los all reunidos. A"la reconoci# la &oz de 1rebec. Por suerte' le hab an dicho $ue la !regunta )ormaba !arte de la ceremonia. NPor el )uego $ue &es' A"la ha demostrado su &alor. *a descubierto un gran misterio' una !iedra de la $ue se !uede e-traer )uego' " ha o)recido gratuitamente su magia a cada uno de los hogares Nres!ondi# 8ulie. NA"la es mu%er de grandes dones " talentos Nagreg# 8alutN. Al sal&ar &idas' ha demostrado su &al a como curandera hbil. Al traer comida' ha demostrado su &al a como cazadora' con la honda " con un arma nue&a' llegada con ella' el lanza&enablos. Por los caballos $ue estn detrs de esta arcada' ha !robado su maestr a como dominadora de animales. 8raer a estima a cual$uier hogar " !restigio al Cam!amento del Le#n. .s digna de los Mamutoi. NTOui+n habla en )a&or de esta mu%erU TOui+n ser res!onsable de ellaU TOui+n le o)recer el !arentesco de su *ogarU Nin&oc# 8ulie' en &oz alta " clara' mirando a su hermano. ,in embargo' antes de $ue 8alut !udiera res!onder' se o"# otra &oz. NR.5 Mamut habla en )a&or de A"laS R.5 Mamut se har res!onsableS RA"la es hi%a del *ogar del MamutS Ndi%o el &ie%o chamn' con una &oz ms gra&e' ms )uerte " ms autoritaria de lo $ue A"la hubiera sos!echado nunca.

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,e o"eron e-clamaciones sor!rendidas " murmullos en la oscuridad. 8odos !ensaban $ue ser a ado!tada !or el hogar del Le#n. A$uello era algo ines!erado... To $uiz noU A"la nunca hab a dicho $ue )uera chamn ni $ue deseara serlo( no se com!ortaba como si estu&iera )amiliarizada con lo desconocido " lo incognoscible( no estaba iniciada !ara mane%ar !oderes es!eciales. No obstante' era una Mu%er Oue Cura. Pose a un dominio es!ecial sobre los caballos "' tal &ez' sobre otros animales. Pod a ser una 6uscadora' tal &ez una Llamadora. Aun as ' el *ogar del Mamut re!resentaba la esencia es!iritual de a$uellos hi%os de la 8ierra $ue se denominaban a s mismos cazadores de mamuts. A"la ni si$uiera sab a e-!resarse bien en el idioma de los Mamutoi. TC#mo !od a' sin conocer sus costumbres' sin saber nada de Mut' inter!retar !ara ellos las necesidades " los deseos de la MadreU N8alut iba a ado!tarla' Mamut Nobser&# 8ulieN. TPor $u+ debe ir al *ogar del MamutU No se ha dedicado a Mut " no est adiestrada !ara ser&ir a la Madre. NNo he dicho $ue lo est+ ni $ue lo &a"a a estar %ams' 8ulie' aun$ue est me%or dotada de lo $ue imaginas " ser a lo ms !rudente !re!ararla' !or su !ro!io bien. 8am!oco he dicho $ue ser hi%a del *ogar del Mamut( he a)irmado $ue es hi%a del *ogar del Mamut. Naci# !ara +l' elegida !or la !ro!ia Madre. ,#lo ella !uede decidir si $uiere ser adiestrada o no' !ero eso no im!orta en absoluto. A"la no necesita dedicarse a la Madre( eso no est en sus manos. Adiestrada o no' su &ida estar al ser&icio de la Madre. *ablo en su )a&or' no !ara !re!ararla' a menos $ue ella lo desee. Ouiero ado!tarla como hi%a de mi *ogar. Mientras escuchaba al anciano' A"la e-!eriment# un sCbito escalo)r o. No le gustaba la idea de $ue su destino hubiera sido decretado' )uera de su alcance' elegido !ara ella a la hora de nacer. TOu+ signi)icaba eso de $ue hab a sido elegida !or la Madre' de $ue su &ida transcurrir a en ser&icio su"oU TAcaso tambi+n era una escogida !or la MadreU Creb le hab a dicho' al e-!licarle lo $ue eran los totems' $ue hab a un moti&o !ara $ue el .s! ritu del 9ran Le#n Ca&ernario la hubiera escogido. /i%o tambi+n $ue necesitar a una !oderosa !rotecci#n. T,igni)icar a a$uello ser escogida !or la MadreU TPor eso necesitaba !rotecci#nU TE $uer a decir $ue' si se con&ert a en Mamutoi' el Le#n Ca&ernario de%ar a de ser su t#tem' de !rotegerlaU .ste !ensamiento resultaba in$uietante. .lla no $uer a !erder su t#tem. ,acudi# la cabeza' tratando de sacudirse a$uel mal !resentimiento. ,i Jondalar se sent a in$uieto con res!ecto a a$uella ado!ci#n' el re!entino giro de los acontecimientos aument# su intran$uilidad. E"# los comentarios en &oz ba%a de los !resentes " se !regunt# si ser a cierto $ue A"la iba a ser una de ellos. 5ncluso cab a en lo !osible $ue )uera una Mamutoi antes de e-tra&iarse( Mamut dec a $ue hab a nacido !ara el *ogar del Mamut. Danec estaba radiante. Ouer a $ue A"la )ormara !arte del Cam!amento' !ero si la ado!taba el *ogar del Le#n' ser a su hermana. @ +l no ten a ningCn deseo de tenerla !or hermana. Ouer a unirse a ella' cosa im!osible entre hermanos. Como ambos ser an hi%os ado!ti&os " no com!art an' ob&iamente' la misma madre' hab a !ensado buscar otro hogar en ado!ci#n !ara seguir corte%ndola' !or mucho $ue le disgustara cortar su & nculo con Nezzie " 8alut. Pero si la ado!taba el *ogar del Mamut' eso no ser a necesario. Le com!lac a es!ecialmente el hecho de $ue )uera ado!tada como hi%a de Mamut " no como alguien destinada a ,er&ir' aun$ue ni si$uiera eso le habr a hecho desistir. Nezzie se sent a algo desilusionada' !ues "a consideraba a A"la como hi%a su"a. Pero lo ms im!ortante era $ue la muchacha !ermaneciera entre ellos. ,i Mamut la $uer a ado!tar' eso la har a aCn ms ace!table !ara el Conse%o' en la Deuni#n de Lerano. 8alut le ech# una mirada( como ella asintiera' cedi# ante Mamut. 8ulie tam!oco ten a ninguna ob%eci#n $ue hacer. Los cuatro con)erenciaron a!resuradamente' " A"la se mani)est# de acuerdo. Por algCn moti&o $ue no acertaba a de)inir' le gustaba ser la hi%a de Mamut.

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Cuando &ol&i# a reinar el silencio en el albergue en !enumbra' Mamut le&ant# la mano' con la !alma hacia dentro. NTOuiere la mu%er' A"la' adelantarseU La muchacha se acerc#' con las rodillas temblorosas " el est#mago re&uelto. NTOuieres )ormar !arte de los MamutoiU N!regunt# +l. N, Nres!ondi# A"la' con &oz entrecortada. NT*onrars a Mut' la 9ran Madre' re&erenciando a todos ,us .s! ritus' es!ecialmente al .s! ritu de Mamut' sin o)enderlo %amsU T8e es)orzars en ser digna de los Mamutoi' en honrar al Cam!amento del Le#n' res!etando siem!re al Mamut " a lo $ue su *ogar del Mamut re!resentaU N, . NA!enas !od a decir !alabra. No estaba segura de !oder cum!lir con todo a$uello' !ero al menos lo intentar a. Mamut se &ol&i# hacia los !resentes. NTAce!ta el Cam!amento a esta mu%erU NLa ace!tamos Nres!ondieron todos al un sono. NT*a" alguien $ue la rechaceU *ubo un !rolongado silencio. A"la no estaba mu" segura de $ue 1rebec no alzara su &oz o!oni+ndose' !ero nadie re!lic#. N8alut' %e)e del Cam!amento del Le#n' T$uieres grabar la marcaU N.l tono de Mamut sonaba solemne. Cuando A"la &io $ue el !elirro%o sacaba su cuchillo de la &aina' su coraz#n se aceler#. No se lo es!eraba. No sab a lo $ue iba a hacer 8alut con el cuchillo' !ero sin duda no le gustar a. .l cor!ulento %e)e le cogi# un brazo' a!art# la manga " traz# r!idamente una marca recta en el antebrazo' haciendo brotar la sangre. A"la sinti# el dolor' !ero no hizo ni una sola mueca. Con la sangre aCn )resca en el cuchillo' 8alut hizo una incisi#n recta en el trozo de mar)il $ue !end a de su !ro!io cuello' sostenido !or Mamut' de%ando una marca ro%a. Luego el anciano !ronunci# algunas !alabras $ue A"la no entendi#. 5gnoraba $ue los dems tam!oco las com!rend an. NA"la es ahora una ms entre la gente del Cam!amento del Le#n' una ms entre los Cazadores de Mamuts Ndi%o 8alutN. .sta mu%er es " ser !or siem!re A"la de los Mamutoi. Mamut cogi# un cuenco !e$ue3o " &erti# un l $uido irritante en la incisi#n de su brazo 7ella com!rendi# $ue se trataba de una soluci#n antis+!tica:' antes de !onerla de cara al gru!o. N/emos la bien&enida a A"la de los Mamutoi' miembro del Cam!amento del Le#n' hi%a del *ogar del Mamut... *izo una !ausa " a3adi#= N .legida !or el es! ritu del 9ran Le#n Ca&ernario. .l gru!o re!iti# las !alabras. A"la se dio cuenta de $ue' !or segunda &ez en su &ida' era recibida " ace!tada' con&ertida en miembro de un !ueblo cu"as costumbres a!enas conoc a. Cerr# los o%os' o"endo en su mente el eco de a$uellas !alabras' " entonces ca!t# su signi)icado. RMamut hab a incluido su t#temS R@a no era A"la del Clan' no hab a !erdido su t#temS ,egu a ba%o la !rotecci#n del Le#n Ca&ernario. Ms aCn= "a no era A"la ,in Pueblo. R.ra A"la de los MamutoiS

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N,iem!re !odrs hacer &aler tu !ertenencia al santuario del *ogar del Mamut' A"la' donde $uiera $ue est+s. Por )a&or' ace!ta este s mbolo' hi%a de mi hogar. Mamut se $uit# del brazo un aro de mar)il' tallado con l neas en zigzag' " at# los e-tremos !er)orados al brazo de A"la' !or deba%o del !e$ue3o corte. Luego le dio un clido abrazo. A"la' con lgrimas en los o%os' )ue a la !lata)ormaNcama donde estaban dis!uestos sus regalos' los lim!i# " cogi# un cuenco de madera. .ra redondo " s#lido' !ero de una )inura uni)orme( no luc a !inturas ni talla( tan s#lo un dise3o sutil de la misma &eta' sim+tricamente e$uilibrado. NPor )a&or' ace!ta regalo cuenco de medicinas de hi%a de hogar' Mamut Ndi%oN. @ si !ermites' hi%a de hogar llenar el cuenco cada d a con medicina !ara dolores en %unturas de dedos' brazos " rodilla. NRAhS Me encantar a contar este in&ierno con algCn remedio !ara ali&iar mi artritis N declar# +l' con una sonrisa' mientras !asaba el cuenco a 8alut' $uien lo estudi# con un gesto de asentimiento " lo entreg# des!u+s a 8ulie. La %e)a lo e-amin# con aire cr tico( al !rinci!io le !areci# demasiado sim!le !or la )alta de adornos a los $ue estaba habituada. Pero al mirarlo con ms atenci#n' deslizando las "emas de los dedos !or la !ulida su!er)icie' re!ar# en la !er)ecci#n de su )orma " simetr a( era' sin duda' una obra bien e%ecutada' tal &ez la me%or muestra de artesan a en su clase $ue hab a &isto en su &ida. Con)orme el cuenco !asaba de mano en mano' des!ertaba inter+s " curiosidad entre la gente' $ue se !reguntaba si los otros !resentes $ue la muchacha hab a tra do ser an tan bellos " originales. A continuaci#n se adelant# 8alut' !ara dar a A"la un gran abrazo' " le entreg# un cuchillo de !edernal con mango de mar)il' en una )unda de cuero crudo te3ido de ro%o. .l mar)il !resentaba un intrincado dise3o' similar al del cuchillo $ue /eegie luc a en su cintur#n. Al sacar el cuchillo de su &aina' la muchacha adi&in# inmediatamente $ue la ho%a hab a sido hecha !or ;"mez " sos!ech# $ue el mango hab a sido tallado !or Danec. A"la o)reci# a 8alut una !esada !iel oscura' $ue !ro&oc# en el hombr#n una am!lia sonrisa cuando des!leg# a$uella gran ca!a $ue estaba hecha con la !iel entera de un bisonte. Cuando se lo !uso sobre los hombros' el es!eso !ela%e le hizo !arecer aCn ms cor!ulento' e)ecto $ue le com!laci#. Luego re!ar# en el modo en $ue se ada!taba a sus hombros' ca"endo en d#ciles !liegues' " e-amin# con atenci#n el interior sua&e " blanco del clido manto. NRMira esto' NezzieS Ne-clam#N. T*ab as &isto alguna &ez un cuero tan sua&e ba%o una !iel de bisonteU R@ $u+ clido esS No $uiero $ue se utilice !ara hacer otras !rendas' ni si$uiera una !elliza. Lo &o" a usar tal como est. A"la sonri# al obser&ar su satis)acci#n' contenta de $ue su regalo )uese tan a!reciado. Jondalar' algo ms atrs' miraba !or encima de &arias cabezas agaza!adas' dis)rutando igualmente de a$uella reacci#n( la es!eraba' !ero no !or eso se alegraba menos de $ue sus !re&isiones se &ieran realizadas. Nezzie dio a A"la un caluroso abrazo " le entreg# un collar de conchas acaracoladas' cu"os tama3os " colores hab an sido gradualmente ordenados' se!arados !or !e$ue3os )ragmentos de dura tibia de zorro rtico( colgando en el centro' a modo de !endiente' se &e a un gran colmillo de le#n ca&ernario. A"la lo sostu&o mientras 8ronie se lo ataba a la
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es!alda( luego ba%# la &ista !ara admirarlo' le&antando el diente del le#n' mara&illada !or la )orma en $ue hab a sido !er)orado en la ra z. Acto seguido la %o&en a!art# la cortina )rente a la !lata)orma " sac# un cesto mu" grande' cubierto' $ue !uso a los !ies de Nezzie. Parec a bastante sencillo' "a $ue las hierbas con $ue estaba te%ido no hab an sido te3idas( ningCn moti&o geom+trico de color' ninguna )igura de !%aro o animales decoraba los laterales ni la ta!a. Pero )i%ndose bien' la mu%er re!ar# en el dise3o sutil " en la destreza de la artesan a. ,in duda era lo bastante im!ermeable como !ara ser&ir en la cocina. Al le&antar Nezzie la ta!a !ara e-aminarlo !or dentro' todo el cam!amento e-!res# su sor!resa. .l cesto estaba di&idido en secciones' mediante )le-ible corteza de abedul' " lleno de comida. *ab a all !e$ue3as manzanas duras' zanahorias sil&estres' dulces " sabrosas' nudosas " mondadas chu)as ricas en almid#n' cerezas deshuesadas " desecadas' brotes de >hemerocallis? desecados !ero aCn &erdes' rechonchos " tiernos granos de ar&e%a en sus &ainas desecadas' setas secas' tallos secos de cebollas &erdes " algunas legumbres no identi)icadas. Nezzie la sonri# satis)echa' des!u+s de e-aminar la selecci#n. .ra un regalo !er)ecto. A continuaci#n se a!ro-im# 8ulie. ,u abrazo de bien&enida no carec a de a)ecto' !ero era ms )ormal( !resent# su regalo con un ademn $ue' sin demostrar a)ectaci#n' delataba un adecuado sentido de lo ceremonioso. ,u regalo consist a en un !e$ue3o reci!iente' e-$uisitamente decorado. *ab a sido tallado en madera' en )orma de una ca%ita de bordes redondeados. 8en a tallas !intadas de !eces " trozos de conchilla !egados. .l con%unto daba la im!resi#n de un )ondo marino lleno de !eces " !lantas subacuticas. Cuando A"la le&ant# la ta!a' descubri# la )inalidad de a$uella ca%a tan !reciosa= estaba llena de sal. 8en a cierta idea del &alor de la sal. /urante su &ida con el Clan' $ue habitaba una zona !r#-ima al Mar de 6eran' hab a considerado la sal como algo corriente. Desultaba )cil de obtener " hasta se curaban algunos !escados con ella( tierra adentro' en cambio' all en su &alle' le hab a costado bastante acostumbrarse a la )alta de sal. .l Cam!amento del Le#n estaba aCn ms le%os del mar $ue su &alle. 8anto la sal como las conchas eran tra das desde grandes distancias. ,in embargo' 8ulie le regalaba toda una ca%a de sal. .ra un obse$uio raro " costoso. A"la se sent a algo intimidada al entregar su regalo a la Mu%er Oue Manda( es!eraba $ue Jondalar no se hubiera e$ui&ocado al suger rselo. La !iel escogida era de un leo!ardo de las nie&es' concretamente de uno $ue !retendi# arrebatarle una !ieza $ue ella hab a cobrado el &erano en $ue ella " 6eb+ a!rend an a cazar %untos. Pensaba contentarse con ahu"entarlo' !ero el cachorro de le#n ca&ernario ten a otras ideas. A"la se limit# a arro%arle una !iedra con su honda( sin embargo' antes de $ue 6eb+ " el leo!ardo' %o&en !ero "a adulto' se enzarzaran en una lucha $ue !arec a ine&itable' se a!resur# a abatir al )elino de un segundo dis!aro de su honda. .ra e&idente $ue 8ulie no lo es!eraba' " sus o%os delataron su alegr a. Pero s#lo cuando sucumbi# a la tentaci#n de echrsela sobre los hombros not# sus caracter sticas Cnicas' la calidad $ue 8alut hab a comentado. .ra incre blemente sua&e !or dentro. Por lo comCn' las !ieles eran ms r gidas $ue el cuero' !ues s#lo !od an ser tratadas !or una cara con los rascadores em!leados !ara !ro!orcionarles )le-ibilidad " sua&idad. Adems' el m+todo de los Mamutoi las hac a ms duraderas " resistentes $ue a$u+lla' !ero no tan sua&es " blandas. 8ulie $ued# ms im!resionada de lo $ue es!eraba " decidi# a&eriguar $u+ t+cnica em!leaba A"la. ;"mez se a!ro-im# con un ob%eto en&uelto en !iel sua&e. Al abrirlo' la muchacha se $ued# sin aliento. .ra una magn )ica !unta de lanza. Como las $ue ella admiraba tanto. Centelleaba a la luz del )uego como una gema de )acetas labradas' con)iri+ndole ma"or &alor aCn. ,u regalo !ara +l era una s#lida esterilla' hecha de hierbas' en la $ue !odr a

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sentarse !ara traba%ar. .n su ma"or a' los cestos " las esterillas de A"la no ten an dise3os de colores' !ero durante el Cltimo in&ierno !asado en su cue&a hab a em!ezado a e-!erimentar con di)erentes hierbas de distintos colores naturales. .l resultado' en combinaci#n con sus habituales dise3os de tramados' !roduc a en este caso el e)ecto sutil !ero identi)icable de un en%ambre de estrellas( a ella le gust# mucho cuando lo hizo. Ahora' cuando estaba eligiendo los ob%etos $ue iba a regalar' las llamas $ue irradiaban desde el centro la hab an hecho !ensar en las bellas !untas de lanza de ;"mez' " la te-tura del te%ido le hab an recordado las menudas lascas $ue hac a saltar del !edernal( se !regunt# si +l se dar a cuenta. /es!u+s de e-aminarla' +l la obse$ui# con una de sus raras sonrisas. N.s hermosa Ndi%oN. Me recuerda los traba%os $ue sol a hacer la madre de Danec. 8e% a las hierbas como nadie. ,u!ongo $ue deber a conser&arla colgada en la !ared' !ero !re)iero utilizarla. Me sentar+ en ella cuando traba%e' " eso me a"udar a )i%ar en mi mente lo $ue !retendo conseguir. ,u abrazo de bien&enida no hab a sido' en absoluto' tan !remioso como su e-!resi#n &erbal. .lla com!rendi# $ue' ba%o su reser&a e-terior' ;"mez era un hombre de amistosa cordialidad " sentimentalmente rece!ti&o. No se hab a establecido un orden determinado !ara entregar los regalos. La siguiente !ersona $ue A"la &io' de !ie %unto a la !lata)orma' en es!era de $ue le dedicara su atenci#n' )ue D"dag. ,e sent# %unto al ni3o !ara de&ol&erle su en+rgico abrazo. Luego +l abri# la mano " le tendi# un tubo largo " redondeado= el hueso hueco de una !ata de !%aro' con algunos agu%eros !racticados a lo largo. .lla lo cogi# " le dio &ueltas entre las manos' sin adi&inar cul era su )inalidad. D"dag &ol&i# a cog+rselo !ara lle&rselo a la boca " so!l#. .l hueso emiti# un sonido agudo " !enetrante. A"la hizo la !rueba' sonri#' " des!u+s entreg# al ni3o una ca!ucha clida e im!ermeable' con)eccionada con una !iel de glot#n al estilo del Clan. Pero' al &+rsela !uesta' sinti# un dolor desgarrador= le recordaba demasiado a /urc. N@o le di un silbato como +ste !ara $ue me llamara en caso necesario Ne-!lic# NezzieN. A &eces no tiene su)iciente aliento !ara gritar' !ero s !ara hacer sonar un silbato. Qste lo ha hecho con sus !ro!ias manos. /eegie la sor!rendi# con el atuendo $ue hab a !ensado !onerse a$uella noche( al &er la e-!resi#n con $ue A"la lo hab a mirado' hab a decidido $ue +se )uera su regalo. La %o&en se $ued# sin !alabras( se limit# a contem!larlo con los o%os llenos de lgrimas. NNunca tenido nada tan bonito. .ntreg# a /eegie su !ro!io regalo= una !ila de cestos " &arios cuencos de madera' de di&ersos tama3os' $ue se !od an utilizar como tazas !ara beber o como escudillas !ara so!a' " hasta !ara cocinar( !odr a usarlos en su hogar cuando se uniera a 6ranag. .n una regi#n donde la madera era tan escasa' los utensilios se )abricaban !re)erentemente con hueso " mar)il' !or lo $ue esos cuencos constitu an un !resente es!ecial. Ambas' encantadas' se abrazaron con el cari3o de dos hermanas. 1rebec' !ara demostrar $ue no le negaba un regalo decente' la obse$ui# con un !ar de botas de !iel' altas hasta la rodilla' decoradas con !lumas cerca de la !arte su!erior. A"la se alegr# de haber elegido !ara +l algunas de sus me%ores !ieles de reno cobradas en &erano. .l !elo del reno era hueco " constitu a un aislante natural. La !iel de &erano era la !re)erida' !ues !esaba mu" !oco " resultaba ser la ms !rctica " la ms con)ortable !ara las cacer as en climas )r os. Con las !iezas $ue acababa de entregarle' se !od a con)eccionar !er)ectamente una tCnica " un !antal#n' tan ligeros " abrigados $ue s#lo en !leno in&ierno' cuando el )r o )uera ms riguroso' necesitar a el com!lemento de alguna !renda e-terior. Ql a!reci# como los otros la calidad de la !iel' !ero no hizo comentarios( su abrazo )ue un tanto en&arado.

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1ralie le dio unos mitones de !iel' $ue hac an %uego con las botas' " A"la le corres!ondi# con un bello cuenco de madera !ara cocinar' en el $ue hab a un sa$uito de ho%as secas. N.s!ero gustar esta tisana' 1ralie Ndi%o' mirndola )i%amente a los o%os' como !ara dar ms +n)asis a sus !alabrasN 6ueno una taza !or la ma3ana' cuando des!ertar' " tal &ez !or la noche' antes de dormir. ,i gusta' dar+ ms cuando acaba. 1ralie asinti# con la cabeza. ,e abrazaron. 1rebec las mir# con sus!icacia' !ero A"la no hab a hecho sino darle un regalo' " di) cilmente cab a $ue%arse de lo $ue 1ralie acababa de recibir del miembro ms reciente del Cam!amento del Le#n. A"la no se sent a del todo )eliz en a$uellas circunstancias( hubiera !re)erido tratar a 1ralie directa " abiertamente' !ero era me%or em!lear un subter)ugio $ue no a"udarla en absoluto' " 1ralie no $uer a !onerse en una situaci#n en la $ue tu&iese $ue elegir entre su madre " su !are%a. Crozie )ue la siguiente en adelantarse' con un gesto de a!robaci#n !ara la muchacha. Luego le entreg# un !e$ue3o saco de cuero' cosido !or los costados " )runcido en la boca. .staba te3ido de ro%o " !rimorosamente decorado con !e$ue3as cuentas de mar)il' adems de un bordado blanco con tringulos a!untados hacia aba%o. /ecoraban el )ondo circular !e$ue3as !lumas de cigZe3a blanca. Como A"la se limitaba a admirarlo sin hacer ademn de abrirlo' /eegie le indic# $ue lo hiciera. /entro hab a cordones " hebras hechas con !elo de mamut' tendones' !ieles de animal " )ibras &egetales' todo cuidadosamente enmade%ado o enroscado en )alanges de hueso. .l bolso de costura conten a tambi+n ho%as a)iladas " !unzones !ara cortar " !er)orar. La muchacha $ued# encantada. Ouer a a!render el modo en $ue los Mamutoi hac an " decoraban su ro!a. Cogi# de su !lata)orma un !e$ue3o cuenco de madera' con una ta!a bien a%ustada' " se lo entreg# a la anciana. Al abrirlo' Crozie la mir# con e-!resi#n de desconcierto= estaba lleno de una materia grasa' de un blanco !uro' marm#reo' mu" sua&e= grasa animal' incolora' inodora e ins !ida' la cual hab a sido des!rendida en agua caliente. Al ol)atearla sonri#' toda& a intrigada. N*ago agua de rosa' de !+talo... mezclo... otras cosas Ntrat# de e-!licar A"la. NPor eso tiene tan rico olor' su!ongo' !ero' T!ara $u+ sir&eU N!regunt# Crozie. NPara manos' cara' codos' !ies. ,entir bien. *ace sua&e Ndi%o A"la. 8om# un !oco con el dedo' lo )rot# en el dorso de la mano &ie%a' arrugada " reseca de la mu%er. 2na &ez absorbido !or la !iel' Crozie se toc# la mano " cerr# los o%os' !al!ando la !iel sua&izada. Cuando la &ie%a gru3ona abri# los o%os' A"la cre"# &er en ellos un nue&o brillo' aun$ue no se ad&irtieran lgrimas en ellos. Pero cuando la mu%er le dio un &igoroso abrazo de bien&enida' la muchacha la sinti# temblar. Cada regalo intercambiado hac a $ue todos es!eraran con ms ansias el siguiente' " A"la dis)rutaba tanto con lo $ue daba como con lo $ue recib a. ,us obse$uios eran tan singulares !ara ellos como los del Cam!amento lo eran !ara ella. Nunca se hab a sentido tan amada' tan bien recibida. ,i !ensaba en ello' corr a el riesgo de &erter lgrimas de regoci%o. Danec se hab a $uedado atrs adrede' a la es!era de $ue todos le hubieran entregado sus regalos. Ouer a ser el Cltimo' !ara $ue su obse$uio no $uedara con)undido entre los otros( deseaba $ue entre todos los regalos escogidos' Cnicos' $ue hubiera recibido' el su"o )uera el ms memorable. Al ordenar sus cosas en la !lata)orma tan llena como al comenzar' A"la &io el !resente $ue hab a elegido !ara Danec. 8u&o $ue !ensar un momento !ara recordar $ue aCn no hab a intercambiado regalos con +l. Con el ob%eto en las manos' se &ol&i# !ara buscar con la &ista al hombre de !iel oscura " se encontr# ante los dientes blancos de su burlona sonrisa. NT8e has ol&idado del m oU N!regunt#.

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.staba tan cerca de ella $ue !od a &er las grandes !u!ilas negras "' !or !rimera &ez' le&es surcos de luz con&ergente en el !ardo oscuro de sus o%os' !ro)undos' l $uidos' e-igentes. .l calor $ue emanaba de +l la de%# desconcertada. NNo... oh... no ol&id+... 8oma Ndi%o' recordando $ue ten a el regalo en las manos. ,e lo tendi#. Los o%os de Danec re)le%aron su !lacer ante las )rescas " es!esas !ieles blancas de zorro rtico $ue se le o)rec an. A$uel momento de &acilaci#n dio a A"la la o!ortunidad de recobrar el dominio de s misma. Cuando +l &ol&i# a mirarla' sus !u!ilas brillaban con una e-!resi#n tra&iesa. NPens+ tu ol&idar Nbrome#' con una sonrisa. Ql tambi+n sonri#' tanto !or la !rontitud con $ue ella hab a ca!tado la broma como !or$ue eso le daba !ie !ara !resentar su obse$uio. NNo( no te he ol&idado. 8oma. @ sac# el ob%eto $ue ten a oculto a la es!alda. .lla ba%# la &ista hacia la !ieza de mar)il tallado $ue +l acunaba entre las manos " no !udo creer en lo $ue &e a. Ni si$uiera trat# de cogerla cuando Danec liber# sus manos de las !ieles blancas $ue aCn sosten an. Le daba miedo tocarla' " mir# al tallista totalmente mara&illada. NDanec Nbalbuce#' &acilante' con la mano e-tendida. Ql tu&o $ue obligarla casi a coger el ob%etoN. R.s ;hinne"S R.s como si tC coger ;hinne" !e$ue3aS N*izo girar entre sus manos el e-$uisito caballo de mar)il' $ue med a a!enas seis o siete cent metros. La escultura ten a un to$ue de color= ocre amarillo en el !ela%e' carb#n molido en las !atas' las crines " el lomo' imitando la ca!a de ;hinne"N. Mira' ore%itas igual' " cascos' " cola. *asta manchas como de !elo. Eh' Danec' Tc#mo hacesU .l hombre moreno no habr a !odido sentirse ms )eliz al darle el abrazo de bien&enida. ,u reacci#n era' e-actamente' la $ue estaba es!erando' la $ue hab a so3ado' " el amor con $ue la obser&aba era tan e&idente $ue los o%os de Nezzie se llenaron de lgrimas. Mir# de sosla"o a Jondalar " &io $ue tambi+n +l lo hab a notado( ten a la angustia grabada en el rostro. La mu%er mene# la cabeza' !ers!icaz. Cuando todos los regalos hubieron sido entregados' A"la )ue con /eegie al *ogar del 2ro' !ara !onerse el nue&o atuendo. /esde $ue Danec consigui# su e-#tica tCnica' /eegie hab a tratado de co!iar el color( consigui# al )in a!ro-imarse "' con cuero color crema' hab a hecho una tCnica de mangas cortas' con escote en L " borde de la misma )orma' !olainas haciendo %uego " cintur#n de cordones te%idos a mano' con colores similares a los $ue decoraban la tCnica. .l &erano transcurrido al aire libre hab a !ro!orcionado un )uerte bronceado a la !iel de A"la' aclarando su !elo rubio casi hasta el tono del cuero. .l tra%e le sentaba como si hubiera sido hecho es!ecialmente !ara ella. Con la a"uda de /eegie' A"la se !uso el brazalete de mar)il regalado !or Mamut' se ci3# al talle el cuchillo de 8alut con su )unda de cuero ro%o " se coloc# al cuello el collar de Nezzie. Pero cuando la %o&en Mamutoi insinu# $ue se $uitara el &ie%o " manchado sa$uito de cuero $ue lle&aba colgando sobre el !echo' A"la se neg# terminantemente. N.s mi amuleto' /eegie. 8iene .s! ritu del Le#n Ca&ernario' de Clan' de m . Pe$ue3as cosas' como talla de Danec de !e$ue3a ;hinne". Creb di%o' si !ierdo amuleto' t#tem no !uede encontrar a m . Morir+. N8rat# de e-!licar. /eegie re)le-ion# un momento' obser&ndola. A$uel sucio sa$uito estro!eaba todo el e)ecto. *asta el cord#n $ue lo su%etaba a su cuello estaba gastado' !ero le sugiri# una idea. NTOu+ haces cuando se gasta' A"laU .ste cord#n !arece a !unto de rom!erse. N*ago sa$uito nue&o' nue&o cord#n. N.ntonces no es la bolsa lo im!ortante' sino lo $ue contiene' T&erdadU N, . /eegie mir# en derredor "' de !ronto' di&is# el bolso de costura $ue Crozie hab a regalado a A"la. Lo cogi#' lo &aci# cuidadosamente en una !lata)orma " se lo tendi#.

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NT*a" algCn moti&o !ara $ue no !uedas usar estoU Podemos su%etarlo con una sarta de cuentas' una de las $ue lle&as en la cabeza' " colgrtelo del cuello. A"la cogi# el bello bolso decorado " lo obser&#. /es!u+s cerr# la mano en torno al sa$uito )amiliar " sinti# el consuelo $ue siem!re le !ro!orcionaba el amuleto del Clan. Pero "a no )ormaba !arte del Clan. No hab a !erdido su t#tem. .l .s! ritu del Le#n Ca&ernario segu a !rotegi+ndola' las se3ales $ue hab a recibido conser&aban toda su im!ortancia' !ero ahora era Mamutoi. Cuando A"la &ol&i# al *ogar del Mamut era' de !ies a cabeza' una &erdadera Mamutoi' elegante " mu" bella' una Mamutoi de ele&ado rango " e&idente &al a. 8odas las miradas a!robaron el !orte del miembro ms reciente del Cam!amento del Le#n. Pero dos !ares de o%os la miraban con algo ms $ue a!robaci#n. .l amor " el deseo reluc an en los o%os oscuros " risue3os llenos de es!eranza' as como en las !u!ilas de un azul incom!arable' brillante' &eladas !or una tristeza angustiada. Manu&' con Nu&ie en el regazo' sonri# a)ectuosamente a A"la cuando +sta !as# !or delante de ella !ara ir aguardar la ro!a $ue antes lle&aba. La %o&en corres!ondi# con una sonrisa radiante. ,e sent a tan llena de alegr a' $ue a duras !enas !od a contenerse. Ahora era A"la de los Mamutoi " har a todo lo necesario !ara serlo !or com!leto. .n ese momento &io a Jondalar' $ue con&ersaba con /anug( +l estaba de es!aldas' !ero el regoci%o de la muchacha se derrumb#. 8al &ez )uera su !ostura' la inclinaci#n de los hombros= algo' en un !lano subliminal' la hizo detenerse. Jondalar no era )eliz. Pero' T$u+ !od a hacer ella' !recisamente entoncesU Corri# en busca de las !iedras de )uego. Mamut le hab a indicado $ue es!erara hasta ms tarde !ara re!artirlas. 2na ceremonia a!ro!iada dar a a las !iedras la im!ortancia debida' realzando su &alor. Decogi# las !e$ue3as !iedras metlicas " las lle&# al hogar. .n el tra"ecto !as# !or detrs de 8ulie' $ue con&ersaba con Nezzie " ;"mez' " o"# lo $ue a$u+lla les dec a. N@o no ten a ni idea de $ue !ose"era tanta ri$ueza. 6asta mirar esas !ieles. La !iel de bisonte' las de zorros blancos " esa de leo!ardo de las nie&es... No se &en muchos !or a$u . A"la sonri#' recobrando la alegr a. ,us regalos hab an sido ace!tables " a!reciados. .l &ie%o de los misterios no hab a estado ocioso. Mientras ella se cambiaba' Mamut hab a hecho otro tanto. 8en a el rostro !intado con unas l neas blancas en zigzag' $ue acentuaban su tatua%e' " lle&aba !uesta' a modo de ca!a' la !iel de un le#n ca&ernario' el mismo cu"a cola luc a 8alut. .l collar de Mamut estaba hecho con bre&es secciones ahuecadas de un !e$ue3o colmillo de mamut' intercaladas con colmillos de distintos animales' incluido uno de le#n ca&ernario' similar al de A"la. N8alut est !laneando una cacer a' de modo $ue &o" a e)ectuar una 6Cs$ueda Ndi%o el chamnN. Acom!3ame' si !uedes... " si lo deseas. .n todo caso' con&endr a $ue estu&ieras !re!arada. A"la asinti#' !ero el est#mago le dio un &uelco. 8ulie se acerc# al hogar " sonri# a A"la. NNo sab a $ue /eegie iba a regalarte ese &estido Ndi%o N.No s+ si hace unos d as habr a estado de acuerdo con su decisi#n' !ues traba%# mucho !ara hacerlo. Pero debo admitir $ue te sienta mu" bien' A"la. La %o&en sonri#' sin saber $u+ res!uesta darle. NPor eso se lo di' madre Ndi%o /eegie' acercndose con su instrumento musical de crneoN. .staba tratando de encontrar el !rocedimiento !ara $ue el cuero curtido )uera tan claro. Puedo hacer otro con%unto. N.sto" listo Nanunci# 8ornec' $ue llegaba tambi+n con su instrumento de hueso de mamut.

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N6ien. Pod+is comenzar en cuanto A"la inicie la distribuci#n de las !iedras Ndi%o MamutN. T/#nde est 8alutU N,ir&iendo su breba%e Nres!ondi# 8ornec' sonrienteN' " con mucha generosidad. /ice $ue +sta debe ser una celebraci#n como corres!onde. NR@ lo serS Na)irm# el cor!ulento %e)eN. 8oma' A"la. A$u tienes una taza. /es!u+s de todo' esta )iesta es en tu honor. A"la !rob# la bebida( su !aladar no acababa de ace!tar a$uel sabor )ermentado' !ero al resto de los Mamutoi !arec a encantarles. /ecidi#' !or tanto' tomarle el gusto. Ouer a ser una de ellos' hacer lo $ue ellos hicieran' acostumbrarse a lo $ue a ellos les gustase. 6ebi# todo el contenido de la taza( 8alut se la &ol&i# a llenar. N8alut te dir cundo debes iniciar la distribuci#n de las !iedras' A"la. Antes de entregarlas' haz $ue salte una chis!a de cada una de ellas Nindic# Mamut. .lla asinti#. ,u &ista se )i%# en la taza $ue ten a en la mano " a!ur# su contenido' sacudiendo la cabeza !or lo )uerte de la bebida. Luego de%# la taza !ara coger las !iedras. NAhora A"la es miembro del Cam!amento del Le#n Ndi%o 8alut' en cuanto todos estu&ieron sentadosN' !ero tiene un !resente ms $ue o)recer. Para cada hogar una !iedra !ara hacer )uego. Nezzie es la guardiana del *ogar del Le#n. A"la le dar la !iedra !ara $ue la custodie. A"la se acerc# a Nezzie' gol!eando la !irita )errosa con !edernal !ara obtener una chis!a brillante. Luego le dio la !iedra. NTOui+n es el guardin del *ogar del MorroU Ncontinu# 8alut( mientras /eegie " 8ornec comenzaban a gol!ear sus instrumentos de hueso. N@o. Danec es el guardin del *ogar del Morro. A"la le lle&# una !iedra " la gol!e#. Pero en el momento de recibir la !iedra' +l susurr#' con &oz clida= NLas !ieles de zorro son las ms sua&es " bellas $ue he &isto en m &ida. Las !ondr+ en mi cama " !ensar+ en ti todas las noches' cuando sienta esa sua&idad contra mi !iel desnuda. @ le toc# la cara delicadamente con el dorso de la mano. Para ella )ue como un im!acto ) sico. Detrocedi#' con)undida' mientras 8alut !reguntaba !or el guardin del *ogar del Deno. 8u&o $ue gol!ear dos &eces la !iedra !ara obtener una chis!a en bene)icio de 8ronie. 1ralie recibi# la !iedra !ara el *ogar de la CigZe3a. Cuando entreg# una a 8ulie " otra a Mamut' !ara el *ogar del Mamut' A"la se sent a mareada " ms $ue dis!uesta a sentarse cerca del )uego' donde Mamut le indic#. Los tambores em!ezaban a hacer su e)ecto. .l sonido era tran$uilizador " a!remiante a un tiem!o. .l albergue estaba a oscuras( la Cnica luz !ro&en a de una !e$ue3a )ogata' amortiguada !or el biombo. A !oca distancia se o a una res!iraci#n' " A"la busc# su origen. Acurrucado cerca del )uego hab a un hombre... To era un le#nU La res!iraci#n se con&irti# en un gru3ido gra&e' !arecido al gru3ido de ad&ertencia de un le#n ca&ernario' aun$ue no igual' !ara el rece!ti&o o do de la muchacha. .l tamborileo &ocalizado recogi# el sonido' dndole resonancia " !ro)undidad. /e !ronto' con un gru3ido sal&a%e' la )iguraNle#n dio un salto " una silueta leonina tras!as# el biombo. ,in embargo' estu&o a !unto de detenerse con una sacudida ante la in&oluntaria reacci#n de A"la' $uien desa)i# a la sombra con otro rugido' tan realista " amenazador' $ue arranc# una e-clamaci#n a casi todos los es!ectadores. La silueta recobr# la !ostura del le#n " res!ondi# con el gru3ido tran$uilizador del animal $ue retrocede. A"la emiti# un )urioso bramido de &ictoria( luego' una serie de >%nc' %nc' %nc?' cada &ez ms atenuados' como si el animal se ale%ara.

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Mamut sonri# !ara s . >,u imitaci#n es tan !er)ecta $ue enga3ar a a un &erdadero le#n?' !ens#' com!lacido de $ue ella se hubiera unido tan es!ontneamente a su %uego. A"la no sab a !or $u+ lo hab a hecho' !ero' tras a$uel !rimer desa) o im!ro&isado' result# entretenido hablar con Mamut en el lengua%e de los leones. No hab a hecho nada seme%ante desde $ue 6eb+ la abandonara en el &alle. Los tambores hab an dado +n)asis a la escena' !ero ahora segu an a la silueta $ue se mo& a sinuosamente tras el biombo. .lla estaba lo bastante cerca como !ara darse cuenta de $ue $uien creaba el e)ecto era Mamut' !ero' aun as ' se de%# cauti&ar !or a$uel e)ecto( no obstante' se !reguntaba c#mo el anciano artr tico' normalmente entumecido' !od a mo&erse con tanta )acilidad. .ntonces record# $ue le hab a &isto tomar algo' un !oco antes' " sos!ech# $ue se trataba de un )uerte calmante. Probablemente !agar a las consecuencias al d a siguiente. /e !ronto' Mamut sali# de un salto de detrs del biombo " se sent# en cuclillas %unto a su crneo de mamut. Marc# en +l un ritmo &eloz durante unos instantes " se detu&o sCbitamente. Luego cogi# una taza en la $ue A"la no hab a re!arado hasta entonces' bebi# un !oco' se acerc# a la muchacha " se la o)reci#. A"la' sin !ensarlo si$uiera' tom# un sorbo seguido de otro' aun$ue el sabor era )uerte' almizclado " desagradable. Alentada !or los tambores !arlantes' !ronto comenz# a sentir los e)ectos. Las llamas $ue danzaban detrs del biombo daban a los animales !intados una sensaci#n de mo&imiento. Para entonces A"la "a estaba en trance( concentr# en ellos toda su atenci#n " a!enas o a' mu" le%anas' las &oces del Cam!amento' $ue iniciaban un cntico. Lloraba un beb+' !ero el llanto !arec a !ro&enir de algCn otro mundo' en tanto ella se sent a arrastrada !or el e-tra3o !ar!adeo de los animales sobre el biombo. Casi !arec an &i&os' a medida $ue la mCsica de los tambores !oblaba la mente de la muchacha de cascos galo!antes' terneros $ue mug an " bramidos de mamuts. /e !ronto de%# de e-istir la oscuridad. 2n sol brumoso iluminaba la !lanicie ne&ada. 2n !e$ue3o hato de bue"es almizcleros se a!retu%aba !ara resistir a la &entisca. Al deslizarse A"la hacia ellos' !ercibi# $ue no se encontraba sola. Mamut estaba con ella. La escena cambi#. La tormenta hab a cesado' !ero !or las este!as danzaban torbellinos de nie&e arrastrados !or el &iento' como )antasmales a!ariciones. .lla " Mamut se ale%aron de a$uella soledad desoladora. .ntonces re!ar# en unos cuantos bisontes $ue !ermanec an estoicamente de !ie' a sota&ento de un estrecho &alle' tratando de mantenerse al abrigo del &iento. .lla corr a a toda !risa !or el &alle del r o' $ue labraba !ro)undos barrancos. ,iguieron un a)luente $ue se estrechaba !ara )ormar ms adelante un em!inado ca3#n' " di&is# el conocido sendero $ue sub a desde el lecho seco de un arro"o estacional. Luego se encontr# de re!ente en un sitio oscuro' mirando hacia aba%o' donde hab a una )ogata !e$ue3a " &arias !ersonas reunidas alrededor de un biombo. E"# un lento estribillo' una constante re!etici#n de sonidos. Cuando !ar!ade# ante unas caras borrosas' distingui# a Nezzie " a 8alut' %unto a Jondalar. La miraban con e-!resi#n !reocu!ada. NT.sts bienU N!regunt# Jondalar' hablando en zelandonii. N, ' s ' esto" bien' Jondalar. TOu+ ha !asadoU T/#nde estabaU N8endrs $ue dec rmelo tC. NTC#mo te sientesU Nin$uiri# NezzieN. Mamut siem!re !ide esta tisana cuando acaba. NMe siento bien Nres!ondi#' incor!orndose !ara coger la taza. .n realidad' estaba algo cansada " un !oco mareada' !ero no indis!uesta. NNo creo $ue esta &ez te ha"as asustado' A"la Ndi%o Mamut' acercndose. A"la sonri#. NNo' no esto" asustada. Pero' T$u+ hacemosU

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N6uscamos. Me !arec a $ue eras una 6uscadora. Por eso eres hi%a del *ogar del Mamut. 8ienes otros dones naturales' A"la' !ero necesitas adiestramiento. NLio c#mo )runc a el ce3oN. Ahora no te !reocu!es !or eso. *abr tiem!o !ara !ensar en ello. 8alut sir&i# a A"la otro !oco de su bebida " llen# &arias tazas ms' mientras Mamut les hablaba de la 6Cs$ueda( e-!licndoles ad#nde hab an ido " lo $ue hab an &isto. .lla trag# el breba%e de un gol!e 7as no ten a un sabor tan desagradable: " trat# de !restar atenci#n' !ero la bebida !arec a sub rsele mu" !ronto a la cabeza. ,u mente &agaba. Not# $ue /eegie " 8ornec aCn segu an tocando sus instrumentos' !ero con tonos tan r tmicos e incitantes $ue sent a deseos de mo&erse al com!s. Decord# entonces la /anza de las Mu%eres del Clan. Concentrarse en lo $ue dec a Mamut le resultaba cada &ez ms di) cil. ,e dio cuenta de $ue alguien la obser&aba " gir# en redondo. Cerca del *ogar del Morro estaba Danec' mirndola )i%amente. Ql le sonri# " ella le de&ol&i# la sonrisa. /e !ronto a!areci# 8alut !ara llenarle la taza otra &ez. Danec se adelant# " !resent# su !ro!ia taza. 8alut se la llen# " &ol&i# a en)rascarse en la con&ersaci#n. N.sto no te interesa' T&erdadU Ndi%o Danec en &oz ba%a' acercndose al o do de A"laN. Lamos all' donde /eegie " 8ornec estn tocando sus instrumentos. NCreo no. *ablan caza. A"la !rest# o do de nue&o a la con&ersaci#n' !ero hab a !erdido tanto de ella $ue no sab a "a !or d#nde iban' "a ellos !arec a no im!ortarles $ue A"la les escuchara o no. NNo !erders nada. Ms tarde nos hablarn a todos de eso. .scucha Ndi%o Danec' haciendo una !ausa !ara $ue se o"eran los !al!itantes sonidos musicales !rocedentes del otro lado del hogarN' Tno !re)erir as &er c#mo toca 8ornecU .s mu" diestro' desde luego. A"la se &ol&i# hacia el sonido' atra da !or el r tmico gol!eteo. .ch# un &istazo al gru!o $ue trazaba sus !lanes. Luego mir# a Danec " su rostro se ilumin# con una sonrisa radiante. NR, S RPre)iero &er 8ornecS Ndi%o' mu" com!lacida consigo misma. ,e le&antaron' !ero Danec' $ue estaba mu" cerca' la detu&o. NNo sigas sonriendo' A"la Ndi%o' mu" serio " gra&e. NTPor $u+U N,u sonrisa se borr#' !reguntndose con honda !reocu!aci#n si habr a dicho o hecho algo incorrecto. NPor$ue eres tan encantadora cuando sonr es $ue me de%as sin aliento. T@ c#mo $uieres $ue camine a tu lado si !ierdo el alientoU A"la recobr# la sonrisa ante a$uel cum!lido' !ero la idea de $ue su sonrisa !udiera im!edirle res!irar la hizo re r abiertamente. .ra una broma' !or su!uesto' aun$ue no estaba del todo segura. ,e dirigieron hacia la nue&a entrada al *ogar del Mamut. Jondalar les obser&# mientras se a!ro-imaban. *ab a estado es!erndola' dis)rutando entretanto de los ritmos " la mCsica' !ero no le gustaba nada &erla dirigirse hacia los mCsicos con Danec. Los celos le subieron a la garganta( sinti# la urgente necesidad de gol!ear a a$uel hombre' $ue se atre& a a corte%ar a la mu%er a la $ue amaba. Pero Danec' a !esar de su as!ecto di)erente' era un Mamutoi " !ertenec a al Cam!amento del Le#n. Jondalar era s#lo un hu+s!ed. 8odos de)ender an al miembro de su !ro!io gru!o' " +l estaba solo. 8rat# de razonar " dominarse. Danec " A"la no hac an sino caminar %untos. TOu+ ten a eso de maloU /esde el !rinci!io hab a tenido sentimientos contradictorios acerca de la ado!ci#n de la %o&en. Le gustaba $ue ella !erteneciera a algCn !ueblo' !uesto $ue as lo deseaba "' en realidad' de ese modo ser a ms ace!table !ara los Melandonii. La hab a &isto mu" )eliz mientras intercambiaban los regalos' " se alegraba !or ello. Pero se sent a' al mismo tiem!o' le%os de todo( le !reocu!aba como nunca la !osibilidad de $ue ella no $uisiera abandonar el Cam!amento' " se !regunt# si no habr a hecho mal en rechazar su !ro!ia ado!ci#n.

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.n cual$uier caso' al !rinci!io se hab a sentido !art ci!e de la ado!ci#n de A"la' !ero ahora era como un e-tra3o' incluso !ara ella. A"la se hab a con&ertido en Mamutoi. A$u+lla era su )iesta' su noche' !ara ella " !ara el Cam!amento del Le#n. Ql no le hab a hecho regalo alguno ni recibido nada a cambio. Ni si$uiera se le hab a ocurrido' aun$ue ahora lamentaba no haberlo hecho. Pero no ten a regalo alguno $ue o)recer ni a ella ni a nadie. *ab a llegado sin nada' no hab a dedicado tiem!o a con)eccionar " acumular ob%etos. .n sus &ia%es hab a a!rendido mucho' !ero aCn no hab a tenido o!ortunidad de sacar !ro&echo a los conocimientos ad$uiridos. Lo Cnico $ue hab a tra do consigo era a A"la. Con el rostro ensombrecido' Jondalar la &e a sonre r " di&ertirse con Danec. ,e sent a como un intruso inc#modo.

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Al terminar la con&ersaci#n' 8alut &ol&i# a re!artir su bebida )ermentada' hecha con el almid#n de la ra z de ciertos %uncos " otros &arios ingredientes' con los $ue e-!erimentaba sin cesar. La animaci#n )ue en aumento. Mientras /eegie " 8ornec tocaban' los dems cantaban' unas &eces en gru!o' otras en solitario. Ambos tocaron !ara $ue otros cantaran. Algunos bailaron' !ero no del modo desbocado $ue A"la hab a &isto anteriormente' sino con mo&imientos sutiles' sin mo&erse de un mismo lugar' siguiendo el ritmo' " con )recuencia acom!a3ndose con la &oz. A"la se )i%# &arias &eces en Jondalar' $ue !ermanec a algo ms retirado. .n di&ersas ocasiones trat# de a!ro-imarse a +l' !ero' !or una u otra raz#n' nunca lo lograba. *ab a tantas !ersonas $ue !arec an com!etir !ara atraer su atenci#n... La bebida de 8alut le hab a hecho !erder !arcialmente el dominio de s misma( se distra a con )acilidad. /urante un rato reem!laz# a /eegie haciendo sonar el crneo musical' animada !or el entusiasmo generalizado' " e&oc# algunos ritmos del Clan' $ue eran com!le%os " caracter sticos( !ara el Cam!amento del Le#n resultaban inhabituales " enigmticos. ,i Mamut hab a tenido alguna duda sobre los or genes de A"la' los recuerdos suscitados !or su mCsica la elimin# !or com!leto. Danec se le&ant# !ara bailar " cant# una canci#n humor stica' llena de insinuaciones " de dobles sentidos' sobre los Placeres de los /ones' dedicada a A"la. Lo cual des!ert# anchas sonrisas " miradas !ers!icaces( era lo bastante alusi&a como !ara $ue A"la se
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ruborizara. /eegie le ense3# a bailar " cantar la res!uesta sat rica' !ero al terminar' cuando se es!eraba una insinuaci#n de acuerdo o de rechazo' la nue&a integrante del gru!o se interrum!i#. No !od a hacer una cosa ni la otra. No alcanzaba a com!render a$uel %uego sutil. No $uer a desanimar a Danec' !ero tam!oco $uer a de%ar entre&er $ue le disgustaba. Danec sonri#. 6a%o el dis)raz del humor' esa canci#n sol a ser utilizada como medio !ara descubrir' sin !asar &ergZenza' si el inter+s amoroso era mutuo o no. Ql no se habr a de%ado desalentar ni si$uiera !or un rechazo directo( cual$uier cosa menos una negati&a le !arec a !rometedora. A"la estaba embriagada !or la bebida' las risas " las atenciones. 8odo el mundo $uer a $ue ella !artici!ara' todos $uer an hablarle' escucharla' rodearla con un brazo " sentirla cerca. No recordaba haberse di&ertido tanto en su &ida' como no recordaba tam!oco haber dis)rutado de tanta amistad " tanta ace!taci#n' " cada &ez $ue se &ol& a se encontraba una sonrisa es!l+ndida' arrebatada' unos o%os oscuros relumbrantes' concentrados en ella. ,egCn a&anzaba la &elada' el gru!o comenz# a disminuir. Los ni3os se )ueron $uedando dormidos " hubo $ue acostarlos. 1ralie se hab a retirado tem!rano' !or sugerencia de A"la' " el resto del *ogar de la CigZe3a la sigui# !oco des!u+s. 8ronie' $ue%ndose de dolor de cabeza 7no se hab a sentido bien a$uella noche:' se )ue a su hogar !ara amamantar a *artal " se $ued# dormida. Jondalar tambi+n desa!areci#' !ara tenderse en la !lata)ormaNcama' es!erando a A"la' sin de%ar de obser&arla. ;"mez se mostr# desacostumbradamente locuaz' tras ingerir algunas tazas de bouza( cont# &arias le"endas e hizo algunos comentarios !ro&ocati&os a A"la' a /eegie "a todas las mu%eres' sucesi&amente. /e !ronto' 8ulie em!ez# a encontrarle interesante' des!u+s de tanto tiem!o' " res!ondi# a sus bromas. Acab# in&itndole a !asar la noche en el *ogar del 2ro' con ella " con 6arzec. /esde la muerte de /arne& no hab a com!artido su lecho con un segundo hombre. ;"mez decidi# $ue !od a ser una buena idea de%ar el *ogar a dis!osici#n de Danec( de !aso' demostrar a tambi+n $ue una mu%er !od a elegir a dos hombres. No era ciego a la situaci#n $ue se estaba creando' aun$ue !arec a di) cil $ue Danec " Jondalar !udieran llegar a un acuerdo. Pero la mu%erona le !arec a es!ecialmente atracti&a a$uella noche' "' adems' era una %e)a de alto rango del $ue !od a hacerle a +l !art ci!e. TOui+n sab a los cambios $ue se !odr an e)ectuar si Danec decid a cambiar la com!osici#n del *ogar del MorroU Cuando los tres se hubieron ale%ado hacia la !arte trasera del albergue' 8alut no tard# en lle&arse a Nezzie al *ogar del Le#n. /eegie " 8ornec estaban com!letaNmente dedicados a e-!erimentar con sus instrumentos' sin !restar atenci#n a nada ms' " A"la $uiso escuchar algunos de sus ritmos. /e !ronto se dio cuenta de $ue ella " Danec estaban con&ersando a solas' " eso des!ert# su timidez. NCreo todos han acostado Ndi%o' con &oz algo gangosa. .staba sintiendo los e)ectos de la bouza. Al le&antarse' se tambale#. Casi todas las lm!aras estaban a!agadas " el )uego "a no le&antaba llama. N8al &ez deber amos hacer lo mismo Ndi%o +l sonriendo. A"la !ercibi# la muda in&itaci#n $ue centelleaba en sus o%os " se sinti# atra da' !ero no sab a $u+ decisi#n tomar. N, ' esto" cansada Ndi%o' encaminndose hacia su !lata)orma. Danec la cogi# de la mano !ara retenerla. NNo te &a"as' A"la Ndi%o. ,u sonrisa hab a desa!arecido " su &oz ten a un tono insistente. .lla gir# hacia atrs. 2n momento des!u+s' +l la ten a entre sus brazos' o!rimiendo duramente sus labios contra los de ella. A"la entreabri# la boca( la res!uesta de Danec )ue inmediata. 6es# su boca' su cuello' su garganta. 6usc# sus senos " acarici# sus caderas " sus muslos " se a&entur# hasta lo ms secreto de su ser. Parec a como si no !udiera saciarse de ella' como si la

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$uisiera !oseer de inmediato. Por el cuer!o de A"la circularon ines!eradas oleadas de e-citaci#n. Ql la estrech#' ella sinti# un duro " clido bulto " un sCbito ardor en s misma entre las !iernas. NA"la' te $uiero. Len a mi cama Ndi%o Danec' con com!ulsi&a urgencia' " ella' mostrndose mucho ms com!laciente de lo es!erado' le sigui#. Jondalar hab a !asado toda la &elada obser&ando a la mu%er a la $ue amaba. Cuanto ms la &e a re r' bromear " bailar con su nue&o !ueblo' ms e-tra3o se sent a. Pero era en es!ecial el oscuro tallista $uien le irritaba. *abr a $uerido dar rienda suelta a su ira' inter!onerse' lle&arse a A"la' !ero ahora ella estaba en su hogar' a$u+lla era la noche de su ado!ci#n. TOu+ derecho ten a +l !ara inmiscuirse en la celebraci#nU ,#lo le $uedaba !oner cara de resignaci#n' "a $ue no de !lacer( se sent a desdichado' " )ue a la !lata)ormaNcama ansiando $ue llegase el ol&ido mediante un sue3o $ue no !od a conciliar. /esde su rinc#n oscuro " cerrado' &io $ue Danec abrazaba a A"la " se la lle&aba hacia su lecho. No !od a creerlo. TC#mo era !osible $ue' ella )uera con otro hombre' mientras +l la es!erabaU Ninguna mu%er hab a elegido a otro si +l la deseaba. R@ a$u+lla era la mu%er a la $ue +l amabaS ,inti# el im!ulso de le&antarse de un brinco' arrebatar a A"la " descargar su !u3o en a$uella boca sonriente. .ntonces record# los dientes rotos' la sangre( record# el tormento de la &ergZenza " el e-ilio. A$u+l no era su !ueblo. Le e-!ulsar an' sin duda' " en la noche helada de las este!as !eriglaciares no hab a ad#nde ir. T@ c#mo !od a irse a alguna !arte sin su A"laU Pero ella hab a hecho su elecci#n. *ab a elegido a Danec' haciendo uso de su derecho a escoger a $uien $uisiera. .l mero hecho de $ue Jondalar la estu&iera es!erando no la obligaba a irse con +l. .leg a a un hombre de su !ro!io !ueblo' a un Mamutoi $ue cantaba' bailaba' re a " )lirteaba con ella. TOui+n !od a cul!arlaU TCuntas &eces hab a elegido +l mismo a una mu%er con la cual acababa de re r " di&ertirseU Pero' Tc#mo !od a ella hacerle estoU R.ra la mu%er a la $ue amabaS TC#mo !od a elegir a otro si +l la amabaU Jondalar estaba lleno de deses!eraci#n' !ero no !od a hacer otra cosa $ue tragarse sus amargos celos " &er a la mu%er a la $ue amaba dirigirse a la cama de otro hombre. A"la no razonaba con claridad( su mente estaba enturbiada !or la bebida de 8alut " no cab a duda de $ue se sent a atra da !or Danec. Pero no )ue !or esos moti&os !or lo $ue acom!a3# al hombre moreno. Le hubiera seguido de todos modos. .staba criada !or el Clan " se le hab a ense3ado a satis)acer sin demora a $uien se lo ordenara' a cual$uier hombre $ue le indicara con una se3a su deseo de co!ular con ella. ,i un hombre del Clan daba dicha se3al a una mu%er' se es!eraba de ella $ue !restara el ser&icio' lo mismo $ue deb a lle&arle comida o agua. ,i bien se consideraba muestra de cortes a solicitar los ser&icios de la mu%er a su !are%a o al hombre con $uien sol a asociarse con ms )recuencia' no era en modo alguno obligatorio. Adems' el !ermiso se otorgaba sin darle ma"or im!ortancia. La mu%er estaba a las #rdenes de su hombre' !ero no con e-clusi&idad. .l lazo entre ambos era !ara bene)icio mutuo' basado en la com!a3 a " con )recuencia' al cabo de un tiem!o' en el a)ecto. Pero era inconcebible mostrar celos o emociones )uertes. 2na mu%er no era menos !ro!iedad de su com!a3ero !or$ue !restara ser&icio a otro hombre' " +l no amar a menos a los hi%os de su com!a3era. Asum a cierta res!onsabilidad !ara con ellos' en cuanto a cuidados " adiestraNmiento' !ero lo $ue cazaba era !ara el Clan " toda la comida' lo $ue se cosechaba " lo $ue se cazaba' se com!art a !or igual. Danec hab a dado a A"la lo $ue ella inter!retaba como >se3al? de los Etros= la orden de satis)acer sus necesidades se-uales. Cual$uier mu%er del Clan' correctamente educada' no habr a tenido la menor intenci#n de negarse. .lla ech# una mirada hacia su !ro!ia cama'

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!ero no &io los o%os azules' llenos de dolor " sor!resa. /e haberlos &isto' se hubiera $uedado sor!rendida. Cuando llegaron al *ogar del Morro' el ardor de Danec no se hab a en)riado' !ero ahora $ue A"la estaba ba%o su dominio' se seren# un tanto aun cuando no terminaba de hacerse a la idea de $ue ella estu&iera all . ,e sentaron en la !lata)orma' entre las !ieles blancas $ue ella le hab a regalado. A"la se dis!uso a desatar su cintur#n' !ero Danec se lo im!idi#. NOuiero desnudarte con mis !ro!ias manos' A"la. *e so3ado mucho con esto. Ouiero $ue sea !er)ecto Ndi%o. .lla ace!t#' encogi+ndose de hombros. @a hab a notado $ue Danec era di)erente de Jondalar en ciertos as!ectos' " eso des!ertaba su curiosidad. No se trataba de %uzgar cul de los dos era el me%or' sino de anotar las di)erencias. Danec !as# un rato mirndola. N.res mu" bella Ndi%o' !or )in' mientras se inclinaba !ara besarla. ,us labios eran blandos' aun$ue !od an tornarse duros al besarla con )uerza. .lla re!ar# en su mano oscura contra las !ieles blancas " le acarici# el brazo con sua&idad. ,u !iel era' al tacto' como cual$uier otra !iel. Danec comenz# !or $uitarle las cuentas " las conchas $ue lle&aba en la cabellera( luego la !ein# con los dedos " acerc# el !elo a su cara' !ara sentir su tacto " su olor. N6ella' mu" bella Nmurmur#. Le $uit# el collar " el nue&o saco del amuleto' !ara de%arlos cuidadosamente %unto a las cuentas' en el banco de almacenamiento' a la cabecera de la cama. /es!u+s le desat# el cintur#n' se !uso de !ie " la atra%o contra s . /e !ronto comenz# a besarle la cara " el cuello' al tiem!o $ue acariciaba su cuer!o !or deba%o de la ro!a' como si no !udiera es!erar. Acarici# un !ez#n con la !unta de los dedos. A"la sinti# su cuer!o recorrido !or un escalo)r o. Percibi# su e-citaci#n " se inclin# hacia +l' entregndose. Ql interrum!i# sus caricias' as!ir# !ro)undamente' le $uit# la tCnica " la !leg# con cuidado antes de de%arla con las otras cosas. /es!u+s se limit# a mirarla' como si tratara de a!rend+rsela de memoria. La hizo girar hacia un lado " hacia otro' llenndose los o%os como si tambi+n ellos necesitaran satis)acci#n. NPer)ecta' !er)ecta. Mira esos !echos' !lenos !ero bien )ormados' como deben ser N di%o' deslizando la !unta de su dedo !or el !er)il de su busto. .lla cerr# los o%os " se estremeci# ante el tierno contacto. /e !ronto sinti# una boca hCmeda contra su !ez#n " e-!eriment# una im!resi#n !ro)unda. NOu+ !er)ecto Nsusurr# +l' !asando al otro !echo. A!last# su rostro entre los dos senos' %untando uno con otro !ara abarcar con sus labios los dos !ezones a la &ez. .lla ech# la cabeza hacia atrs' se a!ret# contra +l " coloc# sus manos en la cabeza de su com!a3ero mientras sus dedos gozaban de a$uel contacto nue&o de una cabellera tan es!esa' de rizos tan a!retados. ACn estaban de !ie cuando +l retrocedi# !ara mirarla' con una sonrisa' mientras se des!rend a de su cintur#n " de sus !olainas. *izo $ue se sentara' se $uit# la tCnica " la coloc# sobre la de la %o&en. /es!u+s se arrodill# )rente a ella !ara $uitarle uno de los za!atos de estilo mocas n' !ara interiores. NT8ienes cos$uillasU N!regunt#. NPo$uito' aba%o' en las !lantas. NT8e gusta estoU NLe )rot# el !ie con sua&idad' !ero con )irmeza' !resionando el em!eine. NMe gusta. NQl le bes# el em!eineN. Me gusta Nre!iti# ella' con una sonrisa. Ql le de&ol&i# la sonrisa' le $uit# el otro mocas n " le restreg# el !ie. Le $uit# tambi+n las !olainas " las coloc#' %unto con los mocasines' con lo dems. Danec &ol&i# a le&antarla

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!ara !oder obser&arla as ' desnuda' contra las Cltimas brasas del *ogar del Le#n. La hizo girar de nue&o de un lado " de otro. NREh' Madre' $u+ hermosa' $u+ !er)ectaS 8al como "o me lo )iguraba Nmurmur#' ms !ara s mismo $ue !ara ella. NNo so" hermosa' Danec Nrecon&ino la muchacha. N/eber as &erte' A"la' " no dir as eso. N/ices bonito' !iensas bonito' !ero no so" hermosa Ninsisti# ella. N.res la mu%er ms encantadora $ue nunca he &isto. .lla se limit# a asentir. Oue +l !ensara lo $ue $uisiera. No !od a im!ed rselo. /es!u+s de haber saciado los o%os' Danec em!ez# a tocarla con sua&