Vous êtes sur la page 1sur 0

Descartes

Discours de la mthode



























philosophiques

mozambook







Retrouvez les grands textes de la littrature
en tlchargement gratuit sur le site de
mozambook

www.mozambook.net

















2001, mozambook








TABLE DES MATIRES



Prambule . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 6
Premire partie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 8
Deuxime partie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 18
Troisime partie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 30
Quatrime partie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .40
Cinquime partie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .50
Sixime partie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 68







DISCOURS DE LA MTHODE

POUR BIEN CONDUIRE SA RAISON
ET CHERCHER LA VRIT DANS LES SCIENCES








PRAMBULE

Si ce discours semble trop long pour tre lu en une fois, on
le pourra distinguer en six parties. Et en la premire on
trouvera diverses considrations touchant les sciences. En
la seconde, les principales rgles de la mthode que lauteur
a cherche. En la troisime, quelques-unes de celles de la
morale quil a tire de cette mthode. En la quatrime, les
raisons par lesquelles il prouve lexistence de Dieu et de
lme humaine, qui sont les fondements de sa mta-
physique. En la cinquime, lordre des questions de
physique quil a cherches, et particulirement lexplication
des mouvements du cur et de quelques autres difficults
qui appartiennent la mdecine, puis aussi la diffrence qui
est entre notre me et celle des btes. Et en la dernire,
quelles choses il croit tre requises pour aller plus avant en
la recherche de la nature quil na t, et quelles raisons lont
fait crire.









PREMIRE PARTIE

Le bon sens est la chose du monde la mieux partage : car
chacun pense en tre si bien pourvu que ceux mme qui
sont les plus difficiles contenter en toute autre chose
nont point coutume den dsirer plus quils en ont. En quoi
il nest pas vraisemblable que tous se trompent ; mais plutt
cela tmoigne que la puissance de bien juger et distinguer le
vrai davec le faux, qui est proprement ce quon nomme le
bon sens ou la raison, est naturellement gale en tous les
hommes ; et ainsi, que la diversit de nos opinions ne vient
pas de ce que les uns sont plus raisonnables que les autres,
mais seulement de ce que nous conduisons nos penses par
diverses voies, et ne considrons pas les mmes choses. Car
ce nest pas assez davoir lesprit bon, mais le principal est
de lappliquer bien. Les plus grandes mes sont capables
des plus grands vices aussi bien que des plus grandes vertus,
et ceux qui ne marchent que fort lentement peuvent avan-
cer beaucoup davantage, sils suivent toujours le droit
chemin, que ne font ceux qui courent et qui sen loignent.
Pour moi, je nai jamais prsum que mon esprit ft en
rien plus parfait que ceux du commun ; mme jai souvent
souhait davoir la pense aussi prompte, ou limagination
aussi nette et distincte, ou la mmoire aussi ample ou aussi
Discours dela mthode
9
prsente, que quelques autres. Et je ne sache point de quali-
ts que celles-ci qui servent la perfection de lesprit : car
pour la raison, ou le sens, dautant quelle est la seule chose
qui nous rend hommes et nous distingue des btes, je veux
croire quelle est tout entire en un chacun, et suivre en ceci
lopinion commune des philosophes, qui disent quil ny a
du plus et du moins quentre les accidents, et non point entre
les formesou natures des individusdune mme espce.
Mais je ne craindrai pas de dire que je pense avoir eu
beaucoup dheur de mtre rencontr ds ma jeunesse en
certains chemins qui mont conduit des considrations et
des maximes dont jai form une mthode, par laquelle il
me semble que jai moyen daugmenter par degrs ma
connaissance, et de llever peu peu au plus haut point
auquel la mdiocrit de mon esprit et la courte dure de ma
vie lui pourront permettre datteindre. Car jen ai dj re-
cueilli de tels fruits, quencore quau jugement que je fais de
moi-mme je tche toujours de pencher vers le ct de la
dfiance plutt que vers celui de la prsomption ; et que,
regardant dun il de philosophe les diverses actions et en-
treprises de tous les hommes, il ny en ait quasi aucune qui
ne me semble vaine et inutile ; je ne laisse pas de recevoir
une extrme satisfaction du progrs que je pense avoir dj
fait en la recherche de la vrit, et de concevoir de telles es-
prances pour lavenir, que si, entre les occupations des
hommes purement hommes, il y en a quelquune qui soit
solidement bonne et importante, jose croire que cest celle
que jai choisie.
Toutefois il se peut faire que je me trompe, et ce nest
peut-tre quun peu de cuivre et de verre que je prends
pour de lor et des diamants. Je sais combien nous sommes
sujets nous mprendre en ce qui nous touche, et combien
Discours dela mthode
10
aussi les jugements de nos amis nous doivent tre suspects,
lorsquils sont en notre faveur. Mais je serai bien aise de
faire voir en ce discours quels sont les chemins que jai sui-
vis, et dy reprsenter ma vie comme en un tableau, afin que
chacun en puisse juger, et quapprenant du bruit commun
les opinions quon en aura, ce soit un nouveau moyen de
minstruire, que jajouterai ceux dont jai coutume de me
servir.
Ainsi mon dessein nest pas denseigner ici la mthode
que chacun doit suivre pour bien conduire sa raison, mais
seulement de faire voir en quelle sorte jai tch de conduire
la mienne. Ceux qui se mlent de donner des prceptes se
doivent estimer plus habiles que ceux auxquels ils les don-
nent, et sils manquent en la moindre chose, ils en sont
blmables. Mais ne proposant cet crit que comme une his-
toire, ou, si vous laimez mieux, que comme une fable, en
laquelle, parmi quelques exemples quon peut imiter, on en
trouvera peut-tre aussi plusieurs autres quon aura raison
de ne pas suivre, jespre quil sera utile quelques-uns sans
tre nuisible personne, et que tous me sauront gr de ma
franchise.
Jai t nourri aux lettres ds mon enfance ; et, pour ce
quon me persuadait que, par leur moyen, on pouvait ac-
qurir une connaissance claire et assure de tout ce qui est
utile la vie, javais un extrme dsir de les apprendre. Mais
sitt que jeus achev tout ce cours dtudes, au bout du-
quel on a coutume dtre reu au rang des doctes, je
changeai entirement dopinion. Car je me trouvais embar-
rass de tant de doutes et derreurs, quil me semblait
navoir fait autre profit, en tchant de minstruire, sinon que
javais dcouvert de plus en plus mon ignorance. Et nan-
moins jtais en lune des plus clbres coles de lEurope,
Discours dela mthode
11
o je pensais quil devait y avoir de savants hommes, sil y
en avait en aucun endroit de la terre. Jy avais appris tout ce
que les autres y apprenaient ; et mme, ne mtant pas
content des sciences quon nous enseignait, javais parcou-
ru tous les livres traitant de celles quon estime les plus
curieuses et les plus rares, qui avaient pu tomber entre mes
mains. Avec cela je savais les jugements que les autres fai-
saient de moi ; et je ne voyais point quon mestimt
infrieur mes condisciples, bien quil y en eut dj entre
eux quelques-uns quon destinait remplir les places de nos
matres. Et enfin notre sicle me semblait aussi fleurissant
et aussi fertile en bons esprits quait t aucun des prc-
dents. Ce qui me faisait prendre la libert de juger par moi
de tous les autres, et de penser quil ny avait aucune doc-
trine dans le monde qui ft telle quon mavait auparavant
fait esprer.
Je ne laissais pas toutefois destimer les exercices aux-
quels on soccupe dans les coles. Je savais que les langues
quon y apprend sont ncessaires pour lintelligence des li-
vres anciens ; que la gentillesse des fables rveille lesprit ;
que les actions mmorables des histoires le relvent, et
qutant lues avec discrtion elles aident former le juge-
ment ; que la lecture de tous les bons livres est comme une
conversation avec les plus honntes gens des sicles passs,
qui en ont t les auteurs, et mme une conversation tu-
die en laquelle ils ne nous dcouvrent que les meilleures de
leurs penses ; que lloquence a des forces et des beauts
incomparables ; que la posie a des dlicatesses et des dou-
ceurs trs ravissantes ; que les mathmatiques ont des
inventions trs subtiles, et qui peuvent beaucoup servir tant
contenter les curieux qu faciliter tous les arts et diminuer
le travail des hommes ; que les crits qui traitent des murs
Discours dela mthode
12
contiennent plusieurs enseignements et plusieurs exhorta-
tions la vertu qui sont fort utiles ; que la thologie
enseigne gagner le ciel ; que la philosophie donne moyen
de parler vraisemblablement de toutes choses, et se faire
admirer des moins savants ; que la jurisprudence, la mde-
cine et les autres sciences apportent des honneurs et des
richesses ceux qui les cultivent et enfin quil est bon de les
avoir toutes examines, mme les plus superstitieuses et les
plus fausses, afin de connatre leur juste valeur et se garder
den tre tromp.
Mais je croyais avoir dj donn assez de temps aux lan-
gues, et mme aussi la lecture des livres anciens, et leurs
histoires, et leurs fables. Car cest quasi le mme de
converser avec ceux des autres sicles que de voyager. Il est
bon de savoir quelque chose des murs de divers peuples,
afin de juger des ntres plus sainement, et que nous ne pen-
sions pas que tout ce qui est contre nos modes soit ridicule
et contre raison, ainsi quont coutume de faire ceux qui
nont rien vu. Mais lorsquon emploie trop de temps
voyager, on devient enfin tranger en son pays ; et lors-
quon est trop curieux des choses qui se pratiquaient aux
sicles passs, on demeure ordinairement fort ignorant de
celles qui se pratiquent en celui-ci. Outre que les fables font
imaginer plusieurs vnements comme possibles qui ne le
sont point ; et que mme les histoires les plus fidles, si el-
les ne changent ni naugmentent la valeur des choses pour
les rendre plus dignes dtre lues, au moins en omettent-
elles presque toujours les plus basses et moins illustres cir-
constances, do vient que le reste ne parat pas tel quil est,
et que ceux qui rglent leurs murs par les exemples quils
en tirent sont sujets tomber dans les extravagances des
Discours dela mthode
13
paladins de nos romans, et concevoir des desseins qui
passent leurs forces.
Jestimais fort lloquence, et jtais amoureux de la po-
sie ; mais je pensais que lune et lautre taient des dons de
lesprit plutt que des fruits de ltude. Ceux qui ont le rai-
sonnement le plus fort, et qui digrent le mieux leurs
penses afin de les rendre claires et intelligibles, peuvent
toujours le mieux persuader ce quils proposent, encore
quils ne parlassent que bas-breton, et quils neussent ja-
mais appris de rhtorique ; et ceux qui ont les inventions les
plus agrables et qui les savent exprimer avec le plus
dornement et de douceur, ne laisseraient pas dtre les
meilleurs potes, encore que lart potique leur ft inconnu.
Je me plaisais surtout aux mathmatiques, cause de la
certitude et de lvidence de leurs raisons ; mais je ne re-
marquais point encore leur vrai usage ; et, pensant quelles
ne servaient quaux arts mcaniques, je mtonnais de ce
que leurs fondements tant si fermes et si solides, on navait
rien bti dessus de plus relev. Comme au contraire je
comparais les crits des anciens paens qui traitent des
murs, des palais fort superbes et fort magnifiques qui
ntaient btis que sur du sable et sur de la boue. Ils lvent
fort haut les vertus, et les font paratre estimables par-
dessus toutes les choses qui sont au monde ; mais ils
nenseignent pas assez les connatre, et souvent ce quils
apprennent dun si beau nom nest quune insensibilit, ou
un orgueil, ou un dsespoir, ou un parricide.
Je rvrais notre thologie, et prtendais autant quaucun
autre gagner le ciel ; mais ayant appris, comme chose trs
assure, que le chemin nen est pas moins ouvert aux plus
ignorants quaux plus doctes, et que les vrits rvles qui
y conduisent sont au-dessus de notre intelligence, je neusse
Discours dela mthode
14
os les soumettre la faiblesse de mes raisonnements ; et je
pensais que, pour entreprendre de les examiner et y russir,
il tait besoin davoir quelque extraordinaire assistance du
ciel, et dtre plus quhomme.
Je ne dirai rien de la philosophie, sinon que, voyant
quelle a t cultive par les plus excellents esprits qui aient
vcu depuis plusieurs sicles, et que nanmoins il ne sy
trouve encore aucune chose dont on ne dispute, et par
consquent qui ne soit douteuse, je navais point assez de
prsomption pour esprer dy rencontrer mieux que les au-
tres ; et que, considrant combien il peut y avoir de diverses
opinions touchant une mme matire, qui soient soutenues
par des gens doctes, sans quil y en puisse avoir jamais plus
dune seule qui soit vraie, je rputais presque pour faux tout
ce qui ntait que vraisemblable.
Puis, pour les autres sciences, dautant quelles emprun-
tent leurs principes de la philosophie, je jugeais quon ne
pouvait avoir rien bti qui ft solide sur des fondements si
peu fermes ; et ni lhonneur ni le gain quelles promettent
ntaient suffisants pour me convier les apprendre : car je
ne me sentais point, grces Dieu, de condition qui
mobliget faire un mtier de la science pour le soulage-
ment de ma fortune ; et, quoique je ne fisse pas profession
de mpriser la gloire en cynique, je faisais nanmoins fort
peu dtat de celle que je nesprais point pouvoir acqurir
qu faux titres. Et enfin, pour les mauvaises doctrines, je
pensais dj connatre assez ce quelles valaient pour ntre
plus sujet tre tromp ni par les promesses dun alchi-
miste, ni par les prdictions dun astrologue, ni par les
impostures dun magicien, ni par les artifices ou la vanterie
daucun de ceux qui font profession de savoir plus quils ne
savent.
Discours dela mthode
15
Cest pourquoi, sitt que lge me permit de sortir de la
sujtion de mes prcepteurs, je quittai entirement ltude
des lettres ; et me rsolvant de ne chercher plus dautre
science que celle qui se pourrait trouver en moi-mme, ou
bien dans le grand livre du monde, jemployai le reste de ma
jeunesse voyager, voir des cours et des armes, fr-
quenter des gens de diverses humeurs et conditions,
recueillir diverses expriences, mprouver moi-mme
dans les rencontres que la fortune me proposait, et partout
faire telle rflexion sur les choses qui se prsentaient que
jen pusse tirer quelque profit. Car il me semblait que je
pourrais rencontrer beaucoup plus de vrit dans les rai-
sonnements que chacun fait touchant les affaires qui lui
importent, et dont lvnement le doit punir bientt aprs
sil a mal jug, que dans ceux que fait un homme de lettres
dans son cabinet, touchant des spculations qui ne produi-
sent aucun effet, et qui ne lui sont dautre consquence,
sinon que peut-tre il en tirera dautant plus de vanit
quelles seront plus loignes du sens commun, cause quil
aura d employer dautant plus desprit et dartifice tcher
de les rendre vraisemblables. Et javais toujours un extrme
dsir dapprendre distinguer le vrai davec le faux, pour
voir clair en mes actions, et marcher avec assurance en cette
vie.
Il est vrai que pendant que je ne faisais que considrer les
murs des autres hommes, je ny trouvais gure de quoi
massurer, et que jy remarquais quasi autant de diversit
que javais fait auparavant entre les opinions des philoso-
phes. En sorte que le plus grand profit que jen retirais tait
que, voyant plusieurs choses qui, bien quelles nous sem-
blent fort extravagantes et ridicules, ne laissent pas dtre
communment reues et approuves par dautres grands
Discours dela mthode
16
peuples, japprenais ne rien croire trop fermement de ce
qui ne mavait t persuad que par lexemple et par la cou-
tume : et ainsi je me dlivrais peu peu de beaucoup
derreurs qui peuvent offusquer notre lumire naturelle, et
nous rendre moins capables dentendre raison. Mais, aprs
que jeus employ quelques annes tudier ainsi dans le li-
vre du monde, et tcher dacqurir quelque exprience, je
pris un jour rsolution dtudier aussi en moi-mme, et
demployer toutes les forces de mon esprit choisir les
chemins que je devais suivre ; ce qui me russit beaucoup
mieux, ce me semble, que si je ne me fusse jamais loign ni
de mon pays ni de mes livres.









DEUXIME PARTIE

Jtais alors en Allemagne, o loccasion des guerres qui ny
sont pas encore finies mavait appel ; et comme je retour-
nais du couronnement de lempereur vers larme, le
commencement de lhiver marrta en un quartier o, ne
trouvant aucune conversation qui me divertt, et nayant
dailleurs, par bonheur, aucuns soins ni passions qui me
troublassent, je demeurais tout le jour enferm seul dans un
pole, o javais tout le loisir de mentretenir de mes pen-
ses. Entre lesquelles lune des premires fut que je mavisai
de considrer que souvent il ny a pas tant de perfection
dans les ouvrages composs de plusieurs pices, et faits de
la main de divers matres, quen ceux auxquels un seul a
travaill. Ainsi voit-on que les btiments quun seul archi-
tecte a entrepris et achevs ont coutume dtre plus beaux
et mieux ordonns que ceux que plusieurs ont tch de rac-
commoder, en faisant servir de vieilles murailles qui avaient
t bties dautres fins. Ainsi ces anciennes cits qui,
nayant t au commencement que des bourgades, sont de-
venues par succession de temps de grandes villes, sont
ordinairement si mal compasses, au prix de ces places r-
gulires quun ingnieur trace sa fantaisie dans une plaine,
quencore que, considrant leurs difices chacun part, on
Discours dela mthode
19
y trouve souvent autant ou plus dart quen ceux des autres,
toutefois, voir comme ils sont arrangs, ici un grand, l un
petit, et comme ils rendent les rues courbes et ingales, on
dirait que cest plutt la fortune que la volont de quelques
hommes usant de raison, qui les a ainsi disposs. Et si on
considre quil y a eu nanmoins de tout temps quelques
officiers qui ont eu charge de prendre garde aux btiments
des particuliers, pour les faire servir lornement du public,
on connatra bien quil est malais, en ne travaillant que sur
les ouvrages dautrui, de faire des choses fort accomplies.
Ainsi je mimaginai que les peuples qui, ayant t autrefois
demi-sauvages, et ne stant civiliss que peu peu, nont
fait leurs lois qu mesure que lincommodit des crimes et
des querelles les y a contraints, ne sauraient tre si bien po-
lics que ceux qui, ds le commencement quils se sont
assembls, ont observ les constitutions de quelque prudent
lgislateur. Comme il est bien certain que ltat de la vraie
religion, dont Dieu seul a fait les ordonnances, doit tre in-
comparablement mieux rgl que tous les autres. Et, pour
parler des choses humaines, je crois que si Sparte a t au-
trefois trs florissante, ce na pas t cause de la bont de
chacune de ses lois en particulier, vu que plusieurs taient
fort tranges, et mme contraires aux bonnes murs ; mais
cause que, nayant t inventes que par un seul, elles ten-
daient toutes mme fin. Et ainsi je pensai que les sciences
des livres, au moins celles dont les raisons ne sont que pro-
bables, et qui nont aucunes dmonstrations, stant
composes et grossies peu peu des opinions de plusieurs
diverses personnes, ne sont point si approchantes de la v-
rit que les simples raisonnements que peut faire
naturellement un homme de bon sens touchant les choses
qui se prsentent. Et ainsi encore je pensai que pour ce que
Discours dela mthode
20
nous avons tous t enfants avant que dtre hommes, et
quil nous fallu longtemps tre gouverns par nos apptits
et nos prcepteurs, qui taient souvent contraires les uns
aux autres, et qui, ni les uns ni les autres, ne nous conseil-
laient peut-tre pas toujours le meilleur, il est presque
impossible que nos jugements soient si purs ni si solides
quils auraient t si nous avions eu lusage entier de notre
raison ds le point de notre naissance, et que nous
neussions jamais t conduits que par elle.
Il est vrai que nous ne voyons point quon jette par terre
toutes les maisons dune ville pour le seul dessein de les re-
faire dautre faon et den rendre les rues plus belles ; mais
on voit bien que plusieurs font abattre les leurs, pour les
rebtir, et que mme quelquefois ils y sont contraints,
quand elles sont en danger de tomber delles-mmes, et que
les fondements nen sont pas bien fermes. A lexemple de
quoi je me persuadai quil ny aurait vritablement point
dapparence quun particulier ft dessein de rformer un
Etat, en y changeant tout ds les fondements, et en le ren-
versant pour le redresser ; ni mme aussi de rformer le
corps des sciences, ou lordre tabli dans les coles pour les
enseigner : mais que, pour toutes les opinions que javais
reues jusques alors en ma crance, je ne pouvais mieux
faire que dentreprendre une bonne fois de les en ter, afin
dy en remettre par aprs ou dautres meilleures, ou bien les
mmes lorsque je les aurais ajustes au niveau de la raison.
Et je crus fermement que par ce moyen je russirais
conduire ma vie beaucoup mieux que si je ne btissais que
sur de vieux fondements et que je ne mappuyasse que sur
les principes que je mtais laiss persuader en ma jeunesse,
sans avoir jamais examin sils taient vrais. Car, bien que je
remarquasse en ceci diverses difficults, elles ntaient point
Discours dela mthode
21
toutefois sans remde, ni comparables celles qui se trou-
vent en la rformation des moindres choses qui touchent le
public. Ces grands corps sont trop malaiss relever tant
abattus, ou mme retenir tant branls, et leurs chutes ne
peuvent tre que trs rudes. Puis, pour leurs imperfections,
sils en ont, comme la seule diversit qui est entre eux suffit
pour assurer que plusieurs en ont, lusage les a sans doute
fort adoucies, et mme il en a vit ou corrig insensible-
ment quantit, auxquelles on ne pourrait si bien pourvoir
par prudence ; et enfin elles sont quasi toujours plus insup-
portables que ne serait leur changement ; en mme faon
que les grands chemins, qui tournaient entre des monta-
gnes, deviennent peu peu si unis et si commodes, force
dtre frequents, quil est beaucoup meilleur de les suivre,
que dentreprendre daller plus droit, en grimpant au-dessus
des rochers et descendant jusques aux bas des prcipices.
Cest pourquoi je ne saurais aucunement approuver ces
humeurs brouillonnes et inquites, qui, ntant appeles ni
par leur naissance ni par leur fortune au maniement des af-
faires publiques, ne laissent pas dy faire toujours en ide
quelque nouvelle rformation ; et si je pensais quil y et la
moindre chose en cet crit par laquelle on me pt soup-
onner de cette folie, je serais trs marri de souffrir quil ft
publi. Jamais mon dessein ne sest tendu plus avant que
de tcher rformer mes propres penses, et de btir dans
un fonds qui est tout moi. Que si mon ouvrage mayant
assez plu, je vous en fais voir ici le modle, ce nest pas,
pour cela, que je veuille conseiller personne de limiter.
Ceux que Dieu a mieux partags de ses grces auront peut
tre des desseins plus relevs ; mais je crains bien que celui-
ci ne soit dj que trop hardi pour plusieurs. La seule rso-
lution de se dfaire de toutes les opinions quon a reues
Discours dela mthode
22
auparavant en sa crance nest pas un exemple que chacun
doive suivre. Et le monde nest quasi compos que de deux
sortes desprits auxquels il ne convient aucunement : sa-
voir de ceux qui, se croyant plus habiles quils ne sont, ne se
peuvent empcher de prcipiter leurs jugements, ni avoir
assez de patience pour conduire par ordre toutes leurs pen-
ses, do vient que, sils avaient une fois pris la libert de
douter des principes quils ont reus, et de scarter du
chemin commun, jamais ils ne pourraient tenir le sentier
quil faut prendre pour aller plus droit, et demeureraient
gars toute leur vie ; puis de ceux qui, ayant assez de raison
ou de modestie pour juger quils sont moins capables de
distinguer le vrai davec le faux que quelques autres par les-
quels ils peuvent tre instruits, doivent bien plutt se
contenter de suivre les opinions de ces autres, quen cher-
cher eux-mmes de meilleures.
Et pour moi jaurais t sans doute du nombre de ces
derniers, si je navais jamais eu quun seul matre, ou que je
neusse point su les diffrences qui ont t de tout temps
entre les opinions des plus doctes. Mais ayant appris ds le
collge quon ne saurait rien imaginer de si trange et si peu
croyable, quil nait t dit par quelquun des philosophes ;
et depuis, en voyageant, ayant reconnu que tous ceux qui
ont des sentiments fort contraires aux ntres ne sont pas
pour cela barbares ni sauvages, mais que plusieurs usent au-
tant ou plus que nous de raison ; et ayant considr
combien un mme homme, avec son mme esprit, tant
nourri ds son enfance entre des Franais ou des Alle-
mands, devient diffrent de ce quil serait sil avait toujours
vcu entre des Chinois ou des cannibales, et comment, jus-
ques aux modes de nos habits, la mme chose qui nous a
plu il y a dix ans, et qui nous plaira peut-tre encore avant
Discours dela mthode
23
dix ans, nous semble maintenant extravagante et ridicule ;
en sorte que cest bien plus la coutume et lexemple qui
nous persuade, quaucune connaissance certaine ; et que
nanmoins la pluralit des voix nest pas une preuve qui
vaille rien, pour les vrits un peu malaises dcouvrir,
cause quil est bien plus vraisemblable quun homme seul
les ait rencontres que tout un peuple ; je ne pouvais choisir
personne dont les opinions me semblassent devoir tre pr-
fres celles des autres, et je me trouvai comme contraint
dentreprendre moi-mme de me conduire.
Mais, comme un homme qui marche seul, et dans les t-
nbres, je me rsolus daller si lentement et duser de tant
de circonspection en toutes choses, que si je navanais que
fort peu, je me garderais bien au moins de tomber. Mme je
ne voulus point commencer rejeter tout fait aucune des
opinions qui staient pu glisser autrefois en ma crance
sans y avoir t introduites par la raison, que je neusse au-
paravant employ assez de temps faire le projet de
louvrage que jentreprenais et chercher la vraie mthode
pour parvenir la connaissance de toutes les choses dont
mon esprit serait capable.
Javais un peu tudi, tant plus jeune, entre les parties de
la philosophie, la logique, et, entre les mathmatiques,
lanalyse des gomtres et lalgbre, trois arts ou sciences
qui semblaient devoir contribuer quelque chose mon des-
sein. Mais, en les examinant, je pris garde que, pour la
logique, ses syllogismes et la plupart de ses autres instruc-
tions servent plutt expliquer autrui les choses quon
sait, ou mme, comme lart de Lulle, parler sans jugement
de celles quon ignore, qu les apprendre ; et bien quelle
contienne en effet beaucoup de prceptes trs vrais et trs
bons, il y en a toutefois tant dautres mls parmi, qui sont
Discours dela mthode
24
ou nuisibles ou superflus, quil est presque aussi malais de
les en sparer, que de tirer une Diane ou une Minerve hors
dun bloc de marbre qui nest point encore bauch. Puis,
pour lanalyse des anciens et lalgbre des modernes, outre
quelles ne stendent qu des matires fort abstraites, et
qui ne semblent daucun usage, la premire est toujours si
astreinte la considration des figures, quelle ne peut exer-
cer lentendement sans fatiguer beaucoup limagination ; et
on sest tellement assujetti en la dernire certaines rgles
et certains chiffres, quon en a fait un art confus et obscur
qui embarrasse lesprit, au lieu dune science qui le cultive.
Ce qui fut cause que je pensai quil fallait chercher quelque
autre mthode, qui, comprenant les avantages de ces trois,
ft exempte de leurs dfauts. Et comme la multitude des
lois fournit souvent des excuses aux vices, en sorte quun
tal est bien mieux rgl lorsque, nen ayant que fort peu,
elles y sont fort troitement observes ; ainsi, au lieu de ce
grand nombre de prceptes dont la logique est compose,
je crus que jaurais assez des quatre suivants, pourvu que je
prisse une ferme et constante rsolution de ne manquer pas
une seule fois les observer.
Le premier tait de ne recevoir jamais aucune chose pour
vraie que je ne la connusse videmment tre telle ; cest--
dire, dviter soigneusement la prcipitation et la prven-
tion, et de ne comprendre rien de plus en mes jugements
que ce qui se prsenterait si clairement et si distinctement
mon esprit, que je neusse aucune occasion de le mettre en
doute.
Le second, de diviser chacune des difficults que
jexaminerais, en autant de parcelles quil se pourrait, et quil
serait requis pour les mieux rsoudre.
Discours dela mthode
25
Le troisime, de conduire par ordre mes penses, en
commenant par les objets les plus simples et les plus aiss
connatre, pour monter peu peu comme par degrs jus-
ques la connaissance des plus composs, et supposant
mme de lordre entre ceux qui ne se prcdent point natu-
rellement les uns les autres.
Et le dernier, de faire partout des dnombrements si en-
tiers et des revues si gnrales, que je fusse assur de ne rien
omettre.
Ces longues chanes de raisons, toutes simples et faciles,
dont les gomtres ont coutume de se servir pour parvenir
leurs plus difficiles dmonstrations, mavaient donn oc-
casion de mimaginer que toutes les choses qui peuvent
tomber sous la connaissance des hommes sentresuivent en
mme faon, et que, pourvu seulement quon sabstienne
den recevoir aucune pour vraie qui ne le soit, et quon
garde toujours lordre quil faut pour les dduire les unes
des autres, il ny en peut avoir de si loignes auxquelles en-
fin on ne parvienne, ni de si caches quon ne dcouvre. Et
je ne fus pas beaucoup en peine de chercher par lesquelles il
tait besoin de commencer : car je savais dj que ctait par
les plus simples et les plus aises connatre ; et, consid-
rant quentre tous ceux qui ont ci-devant recherch la vrit
dans les sciences, il ny a eu que les seuls mathmaticiens
qui ont pu trouver quelques dmonstrations, cest--dire
quelques raisons certaines et videntes, je ne doutais point
que ce ne ft pas les mmes quils ont examines ; bien que
je nen esprasse aucune autre utilit, sinon quelles accou-
tumeraient mon esprit se repatre de vrits, et ne se
contenter point de fausses raisons. Mais je neus pas dessein
pour cela de tcher dapprendre toutes ces sciences particu-
lires quon nomme communment mathmatiques ; et
Discours dela mthode
26
voyant quencore que leurs objets soient diffrents elle ne
laissent pas de saccorder toutes, en ce quelles ny consid-
rent autre chose que les divers rapports ou proportions qui
sy trouvent, je pensai quil valait mieux que jexaminasse
seulement ces proportions en gnral, et sans les supposer
que dans les sujets qui serviraient men rendre la connais-
sance plus aise, mme aussi sans les y astreindre
aucunement, afin de les pouvoir dautant mieux appliquer
aprs tous les autres auxquels elles conviendraient. Puis,
ayant pris garde que pour les connatre jaurais quelquefois
besoin de les considrer chacune en particulier, et quelque-
fois seulement de les retenir, ou de les comprendre
plusieurs ensemble, je pensai que, pour les considrer
mieux en particulier, je les devais supposer en des lignes,
cause que je ne trouvais rien de plus simple, ni que je pusse
plus distinctement reprsenter mon imagination et mes
sens ; mais que, pour les retenir, ou les comprendre plu-
sieurs ensemble, il fallait que je les expliquasse par quelques
chiffres les plus courts quil serait possible ; et que, par ce
moyen, jemprunterais tout le meilleur de lanalyse gom-
trique et de lalgbre, et corrigerais tous les dfauts de lune
par lautre.
Comme en effet jose dire que lexacte observation de ce
peu de prceptes que javais choisis me donna telle facilit
dmler toutes les questions auxquelles ces deux sciences
stendent, quen deux ou trois mois que jemployai les
examiner, ayant commenc par les plus simples et plus g-
nrales, et chaque vrit que je trouvais tant une rgle qui
me servait aprs en trouver dautres, non seulement je
vins bout de plusieurs que javais juges autrefois trs dif-
ficiles, mais il me sembla aussi vers la fin que je pouvais
dterminer, en celles mme que jignorois, par quels
Discours dela mthode
27
moyens et jusquo il tait possible de les rsoudre. En quoi
je ne vous paratrai peut-tre pas tre fort vain, si vous
considrez que, ny ayant quune vrit de chaque chose,
quiconque la trouve en sait autant quon en peut savoir ; et
que, par exemple, un enfant instruit en larithmtique, ayant
fait une addition suivant ses rgles, se peut assurer davoir
trouv, touchant la somme quil examinait, tout ce que
lesprit humain saurait trouver : car enfin la mthode qui
enseigne suivre le vrai ordre, et dnombrer exactement
toutes les circonstances de ce quon cherche, contient tout
ce qui donne de la certitude aux rgles darithmtique.
Mais ce qui me contentait le plus de cette mthode tait
que par elle jtais assur duser en tout de ma raison, sinon
parfaitement, au moins le mieux qui ft en mon pouvoir :
outre que je sentais, en la pratiquant, que mon esprit
saccoutumait peu peu concevoir plus nettement et plus
distinctement ses objets ; et que, ne layant point assujettie
aucune matire particulire, je me promettais de lappliquer
aussi utilement aux difficults des autres sciences que javais
fait celles de lalgbre. Non que pour cela josasse entre-
prendre dabord dexaminer toutes celles qui se prsen-
teraient, car cela mme et t contraire lordre quelle
prescrit : mais, ayant pris garde que leurs principes devaient
tous tre emprunts de la philosophie, en laquelle je nen
trouvais point encore de certains, je pensai quil fallait avant
tout que je tchasse dy en tablir ; et que, cela tant la
chose du monde la plus importante, et o la prcipitation et
la prvention taient le plus craindre, je ne devais point
entreprendre den venir bout que je neusse atteint un ge
bien plus mr que celui de vingt-trois ans que javais alors,
et que je neusse auparavant employ beaucoup de temps
my prparer, tant en dracinant de mon esprit toutes les
Discours dela mthode
28
mauvaises opinions que jy avais reues avant ce temps-l,
quen faisant amas de plusieurs expriences, pour tre aprs
la matire de mes raisonnements, et en mexerant toujours
en la mthode que je mtais prescrite, afin de my affermir
de plus en plus.









TROISIME PARTIE

Et enfin, comme ce nest pas assez, avant de commencer
rebtir le logis o on demeure, que de labattre, et de faire
provision de matriaux et darchitectes, ou sexercer soi-
mme larchitecture, et outre cela den avoir soigneu-
sement trac le dessin, mais quil faut aussi stre pourvu de
quelque autre o on puisse tre log commodment pen-
dant le temps quon y travaillera ; ainsi, afin que je ne
demeurasse point irrsolu en mes actions, pendant que la
raison mobligerait de ltre en mes jugements, et que je ne
laissasse pas de vivre ds lors le plus heureusement que je
pourrais, je me formai une morale par provision, qui ne
consistait quen trois ou quatre maximes dont je veux bien
vous faire part.
La premire tait dobir aux lois et aux coutumes de
mon pays, retenant constamment la religion en laquelle
Dieu ma fait la grce dtre instruit ds mon enfance, et me
gouvernant en toute autre chose suivant les opinions les
plus modres et les plus loignes de lexcs qui fussent
communment reues en pratique par les mieux senss de
ceux avec lesquels jaurais vivre. Car, commenant ds
lors ne compter pour rien les miennes propres, cause
que je les voulais remettre toutes lexamen, jtais assur
Discours dela mthode
31
de ne pouvoir mieux que de suivre celles des mieux senss.
Et encore quil y en ait peut-tre daussi bien senss parmi
les Perses ou les Chinois que parmi nous, il me semblait
que le plus utile tait de me rgler selon ceux avec lesquels
jaurais vivre ; et que, pour savoir quelles taient vrita-
blement leurs opinions, je devais plutt prendre garde ce
quils pratiquaient qu ce quils disaient, non seulement
cause quen la corruption de nos murs il y a peu de gens
qui veuillent dire tout ce quils croient, mais aussi cause
que plusieurs lignorent eux-mmes ; car laction de la pen-
se par laquelle on croit une chose tant diffrente de celle
par laquelle on connat quon la croit, elles sont souvent
lune sans lautre. Et, entre plusieurs opinions galement re-
ues, je ne choisissais que les plus modres, tant cause
que ce sont toujours les plus commodes pour la pratique, et
vraisemblablement les meilleures, tous excs ayant coutume
dtre mauvais, comme aussi afin de me dtourner moins
du vrai chemin, en cas que je faillisse, que si, ayant choisi
lun des extrmes, cet t lautre quil et fallu suivre. Et
particulirement je mettais entre les excs toutes les pro-
messes par lesquelles on retranche quelque chose de sa
libert ; non que je dsapprouvasse les lois, qui, pour rem-
dier linconstance des esprits faibles, permettent,
lorsquon a quelque bon dessein, ou mme, pour la sret
du commerce, quelque dessein qui nest quindiffrent,
quon fasse des vux ou des contrats qui obligent y per-
svrer : mais cause que je ne voyais au monde aucune
chose qui demeurt toujours en mme tat, et que, pour
mon particulier, je me promettais de perfectionner de plus
en plus mes jugements, et non point de les rendre pires,
jeusse pens commettre une grande faute contre le bon
sens, si, pour ce que japprouvais alors quelque chose, je me
Discours dela mthode
32
fusse oblig de la prendre pour bonne encore aprs, lors-
quelle aurait peut-tre cess de ltre, ou que jaurais cess
de lestimer telle.
Ma seconde maxime tait dtre le plus ferme et le plus
rsolu en mes actions que je pourrais, et de ne suivre pas
moins constamment les opinions les plus douteuses lorsque
je my serais une fois dtermin, que si elles eussent t trs
assures : imitant en ceci les voyageurs, qui, se trouvant
gars en quelque fort, ne doivent pas errer en tournoyant
tantt dun ct tantt dun autre, ni encore moins sarrter
en une place, mais marcher toujours le plus droit quils
peuvent vers un mme ct, et ne le changer point pour de
faibles raisons, encore que ce nait peut-tre t au com-
mencement que le hasard seul qui les ait dtermins le
choisir ; car, par ce moyen, sils ne vont justement o ils d-
sirent, ils arriveront au moins la fin quelque part o
vraisemblablement ils seront mieux que dans le milieu
dune fort. Et ainsi les actions de la vie ne souffrant sou-
vent aucun dlai, cest une vrit trs certaine que, lorsquil
nest pas en notre pouvoir de discerner les plus vraies opi-
nions, nous devons suivre les plus probables ; et mme
quencore que nous ne remarquions point davantage de
probabilit aux unes quaux autres, nous devons nanmoins
nous dterminer quelques-unes, et les considrer aprs,
non plus comme douteuses en tant quelles se rapportent
la pratique, mais comme trs vraies et trs certaines, cause
que la raison qui nous y a fait dterminer se trouve telle. Et
ceci fut capable ds lors de me dlivrer de tous les repentirs
et les remords qui ont coutume dagiter les consciences de
ces esprits faibles et chancelants qui se laissent aller incons-
tamment pratiquer comme bonnes les choses quils jugent
aprs tre mauvaises.
Discours dela mthode
33
Ma troisime maxime tait de tcher toujours plutt me
vaincre que la fortune, et changer mes dsirs que lordre
du monde, et gnralement de maccoutumer croire quil
ny a rien qui soit entirement en notre pouvoir que nos
penses, en sorte quaprs que nous avons fait notre mieux
touchant les choses qui nous sont extrieures, tout ce qui
manque de nous russir est au regard de nous absolument
impossible. Et ceci seul me semblait tre suffisant pour
mempcher de rien dsirer lavenir que je nacquisse, et
ainsi pour me rendre content ; car notre volont ne se por-
tant naturellement dsirer que les choses que notre
entendement lui reprsente en quelque faon comme pos-
sibles, il est certain que si nous considrons tous les biens
qui sont hors de nous comme galement loigns de notre
pouvoir, nous naurons pas plus de regret de manquer de
ceux qui semblent tre dus notre naissance, lorsque nous
en serons privs sans notre faute, que nous avons de ne
possder pas les royaumes de la Chine ou de Mexique ; et
que faisant, comme on dit, de ncessit vertu, nous ne dsi-
rerons pas davantage dtre sains tant malades, ou dtre
libres tant en prison, que nous faisons maintenant davoir
des corps dune matire aussi peu corruptible que les dia-
mants, ou des ailes pour voler comme les oiseaux. Mais
javoue quil est besoin dun long exercice, et dune mdita-
tion souvent ritre, pour saccoutumer regarder de ce
biais toutes les choses ; et je crois que cest principalement
en ceci que consistait le secret de ces philosophes qui ont
pu autrefois se soustraire de lempire de la fortune, et, mal-
gr les douleurs et la pauvret, disputer de la flicit avec
leurs dieux. Car, soccupant sans cesse considrer les bor-
nes qui leur taient prescrites par la nature, ils se
persuadaient si parfaitement que rien ntait en leur pouvoir
Discours dela mthode
34
que leurs penses, que cela seul tait suffisant pour les em-
pcher davoir aucune affection pour dautres choses ; et ils
disposaient delles si absolument quils avaient en cela quel-
que raison de sestimer plus riches et plus puissants et plus
libres et plus heureux quaucun des autres hommes, qui,
nayant point cette philosophie, tant favoriss de la nature
et de la fortune quils puissent tre, ne disposent jamais ain-
si de tout ce quils veulent.
Enfin, pour conclusion de cette morale, je mavisai de
faire une revue sur les diverses occupations quont les
hommes en cette vie, pour tcher faire choix de la meil-
leure ; et, sans que je veuille rien dire de celles des autres, je
pensai que je ne pouvais mieux que de continuer en celle-l
mme o je me trouvais, cest--dire que demployer toute
ma vie cultiver ma raison, et mavancer autant que je
pourrais en la connaissance de la vrit, suivant la mthode
que je mtais prescrite. Javais prouv de si extrmes
contentements depuis que javais commenc me servir de
cette mthode, que je ne croyais pas quon en pt recevoir
de plus doux ni de plus innocents en cette vie ; et dcou-
vrant tous les jours par son moyen quelques vrits qui me
semblaient assez importantes et communment ignores
des autres hommes, la satisfaction que jen avais remplissait
tellement mon esprit que tout le reste ne me touchait point.
Outre que les trois maximes prcdentes ntaient fondes
que sur le dessein que javais de continuer minstruire : car
Dieu nous ayant donn chacun quelque lumire pour dis-
cerner le vrai davec le faux, je neusse pas cru me devoir
contenter des opinions dautrui un seul moment, si je ne me
fusse propos demployer mon propre jugement les exa-
miner lorsquil serait temps ; et je neusse su mexempter de
scrupule en les suivant, si je neusse espr de ne perdre
Discours dela mthode
35
pour cela aucune occasion den trouver de meilleures en cas
quil y en et ; et enfin, je neusse su borner mes dsirs ni
tre content, si je neusse suivi un chemin par lequel, pen-
sant tre assur de lacquisition de toutes les connaissances
dont je serais capable, je le pensais tre par mme moyen de
celle de tous les vrais biens qui seraient jamais en mon pou-
voir ; dautant que, notre volont ne se portant suivre ni
fuir aucune chose que selon que notre entendement la lui
reprsente bonne ou mauvaise, il suffit de bien juger pour
bien faire, et de juger le mieux quon puisse pour faire aussi
tout son mieux, cest--dire pour acqurir toutes les vertus,
et ensemble tous les autres biens quon puisse acqurir ; et
lorsquon est certain que cela est, on ne saurait manquer
dtre content.
Aprs mtre ainsi assur de ces maximes, et les avoir mi-
ses part avec les vrits de la foi, qui ont toujours t les
premires en ma crance, je jugeai que pour tout le reste de
mes opinions je pouvais librement entreprendre de men
dfaire. Et dautant que jesprais en pouvoir mieux venir
bout en conversant avec les hommes quen demeurant plus
longtemps renferm dans le pole o javais eu toutes ces
penses, lhiver ntait pas encore bien achev que je me
remis voyager. Et en toutes les neuf annes suivantes je
ne fis autre chose que rouler et l dans le monde, tchant
dy tre spectateur plutt quacteur en toutes les comdies
qui sy jouent ; et, faisant particulirement rflexion en cha-
que matire sur ce qui la pouvait rendre suspecte et nous
donner occasion de nous mprendre, je dracinais cepen-
dant de mon esprit toutes les erreurs qui sy taient pu
glisser auparavant. Non que jimitasse pour cela les scepti-
ques, qui ne doutent que pour douter, et affectent dtre
toujours irrsolus ; car, au contraire, tout mon dessein ne
Discours dela mthode
36
tendait qu massurer, et rejeter la terre mouvante et le
sable pour trouver le roc ou largile. Ce qui me russissait,
ce me semble, assez bien, dautant que, tchant dcouvrir
la fausset ou lincertitude des propositions que jexaminais,
non par de faibles conjectures, mais par des raisonnements
clairs et assurs, je nen rencontrais point de si douteuse
que je nen tirasse toujours quelque conclusion assez cer-
taine, quand ce net t que cela mme quelle ne contenait
rien de certain. Et, comme, en abattant un vieux logis, on
en rserve ordinairement les dmolitions pour servir en
btir un nouveau, ainsi, en dtruisant toutes celles de mes
opinions que je jugeais tre mal fondes, je faisais diverses
observations et acqurais plusieurs expriences qui mont
servi depuis en tablir de plus certaines. Et de plus je
continuais mexercer en la mthode que je mtais pres-
crite ; car, outre que javais soin de conduire gnralement
toutes mes penses selon les rgles, je me rservais de
temps en temps quelques heures, que jemployais particuli-
rement la pratiquer en des difficults de mathmatique, ou
mme aussi en quelques autres que je pouvais rendre quasi
semblables celles des mathmatiques, en les dtachant de
tous les principes des autres sciences que je ne trouvais pas
assez fermes, comme vous verrez que jai fait en plusieurs
qui sont expliques en ce volume
*
. Et ainsi, sans vivre
dautre faon en apparence que ceux qui, nayant aucun
emploi qu passer une vie douce et innocente, studient
sparer les plaisirs des vices, et qui, pour jouir de leur loisir

*
Dans la premire dition du Discours, publie chez Elzevier en 1644, fi-
guraient trois traits illustrant la mthode : la Dioptrique, les Mtoreset la
Gomtrie.

Discours dela mthode
37
sans sennuyer, usent de tous les divertissements qui sont
honntes, je ne laissais pas de poursuivre en mon dessein,
et de profiter en la connaissance de la vrit, peut-tre plus
que si je neusse fait que lire des livres ou frquenter des
gens de lettres.
Toutefois ces neuf ans scoulrent avant que jeusse en-
core pris aucun parti touchant les difficults qui ont
coutume dtre disputes entre les doctes, ni commenc
chercher les fondements daucune philosophie plus certaine
que la vulgaire. Et lexemple de plusieurs excellents esprits,
qui en ayant eu ci-devant le dessein me semblaient ny avoir
pas russi, my faisait imaginer tant de difficult, que je
neusse peut-tre pas encore sitt os lentreprendre, si je
neusse vu que quelques-uns faisaient dj courre le bruit
que jen tais venu bout. Je ne saurais pas dire sur quoi ils
fondaient cette opinion ; et si jy ai contribu quelque chose
par mes discours, ce doit avoir t en confessant plus ing-
nument ce que jignorais, que nont coutume de faire ceux
qui ont un peu tudi, et peut-tre aussi en faisant voir les
raisons que javais de douter de beaucoup de choses que les
autres estiment certaines, plutt quen me vantant daucune
doctrine. Mais ayant le cur assez bon pour ne vouloir
point quon me prt pour autre que je ntais, je pensai quil
fallait que je tchasse par tous moyens me rendre digne de
la rputation quon me donnait ; et il y a justement huit ans
que ce dsir me fit rsoudre mloigner de tous les lieux
o je pouvais avoir des connaissances, et me retirer ici, en
un pays o la longue dure de la guerre a fait tablir de tels
ordres, que les armes quon y entretient ne semblent servir
qu faire quon y jouisse des fruits de la paix avec dautant
plus de sret, et o, parmi la foule dun grand peuple fort
actif, et plus soigneux de ses propres affaires que curieux de
Discours dela mthode
38
celles dautrui, sans manquer daucune des commodits qui
sont dans les villes les plus frquentes, jai pu vivre aussi
solitaire et retir que dans les dserts les plus carts.









QUATRIME PARTIE

Je ne sais si je dois vous entretenir des premires mdita-
tions que jy ai faites ; car elles sont si mtaphysiques et si
peu communes, quelles ne seront peut-tre pas au got de
tout le monde : et toutefois, afin quon puisse juger si les
fondements que jai pris sont assez fermes, je me trouve en
quelque faon contraint den parler. Javais ds longtemps
remarqu que pour les murs il est besoin quelquefois de
suivre des opinions quon sait tre fort incertaines, tout de
mme que si elles taient indubitables, ainsi quil a t dit ci-
dessus : mais pour ce qualors je dsirais vaquer seulement
la recherche de la vrit, je pensai quil fallait que je fisse
tout le contraire, et que je rejetasse comme absolument faux
tout ce en quoi je pourrais imaginer le moindre doute, afin
de voir sil ne resterait point aprs cela quelque chose en ma
crance qui fut entirement indubitable. Ainsi, cause que
nos sens nous trompent quelquefois, je voulus supposer
quil ny avait aucune chose qui ft telle quils nous la font
imaginer ; et parce quil y a des hommes qui se mprennent
en raisonnant, mme touchant les plus simples matires de
gomtrie, et y font des paralogismes, jugeant que jtais su-
jet faillir autant quaucun autre, je rejetai comme fausses
toutes les raisons que javais prises auparavant pour d-
Discours dela mthode
41
monstrations ; et enfin, considrant que toutes les mmes
penses que nous avons tant veills nous peuvent aussi
venir quand nous dormons, sans quil y en ait aucune pour
lors qui soit vraie, je me rsolus de feindre que toutes les
choses qui mtaient jamais entres en lesprit ntaient non
plus vraies que les illusions de mes songes. Mais aussitt
aprs je pris garde que, pendant que je voulais ainsi penser
que tout tait faux, il fallait ncessairement que moi qui le
pensais fusse quelque chose ; et remarquant que cette vri-
t, jepense, doncjesuis, tait si ferme et si assure, que toutes
les plus extravagantes suppositions des sceptiques ntaient
pas capables de lbranler, je jugeai que je pouvais la rece-
voir sans scrupule pour le premier principe de la
philosophie que je cherchais.
Puis, examinant avec attention ce que jtais, et voyant
que je pouvais feindre que je navais aucun corps, et quil
ny avait aucun monde ni aucun lieu o je fusse ; mais que
je ne pouvais pas feindre pour cela que je ntais point ; et
quau contraire de cela mme que je pensais douter de la
vrit des autres choses, il suivait trs videmment et trs
certainement que jtais ; au lieu que si jeusse seulement
cess de penser, encore que tout le reste de ce que javais
jamais imagin et t vrai, je navais aucune raison de
croire que jeusse t ; je connus de l que jtais une subs-
tance dont toute lessence ou la nature nest que de penser,
et qui pour tre na besoin daucun lieu ni ne dpend
daucune chose matrielle ; en sorte que ce moi, cest--dire
lme, par laquelle je suis ce que je suis, est entirement dis-
tincte du corps, et mme quelle est plus aise connatre
que lui, et quencore quil ne ft point, elle ne lairrait pas
dtre tout ce quelle est.
Discours dela mthode
42
Aprs cela je considrai en gnral ce qui est requis une
proposition pour tre vraie et certaine ; car puisque je ve-
nais den trouver une que je savais tre telle, je pensai que je
devais aussi savoir en quoi consiste cette certitude. Et ayant
remarqu quil ny a rien du tout en ceci, jepense, doncjesuis,
qui massure que je dis la vrit, sinon que je vois trs clai-
rement que pour penser il faut tre, je jugeai que je pouvais
prendre pour rgle gnrale que les choses que nous conce-
vons fort clairement et fort distinctement sont toutes
vraies, mais quil y a seulement quelque difficult bien re-
marquer quelles sont celles que nous concevons
distinctement.
Ensuite de quoi, faisant rflexion sur ce que je doutais, et
que par consquent mon tre ntait pas tout parfait, car je
voyais clairement que ctait une plus grande perfection de
connatre que de douter, je mavisai de chercher do javais
appris penser quelque chose de plus parfait que je
ntais ; et je conclus videmment que ce devait tre de
quelque nature qui ft en effet plus parfaite. Pour ce qui est
des penses que javais de plusieurs autres choses hors de
moi, comme du ciel, de la terre, de la lumire, de la chaleur,
et de mille autres, je ntais point tant en peine de savoir
do elles venaient, cause que, ne remarquant rien en elles
qui me semblt les rendre suprieures a moi, je pouvais
croire que, si elles taient vraies, ctaient des dpendances
de ma nature, en tant quelle avait quelque perfection, et, si
elles ne ltaient pas, que je les tenais du nant, cest--dire
quelles taient en moi pour ce que javais du dfaut. Mais
ce ne pouvait tre le mme de lide dun tre plus parfait
que le mien : car, de la tenir du nant, ctait chose manifes-
tement impossible ; et pour ce quil ny a pas moins de
rpugnance que le plus parfait soit une suite et une dpen-
Discours dela mthode
43
dance du moins parfait, quil y en a que de rien procde
quelque chose, je ne la pouvais tenir non plus de moi-
mme : de faon quil restait quelle et t mise en moi par
une nature qui ft vritablement plus parfaite que je ntais,
et mme qui et en soi toutes les perfections dont je pou-
vais avoir quelque ide, cest--dire, pour mexpliquer en un
mot, qui ft Dieu. A quoi jajoutai que, puisque je connais-
sais quelques perfections que je navais point, je ntais pas
le seul tre qui existt (juserai, sil vous plat, ici librement
des mots de lEcole) ; mais quil fallait de ncessit quil y
en et quelque autre plus parfait, duquel je dpendisse, et
duquel jeusse acquis tout ce que javais : car, si jeusse t
seul et indpendant de tout autre, en sorte que jeusse eu de
moi-mme tout ce peu que je participais de lEtre parfait,
jeusse pu avoir de moi, par mme raison, tout le surplus
que je connaissais me manquer, et ainsi tre moi-mme in-
fini, ternel, immuable, tout connaissant, tout puissant, et
enfin avoir toutes les perfections que je pouvais remarquer
tre en Dieu. Car, suivant les raisonnements que je viens de
faire, pour connatre la nature de Dieu, autant que la
mienne en tait capable, je navais qu considrer, de toutes
les choses dont je trouvais en moi quelque ide, si ctait
perfection ou non de les possder ; et jtais assur
quaucune de celles qui marquaient quelque imperfection
ntait en lui, mais que toutes les autres y taient : comme je
voyais que le doute, linconstance, la tristesse, et choses
semblables, ny pouvaient tre, vu que jeusse t moi-
mme bien aise den tre exempt. Puis, outre cela, javais
des ides de plusieurs choses sensibles et corporelles ; car,
quoique je supposasse que je rvais, et que tout ce que je
voyais ou imaginais tait faux, je ne pouvais nier toutefois
que les ides nen fussent vritablement en ma pense. Mais
Discours dela mthode
44
pour ce que javais dj connu en moi trs clairement que la
nature intelligente est distincte de la corporelle ; considrant
que toute composition tmoigne de la dpendance, et que
la dpendance est manifestement un dfaut, je jugeais de l
que ce ne pouvait tre une perfection en Dieu dtre com-
pos de ces deux natures, et que par consquent il ne ltait
pas ; mais que sil y avait quelques corps dans le monde, ou
bien quelques intelligences ou autres natures qui ne fussent
point toutes parfaites, leur tre devait dpendre de sa puis-
sance, en telle sorte quelles ne pouvaient subsister sans lui
un seul moment.
Je voulus chercher aprs cela dautres vrits ; et mtant
propos lobjet des gomtres, que je concevais comme un
corps continu, ou un espace indfiniment tendu en lon-
gueur, largeur et hauteur ou profondeur, divisible en
diverses parties, qui pouvaient avoir diverses figures et
grandeurs, et tre mues ou transposes en toutes sortes, car
les gomtres supposent tout cela en leur objet, je parcou-
rus quelques-unes de leurs plus simples dmonstrations ; et,
ayant pris garde que cette grande certitude, que tout le
monde leur attribue, nest fonde que sur ce quon les
conoit videmment, suivant la rgle que jai tantt dite, je
pris garde aussi quil ny avait rien du tout en elles qui
massurt de lexistence de leur objet : car, par exemple, je
voyais bien que, supposant un triangle, il fallait que ses trois
angles fussent gaux deux droits, mais je ne voyais rien
pour cela qui massurt quil y et au monde aucun triangle :
au lieu que, revenant examiner lide que javais dun tre
parfait, je trouvais que lexistence y tait comprise en mme
faon quil est compris en celle dun triangle que ses trois
angles sont gaux deux droits, ou en celle dune sphre
que toutes ses parties sont galement distantes de son cen-
Discours dela mthode
45
tre, ou mme encore plus videmment ; et que par cons-
quent il est pour le moins aussi certain que Dieu, qui est cet
tre si parfait, est ou existe, quaucune dmonstration de
gomtrie le saurait tre.
Mais ce qui fait quil y en a plusieurs qui se persuadent
quil y a de la difficult le connatre, et mme aussi a
connatre ce que cest que leur me, cest quils nlvent
jamais leur esprit au-del des choses sensibles, et quils sont
tellement accoutums ne rien considrer quen
limaginant, qui est une faon de penser particulire pour
les choses matrielles, que tout ce qui nest pas imaginable
leur semble ntre pas intelligible. Ce qui est assez manifeste
de ce que mme les philosophes tiennent pour maxime,
dans les coles, quil ny a rien dans lentendement qui nait
premirement t dans le sens, o toutefois il est certain
que les ides de Dieu et de lme nont jamais t ; et il me
semble que ceux qui veulent user de leur imagination pour
les comprendre font tout de mme que si, pour our les
sons ou sentir les odeurs, ils se voulaient servir de leurs
yeux : sinon quil y a encore cette diffrence, que le sens de
la vue ne nous assure pas moins de la vrit de ses objets
que font ceux de lodorat ou de loue : au lieu que ni notre
imagination ni nos sens ne nous sauraient jamais assurer
daucune chose si notre entendement ny intervient.
Enfin, sil y a encore des hommes qui ne soient pas assez
persuads de lexistence de Dieu et de leur me par les rai-
sons que jai apportes, je veux bien quils sachent que
toutes les autres choses dont ils se pensent peut-tre plus
assurs, comme davoir un corps, et quil y a des astres et
une terre, et choses semblables, sont moins certaines ; car,
encore quon ait une assurance morale de ces choses, qui
est telle quil semble qu moins dtre extravagant on nen
Discours dela mthode
46
peut douter, toutefois aussi, moins que dtre draisonna-
ble, lorsquil est question dune certitude mtaphysique, on
ne peut nier que ce ne soit assez de sujet pour nen tre pas
entirement assur, que davoir pris garde quon peut en
mme faon simaginer, tant endormi, quon a un autre
corps, et quon voit dautres astres et une autre terre, sans
quil en soit rien. Car do sait-on que les penses qui vien-
nent en songe sont plutt fausses que les autres, vu que
souvent elles ne sont pas moins vives et expresses ? Et que
les meilleurs esprits y tudient tant quil leur plaira, je ne
crois pas quils puissent donner aucune raison qui soit suffi-
sante pour ter ce doute sils ne prsupposent lexistence de
Dieu. Car, premirement, cela mme que jai tantt pris
pour une rgle, savoir que les choses que nous concevons
trs clairement et trs distinctement sont toutes vraies, nest
assur qu cause que Dieu est ou existe, et quil est un tre
parfait, et que tout ce qui est en nous vient de lui : do il
suit que nos ides ou notions, tant des choses relles et qui
viennent de Dieu, en tout ce en quoi elles sont claires et
distinctes, ne peuvent en cela tre que vraies. En sorte que
si nous en avons assez souvent qui contiennent de la faus-
set, ce ne peut tre que de celles qui ont quelque chose de
confus et obscur, cause quen cela elles participent du
nant, cest--dire quelles ne sont en nous ainsi confuses
qu cause que nous ne sommes pas tout parfaits. Et il est
vident quil ny a pas moins de rpugnance que la fausset
ou limperfection procde de Dieu en tant que telle, quil y
en a que la vrit ou la perfection procde du nant. Mais si
nous ne savions point que tout ce qui est en nous de rel et
de vrai vient dun tre parfait et infini, pour claires et dis-
tinctes que fussent nos ides, nous naurions aucune raison
qui nous assurt quelles eussent la perfection dtre vraies.
Discours dela mthode
47
Or, aprs que la connaissance de Dieu et de lme nous a
ainsi rendus certains de cette rgle, il est bien ais conna-
tre que les rveries que nous imaginons tant endormis ne
doivent aucunement nous faire douter de la vrit des pen-
ses que nous avons tant veills. Car sil arrivait mme en
dormant quon et quelque ide fort distincte, comme, par
exemple, quun gomtre inventt quelque nouvelle d-
monstration, son sommeil ne lempcherait pas dtre
vraie ; et pour lerreur la plus ordinaire de nos songes, qui
consiste en ce quils nous reprsentent divers objets en
mme faon que font nos sens extrieurs, nimporte pas
quelle nous donne occasion de nous dfier de la vrit de
telles ides, cause quelles peuvent aussi nous tromper as-
sez souvent sans que nous dormions ; comme lorsque ceux
qui ont la jaunisse voient tout de couleur jaune, ou que les
astres ou autres corps fort loigns nous paraissent beau-
coup plus petits quils ne sont. Car enfin, soit que nous
veillions, soit que nous dormions, nous ne nous devons ja-
mais laisser persuader qu lvidence de notre raison. Et il
est remarquer que je dis de notre raison, et non point de
notre imagination ni de nos sens : comme encore que nous
voyions le soleil trs clairement, nous ne devons pas juger
pour cela quil ne soit que de la grandeur que nous le
voyons ; et nous pouvons bien imaginer distinctement une
tte de lion ente sur le corps dune chvre, sans quil faille
conclure pour cela quil y ait au monde une chimre : car la
raison ne nous dicte point que ce que nous voyons ou ima-
ginons ainsi soit vritable ; mais elle nous dicte bien que
toutes nos ides ou notions doivent avoir quelque fonde-
ment de vrit ; car il ne serait pas possible que Dieu, qui
est tout parfait et tout vritable, les et mises en nous sans
cela ; et, pour ce que nos raisonnements ne sont jamais si
Discours dela mthode
48
vidents ni si entiers pendant le sommeil que pendant la
veille, bien que quelquefois nos imaginations soient alors
autant ou plus vives et expresses, elle nous dicte aussi que
nos penses ne pouvant tre toutes vraies, cause que nous
ne sommes pas tout parfaits, ce quelles ont de vrit doit
infailliblement se rencontrer en celles que nous avons tant
veills plutt quen nos songes.









CINQUIME PARTIE

Je serais bien aise de poursuivre, et de faire voir ici toute la
chane des autres vrits que jai dduites de ces premires ;
mais, cause que pour cet effet il serait maintenant besoin
que je parlasse de plusieurs questions qui sont en contro-
verse entre les doctes, avec lesquels je ne dsire point me
brouiller, je crois quil sera mieux que je men abstienne, et
que je dise seulement en gnral quelles elles sont, afin de
laisser juger aux plus sages sil serait utile que le public en
ft plus particulirement inform. Je suis toujours demeur
ferme en la rsolution que javais prise de ne supposer au-
cun autre principe que celui dont je viens de me servir pour
dmontrer lexistence de Dieu et de lme, et de ne recevoir
aucune chose pour vraie qui ne me semblt plus claire et
plus certaine que navaient fait auparavant les dmonstra-
tions des gomtres ; et nanmoins jose dire que non
seulement jai trouv moyen de me satisfaire en peu de
temps touchant toutes les principales difficults dont on a
coutume de traiter en la philosophie, mais aussi que jai re-
marqu certaines lois que Dieu a tellement tablies en la
nature, et dont il a imprim de telles notions en nos mes,
quaprs y avoir fait assez de rflexion nous ne saurions
douter quelles ne soient exactement observes en tout ce
Discours dela mthode
51
qui est ou qui se fait dans le monde. Puis, en considrant la
suite de ces lois, il me semble avoir dcouvert plusieurs v-
rits plus utiles et plus importantes que tout ce que javais
appris auparavant ou mme espr dapprendre.
Mais, pour ce que jai tch den expliquer les principales
dans un trait que quelques considrations mempchent de
publier, je ne les saurais mieux faire connatre quen disant
ici sommairement ce quil contient. Jai eu dessein dy com-
prendre tout ce que je pensais savoir, avant que de lcrire
touchant la nature des choses matrielles. Mais, tout de
mme que les peintres, ne pouvant galement bien repr-
senter dans un tableau plat toutes les diverses faces dun
corps solide, en choisissent une des principales, quils met-
tent seule vers le jour, et, ombrageant les autres, ne les font
paratre quautant quon les peut voir en la regardant ; ainsi,
craignant de ne pouvoir mettre en mon discours tout ce
que javais en la pense, jentrepris seulement dy exposer
bien amplement ce que je concevais de la lumire ; puis,
son occasion, dy ajouter quelque chose du soleil et des
toiles fixes, cause quelle en procde presque toute ; des
cieux, cause quils la transmettent ; des plantes, des co-
mtes et de la terre, cause quelles la font rflchir ; et en
particulier de tous les corps qui sont sur la terre, cause
quils sont ou colors, ou transparents, ou lumineux ; et en-
fin de lhomme, cause quil en est le spectateur. Mme,
pour ombrager un peu toutes ces choses, et pouvoir dire
plus librement ce que jen jugeais, sans tre oblig de suivre
ni de rfuter les opinions qui sont reues entre les doctes, je
me rsolus de laisser tout ce monde ici leurs disputes, et
de parler seulement de ce qui arriverait dans un nouveau, si
Dieu crait maintenant quelque part, dans les espaces ima-
ginaires, assez de matire pour le composer, et quil agitt
Discours dela mthode
52
diversement et sans ordre les diverses parties de cette ma-
tire, en sorte quil en compost un chaos aussi confus que
les potes en puissent feindre, et que par aprs il ne ft autre
chose que prter son concours ordinaire la nature, et la
laisser agir suivant les lois quil a tablies. Ainsi, premire-
ment, je dcrivis cette matire, et tchai de la reprsenter
telle quil ny a rien au monde, ce me semble, de plus clair ni
plus intelligible, except ce qui a tantt t dit de Dieu et de
lme ; car mme je supposai expressment quil ny avait en
elle aucune de ces formes ou qualits dont on dispute dans
les coles, ni gnralement aucune chose dont la connais-
sance ne ft si naturelle nos mes quon ne pt pas mme
feindre de lignorer. De plus, je fis voir quelles taient les
lois de la nature ; et, sans appuyer mes raisons sur aucun au-
tre principe que sur les perfections infinies de Dieu, je
tchai dmontrer toutes celles dont on et pu avoir quel-
que doute, et faire voir quelles sont telles quencore que
Dieu aurait cr plusieurs mondes, il ny en saurait avoir au-
cun o elles manquassent dtre observes. Aprs cela, je
montrai comment la plus grande part de la matire de ce
chaos devait, en suite de ces lois, se disposer et sarranger
dune certaine faon qui la rendait semblable nos cieux ;
comment cependant quelques-unes de ses parties devaient
composer une terre et quelques-unes des plantes et des
comtes, et quelques autres un soleil et des toiles fixes. Et
ici, mtendant sur le sujet de la lumire, jexpliquai bien au
long quelle tait celle qui se devait trouver dans le soleil et
les toiles, et comment de l elle traversait en un instant les
immenses espaces des cieux, et comment elle se rflchis-
sait des plantes et des comtes vers la terre. Jy ajoutai
aussi plusieurs choses touchant la substance, la situation, les
mouvements, et toutes les diverses qualits de ces cieux et
Discours dela mthode
53
de ces astres ; en sorte que je pensais en dire assez pour
faire connatre quil ne se remarque rien en ceux de ce
monde qui ne dt ou du moins qui ne pt paratre tout
semblable en ceux du monde que je dcrivais. De l je vins
parler particulirement de la terre : comment, encore que
jeusse expressment suppos que Dieu navait mis aucune
pesanteur en la matire dont elle tait compose, toutes ses
parties ne laissaient pas de tendre exactement vers son cen-
tre ; comment, y ayant de leau et de lair sur sa superficie, la
disposition des cieux et des astres, principalement de la
lune, y devait causer un flux et reflux qui ft semblable en
toutes ses circonstances celui qui se remarque dans nos
mers, et outre cela un certain cours tant de leau que de lair,
du levant vers le couchant, tel quon le remarque aussi entre
les tropiques ; comment les montagnes, les mers, les fontai-
nes et les rivires pouvaient naturellement sy former, et les
mtaux y venir dans les mines, et les plantes y crotre dans
les campagnes, et gnralement tous les corps quon
nomme mls ou composs sy engendrer : et, entre autres
choses, cause quaprs les astres je ne connais rien au
monde que le feu qui produise de la lumire, je mtudiai
faire entendre bien clairement tout ce qui appartient sa
nature, comment il se fait, comment il se nourrit, comment
il na quelquefois que de la chaleur sans lumire, et quelque-
fois que de la lumire sans chaleur ; comment il peut
introduire diverses couleurs en divers corps, et diverses au-
tres qualits ; comment il en fond quelques-uns et en durcit
dautres ; comment il les peut consumer presque tous ou
convertir en cendres et en fume ; et enfin comment de ces
cendres, par la seule violence de son action, il forme du
verre ; car cette transmutation de cendres en verre me sem-
Discours dela mthode
54
blant tre aussi admirable quaucune autre qui se fasse en la
nature, je pris particulirement plaisir la dcrire.
Toutefois je ne voulais pas infrer de toutes ces choses
que ce monde ait t cr en la faon que je proposais ; car
il est bien plus vraisemblable que ds le commencement
Dieu la rendu tel quil devait tre. Mais il est certain, et cest
une opinion communment reue entre les thologiens, que
laction par laquelle maintenant il le conserve, est toute la
mme que celle par laquelle il la cr ; de faon quencore
quil ne lui aurait point donn au commencement dautre
forme que celle du chaos, pourvu quayant tabli les lois de
la nature, il lui prtt son concours pour agir ainsi quelle a
de coutume, on peut croire, sans faire tort au miracle de la
cration, que par cela seul toutes les choses qui sont pure-
ment matrielles auraient pu avec le temps sy rendre telles
que nous les voyons prsent ; et leur nature est bien plus
aise concevoir, lorsquon les voit natre peu peu en
cette sorte, que lorsquon ne les considre que toutes faites.
De la description des corps inanims et des plantes, je
passai celle des animaux, et particulirement celle des
hommes. Mais pour ce que je nen avais pas encore assez de
connaissance pour en parler du mme style que du reste,
cest--dire en dmontrant les effets par les causes, et fai-
sant voir de quelles semences et en quelle faon la nature
les doit produire, je me contentai de supposer que Dieu
formt le corps dun homme entirement semblable lun
des ntres, tant en la figure extrieure de ses membres,
quen la conformation intrieure de ses organes, sans le
composer dautre matire que de celle que javais dcrite, et
sans mettre en lui au commencement aucune me raison-
nable, ni aucune autre chose pour y servir dme vgtante
ou sensitive, sinon quil excitt en son cur un de ces feux
Discours dela mthode
55
sans lumire que javais dj expliqus, et que je ne conce-
vais point dautre nature que celui qui chauffe le foin
lorsquon la renferm avant quil ft sec, ou qui fait bouillir
les vins nouveaux lorsquon les laisse cuver sur la rpe : car,
examinant les fonctions qui pouvaient en suite de cela tre
en ce corps, jy trouvais exactement toutes celles qui peu-
vent tre en nous sans que nous y pensions, ni par
consquent que notre me, cest--dire cette partie distincte
du corps dont il a t dit ci-dessus que la nature nest que
de penser, y contribue, et qui sont toutes les mmes en quoi
on peut dire que les animaux sans raison nous ressemblent
sans que jy en pusse pour cela trouver aucune de celles qui,
tant dpendantes de la pense, sont les seules qui nous ap-
partiennent, en tant quhommes ; au lieu que je les y
trouvais toutes par aprs, ayant suppos que Dieu crt une
me raisonnable, et quil la joignt ce corps en certaine fa-
on que je dcrivais.
Mais afin quon puisse voir en quelle sorte jy traitais
cette matire, je veux mettre ici lexplication du mouvement
du cur et des artres, qui tant le premier et le plus gnral
quon observe dans les animaux, on jugera facilement de lui
ce quon doit penser de tous les autres. Et afin quon ait
moins de difficult entendre ce que jen dirai, je voudrais
que ceux qui ne sont point verss en lanatomie prissent la
peine, avant que de lire ceci, de faire couper devant eux le
cur de quelque grand animal qui ait des poumons, car il
est en tous assez semblable celui de lhomme, et quils se
fissent montrer les deux chambres ou concavits qui y
sont : premirement celle qui est dans son ct droit, la-
quelle rpondent deux tuyaux fort larges ; savoir, la veine
cave, qui est le principal rceptacle du sang, et comme le
tronc de larbre dont toutes les autres veines du corps sont
Discours dela mthode
56
les branches ; et la veine artrieuse, qui a t ainsi mal
nomme, pour ce que cest en effet une artre, laquelle,
prenant son origine du cur, se divise, aprs en tre sortie,
en plusieurs branches qui vont se rpandre partout dans les
poumons : puis celle qui est dans son ct gauche, la-
quelle rpondent en mme faon deux tuyaux qui sont
autant ou plus larges que les prcdents ; savoir, lartre
veineuse, qui a t aussi mal nomme, cause quelle nest
autre chose quune veine, laquelle vient des poumons, o
elle est divise en plusieurs branches entrelaces avec celles
de la veine artrieuse, et celles de ce conduit quon nomme
le sifflet, par o entre lair de la respiration ; et la grande ar-
tre qui, sortant du cur, envoie ses branches pa rtout le
corps. Je voudrais aussi quon leur montrt soigneusement
les onze petites peaux qui, comme autant de petites portes,
ouvrent et ferment les quatre ouvertures qui sont en ces
deux concavits ; savoir, trois lentre de la veine cave,
o elles sont tellement disposes quelles ne peuvent aucu-
nement empcher que le sang quelle contient ne coule dans
la concavit droite du cur, et toutefois empchent exac-
tement quil nen puisse sortir ; trois lentre de la veine
artrieuse, qui, tant disposes tout au contraire, permettent
bien au sang qui est dans cette concavit de passer dans les
poumons, mais non pas celui qui est dans les poumons
dy retourner ; et ainsi deux autres lentre de lartre vei-
neuse, qui laissent couler le sang des poumons vers la
concavit gauche du cur, mais sopposent son retour ; et
trois lentre de la grande artre, qui lui permettent de sor-
tir du cur, mais lempchent dy retourner et il nest point
besoin de chercher dautre raison du nombre de ces peaux,
sinon que louverture de lartre veineuse tant en ovale,
cause du lieu o elle se rencontre, peut tre commodment
Discours dela mthode
57
ferme avec deux, au lieu que les autres tant rondes, le
peuvent mieux tre avec trois. De plus, je voudrais quon
leur ft considrer que la grande artre et la veine artrieuse
sont dune composition beaucoup plus dure et plus ferme
que ne sont lartre veineuse et la veine cave ; et que ces
deux dernires slargissent avant que dentrer dans le cur,
et y font comme deux bourses, nommes les oreilles du
cur, qui sont composes dune chair semblable la
sienne ; et quil y a toujours plus de chaleur dans le cur
quen aucun autre endroit du corps ; et enfin que cette cha-
leur est capable de faire que, sil entre quelque goutte de
sang en ses concavits, elle senfle promptement et se dilate,
ainsi que font gnralement toutes les liqueurs, lorsquon
les laisse tomber goutte goutte en quelque vaisseau qui est
fort chaud.
Car, aprs cela, je nai besoin de dire autre chose pour
expliquer le mouvement du cur, sinon que lorsque ses
concavits ne sont pas pleines de sang, il y en coule nces-
sairement de la veine cave dans la droite et de lartre
veineuse dans la gauche, dautant que ces deux vaisseaux en
sont toujours pleins, et que leurs ouvertures, qui regardent
vers le cur, ne peuvent alors tre bouches ; mais que sitt
quil est entr ainsi deux gouttes de sang, une en chacune de
ses concavits, ces gouttes, qui ne peuvent tre que fort
grosses, cause que les ouvertures par o elles entrent sont
fort larges et les vaisseaux do elles viennent fort pleins de
sang, se rarfient et se dilatent, cause de la chaleur quelles
y trouvent ; au moyen de quoi, faisant enfler tout le cur,
elles poussent et ferment les cinq petites portes qui sont
aux entres des deux vaisseaux do elles viennent, emp-
chant ainsi quil ne descende davantage de sang dans le
cur ; et, continuant se rarfier de plus en plus, elles
Discours dela mthode
58
poussent et ouvrent les six autres petites portes qui sont
aux entres des deux autres vaisseaux par o elles sortent,
faisant enfler par ce moyen toutes les branches de la veine
artrieuse et de la grande artre, quasi au mme instant que
le cur ; lequel incontinent aprs se dsenfle, comme font
aussi ces artres, cause que le sang qui y est entr sy re-
froidit ; et leurs six petites portes se referment, et les cinq
de la veine cave et de lartre veineuse se rouvrent, et don-
nent passage deux autres gouttes de sang, qui font
derechef enfler le cur et les artres, tout de mme que les
prcdentes. Et pour ce que le sang qui entre ainsi dans le
cur passe par ces deux bourses quon nomme ses oreilles,
de l vient que leur mouvement est contraire au sien, et
quelles se dsenflent lorsquil senfle. Au reste, afin que
ceux qui ne connaissent pas la force des dmonstrations
mathmatiques, et ne sont pas accoutums distinguer les
vraies raisons des vraisemblables, ne se hasardent pas de
nier ceci sans lexaminer, je les veux avertir que ce mouve-
ment que je viens dexpliquer suit aussi ncessairement de
la seule disposition des organes quon peut voir lil dans
le cur, et de la chaleur quon y peut sentir avec les doigts,
et de la nature du sang quon peut connatre par exprience,
que fait celui dun horloge, de la force, de la situation et de
la figure de ses contre-poids et de ses roues.
Mais si on demande comment le sang des veines ne
spuise point, en coulant ainsi continuellement dans le
cur, et comment les artres nen sont point trop remplies,
puisque tout celui qui passe par le cur sy va rendre, je nai
pas besoin dy rpondre autre chose que ce qui a dj t
Discours dela mthode
59
crit par un mdecin dAngleterre
*
, auquel il faut donner la
louange davoir rompu la glace en cet endroit, et dtre le
premier qui a enseign quil y a plusieurs petits passages aux
extrmits des artres, par o le sang quelles reoivent du
cur entre dans les petites branches des veines, do il va se
rendre derechef vers le cur ; en sorte que son cours nest
autre chose quune circulation perptuelle. Ce quil prouve
fort bien par lexprience ordinaire des chirurgiens, qui,
ayant li le bras mdiocrement fort, au-dessus de lendroit
o ils ouvrent la veine, font que le sang en sort plus abon-
damment que sils ne lavaient point li ; et il arriverait tout
le contraire sils le liaient au dessous entre la main et
louverture, ou bien quils le liassent trs fort au-dessus. Car
il est manifeste que le lien, mdiocrement serr, pouvant
empcher que le sang qui est dj dans le bras ne retourne
vers le cur par les veines, nempche pas pour cela quil
ny en vienne toujours de nouveau par les artres, cause
quelles sont situes au dessous des veines, et que leurs
peaux, tant plus dures, sont moins aises presser ; et aus-
si que le sang qui vient du cur tend avec plus de force
passer par elles vers la main, quil ne fait retourner de l
vers le cur par les veines ; et puisque ce sang sort du bras
par louverture qui est en lune des veines, il doit ncessai-
rement y avoir quelques passages au-dessous du lien, cest-
-dire vers les extrmits du bras, par o il y puisse venir
des artres. Il prouve aussi fort bien ce quil dit du cours du
sang, par certaines petites peaux, qui sont tellement dispo-
ses en divers lieux le long des veines, quelles ne lui

*
William Harvey, On TheMotion Of TheHeart And Blood In Animals
(1628).

Discours dela mthode
60
permettent point dy passer du milieu du corps vers les
extrmits, mais seulement de retourner des extrmits vers
le cur ; et de plus par lexprience qui montre que tout
celui qui est dans le corps en peut sortir en fort peu de
temps par une seule artre lorsquelle est coupe, encore
mme quelle ft troitement lie fort proche du cur, et
coupe entre lui et le lien, en sorte quon net aucun sujet
dimaginer que le sang qui en sortirait vnt dailleurs.
Mais il y a plusieurs autres choses qui tmoignent que la
vraie cause de ce mouvement du sang est celle que jai dite.
Comme, premirement, la diffrence quon remarque entre
celui qui sort des veines et celui qui sort des artres ne peut
procder que de ce qutant rarfi et comme distill en
passant par le cur, il est plus subtil et plus vif et plus
chaud incontinent aprs en tre sorti, cest--dire tant dans
les artres, quil nest un peu devant que dy entrer, cest--
dire tant dans les veines. Et si on y prend garde, on trou-
vera que cette diffrence ne parat bien que vers le cur, et
non point tant aux lieux qui en sont les plus loigns. Puis,
la duret des peaux dont la veine artrieuse et la grande ar-
tre sont composes montre assez que le sang bat contre
elles avec plus de force que contre les veines. Et pourquoi
la concavit gauche du cur et la grande artre seraient-
elles plus amples et plus larges que la concavit droite et la
veine artrieuse, si ce ntait que le sang de lartre veineuse,
nayant t que dans les poumons depuis quil a pass par le
cur, est plus subtil et se rarfie plus fort et plus aisment
que celui qui vient immdiatement de la veine cave ? Et
quest-ce que les mdecins peuvent deviner en ttant le
pouls, sils ne savent que, selon que le sang change de na-
ture, il peut tre rarfi par la chaleur du cur plus ou
moins fort, et plus ou moins vite quauparavant ? Et si on
Discours dela mthode
61
examine comment cette chaleur se communique aux autres
membres, ne faut-il pas avouer que cest par le moyen du
sang, qui, passant par le cur, sy rchauffe, et se rpand de
l par tout le corps : do vient que si on te le sang de
quelque partie, on en te par mme moyen la chaleur ; et
encore que le cur ft aussi ardent quun fer embras, il ne
suffirait pas pour rchauffer les pieds et les mains tant quil
fait, sil ny envoyait continuellement de nouveau sang. Puis
aussi on connat de l que le vrai usage de la respiration est
dapporter assez dair frais dans le poumon pour faire que le
sang qui y vient de la concavit droite du cur, o il a t
rarfi et comme chang en vapeurs, sy paississe et
convertisse en sang derechef, avant que de retomber dans la
gauche, sans quoi il ne pourrait tre propre servir de
nourriture au feu qui y est ; ce qui se confirme parce quon
voit que les animaux qui nont point de poumons nont
aussi quune seule concavit dans le cur, et que les en-
fants, qui nen peuvent user pendant quils sont renferms
au ventre de leurs mres, ont une ouverture par o il coule
du sang de la veine cave en la concavit gauche du cur, et
un conduit par o il en vient de la veine artrieuse en la
grande artre, sans passer par le poumon. Puis la coction,
comment se ferait-elle en lestomac, si le cur ny envoyait
de la chaleur par les artres, et avec cela quelques-unes des
plus coulantes parties du sang, qui aident dissoudre les
viandes quon y a mises ? Et laction qui convertit le suc de
ces viandes en sang nest-elle pas aise connatre, si on
considre quil se distille, en passant et repassant par le
cur, peut-tre plus de cent ou deux cents fois en chaque
jour ? Et qua-t-on besoin dautre chose pour expliquer la
nutrition et la production des diverses humeurs qui sont
dans le corps, sinon de dire que la force dont le sang, en se
Discours dela mthode
62
rarfiant, passe du cur vers les extrmits des artres, fait
que quelques-unes de ses parties sarrtent entre celles des
membres o elles se trouvent, et y prennent la place de
quelques autres quelles en chassent, et que, selon la situa-
tion ou la figure ou la petitesse des pores quelles
rencontrent, les unes se vont rendre en certains lieux plutt
que les autres, en mme faon que chacun peut avoir vu di-
vers cribles, qui, tant diversement percs, servent sparer
divers grains les uns des autres ? Et enfin, ce quil y a de
plus remarquable en tout ceci, cest la gnration des esprits
animaux, qui sont comme un vent trs subtil, ou plutt
comme une flamme trs pure et trs vive, qui, montant
continuellement en grande abondance du cur dans le cer-
veau, se va rendre de l par les nerfs dans les muscles, et
donne le mouvement tous les membres ; sans quil faille
imaginer dautre cause qui fasse que les parties du sang qui,
tant les plus agites et les plus pntrantes, sont les plus
propres composer ces esprits, se vont rendre plutt vers
le cerveau que vers ailleurs, sinon que les artres qui les y
portent sont celles qui viennent du cur le plus en ligne
droite de toutes, et que, selon les rgles des mcaniques, qui
sont les mmes que celles de la nature, lorsque plusieurs
choses tendent ensemble se mouvoir vers un mme ct
o il ny a pas assez de place pour toutes, ainsi que les par-
ties du sang qui sortent de la concavit gauche du cur
tendent vers le cerveau, les plus faibles et moins agites en
doivent tre dtournes par les plus fortes, qui par ce
moyen sy vont rendre seules.
Javais expliqu assez particulirement toutes ces choses
dans le trait que javais eu ci-devant dessein de publier. Et
ensuite jy avais montr quelle doit tre la fabrique des nerfs
et des muscles du corps humain, pour faire que les esprits
Discours dela mthode
63
animaux tant dedans aient la force de mouvoir ses mem-
bres, ainsi quon voit que les ttes, un peu aprs tre
coupes, se remuent encore et mordent la terre nonobstant
quelles ne soient plus animes ; quels changements se doi-
vent faire dans le cerveau pour causer la veille, et le
sommeil, et les songes ; comment la lumire, les sons, les
odeurs, les gots, la chaleur, et toutes les autres qualits des
objets extrieurs y peuvent imprimer diverses ides, par
lentremise des sens ; comment la faim, la soif, et les autres
passions intrieures y peuvent aussi envoyer les leurs ; ce
qui doit y tre pris pour le sens commun o ces ides sont
reues, pour la mmoire qui les conserve, et pour la fantai-
sie qui les peut diversement changer et en composer de
nouvelles, et, par mme moyen, distribuant les esprits ani-
maux dans les muscles, faire mouvoir les membres de ce
corps en autant de diverses faons, et autant propos des
objets qui se prsentent ses sens et des passions intrieu-
res qui sont en lui, que les ntres se puissent mouvoir sans
que la volont les conduise : ce qui ne semblera nullement
trange ceux qui, sachant combien de divers automates, ou
machines mouvantes, lindustrie des hommes peut faire,
sans y employer que fort peu de pices, comparaison de la
grande multitude des os, des muscles, des nerfs, des artres,
des veines, et de toutes les autres parties qui sont dans le
corps de chaque animal, considreront ce corps comme une
machine, qui, ayant t faite des mains de Dieu, est incom-
parablement mieux ordonne et a en soi des mouvements
plus admirables quaucune de celles qui peuvent tre inven-
tes par les hommes. Et je mtais ici particulirement
arrt faire voir que sil y avait de telles machines qui eus-
sent les organes et la figure extrieure dun singe ou de
quelque autre animal sans raison, nous naurions aucun
Discours dela mthode
64
moyen pour reconnatre quelles ne seraient pas en tout de
mme nature que ces animaux ; au lieu que sil y en avait
qui eussent la ressemblance de nos corps, et imitassent au-
tant nos actions que moralement il serait possible, nous
aurions toujours deux moyens trs certains pour reconna-
tre quelles ne seraient point pour cela de vrais hommes :
dont le premier est que jamais elles ne pourraient user de
paroles ni dautres signes en les composant, comme nous
faisons pour dclarer aux autres nos penses : car on peut
bien concevoir quune machine soit tellement faite quelle
profre des paroles, et mme quelle en profre quelques-
unes propos des actions corporelles qui causeront quelque
changement en ses organes, comme, si on la touche en
quelque endroit, quelle demande ce quon lui veut dire ; si
en un autre, quelle crie quon lui fait mal, et choses sem-
blables ; mais non pas quelle les arrange diversement pour
rpondre au sens de tout ce qui se dira en sa prsence, ainsi
que les hommes les plus hbts peuvent faire. Et le second
est que, bien quelles fissent plusieurs choses aussi bien ou
peut-tre mieux quaucun de nous, elles manqueraient in-
failliblement en quelques autres, par lesquelles on
dcouvrirait quelles nagiraient pas par connaissance, mais
seulement par la disposition de leurs organes : car, au lieu
que la raison est un instrument universel qui peut servir en
toutes sortes de rencontres, ces organes ont besoin de
quelque particulire disposition pour chaque action particu-
lire ; do vient quil est moralement impossible quil y en
ait assez de divers en une machine pour la faire agir en tou-
tes les occurrences de la vie de mme faon que notre
raison nous fait agir. Or, par ces deux mmes moyens, on
peut aussi connatre la diffrence qui est entre les hommes
et les btes. Car cest une chose bien remarquable quil ny a
Discours dela mthode
65
point dhommes si hbts et si stupides, sans en excepter
mme les insenss, quils ne soient capables darranger en-
semble diverses paroles, et den composer un discours par
lequel ils fassent entendre leurs penses ; et quau contraire
il ny a point dautre animal, tant parfait et tant heureuse-
ment n quil puisse tre, qui fasse le semblable. Ce qui
narrive pas de ce quils ont faute dorganes : car on voit
que les pies et les perroquets peuvent profrer des paroles
ainsi que nous, et toutefois ne peuvent parler ainsi que
nous, cest--dire en tmoignant quils pensent ce quils li-
sent ; au lieu que les hommes qui tant ns sourds et muets
sont privs des organes qui servent aux autres pour parler,
autant ou plus que les btes, ont coutume dinventer deux-
mmes quelques signes, par lesquels ils se font entendre
ceux qui tant ordinairement avec eux ont loisir
dapprendre leur langue Et ceci ne tmoigne pas seulement
que les btes ont moins de raison que les hommes, mais
quelles nen ont point du tout : car on voit quil nen faut
que fort peu pour savoir parler ; et dautant quon remarque
de lingalit entre les animaux dune mme espce, aussi
bien quentre les hommes, et que les uns sont plus aiss
dresser que les autres, il nest pas croyable quun singe ou
un perroquet qui serait des plus parfaits de son espce
ngalt en cela un enfant des plus stupides, ou du moins un
enfant qui auroit le cerveau troubl, si leur me ntait dune
nature toute diffrente de la ntre. Et on ne doit pas
confondre les paroles avec les mouvements naturels, qui
tmoignent les passions, et peuvent tre imits par des ma-
chines aussi bien que par les animaux ; ni penser, comme
quelques anciens, que les btes parlent, bien que nous
nentendions pas leur langage. Car sil tait vrai, puisquelles
ont plusieurs organes qui se rapportent aux ntres, elles
Discours dela mthode
66
pourraient aussi bien se faire entendre nous qu leurs
semblables. Cest aussi une chose fort remarquable que,
bien quil y ait plusieurs animaux qui tmoignent plus
dindustrie que nous en quelques-unes de leurs actions, on
voit toutefois que les mmes nen tmoignent point du tout
en beaucoup dautres : de faon que ce quils font mieux
que nous ne prouve pas quils ont de lesprit, car ce
compte ils en auraient plus quaucun de nous et feraient
mieux en toute autre chose ; mais plutt quils nen ont
point, et que cest la nature qui agit en eux selon la disposi-
tion de leurs organes : ainsi quon voit quune horloge, qui
nest compose que de roues et de ressorts, peut compter
les heures et mesurer le temps plus justement que nous
avec toute notre prudence.
Javais dcrit aprs cela lme raisonnable, et fait voir
quelle ne peut aucunement tre tire de la puissance de la
matire, ainsi que les autres choses dont javais parl, mais
quelle doit expressment tre cre ; et comment il ne suf-
fit pas quelle soit loge dans le corps humain, ainsi quun
pilote en son navire, sinon peut-tre pour mouvoir ses
membres, mais quil est besoin quelle soit jointe et unie
plus troitement avec lui, pour avoir outre cela des senti-
ments et des apptits semblables aux ntres, et ainsi
composer un vrai homme. Au reste, je me suis ici un peu
tendu sur le sujet de lme, cause quil est des plus im-
portants : car, aprs lerreur de ceux qui nient Dieu, laquelle
je pense avoir ci-dessus assez rfute, il ny en a point qui
loigne plutt les esprits faibles du droit chemin de la vertu,
que dimaginer que lme des btes soit de mme nature
que la ntre, et que par consquent nous navons rien ni
craindre ni esprer aprs cette vie, non plus que les mou-
ches et les fourmis ; au lieu que lorsquon sait combien elles
Discours dela mthode
67
diffrent, on comprend beaucoup mieux les raisons qui
prouvent que la ntre est dune nature entirement ind-
pendante du corps, et par consquent quelle nest point
sujette mourir avec lui ; puis, dautant quon ne voit point
dautres causes qui la dtruisent, on est naturellement port
juger de l quelle est immortelle.








SIXIME PARTIE

Or il y a maintenant trois ans que jtais parvenu la fin du
trait qui contient toutes ces choses, et que je commenais
le revoir afin de le mettre entre les mains dun imprimeur,
lorsque jappris que des personnes qui je dfre, et dont
lautorit ne peut gure moins sur mes actions que ma pro-
pre raison sur mes penses, avaient dsapprouv une
opinion de physique publie un peu auparavant par quelque
autre
*
, de laquelle je ne veux pas dire que je fusse ; mais
bien que je ny avais rien remarqu avant leur censure que je
pusse imaginer tre prjudiciable ni la religion ni ltat,
ni par consquent qui met empch de lcrire si la raison
me let persuade ; et que cela me fit craindre quil ne sen
trouvt tout de mme quelquune entre les miennes en la-
quelle je me fusse mpris, nonobstant le grand soin que jai
toujours eu de nen point recevoir de nouvelles en ma
crance dont je neusse des dmonstrations trs certaines, et
de nen point crire qui pussent tourner au dsavantage de
personne. Ce qui a t suffisant pour mobliger changer la

*
Descartes fait allusion au mouvement de la terre et la condamnation
de Galile en 1633.

Discours dela mthode
69
rsolution que javais eue de les publier ; car, encore que les
raisons pour lesquelles je lavais prise auparavant fussent
trs fortes, mon inclination, qui ma toujours fait har le m-
tier de faire des livres, men fit incontinent trouver assez
dautres pour men excuser. Et ces raisons de part et dautre
sont telles, que non seulement jai ici quelque intrt de les
dire, mais peut-tre aussi que le public en a de les savoir.
Je nai jamais fait beaucoup dtat des choses qui ve-
naient de mon esprit ; et pendant que je nai recueilli
dautres fruits de la mthode dont je me sers, sinon que je
me suis satisfait touchant quelques difficults qui appar-
tiennent aux sciences spculatives, ou bien que jai tch de
rgler mes murs par les raisons quelle menseignait, je nai
point cru tre oblig den rien crire. Car, pour ce qui tou-
che les murs, chacun abonde si fort en son sens, quil se
pourrait trouver autant de rformateurs que de ttes, sil
tait permis dautres qu ceux que Dieu a tablis pour
souverains sur ses peuples, ou bien auxquels il a donn as-
sez de grce et de zle pour tre prophtes, dentreprendre
dy rien changer ; et, bien que mes spculations me plussent
fort, jai cru que les autres en avaient aussi qui leur plai-
saient peut-tre davantage. Mais, sitt que jai eu acquis
quelques notions gnrales touchant la physique, et que,
commenant les prouver en diverses difficults particu-
lires, jai remarqu jusques o elles peuvent conduire, et
combien elles diffrent des principes dont on sest servi
jusques prsent, jai cru que je ne pouvais les tenir caches
sans pcher grandement contre la loi qui nous oblige pro-
curer autant quil est en nous le bien gnral de tous les
hommes : car elles mont fait voir quil est possible de par-
venir des connaissances qui soient fort utiles la vie ; et
quau lieu de cette philosophie spculative quon enseigne
Discours dela mthode
70
dans les coles, on en peut trouver une pratique, par la-
quelle, connaissant la force et les actions du feu, de leau, de
lair, des astres, des cieux, et de tous les autres corps qui
nous environnent, aussi distinctement que nous connais-
sons les divers mtiers de nos artisans, nous les pourrions
employer en mme faon tous les usages auxquels ils sont
propres, et ainsi nous rendre comme matres et possesseurs
de la nature. Ce qui nest pas seulement dsirer pour
linvention dune infinit dartifices, qui feraient quon joui-
rait sans aucune peine des fruits de la terre et de toutes les
commodits qui sy trouvent, mais principalement aussi
pour la conservation de la sant, laquelle est sans doute le
premier bien et le fondement de tous les autres biens de
cette vie ; car mme lesprit dpend si fort du temprament
et de la disposition des organes du corps, que, sil est possi-
ble de trouver quelque moyen qui rende communment les
hommes plus sages et plus habiles quils nont t jusques
ici, je crois que cest dans la mdecine quon doit le cher-
cher. Il est vrai que celle qui est maintenant en usage
contient peu de choses dont lutilit soit si remarquable :
mais, sans que jaie aucun dessein de la mpriser, je
massure quil ny a personne, mme de ceux qui en font
profession, qui navoue que tout ce quon y sait nest pres-
que rien comparaison de ce qui reste y savoir ; et quon
se pourrait exempter dune infinit de maladies tant du
corps que de lesprit, et mme aussi peut-tre de
laffaiblissement de la vieillesse, si on avait assez de
connaissance de leurs causes et de tous les remdes dont la
nature nous a pourvus. Or, ayant dessein demployer toute
ma vie la recherche dune science si ncessaire, et ayant
rencontr un chemin qui me semble tel quon doit infailli-
blement la trouver en le suivant, si ce nest quon en soit
Discours dela mthode
71
empch ou par la brivet de la vie ou par le dfaut des
expriences, je jugeais quil ny avait point de meilleur re-
mde contre ces deux empchements que de communiquer
fidlement au public tout le peu que jaurais trouv, et de
convier les bons esprits tcher de passer plus outre, en
contribuant, chacun selon son inclination et son pouvoir,
aux expriences quil faudrait faire, et communiquant aussi
au public toutes les choses quils apprendraient, afin que les
derniers commenant o les prcdents auraient achev, et
ainsi joignant les vies et les travaux de plusieurs, nous allas-
sions tous ensemble beaucoup plus loin que chacun en
particulier ne saurait faire.
Mme je remarquais, touchant les expriences, quelles
sont dautant plus ncessaires quon est plus avanc en
connaissance ; car, pour le commencement, il vaut mieux
ne se servir que de celles qui se prsentent delles-mmes
nos sens, et que nous ne saurions ignorer pourvu que nous
y fassions tant soit peu de rflexion, que den chercher de
plus rares et tudies : dont la raison est que ces plus rares
trompent souvent, lorsquon ne sait pas encore les causes
des plus communes, et que les circonstances dont elles d-
pendent sont quasi toujours si particulires et si petites,
quil est trs malais de les remarquer. Mais lordre que jai
tenu en ceci a t tel. Premirement, jai tach de trouver en
gnral les principes ou premires causes de tout ce qui est
ou qui peut tre dans le monde, sans rien considrer pour
cet effet que Dieu seul qui la cr, ni les tirer dailleurs que
de certaines semences de vrits qui sont naturellement en
nos mes. Aprs cela, jai examin quels taient les premiers
et plus ordinaires effets quon pouvait dduire de ces cau-
ses ; et il me semble que par l jai trouv des cieux, des
astres, une terre, et mme sur la terre de leau, de lair, du
Discours dela mthode
72
feu, des minraux, et quelques autres telles choses, qui sont
les plus communes de toutes et les plus simples, et par
consquent les plus aises connatre. Puis, lorsque jai
voulu descendre celles qui taient plus particulires, il sen
est tant prsent moi de diverses, que je nai pas cru quil
ft possible lesprit humain de distinguer les formes ou
espces de corps qui sont sur la terre, dune infinit dautres
qui pourraient y tre si cet t le vouloir de Dieu de les y
mettre, ni par consquent de les rapporter notre usage, si
ce nest quon vienne au devant des causes par les effets, et
quon se serve de plusieurs expriences particulires. En-
suite de quoi, repassant mon esprit sur tous les objets qui
staient jamais prsents mes sens, jose bien dire que je
ny ai remarqu aucune chose que je ne pusse assez com-
modment expliquer par les principes que javais trouvs.
Mais il faut aussi que javoue que la puissance de la nature
est si ample et si vaste, et que ces principes sont si simples
et si gnraux que je ne remarque quasi plus aucun effet
particulier que dabord je ne connaisse quil peut en tre
dduit en plusieurs diverses faons, et que ma plus grande
difficult est dordinaire de trouver en laquelle de ces faons
il en dpend ; car cela je ne sais point dautre expdient
que de chercher derechef quelques expriences qui soient
telles que leur vnement ne soit pas le mme si cest en
lune de ces faons quon doit lexpliquer que si cest en
lautre. Au reste, jen suis maintenant l que je vois, ce me
semble, assez bien de quel biais on se doit prendre faire la
plupart de celles qui peuvent servir cet effet : mais je vois
aussi quelles sont telles, et en si grand nombre, que ni mes
mains ni mon revenu, bien que jen eusse mille fois plus
que je nen ai, ne sauraient suffire pour toutes ; en sorte
que, selon que jaurai dsormais la commodit den faire
Discours dela mthode
73
plus ou moins, javancerai aussi plus ou moins en la
connaissance de la nature : ce que je me promettais de faire
connatre par le trait que javais crit, et dy montrer si clai-
rement lutilit que le public en peut recevoir, que
jobligerais tous ceux qui dsirent en gnral le bien des
hommes, cest--dire tous ceux qui sont en effet vertueux,
et non point par faux semblant ni seulement par opinion,
tant me communiquer celles quils ont dj faites, qu
maider en la recherche de celles qui restent faire. Mais jai
eu depuis ce temps-l dautres raisons qui mont fait chan-
ger dopinion, et penser que je devais vritablement
continuer dcrire toutes les choses que je jugerais de quel-
que importance, mesure que jen dcouvrirais la vrit, et
y apporter le mme soin que si je les voulais faire imprimer,
tant afin davoir dautant plus doccasion de les bien exami-
ner, comme sans doute on regarde toujours de plus prs
ce quon croit devoir tre vu par plusieurs qu ce quon ne
fait que pour soi-mme, et souvent les choses qui mont
sembl vraies lorsque jai commenc les concevoir, mont
paru fausses lorsque je les ai voulu mettre sur le papier,
quafin de ne perdre aucune occasion de profiter au public,
si jen suis capable, et que si mes crits valent quelque
chose, ceux qui les auront aprs ma mort en puissent user
ainsi quil sera le plus propos ; mais que je ne devais au-
cunement consentir quils fussent publis pendant ma vie,
afin que ni les oppositions et controverses auxquelles ils se-
raient peut-tre sujets, ni mme la rputation telle quelle
quils me pourraient acqurir, ne me donnassent aucune oc-
casion de perdre le temps que jai dessein demployer
minstruire. Car, bien quil soit vrai que chaque homme est
oblig de procurer autant quil est en lui le bien des autres,
et que cest proprement ne valoir rien que de ntre utile
Discours dela mthode
74
personne, toutefois il est vrai aussi que nos soins se doivent
tendre plus loin que le temps prsent, et quil est bon
domettre les choses qui apporteraient peut-tre quelque
profit ceux qui vivent, lorsque cest dessein den faire
dautres qui en apportent davantage nos neveux. Comme
en effet je veux bien quon sache que le peu que jai appris
jusques ici nest presque rien comparaison de ce que
jignore et que je ne dsespre pas de pouvoir apprendre :
car cest quasi le mme de ceux qui dcouvrent peu peu la
vrit dans les sciences, que de ceux qui, commenant de-
venir riches, ont moins de peine faire de grandes
acquisitions, quils nont eu auparavant, tant plus pauvres,
en faire de beaucoup moindres. Ou bien on peut les com-
parer aux chefs darme, dont les forces ont coutume de
crotre proportion de leurs victoires, et qui ont besoin de
plus de conduite pour se maintenir aprs la perte dune ba-
taille, quils nont, aprs lavoir gagne, prendre des villes
et des provinces : car cest vritablement donner des batail-
les que de tcher vaincre toutes les difficults et les
erreurs qui nous empchent de parvenir la connaissance
de la vrit, et cest en perdre une que de recevoir quelque
fausse opinion touchant une matire un peu gnrale et im-
portante ; il faut aprs beaucoup plus dadresse pour se
remettre au mme tat quon tait auparavant, quil ne faut
faire de grands progrs lorsquon a dj des principes qui
sont assurs. Pour moi, si jai ci-devant trouv quelques v-
rits dans les sciences (et jespre que les choses qui sont
contenues en ce volume feront juger que jen ai trouv
quelques-unes), je puis dire que ce ne sont que des suites et
des dpendances de cinq ou six principales difficults que
jai surmontes, et que je compte pour autant de batailles o
jai eu lheur de mon ct : mme je ne craindrai pas de dire
Discours dela mthode
75
que je pense navoir plus besoin den gagner que deux ou
trois autres semblables pour venir entirement bout de
mes desseins ; et que mon ge nest point si avanc que, se-
lon le cours ordinaire de la nature, je ne puisse encore avoir
assez de loisir pour cet effet. Mais je crois tre dautant plus
oblig mnager le temps qui me reste, que jai plus
desprance de le pouvoir bien employer ; et jaurais sans
doute plusieurs occasions de le perdre, si je publiais les
fondements de ma physique : car, encore quils soient pres-
que tous si vidents quil ne faut que les entendre pour les
croire, et quil ny en ait aucun dont je ne pense pouvoir
donner des dmonstrations, toutefois, cause quil est im-
possible quils soient accordants avec toutes les diverses
opinions des autres hommes, je prvois que je serais sou-
vent diverti par les oppositions quils feraient natre.
On peut dire que ces oppositions seraient utiles, tant afin
de me faire connatre mes fautes, quafin que, si javais
quelque chose de bon, les autres en eussent par ce moyen
plus dintelligence, et, comme plusieurs peuvent plus voir
quun homme seul, que, commenant ds maintenant sen
servir, ils maidassent aussi de leurs inventions. Mais encore
que je me reconnaisse extrmement sujet faillir, et que je
ne me fie quasi jamais aux premires penses qui me vien-
nent, toutefois lexprience que jai des objections quon me
peut faire mempche den esprer aucun profit : car jai d-
j souvent prouv les jugements tant de ceux que jai tenus
pour mes amis que de quelques autres qui je pensais tre
indiffrent et mme aussi de quelques-uns dont je savais
que la malignit et lenvie tcherait assez dcouvrir ce que
laffection cacherait mes amis ; mais il est rarement arriv
quon mait object quelque chose que je neusse point du
tout prvue, si ce nest quelle ft fort loigne de mon su-
Discours dela mthode
76
jet ; en sorte que je nai quasi jamais rencontr aucun cen-
seur de mes opinions qui ne me semblt ou moins
rigoureux ou moins quitable que moi-mme. Et je nai ja-
mais remarqu non plus que par le moyen des disputes qui
se pratiquent dans les coles, on ait dcouvert aucune vrit
quon ignort auparavant : car pendant que chacun tche de
vaincre, on sexerce bien plus faire valoir la vraisemblance
qu peser les raisons de part et dautre ; et ceux qui ont t
longtemps bons avocats ne sont pas pour cela par aprs
meilleurs juges.
Pour lutilit que les autres recevraient de la communica-
tion de mes penses, elle ne pourrait aussi tre fort grande,
dautant que je ne les ai point encore conduites si loin quil
ne soit besoin dy ajouter beaucoup de choses avant que de
les appliquer lusage. Et je pense pouvoir dire sans vanit
que sil y a quelquun qui en soit capable, ce doit tre plutt
moi quaucun autre : non pas quil ne puisse y avoir au
monde plusieurs esprits incomparablement meilleurs que le
mien, mais pour ce quon ne saurait si bien concevoir une
chose et la rendre sienne, lorsquon lapprend de quelque
autre, que lorsquon linvente soi-mme. Ce qui est si vri-
table en cette matire, que, bien que jaie souvent expliqu
quelques-unes de mes opinions des personnes de trs bon
esprit, et qui, pendant que je leur parlais, semblaient les en-
tendre fort distinctement, toutefois, lorsquils les ont
redites, jai remarqu quils les ont changes presque tou-
jours en telle sorte que je ne les pouvais plus avouer pour
miennes. A loccasion de quoi je suis bien aise de prier ici
nos neveux de ne croire jamais que les choses quon leur di-
ra viennent de moi, lorsque je ne les aurai point moi-mme
divulgues ; et je ne mtonne aucunement des extravagan-
ces quon attribue tous ces anciens philosophes dont nous
Discours dela mthode
77
navons point les crits, ni ne juge pas pour cela que leurs
penses aient t fort draisonnables, vu quils taient des
meilleurs esprits de leurs temps, mais seulement quon nous
les a mal rapportes. Comme on voit aussi que presque ja-
mais il nest arriv quaucun de leurs sectateurs les ait
surpasss ; et je massure que les plus passionns de ceux
qui suivent maintenant Aristote se croiraient heureux sils
avaient autant de connaissance de la nature quil en a eu,
encore mme que ce ft condition quils nen auraient ja-
mais davantage. Ils sont comme le lierre, qui ne tend point
monter plus haut que les arbres qui le soutiennent, et
mme souvent qui redescend aprs quil est parvenu jus-
ques leur fate ; car il me semble aussi que ceux-l
redescendent, cest--dire se rendent en quelque faon
moins savants que sils sabstenaient dtudier, lesquels, non
contents de savoir tout ce qui est intelligiblement expliqu
dans leur auteur, veulent outre cela y trouver la solution de
plusieurs difficults dont il ne dit rien, et auxquelles il na
peut-tre jamais pens. Toutefois leur faon de philosopher
est fort commode pour ceux qui nont que des esprits fort
mdiocres ; car lobscurit des distinctions et des principes
dont ils se servent est cause quils peuvent parler de toutes
choses aussi hardiment que sils les savaient, et soutenir
tout ce quils en disent contre les plus subtils et les plus ha-
biles, sans quon ait moyen de les convaincre : en quoi ils
me semblent pareils un aveugle qui, pour se battre sans
dsavantage contre un qui voit, laurait fait venir dans le
fond de quelque cave fort obscure : et je puis dire que ceux-
ci ont intrt que je mabstienne de publier les principes de
la philosophie dont je me sers ; car tant trs simples et trs
vidents, comme ils sont, je ferais quasi le mme en les pu-
bliant que si jouvrais quelques fentres, et faisais entrer du
Discours dela mthode
78
jour dans cette cave o ils sont descendus pour se battre.
Mais mme les meilleurs esprits nont pas occasion de sou-
haiter de les connatre ; car sils veulent savoir parler de
toutes choses, et acqurir la rputation dtre doctes, ils y
parviendront plus aisment en se contentant de la vraisem-
blance, qui peut tre trouve sans grande peine en toutes
sortes de matires, quen cherchant la vrit, qui ne se d-
couvre que peu peu en quelques-unes, et qui, lorsquil est
question de parler des autres, oblige confesser franche-
ment quon les ignore. Que sils prfrent la connaissance
de quelque peu de vrits la vanit de paratre nignorer
rien, comme sans doute elle est bien prfrable, et quils
veuillent suivre un dessein semblable au mien, ils nont pas
besoin pour cela que je leur dise rien davantage que ce que
jai dj dit en ce discours : car sils sont capables de passer
plus outre que je nai fait, ils le seront aussi, plus forte rai-
son, de trouver deux-mmes tout ce que je pense avoir
trouv ; dautant que nayant jamais rien examin que par
ordre, il est certain que ce qui me reste encore dcouvrir
est de soi plus difficile et plus cach que ce que jai pu ci-
devant rencontrer, et ils auraient bien moins de plaisir
lapprendre de moi que deux-mmes ; outre que lhabitude
quils acquerront, en cherchant premirement des choses
faciles, et passant peu peu par degrs dautres plus diffi-
ciles, leur servira plus que toutes mes instructions ne
sauraient faire. Comme pour moi je me persuade que si on
met enseign ds ma jeunesse toutes les vrits dont jai
cherch depuis les dmonstrations, et que je neusse eu au-
cune peine les apprendre, je nen aurais peut-tre jamais
su aucunes autres, et du moins que jamais je naurais acquis
lhabitude et la facilit que je pense avoir den trouver tou-
jours de nouvelles mesure que je mapplique les
Discours dela mthode
79
chercher. Et en un mot sil y a au monde quelque ouvrage
qui ne puisse tre si bien achev par aucun autre que par le
mme qui la commenc, cest celui auquel je travaille.
Il est vrai que pour ce qui est des expriences qui peu-
vent y servir, un homme seul ne saurait suffire les faire
toutes : mais il ny saurait aussi employer utilement dautres
mains que les siennes, sinon celles des artisans, ou telles
gens quil pourrait payer, et qui lesprance du gain, qui
est un moyen trs efficace, ferait faire exactement toutes les
choses quil leur prescrirait. Car pour les volontaires qui,
par curiosit ou dsir dapprendre, soffriraient peut-tre de
lui aider, outre quils ont pour lordinaire plus de promesses
que deffet, et quils ne font que de belles propositions dont
aucune jamais ne russit, ils voudraient infailliblement tre
pays par lexplication de quelques difficults, ou du moins
par des compliments et des entretiens inutiles, qui ne lui
sauraient coter si peu de son temps quil ny perdt. Et
pour les expriences que les autres ont dj faites, quand
bien mme ils les lui voudraient communiquer, ce que ceux
qui les nomment des secrets ne feraient jamais, elles sont
pour la plupart composes de tant de circonstances ou
dingrdients superflus, quil lui serait trs malais den d-
chiffrer la vrit ; outre quil les trouverait presque toutes si
mal expliques, ou mme si fausses, cause que ceux qui
les ont faites se sont efforcs de les faire paratre conformes
leurs principes, que sil y en avait quelques-unes qui lui
servissent, elles ne pourraient derechef valoir le temps quil
lui faudrait employer les choisir. De faon que sil y avait
au monde quelquun quon st assurment tre capable de
trouver les plus grandes choses et les plus utiles au public
qui puissent tre, et que pour cette cause les autres hommes
sefforassent par tous moyens de laider venir bout de
Discours dela mthode
80
ses desseins, je ne vois pas quils pussent autre chose pour
lui, sinon fournir aux frais des expriences dont il aurait be-
soin, et du reste empcher que son loisir ne lui ft t par
limportunit de personne. Mais, outre que je ne prsume
pas tant de moi-mme que de vouloir rien promettre
dextraordinaire, ni ne me repais point de penses si vaines
que de mimaginer que le public se doive beaucoup intres-
ser en mes desseins, je nai pas aussi lme si basse que je
voulusse accepter de qui que ce ft aucune faveur quon pt
croire que je naurais pas mrite.
Toutes ces considrations jointes ensemble furent cause,
il y a trois ans, que je ne voulus point divulguer le trait que
javais entre les mains, et mme que je pris rsolution de
nen faire voir aucun autre pendant ma vie qui ft si gn-
ral, ni duquel on put entendre les fondements de ma
physique. Mais il y a eu depuis derechef deux autres raisons
qui mont oblig mettre ici quelques essais particuliers, et
rendre au public quelque compte de mes actions et de
mes desseins. La premire est que si jy manquais, plusieurs,
qui ont su lintention que javais eue ci-devant de faire im-
primer quelques crits, pourraient simaginer que les causes
pour lesquelles je men abstiens seraient plus mon dsa-
vantage quelles ne sont : car, bien que je naime pas la
gloire par excs, ou mme, si jose le dire, que je la hasse en
tant que je la juge contraire au repos, lequel jestime sur
toutes choses, toutefois aussi je nai jamais tch de cacher
mes actions comme des crimes, ni nai us de beaucoup de
prcautions pour tre inconnu, tant cause que jeusse cru
me faire tort, qu cause que cela maurait donn quelque
espce dinquitude, qui et derechef t contraire au par-
fait repos desprit que je cherche ; et pour ce que, mtant
toujours ainsi tenu indiffrent entre le soin dtre connu ou
Discours dela mthode
81
de ne ltre pas, je nai pu empcher que je nacquisse quel-
que sorte de rputation, jai pens que je devais faire mon
mieux pour mexempter au moins de lavoir mauvaise.
Lautre raison qui ma oblig crire ceci est que, voyant
tous les jours de plus en plus le retardement que souffre le
dessein que jai de minstruire, cause dune infinit
dexpriences dont jai besoin, et quil est impossible que je
fasse sans laide dautrui, bien que je ne me flatte pas tant
que desprer que le public prenne grande part en mes int-
rts, toutefois je ne veux pas aussi me dfaillir tant moi-
mme que de donner sujet ceux qui me suivront de me
reprocher quelque jour que jeusse pu leur laisser plusieurs
choses beaucoup meilleures que je naurai fait, si je neusse
point trop nglig de leur faire entendre en quoi ils pou-
vaient contribuer mes desseins.
Et jai pens quil mtait ais de choisir quelques mati-
res qui, sans tre sujettes beaucoup de controverses, ni
mobliger dclarer davantage de mes principes que je ne
dsire, ne laissaient pas de faire voir assez clairement ce que
je puis ou ne puis pas dans les sciences. En quoi je ne sau-
rais dire si jai russi, et je ne veux point prvenir les
jugements de personne, en parlant moi-mme de mes
crits : mais je serai bien aise quon les examine ; et afin
quon en ait dautant plus doccasion, je supplie tous ceux
qui auront quelques objections y faire de prendre la peine
de les envoyer mon libraire, par lequel en tant averti, je
tcherai dy joindre ma rponse en mme temps ; et par ce
moyen les lecteurs, voyant ensemble lun et lautre, jugeront
dautant plus aisment de la vrit : car je ne promets pas
dy faire jamais de longues rponses, mais seulement
davouer mes fautes fort franchement, si je les connais, ou
bien, si je ne les puis apercevoir, de dire simplement ce que
Discours dela mthode
82
je croirai tre requis pour la dfense des choses que jai cri-
tes, sans y ajouter lexplication daucune nouvelle matire,
afin de ne me pas engager sans fin de lune en lautre.
Que si quelques-unes de celles dont jai parl au com-
mencement de la Dioptrique et des Mtores choquent
dabord, cause que je les nomme des suppositions, et que
je ne semble pas avoir envie de les prouver, quon ait la pa-
tience de lire le tout avec attention et jespre quon sen
trouvera satisfait : car il me semble que les raisons sy entre-
suivent en telle sorte, que comme les dernires sont
dmontres par les premires qui sont leurs causes, ces
premires le sont rciproquement par les dernires qui sont
leurs effets. Et on ne doit pas imaginer que je commette en
ceci la faute que les logiciens nomment un cercle : car
lexprience rendant la plupart de ces effets trs certains, les
causes dont je les dduis ne servent pas tant les prouver
qu les expliquer ; mais tout au contraire ce sont elles qui
sont prouves par eux. Et je ne les ai nommes des suppo-
sitions quafin quon sache que je pense les pouvoir dduire
de ces premires vrits que jai ci-dessus expliques ; mais
que jai voulu expressment ne le pas faire, pour empcher
que certains esprits, qui simaginent quils savent en un jour
tout ce quun autre a pens en vingt annes, sitt quil leur
en a seulement dit deux ou trois mots, et qui sont dautant
plus sujets faillir et moins capables de la vrit quils sont
plus pntrants et plus vifs, ne puissent de l prendre occa-
sion de btir quelque philosophie extravagante sur ce quils
croiront tre mes principes, et quon men attribue la faute :
car pour les opinions qui sont toutes miennes, je ne les ex-
cuse point comme nouvelles, dautant que si on en
considre bien les raisons, je massure quon les trouvera si
simples et si conformes au sens commun, quelles semble-
Discours dela mthode
83
ront moins extraordinaires et moins tranges quaucunes
autres quon puisse avoir sur mmes sujets ; et je ne me
vante point aussi dtre le premier inventeur daucunes mais
bien que je ne les ai jamais reues ni pour ce quelles avaient
t dites par dautres, ni pour ce quelles ne lavaient point
t, mais seulement pour ce que la raison me les a persua-
des.
Que si les artisans ne peuvent sitt excuter linvention
qui est explique en la Dioptrique, je ne crois pas quon
puisse dire pour cela quelle soit mauvaise ; car, dautant
quil faut de ladresse et de lhabitude pour faire et pour
ajuster les machines que jai dcrites, sans quil y manque
aucune circonstance, je ne mtonnerais pas moins sils ren-
contraient du premier coup, que si quelquun pouvait
apprendre en un jour jouer du luth excellemment, par cela
seul quon lui aurait donn de la tablature qui serait bonne.
Et si jcris en franais, qui est la langue de mon pays, plu-
tt quen latin, qui est celle de mes prcepteurs, cest
cause que jespre que ceux qui ne se servent que de leur
raison naturelle toute pure jugeront mieux de mes opinions
que ceux qui ne croient quaux livres anciens ; et pour ceux
qui joignent le bon sens avec ltude, lesquels seuls je sou-
haite pour mes juges, ils ne seront point, je massure, si
partiaux pour le latin, quils refusent dentendre mes raisons
pour ce que je les explique en langue vulgaire.
Au reste, je ne veux point parler ici en particulier des
progrs que jai esprance de faire lavenir dans les scien-
ces, ni mengager envers le public daucune promesse que je
ne sois pas assur daccomplir ; mais je dirai seulement que
jai rsolu de nemployer le temps qui me reste vivre au-
tre chose qu tcher dacqurir quelque connaissance de la
nature, qui soit telle quon en puisse tirer des rgles pour la
Discours dela mthode
84
mdecine, plus assures que celles quon a eues jusques
prsent ; et que mon inclination mloigne si fort de toute
sorte dautres desseins, principalement de ceux qui ne sau-
raient tre utiles aux uns quen nuisant aux autres, que si
quelques occasions me contraignaient de my employer, je
ne crois point que je fusse capable dy russir. De quoi je
fais ici une dclaration que je sais bien ne pouvoir servir
me rendre considrable dans le monde ; mais aussi nai au-
cunement envie de ltre ; et je me tiendrai toujours plus
oblig ceux par la faveur desquels je jouirai sans emp-
chement de mon loisir, que je ne serais ceux qui
moffriraient les plus honorables emplois de la terre.

Centres d'intérêt liés