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Les recueils de femmes illustres au XVIIe sicle

Catherine Pascal Communication donne lors des premires Rencontres de la SIEFAR : Connatre les femmes de lAncien Rgime. La question des recueils et dictionnaires Paris, 20 juin 2003

Parler en faveur des femmes, aux XVIe et XVIIe sicles, ctait braver le prjug le plus fortement ancr dans les esprits, le plus fermement enracin dans les murs et les institutions conomiques, juridiques et sociales. Dans ce monde profondment marqu dinterdits et de normes, o triomphait une politique la fois androcentrique et androcratique, les discours sur la femme, quils fussent de nature religieuse, mdicale ou juridique, se bornaient le plus souvent, en sappuyant sur un ensemble de mythes, de croyances et de thories pseudo-scientifiques hrits de lAntiquit et du Moyen-ge, se renforcer les uns les autres pour tablir linfriorit la fois physique et intellectuelle de la femme. Le sexe normal tait le sexe masculin, les tres femelles taient le fruit dune insuffisance de la nature, tres incomplets pour ne pas dire monstrueux au regard de ltre mle et par consquent mprisables, quoique leur existence ft tolre par la nature pour assurer la propagation de lespce, tres dangereux mme, par leurs faiblesses ataviques, pour la famille comme pour ltat. Il convenait donc, pour assurer le bon fonctionnement de ces deux structures, den contenir les dbordements ou les insuffisances dans lunivers clos dune vie domestique ou dune vie conventuelle, sous une tutelle masculine, celle dun pre puis dun poux ou celle de Dieu. Et mme si certains, aux XVIe et XVIIe sicles, tentent apparemment ! de se faire lavocat du Diable et osent soutenir, contre-courant des a priori dominants, lopinion indfendable et scandaleuse dune quelconque supriorit fminine1, de querelle des Amyes en querelle des Alphabets, ces combats de plume [] gardent pour la plupart le caractre conventionnel et ludique daffrontements rhtoriques, descarmouches intellectuelles o se rpondent avec monotonie invectives et pangyriques sans pour autant faire progresser ni trancher le dbat 2. De nombreux travaux ont nanmoins prouv quentre exaltation et avilissement, entre innovation et prennisation, la ralit de la situation des femmes, dans cette priode complexe, est infiniment plus nuance quil napparat de prime abord : lheure o lindividu commence merger de lanonymat et des contraintes collectives, certains facteurs ont en effet profondment influ non seulement sur la revalorisation du rle que la femme doit occuper dans la famille et, plus largement, dans la socit, mais galement sur sa relation au monde. Cette rvaluation du rle de la femme, aux XVIe et XVIIe sicles, correspond une priode pendant laquelle lon assiste une nette augmentation du pouvoir et du prestige fminins dans les domaines politique, social et culturel. Dans une lettre adresse Madame Des Loges en septembre 1628, Guez de Balzac voque, de faon schmatique mais finalement gure loigne de la ralit entendons de la ralit aristocratique ou mondaine les figures-types de la femmecavalier et de la femme-docteur 3. La femme, de mdiatrice coute, se fait dsormais actrice sur le plan politique, puisque la France connat, dAnne de Beaujeu Anne dAutriche, en passant par Louise de Savoie, Catherine de Mdicis et Marie de Mdicis, soixante-dix ans de gouvernement fminin (que le titre de rgente soit employ ou non). un autre niveau, le mythe littraire de lAmazone a tendance devenir une ralit puisque la femme est prsente physiquement sur la scne des combats. Brantme, dans le septime discours de son second Recueil des dames, intitul Sur ce que les honnestes dames ayment les vaillans hommes, et les braves hommes ayment les dames courageuses , multiplie ainsi les exemples, collectifs ou individuels, de vaillance et dintrpidit de dames franaises et trangres : Paule de Penthivre, Lonor de Guyenne, Jacquette de Montbron (sa
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. Voir Marc Angenot, Les Champions des femmes. Examen du discours sur la supriorit des femmes (1400-1800), Montral, Presses de lUniversit du Qubec, 1977. 2 . Madeleine Lazard, Les Avenues de fmynie. Les femmes et la Renaissance, Paris, Fayard, 2001, p. 31. 3 . Jean-Louis Guez de Balzac, Lettres, seconde partie, Paris, Pierre Rocolet, 1636, p. 869-879.

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propre belle-sur, qui tint tte au prince de Cond), les dames de Saint-Riquier ou de La Rochelle Hritires des dames de Nevers, de Longueville et de Montpensier du temps de la Ligue, on voit les belles Frondeuses, Madame de Longueville, Madame de Brz, caracoler travers la campagne, habilles en hommes, et la Grande Mademoiselle, escorte de ses fidles lieutenants , les comtesses de Fiesque et de Frontenac, haranguer les troupes et faire tirer le canon de la Bastille sur les armes royales pour dfendre Cond. Dun autre ct, lapparition, sous linfluence italienne, de nouvelles considrations philosophiques, culturelles ou intellectuelles, a galement contribu la naissance dune lite lettre, dont le modle, parti de la cour des Valois, est copi dans les salons de la noblesse et de la bourgeoisie parisiennes mais aussi provinciales. Simposent bien videmment notre esprit la figure emblmatique de Marguerite de Navarre et, parmi celles qui ont rgn sur cette Cour des Dames , Marguerite de Valois ou Catherine de Mdicis, mais on peut galement citer Antoinette de Loyne, lpouse de Jean de Morel, qui tenait avec lui salon dans le Paris des annes 1550, la marchale de Retz, qui en animait un dans les annes 1570 et qui allait tre imite par Anne de Rohan et sa mre, tandis que Madeleine des Roches et sa fille Catherine faisaient de mme Poitiers aprs queurent brill, Lyon, Pernette du Guillet et Louise Lab. Cette lite fminine de la Renaissance humaniste, qui dictait les lois de la galanterie non seulement la socit de cour mais galement un microcosme lettr mondain, fut dune certaine manire relaye, au XVIIe sicle, par les cercles organiss autour de la vicomtesse dAuchy, de la marquise de Rambouillet ou de Madeleine de Scudry, autant daristocratiques htesses qui rgnaient sur les salons, espaces de rencontre dune coterie mondaine cultive o se retrouvaient d honnestes hommes et d honnestes femmes incarnant llgance du cur et des manires. La femme tait donc la matresse dun nouveau jeu, la fois civil et mondain, qui trouvait ses sources dans la tradition courtoise et le noplatonisme, doctrine interprte par Marsile Ficin et Pietro Bembo et vulgarise par Castiglione dans Le Courtisan, selon laquelle lamour humain est une tape vers lamour divin, la beaut fminine ouvrant lamant le chemin du Beau et du Bien. Elle tait donc reconnue, dans certains milieux, comme lducatrice, le guide indispensable de lhomme dans la voie dune socit plus raffine, plus courtoise, plus police. Enfin, paralllement aux discours clricaux qui continuaient la dpeindre sous les traits dune crature diabolique, agent de Satan, incarnation du pch originel et responsable de la damnation de tout le genre humain, stait en outre labore, la suite du concile de Trente qui exaltait le culte de la Vierge, toute une rflexion sur la place de la femme dans la famille, en tant qupouse et mre, et plus largement dans la socit, en tant que mdiatrice de la foi. Cet intrt accru des ecclsiastiques pour le sexe fminin stait traduit par la parution, la suite de lIntroduction la vie dvote de saint Franois de Sales, dun nombre croissant de livres de pit plus spcifiquement ddis aux femmes, qui voisinaient avec des traits destins leur rappeler les obligations inhrentes leurs diffrents tats de vierge, dpouse, de mre et de veuve. Cest donc une image contraste et ambigu de la femme que rvlent le discours trattistique et le discours littraire, cartels entre deux positions extrmes : lune o continue sexprimer la dfiance devant la nature fminine, toujours variable, toujours imprvisible, toujours dangereuse, lautre qui consacre au contraire le triomphe des dames, considres, par les uns, comme lme de la socit civile et mondaine et, par les autres, comme la cheville ouvrire de la restauration des valeurs morales, fondes sur les commandements divins. Cest dans cette conjoncture paradoxale que se mirent alors fleurir ces recueils encomiastiques louant, sous la forme de listes, les vertus admirables de certaines reprsentantes du sexe fminin. * * * Le thme des femmes dites illustres , fortes ou hroques et les compilations qui en rassemblent les biographies exemplaires constituent une des composantes essentielles, bien que trs souvent mconnue, de la vie littraire des XVIe et XVIIe sicles. Si ces ouvrages organiss en sries chronologiques, sociologiques ou thmatiques commencrent en effet leur carrire au XVIe sicle, dans la foule des premires ditions imprimes du De Claris Mulieribus de Boccace4, cest au
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. Louvrage, qui comportait, lorigine, 104 biographies fminines, datait des annes 1360 et avait connu une premire

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XVIIe sicle quils spanouirent vritablement en genre , et en particulier durant les premires annes fort brillantes de la rgence dAnne dAutriche jusqu la veille de la Fronde, heures de gloire de lhrosme mondain. De fait, comme la montr Ian Mac Lean5, durant la dcennie 1640-1650, se multiplirent les pangyriques et autres crits la louange des femmes illustres : le Thtre franois des seigneurs et des dames illustres du pre Franois Dinet et La gallerie des dames illustres de Franois de Grenaille en 1642, les deux tomes des Femmes illustres de Madeleine et Georges de Scudry en 1642 et 1644, La femme hroque du pre Jacques Du Bosc en 1645, les loges des douze dames illustres grecques, romaines et franoises dpeintes dans lalcve de la reine, opuscule anonyme paru en 1646, La gallerie des femmes fortes du pre Pierre Le Moyne en 1647 Lon ne saurait certes ngliger lintrt commercial de certains auteurs exploiter ce filon6 qui rencontre incontestablement, ainsi quen tmoignent les donnes de nature ditoriale dont nous disposons, un trs grand succs auprs du lectorat7. Mais ce serait, nous semble-t-il, singulirement sous-estimer son importance que de rduire un banal et phmre phnomne de mode, consistant honorer la dignit royale dminentes ddicataires ou flatter les aspirations la gloire de nobles protectrices, ce qui simpose comme un vritable genre littraire, non seulement par lampleur de son retentissement (qui dpasse largement les frontires du royaume) mais galement par la prolifration des listes de femmes clbres dans dautres genres, comme les discours pidictiques crits loccasion de mariages, naissances, deuils, ou encore les galeries de portraits qui se multiplient dans les romans. Initialement destins aux plus Illustres des Dames , celles de laristocratie des salons, et ddis la premire dentre toutes les Dames , la reine ou la rgente, ces ouvrages ont ainsi su toucher un public qui ntait plus seulement noble mais galement bourgeois, plus seulement parisien mais galement provincial, et sans doute plus seulement fminin mais mixte Dailleurs, loin de surgir ex nihilo lors de la rgence dAnne dAutriche, cette tradition stait lentement labore tout au long du XVIe et dans la premire moiti du XVIIe sicle partir de larchtype fourni par Boccace, en entretenant des relations troites avec le discours de dfense des femmes et en sinscrivant dans la ligne des recueils de Vies venus de lAntiquit, travers des modles grecs et latins dont Plutarque reste la figure de proue, et dans celle de lhagiographie mdivale. Force nous est en effet de constater, lorsque nous examinons les listes dIllustres proposes par Christine de Pizan, Symphorien Champier, Antoine Dufour ou encore Franois de Billon, que le pote florentin, dont louvrage (qui lacisait les exempla mdivaux) est constamment rdit, pill ou complt, simpose bel et bien comme le crateur de ces recueils de vies de femmes illustres dont les hritiers choisiront dorganiser allgoriquement la matire sous les formes diverses dune cit , dune nef , dun fort 8 ou encore dune gallerie . Ce thme de la gallerie , terme emprunt larchitecture, qui dsigne lorigine un passage couvert servant se dplacer dun lieu un autre mais qui sest progressivement transform pour devenir un lieu de promenade, voire de rception, souvent dcor, ces fins, avec une richesse ostentatoire, connat en effet une certaine fortune littraire cette poque. rig en principe de
traduction franaise en 1401 ; la premire dition imprime franaise est de 1493. Aussitt paraissent louvrage de Symphorien Champier, La Nef des dames vertueuses (1503), et celui du pre Antoine Dufour, Les Vies de femmes clbres (1504), vantant respectivement les mrites de 126 et de 91 femmes. 5 . Women triumphant. Feminism in French Literature, 1610-1652, Oxford, Clarendon Press, 1977, en particulier chapitre III. 6 . Nous pouvons citer lexemple du pre Caussin, ancien confesseur du roi Louis XIII qui, de retour en 1643 de son exil Quimper pour avoir os sopposer la politique de Richelieu, publie une version remanie de son ouvrage La Cour sainte, o il rassemble en un mme volume les biographies fminines celles de Clotilde, Indegonde, Mariamne, Pulchrie, Athnays et Marie Stuart auparavant dissmines dans les quatre tomes prcdemment dits et les complte par celles de Judith et dEsther. 7 . Les relevs croiss effectus partir du Catalogue des Imprims de la Bibliothque Nationale de France, du National Union Catalog-Pre 1956 Imprints, des rpertoires bibliographiques de Romo Arbour (Lre baroque en France. Rpertoire chronologique des ditions de textes littraires (1585-1643), Genve, Droz, 1977-1985) et dAlexandre Cioranescu (Bibliographie de la littrature franaise du XVIIe sicle, Genve, Slatkine reprints, 1994) nous ont ainsi permis de recenser dix-sept impressions franaises de La Gallerie des femmes fortes du pre Le Moyne entre 1647 et 1672, ouvrage traduit en allemand, en espagnol, en anglais et en italien, onze impressions des Peintures morales, du mme auteur, entre 1640 et 1672, sans compter, de 1624 1691, les innombrables rditions et traductions de La Cour sainte du pre Caussin, jusque dans des langues fort surprenantes comme le polonais ou le bohmien, et la dizaine dimpressions franaises des Femmes illustres des Scudry, livre lui aussi partiellement traduit en anglais et en allemand. 8 . Nous renvoyons aux ouvrages de Christine de Pizan, La Cit des dames, en 1405, de Symphorien Champier, La Nef des dames vertueuses, en 1503 et de Franois de Billon, Le Fort inexpugnable de lhonneur du sexe fminin, en 1555.

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composition au point de safficher, au mme titre que la draperie, sur les frontispices de certains ouvrages9, il a donc t utilis par Pierre Le Moyne, dans sa Gallerie des femmes fortes, en 1647, mais galement par Francesco Pona, en 1641, dans sa Galeria delle donne celebre, traduite, en 1642, par Franois de Grenaille, ou encore par Puget de la Serre qui publia lui aussi deux galeries en lhonneur dAnne dAutriche : Le temple de la gloire, contenant les loges historiques de treize Annes royales et princesses de France, en 1645, suivi, en 1648, de Lhistoire et les portraits des impratrices, des reynes et des illustres princesses de lauguste maison dAutriche, qui ont port le nom dAnne. Lhistoire de la littrature rejoint manifestement ici lhistoire de lart, puisque, paralllement cette exaltation littraire de la femme forte , lon assiste en effet la clbration de ce mme thme dans lart, avec la ralisation dans les palais royaux ou les htels aristocratiques, de galeries dhommes et/ou de femmes illustres, venus eux aussi de la mythologie, de lhistoire sacre ou profane, sans que lon puisse clairement discerner qui, du peintre ou de lcrivain, a influenc lautre. Si le cardinal de Richelieu commanda Philippe de Champaigne et Simon Vouet, pour son Palais Cardinal, une srie de vingt-cinq toiles reprsentant majoritairement de vaillants et loyaux serviteurs du roi et de la foi (Simon de Montfort, le chevalier Bayard, Bertrand du Guesclin ou encore Jeanne dArc), Rubens clbra pour sa part la geste de la reine mre Marie de Mdicis en vingt-quatre tableaux dans son Palais du Luxembourg, tmoignage de cycle pictural organis autour de la glorification dune seule femme, dautant plus exceptionnel et prcieux quil est apparemment unique en son genre. Important le modle italien des palazzi, ces somptueuses villas o tout tait fait pour lagrment et la commodit, les nobles sempressrent eux aussi dimiter les rois et les princes, en faisant construire une galerie dans leurs htels particuliers et en lornant de tableaux, voire de statues reprsentant des sujets hroques. Ainsi, Claude de Bullion, surintendant des finances, Pierre Sguier, chancelier, et la marchale de La Meilleraye confirent eux aussi leurs travaux de dcoration Simon Vouet, qui ralisa pour loratoire de cette dernire, dans son htel de lArsenal, une frise o figurent quinze femmes fortes de lhistoire et de la lgende Dborah, Jahel, Judith, Esther, Hippolyte, Antiope, Penthsile, Smiramis, Lucrce, Porcie, Pauline, Brnice, la Judith franaise, Jeanne dArc, Marie Stuart tandis que Louis Phlypeaux de la Vrillire, secrtaire dtat, choisit Franois Perrier pour peindre la vote de la galerie haute de sa rsidence et que Le Brun, matre duvre chez le prsident de la cour des comptes Lambert de Thorigny, dcida de glorifier les exploits du hros Hercule. En ralit, depuis lAntiquit rgne entre littrature et peinture une mulation qui se transforme en une vraie complmentarit, renforce par les relations complexes qui se tissent, lintrieur mme de luvre littraire, entre le texte et la gravure pleine page qui laccompagne. Car ce nest pas lun des moindres intrts de ces recueils de femmes fortes que dtre illustrs par les plus grands graveurs de lpoque, alors que cette technique alourdissait pourtant considrablement le cot de louvrage. Abraham Bosse, Grgoire Huret, Franois Chauveau, Claude Vignon et dautres nhsitrent dailleurs pas sinspirer quelquefois des tableaux des peintres les plus renomms, tels ceux de Simon Vouet ou du Caravage, pour donner un visage ou un corps leurs hrones, dans le but de sduire un public mondain friand dart, mais surtout sans cesse avide de se singulariser et qui pensait peut-tre avoir trouv l un moyen daffirmer sa diffrence et sa prminence sociales face linfluence toujours plus grandissante des robins. Mais si lemploi systmatique de la gravure, depuis ldition somptueusement illustre quavait fournie Artus Thomas des Images ou tableaux de platte-peinture de Philostrate (1614), sinscrivait donc dans une sorte de stratgie publicitaire pour satisfaire les gots artistiques daristocratiques lecteurs (en assurant le succs commercial du livre !) et constituait ainsi une habile forme de captatio benevolenti, il nen reste pas moins que des religieux, guids par un redoutable principe defficacit et dadaptabilit un public spcifique, allaient, tels les pres Du Bosc et Le Moyne, fort opportunment sefforcer de tirer parti de cette mode. Sappuyant sur la lgitimation du culte des images par le concile de Trente, ils tentrent en effet de modifier le statut de la gravure, la transformant, de simple objet de plaisir esthtique, en vritable vecteur denseignement moral, au mme titre que le texte, dont elle devait redoubler, voire renforcer, une rhtorique dj largement fonde sur lemploi de lhypotypose en la prolongeant de faon sensible et sduisante et en mettant sous les yeux (littralement) son aspect
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. Nous pensons par exemple au frontispice de ldition Artus Thomas de la traduction par Blaise de la Vigenre des Images ou tableaux de platte-peinture de Philostrate, Paris, 1614 ou encore celui des Peintures morales du pre Le Moyne, Paris, Sbastien Cramoisy, 1640.

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spectaculaire. Il y a des remdes, o il entre du sucre et des parfums 10, affirme, en mdecin des mes avis, le pre Le Moyne. Plus quun banal artifice de sduction, limage se veut alors galement un outil didactique, pour toucher lme de ceux quune dmonstration laisserait totalement indiffrents ou que la scheresse dun raisonnement pourrait rebuter. Entreprise dont les fins sont on ne peut plus louables, mais dont lefficacit reste plus discutable, puisquelle suppose, de la part du lecteur-spectateur, une attitude active pour dchiffrer, dcrypter le langage particulier de la gravure * * * Cette transversalit des modes dexpression dans les recueils de femmes illustres au XVIIe sicle se double dune transversalit idologique , puisque ce genre littraire, examiner simplement les noms dauteurs des quelques uvres que nous avons cites, est la fois exploit par des religieux et par des lacs. lapproche du milieu du sicle, la tradition encyclopdique des catalogues ou compilations cde ainsi la place ( lexception notable toutefois dHilarion de Coste, qui recense en 1630 plus de cent vingt figures fminines dans ses loges et vies des reynes, princesses, dames et damoiselles illustres en pit, courage et doctrine qui ont fleury de nostre temps et du temps de nos pres) un inventaire scrupuleusement choisi de Grecques ou de Romaines vertueuses, de saintes chrtiennes et de rares princesses modernes, dArtmise Marie Stuart, de Judith Marie de Mdicis, dAndromaque Armide, dont les mrites ont t consacrs par lHistoire sacre ou profane ou par la Littrature. De toute vidence, lemploi de ladjectif illustre , lourd de significations sociologiques et idologiques, constitue lune des cls de lecture de ces ouvrages. Dun point de vue smantique, est illustre celui ou celle qui est trs connu(e). Mais cette renomme peut tre acquise soit par la naissance, soit par le mrite. On peut natre illustre , nomine illustris, et, ce titre, parce que lon est fille de , pouse de , veuve de , lon est, de droit, par cette titulature qui prend valeur quasi juridique, tres-illustre, tres-haute et tresvertueuse . Survivance de cet antique systme de valeurs si bien dcrit par Arlette Jouanna11, o la hirarchie des qualits humaines pouse parfaitement la hirarchie des conditions sociales Or, mme si lexemple de Jeanne dArc constitue lexception populaire, il est tout de mme l pour prouver que lon peut aussi devenir illustre , virtute illustris, cest--dire un tre remarquable par lexemplarit de sa vie et dont les actes et la conduite sont dignes dtre imits par tous. Et cest prcisment l, au point de contact entre ce discours construit autour de femmes illustres de fait pour leurs vertus admirables, et le lectorat auquel il est lorigine spcifiquement destin, celui des femmes illustres de droit par leur naissance, dans ce rapport troit entre luvre et son contexte social, que se situent les enjeux idologiques et moraux de cette tradition littraire de la Femme Forte ou de la Femme Hroque, qui sous-tendent la fois sa gense, son dveloppement et son succs. Selon quels critres de valeur les religieux et les lacs ont-ils alors retenu telle ou telle femme et lontils admise figurer dans leur panthon dIllustres ? Si le concile de Trente avait essay dapporter des solutions codifies la crise, la fois spirituelle et morale, que traversait lglise de la Renaissance, restait tout de mme, sur le plan pratique, rsoudre un problme important : comment restaurer, sur le terrain , le sentiment religieux dans le cur des fidles, comment redorer le blason de la foi et de la religion catholiques, ciments de la socit et garants de lordre moral, alors que la noblesse, farouchement prise dindpendance, affichait ouvertement et crnement une libert de gestes et de penses ? Au pied du mur, les religieux comprirent alors quils se devaient de rconcilier lhonneur et la pit et de prouver que la dvotion et la grandeur ntaient pas incompatibles. Dans cette dlicate entreprise de reconqute qui devait la fois tenir compte de lvolution des esprits et des croyances traditionnelles, la femme, en particulier la mondaine, devint alors lune de leurs cibles privilgies. Sengageant sur la voie ouverte quelques annes plus tt par saint Franois de Sales avec son Introduction la vie dvote, ils dcidrent de se servir du livre pour sintroduire dans les salons, afin de polir lesprit et les
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. Les Peintures morales, Paris, Sbastien Cramoisy, 1640, tome I, Avertissement au Lecteur, non pagin. . Il convient de se reporter sa thse : LIde de race en France au XVIe et au dbut du XVIIe sicle, Paris, Honor Champion, 1976, 3 volumes, rdite par lUniversit Paul Valry-Montpellier III en 1981 et publie en version abrge sous le titre : Ordre social. Mythes et hirarchies dans la France du XVIe sicle, Paris, Hachette, 1977.

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murs de la femme par des ouvrages autrement moins dangereux et plus utiles pour sa vertu que le Roland furieux de lArioste ou La Jrusalem dlivre du Tasse lectures empoisonnes . Les jsuites Nicolas Caussin et Pierre Le Moyne, le minime Hilarion de Coste, le rcollet Franois Dinet ou encore le cordelier Jacques Du Bosc vont alors exploiter ce filon littraire et commercial des recueils de vies laques qui, sil tait moins orthodoxe que le sermon, la confession ou le trait de conduite plus dogmatique, pouvait se rvler beaucoup plus efficace pour sduire les esprits fminins et, par l mme, les convaincre des bienfaits dune conduite fonde sur les principes de la religion chrtienne pour leur salut ternel. En proposant ces hrones connues (Judith, Esther, Clotilde) ou moins connues (la Judith franaise, la chaste Vnitienne, Jeanne Cllo) en exemples ou en modles de saintet laque aux membres fminins dune noblesse quil faut rconcilier avec la foi et la vertu, en exaltant les mrites de filles, dpouses, de mres et de veuves parfaites au regard de la morale chrtienne, les ecclsiastiques veulent non seulement adresser un avertissement ces mondaines un peu trop frivoles et un peu trop oublieuses de leurs devoirs les plus lmentaires de chrtiennes, mais galement leur montrer le chemin dune dvotion aise 12 pour les ramener en douceur dans le giron de lglise. riges en symboles des vertus chrtiennes la pit, mais aussi la chastet, la constance, lamour conjugal, la fidlit, la modestie, lesprit de sacrifice , ces Illustres, la diffrence des phantosmes des romans 13, deviennent en effet la preuve relle, concrte quune femme noble peut parfaitement adopter, comme le commun des mortels, un comportement absolument conforme lthique chrtienne, tout en satisfaisant pleinement aux obligations quimpose son statut aristocratique voire royal. Et tous ces religieux, au cours de Rflexions ou de Questions qui reprsentent, pour le rcit de vie, ce que la morale est la fable, nhsitent dailleurs pas le rappeler leurs lectrices, retrouvant souvent pour cela le ton du prdicateur ou du directeur de conduite. Mais cette vise didactique destination de la gent fminine nest bien videmment pas dnue dun intrt beaucoup plus gnral. Aux yeux des religieux, il est en effet impratif de donner encore plus aux Dames une plus parfaite connoissance des qualits requises pour former les consciences et les esprits 14. Ces considrations thiques justifient alors pleinement quils sadressent la femme non comme une crature infrieure, sorte de mle rat et incomplet, comme les thologiens avaient lhabitude de le faire, mais au contraire comme une personne la vertu aimable, digne dtre chrtiennement duque. Une fois instruite de ces principes, riche de cet enseignement et de ces exemples, elle pourra sen inspirer, les mettre en pratique dans sa vie quotidienne pour assurer son propre bonheur, son propre salut en tant quindividu ; mieux, par son rle dinspiratrice, de mdiatrice entre les valeurs et les hommes, elle assurera aussi le bonheur et le salut privs de sa famille et, enfin, le bonheur et le salut publics de la socit dont elle est membre. Puisque la bonne vie des femmes est une pice si ncessaire au Christianisme, quon ne la sauroit retrancher, sans y apporter un notable dsordre 15, dans leur nouvelle croisade pour la foi, les religieux cherchent donc manifestement faire de la femme la courroie de transmission indispensable 16 des vertus morales au sein de la famille comme au sein de ltat. Manire finalement, avec cette apparente rhabilitation du sexe fminin et sous prtexte de concilier grandeur du monde avec perfection chrtienne, de contrler les conduites et de redfinir clairement le rle dvolu la femme dans le cadre strict de ses devoirs et de sa condition, quil sagisse, en tant que mulier domestica , dtre une pouse et une mre irrprochables, ou, en tant que rgente, dasseoir fermement son autorit monarchique, non sur le machiavlisme, mais sur les bases sacres des principes chrtiens, puisque le roi est llu de Dieu, et de lui seul En dfinitive, servir , certes, dOrnement au Christianisme et de Modelle la Vertu 17, mais surtout rester sa place, pour sauvegarder lharmonie familiale ou la prosprit de ltat.

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. Titre dun ouvrage du pre Le Moyne, paru chez Antoine de Sommaville en 1652. . Pierre Le Moyne, La Gallerie des femmes fortes, Paris, Antoine de Sommaville, 1647, Prface, non pagine. 14 . Jacques Du Bosc, LHonneste femme, Paris, Compagnie des Libraires du Palais, 1665 (dition princeps en 1632), Avertissement, non pagin. 15 . Nicolas Caussin, La Cour sainte, Paris, Claude Sonnius et Denis Bechet, 1647, tome I, section I : Que la cour sainte ne peut subsister sans la vertu des Dames et de leur pit lavancement du Christianisme , p. 115. 16 . velyne Berriot-Salvadore, Les Femmes dans la socit franaise de la Renaissance, Genve, Droz, 1990, p. 306. 17 . Nicolas Caussin, La Cour sainte, d. cit., tome I, section I : Que la cour sainte ne peut subsister sans la vertu des Dames et de leur pit lavancement du Christianisme , p. 114-115.

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ces injonctions suivre des exemples de dvotion, damour filial, conjugal et maternel (dans une perspective typiquement salsienne), ou mditer sur des modles parfaitement inimitables (lexaltation de limaginaire servant la fois daiguillon et de frein), rpond toutefois un autre discours, aristocratique et laque, mis en scne par Georges et Madeleine de Scudry dans le cadre de harangues prononces par des hrones de lHistoire et de la Littrature. Un panthon rigoureusement slectionn, sans saintes ni martyres, mais o figurent en hommage la culture antique et moderne des femmes, rcemment acquise et considre comme une premire conqute ces illustres hrones de pomes piques qui ont noms Marphise, Genivre ou Armide ou encore ces personnages mi-chemin de lhistoire et de la lgende, que les lectrices avaient eu bien souvent le plaisir dapplaudir sur les scnes de lHtel de Bourgogne ou du Thtre du Marais et dont elles avaient eu loccasion de comparer les mrites au cours de conversations animes dans leurs salons : Sophonisbe, Panthe, Mariamne Luvre des Scudry se veut manifestement lexpression dune littrature de classe, non seulement dans les idaux que vhiculent ces discours, mais galement dans sa forme mme, celle de la harangue, qui na pas t retenue au hasard. En effet, toutes les hrones, de sang royal ou noble, reprsentent lessence du caractre aristocratique ; toutes incarnent naturellement , dans leur tre et dans leur paratre, la gnrosit , la magnanimit , qui lient troitement, dans les mentalits aristocratiques, naissance et vertu . Tout geste, toute conduite, tout comportement deviennent alors les symboles dune vertu particulire, attache un groupe social, celui de la noblesse, dont les manires dtre, de penser et dagir sont dtermines, non pas par la rgle commune de la morale chrtienne, mais par sa propre thique, qui consacre la supriorit, la fois humaine et sociale, du noble. Culte de la grandeur, fiert dtre la descendante dune illustre famille dont Mariamne, par exemple, senorgueillit jusqu humilier son poux Hrode en lui reprochant de faon ddaigneuse ses origines, mpris de tout ce qui les personnes comme les vertus nest pas grand ou gnreux , exaltation des gens de cur et de conduitte qui rigent la gloire et la libert comme valeurs suprmes, tels en sont quelques-uns des traits distinctifs. Dans ce cadre, pour tre digne du nom quelle porte, pour ne pas entacher lhonneur de sa race, pour ne pas droger son rang, la femme se doit davoir un cur aussi grand que sa naissance parce que cette haute naissance [l] oblige une vertu non commune 18, vertu singulire dont lexpression ultime rside incontestablement, pour une femme noble, dans le sacrifice de sa propre vie, quil sagisse de lacceptation stoque ou du choix dlibr de la mort. Quelles sappellent Cloptre, Sophonisbe, Porcie, Panthe, Lucrce, Mariamne, Polyxne, Clorinde ou Alceste, toutes, de faon extrmement consciente, optent pour le suicide, se laissent mourir ou vont volontairement la mort ; mourir avec constance revt, pour une femme, la mme valeur positive, dispensatrice dhonneur et de gloire, que mourir au combat pour un noble dpe et la consacre en tant qu hrone , femme qui a les qualits dun hros 19. La morale de laction aristocratique, qui ne peut tre accomplie que par un personnage dj illustre par son nom, ne parat donc plus relever ici dune thique religieuse, fonde sur les lois de Dieu, applicables tous, mais bien dune thique profane, laque, jaillie spontanment du sein mme de cette espce suprieure dhumanit et qui ne concerne que ses membres, puisque la valeur est une chaisne, qui lie destime et dinclination tous les Heros qui sont au monde, quand mme la Fortune les auroit rendus Ennemis 20. Le choix de la harangue, dautre part, expressment mis en valeur dans le sous-titre de louvrage des Scudry : Les femmes illustres OU les harangues hroques, nest lui non plus pas anodin. La forme mme de la harangue scudrienne, avec un interlocuteur certes nommment dsign mais purement fictif puisquil nintervient jamais dans le dbat, apparente en fait le discours, par la fidlit aux rgles de la rhtorique et par lutilisation de topoi et de tropes, une sorte de long monologue thtral, qui relve majoritairement, ainsi que la remarqu Rosa Galli-Pellegrini21., des genres dlibratif et judiciaire dont la tragdie, nouveau chrie des mondains depuis la Sophonisbe de Mairet, fait galement un
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. M. de Scudry, Les Femmes illustres ou les harangues hroques, Paris, Antoine de Sommaville, 1642, tome I, harangue 2 : Mariamne Hrodes , p. 21. 19 . Selon la dfinition donne par le Dictionnaire de lAcadmie franaise, Paris, chez la Veuve de Jean-Baptiste Coignard, 1694. 20 . M. de Scudry, Les Femmes illustres ou les harangues hroques, Paris, Toussaint Quinet et Nicolas de Sercy, 1644, tome II, harangue 2 : Bradamante Roger , p. 49. 21 . Les femmes illustres di Georges de Scudry , dans La Prosa francese del Primo Seicento. Ricerche e proposte, Cecilia Rizza d., Cuneo, Saste, 1977, p. 109.

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large usage. Un monologue dont nous pouvons supposer quil tait crit tout autant pour tre jou que pour tre lu dans les salons Il sagit bel et bien, pour loratrice-actrice, de plaider sa cause et de chercher convaincre. Mais qui ? La prsence successive de harangues contradictoires, lune o Bradamante sefforce de persuader Roger que lAmour est prfrable lHonneur , lautre o, en rponse, Marphise tente au contraire de convaincre Bradamante que lHonneur est prfrable lAmour , lintervention de lauteur-metteur en scne qui, aprs que Sophonisbe a dclar aimer mieux la mort que la servitude, invite lauditoire couter les raisons de Znobie (pour qui il nest pas honteux de suivre en prisonnire le char de son vainqueur condition de faire montre de dignit et de constance) et juge[r] de toutes les deux 22 nous poussent chercher le vrai destinataire au-del du cadre interne de la harangue. Cest bel et bien ce public mondain qui est plac par lauteur en position de jury, aristocratique celui-l et non pas religieux ; cest lui qui doit, au cours de la plaidoirie de lhrone, se forger une conviction, juger de la validit des arguments avancs en fonction de son propre code dontologique et rendre son verdict au terme dune dlibration sans doute passionne prolongeant leffect de ces harangues dans latmosphre intime dun salontribunal. Matresses de la parole dans un discours monologique o elles revendiquent dtre libres, responsables et parfois mme coupables de leurs choix et de leurs actes, les femmes deviennent alors aussi matresses dun jeu desprit dans les dbats qui suivent ce discours ; riges en arbitre dlgances la fois morales et intellectuelles, elles deviennent par l mme cratrices de nouvelles formes dhrosme fminin23. * * * Il convient finalement de se demander qui, dans cette rivalit fratricide entre une morale chrtienne et une morale laque, entre la Gloire de Dieu et la Gloire du Monde, la en dfinitive emport. Force nous est de reconnatre que si pragmatique religieuse et pragmatique laque se rejoignent dans lindniable volont de plaire leur lectorat mondain en clbrant, par le texte et par limage, voire en la mettant en scne, laction passe, et paraissent videntes dans leurs fins (saintet / honntet) comme dans leurs moyens (les rcits de vie moraliss pour sintgrer et obir / les harangues de femmes pour sexprimer et saffirmer), les rsultats le sont beaucoup moins, tel point quil nous semble plus quitable de conclure quil ny eut, dans ce duel, ni vainqueur ni vaincu. Dun ct, le concept religieux de gloire fminine , qui recouvre les deux ides de vertu exceptionnelle et de femme dexception , finit par dboucher, travers des reprsentations qui nient ou transcendent toutes les ralits existantes, sur une image idalise voire mythique de la Femme Forte, prodige pour les uns, miracle pour les autres. Certes, la lectrice du XVIIe sicle put prouver une certaine curiosit, un certain enthousiasme pour les actes accomplis par cette hrone, qui dpassent, voire annihilent les principes de stricte diffrenciation sexuelle, au point sans doute de vouloir, comme le firent les Frondeuses, vivre leurs rves dans la ralit. Mais, outre que ces fantasmes ne rsistrent pas la dure preuve des faits, il parat fort improbable que les mondaines se soient reconnues dans ces tres hybrides, au physique plus masculin que fminin, ainsi quen tmoignent les gravures dAbraham Bosse pour La gallerie du pre le Moyne, qui justifient parfois le qualificatif d hommasse employ par Brantme propos de la reine Marie de Hongrie24. Toutefois, si les figures scudriennes incarnent encore des comportements ou expriment des sentiments traditionnellement lis lhrosme paen , o la Gloire est une belle Mestresse , o il faut vivre avec gloire et mourir avec honneur , o le Hros na que la Gloire pour objet et, par mille grandes actions, aspire limmortalit et o le dsir dacqurir ce noble bruict, qui fait vivre les hommes ternellement, est si fort imprim dans les ames courageuses, quil nest rien au monde qui leur soit si considrable 25, elles ne sont pas restes insensibles lidal moral dfini par les
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. M. de Scudry, Les Femmes illustres, d. cit., tome I, harangue 6 : Znobie ses filles , p. 102. . Voir Donna Kuizenga, LArc de Triomphe des Dames : Hrosme dans Les Femmes illustres de Madeleine et Georges de Scudry , in Les Trois Scudry, Paris, Klincksieck, 1993, p. 301-310, qui analyse en particulier les harangues terminales des deux volumes, respectivement celle de Sapho Erinne et celle dArmide Renaud. 24 . Recueil des dames. Les dames galantes, Paris, Gallimard, La Pliade, 1991, discours 4 : Sur les femmes maries, les veuves et les filles , p. 510. 25 . M. de Scudry, Les Femmes illustres, d. cit., tome II, respectivement harangue 3, Marphise Bradamante , p. 87 ; harangue 6, Clorinde Tancrde , p. 212 ; harangue 12, Brisis Achille , p. 404 ; harangue 3, Marphise

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religieux. Elles admirent en effet linnocence , la vertu , la pudeur , qualits fminines minentes quelles jugent mme indispensables, non seulement pour pouvoir jouir, dans lestime publique, dune bonne rputation mais galement pour tre dignes delles-mmes dans lintimit de leur conscience individuelle, ainsi que le souligne par exemple la reine Didon :
Il y a deux choses qui ne peuvent mestre indifferentes, et que ie ne saurois jamais oublier. Cest linnocence et la gloire ; cest ma vertu et cest ma rputation [] Elles sont des parties essentielles de mon me, qui ne peuvent mabandonner quavec elle, et qui ne peuvent finir quavecques moy26.

Certaines hrones scudriennes rejettent galement avec vigueur laccusation dinconstance ou dinfidlit souvent lance par certains ecclsiastiques contre les veuves pour au contraire revendiquer la prennit des sentiments dans les curs nobles au-del de la sparation ou de la mort :
Cest dans les ames vulgaires que le temps et labsence detruisent les beaux sentimens, que la vertu toute seule y a fait naistre ; mais parmy les personnes Hroques, le temps, labsence ny la mort mesme ne peuvent faire changer leurs inclinations. Ils (sic) aiment dans le Monument ce quils ont aim sur la Terre27.

Dun autre ct, tout en vantant les vertus fminines traditionnelles, le pre Le Moyne, personnalit originale qui se rvle autant Homme du Monde qu Homme de Dieu , renverse les lieux communs et nhsite pas dnoncer les prjugs dingalit physique, morale et intellectuelle entre les sexes. Il laisse en effet entendre que certaines femmes sont tout autant susceptibles que les hommes doccuper de hautes fonctions et tout autant capables queux de faire preuve de courage pour guerroyer et tuer, voire commander et gouverner. Mais il sagit l de simples ventualits, qui ne prennent corps que dans des circonstances tout fait extraordinaires et qui ne doivent pas tre riges en loi gnrale. Lhypothse dun pouvoir fminin nest ainsi envisage que dans le cas bien particulier de la rgence, priode de toute faon transitoire, uniquement justifie par la mort du roi et la minorit de lenfant-roi. Nanmoins, habitu des salons aristocratiques, puisquil participa la Guirlande de Julie, il est remarquer que le Jsuite rend un hommage appuy lHtel de Rambouillet, considrant quil fait revivre les grandes heures de gloire de la Rpublique romaine :
LHostel de Ramboillet est la Cour de la Cour. Ie ne dis pas de la Cour interesse, ambitieuse et corrompu : ie dis de la Cour ingenieuse et spirituelle, de la Cour galante et modeste28.

Dans ce vibrant pangyrique qui consacre le triomphe social, moral et intellectuel de la mondaine cultive, le pre Le Moyne semble donc se faire lcho de cette nouvelle forme de gloire fminine, mondaine et laque, propose par les Scudry dans leurs Femmes illustres, o ils clbrent la victoire, dans lespace priv dun salon, de la version fminise dune loquence naturelle , celle du Monde, venue du cur, sur une loquence enseigne, celle du Collge, tire des livres. Cest grce lintelligence de lesprit, lautorit du verbe rivalisant en efficacit avec la force virile et laudace au combat, que les femmes, faisant montre de leurs qualits de rflexion et de jugement, seront susceptibles dgaler les hommes en matire de pouvoir et dacqurir ainsi leur dignit, sans empiter sur les prrogatives masculines. Perspectives autrement plus attrayantes que celles proposes par certains de ses confrres et, surtout, visions nettement plus reprsentatives des proccupations dune mondaine du XVIIe sicle, dsireuse de sortir de son rle subalterne dternel faire-valoir masculin et mme de sengager, grce linstruction, sur le chemin de son mancipation ! Puisant leurs motivations dans leur vcu, leurs sentiments et leurs idaux personnels, les femmes seront ainsi capables de devenir les actrices de leur propre vie et les artisanes de leur propre gloire, jusqu mener leurs combats sur le champ de bataille de lAmour, o les armes de Vnus se substitueront celles de Mars, puisque tout est permis en lAmour comme en la guerre 29. Mieux, elles pourront, en simmortalisant elles-mmes par lcriture, ainsi que le prne Sapho, transformer une vie en destin inscrit dans lHistoire et devenir des Hrones dont rien ni personne ne pourra dtruire le souvenir dans la mmoire des hommes, puisque la Posie, seule vraie dispensatrice des lauriers de la gloire, perptuera linfini leurs noms et leurs mrites.

Bradamante , p. 88. . Ibidem, tome II, harangue 13, Didon Barc , p. 442. 27 . Ibidem, tome II, harangue 6 : Clorinde Tancrde , p. 222. 28 . Pierre Le Moyne, La Gallerie des femmes fortes, d. cit., Pauline , p. 303-304. 29 . Thme de la dernire harangue, adresse par Armide Renaud, du deuxime tome des Femmes illustres.
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