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______ BRUJAH

(Coleccin: "Old World of Darkness" ~ "Viejo Mundo de Tinieblas", Grupo: Vampiro)


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(Saga: Clanes, vol.11) GHERBOD FLEMING "Clan Novel: Brujah" 2000 Traduccin: Fermn Moreno
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______________ PRIMERA PARTE:


ILUSIONISMO
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JUEVES, 14 DE OCTUBRE DE 1999, 1:47 A.M. MUELLE, U.S.S. APOLLO, PUERTO INTERIOR, BALTIMORE, MARYLAND
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Nunca aceptar. Mientras caminaba a lo largo de la drsena, Theo no se haca ilusiones de que su actual tarea no estuviese sino condenada al fracaso. Haba pocas probabilidades de obtener provecho, y presumiblemente mayor riesgo de salir perdiendo. La dbil brisa que soplaba del brazo noroeste del ro Patapsco comparta la falta de entusiasmo de Theo. La noche era inesperadamente clida, pero el arconte Brujah segua llevando su pesada chaqueta de cuero, as como la omnipresente gorra negra de bisbol.

El Sabbat est echndonos el aliento en el cuello, y yo estoy jugando a ser diplomtico, pens, moviendo la cabeza. La zona del Puerto Interior estaba en calma. Los museos, tiendas, restaurantes, el acuario... todo ello se plegaba al dlar del turista, y los turistas por lo general se iban a la cama pronto. Este "revitalizado" sector de la ciudad era el orgullo del Prncipe Garlotte. Theo no lo entenda. Poda soportar lo "pintoresco" slo un cierto tiempo antes de sentir arcadas. Prefera otras partes de la ciudad, partes reales de la misma, donde la gente cien por cien real viva y mora. La economa de goteo de los promotores de zonas residenciales no pareca gotear jams tan lejos. Pero esos barrios reales no eran donde el prncipe y sus refinados amigos financieros pasaban su tiempo, as que, qu les importaba? Ya eran los reyes de la montaa. Tenan todo lo que queran en la cumbre, y no quedaba mucho ms para cualquier otro. No tena por qu ser as. El dinero y la influencia eran como el agua: abandonados a s mismos, corran cuesta abajo. El problema era que nunca eran abandonados a s mismos. Siempre haba algn hijoputa codicioso de cuello de botones construyendo una presa, de forma que a los bastardos sedientos del pie de la montaa no les llegaba una mierda. Lo que el mundo necesitaba era alguien que volase algunas malditas presas. Pero Theo no poda decir honestamente que viviera con arreglo a esa filosofa. No todo el tiempo, en cualquier caso. Ni la mayora del mismo. En ocasiones como la presente noche, se senta ms bien como un condenado criado. Si, seor. No, seor. Lo que le reventaba era que poda avasallar a Garlotte. Theo poda hacer que el prncipe viera las cosas como l... o que al menos aceptara cooperar. Pero nada era nunca as de simple. Demasiada mano dura ahora ocasionara problemas ms tarde. El autocontrol constitua la diferencia entre un arconte y un gorila. Tal vez un gorila salga ganando, pens Theo. Rompe cabezas primero, haz preguntas despus, si es que las haces. La frase no estaba del todo fuera de lugar a la hora de describir el trabajo de un arconte, pero no era la forma de proceder cuando haba un prncipe de por medio. En especial un prncipe Ventrue. Los lazos de la sangre

azul eran demasiado estrechos. Demasiados amigos, o si no amigos, lacayos, en altos puestos. Amenaza a un Ventrue y puede que d su brazo a torcer en lugar de encajar un golpe, pero lo siguiente que tendrs es a la Interpol sobre tu trasero, y tu refugio declarado en ruina por la autoridad de urbanismo local y arrasado con excavadoras, y todas tus tarjetas de crdito canceladas. Feo error. As que haba que ponerse los guantes de seda. Como si tuviese tiempo para eso.
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No importara quin resultara herido en sus sentimientos cuando el Sabbat cayese sobre la ciudad. Pero Theo jug el juego de todas formas. Se detuvo a unos cien metros del barco de Garlotte... de su jodida goleta, ms bien. Una decadente reproduccin de una nave mercante del siglo XIX. A Theo le recordaba un barco negrero. Su tiempo haba acabado haca varias dcadas como poco, pero se era el primer pensamiento que le vena a la mente cada vez que lo vea. Dios saba que a Garlotte le entusiasmaba jugar a ser amo y seor. Mas, a qu prncipe no? Theo saba de buena tinta que, antes del Abrazo del prncipe, Garlotte no haba sido ms que un insignificante noble sin fondos de Inglaterra, que la no vida lo haba tratado muchsimo mejor que la verdadera vida. No obstante, Garlotte era prncipe de Baltimore, y lo haba sido durante un par de siglos. Eso deca algo sobre l. Puede que fuese un impulsivo y arrogante hijo de puta, pero tena algo a su favor. Aunque ese algo no fuese sino suerte. --Preferira tener suerte en lugar de cerebro --se dijo Theo a s mismo. Busc en su chaqueta y sac un paquete de cigarrillos sin filtro y una pequea caja de cerillas. El cncer no era una gran preocupacin, considerndolo bien. Rasc una sobre la cremallera de su chaqueta, encendi un cigarrillo y tom una gran y cancergena calada. El humo se arrastr a lo largo de su garganta hasta que exhal dos remolineantes columnas grises por la nariz. Algunos Vstagos (los que

se dedicaban a sus asuntos de forma reservada) jugaban a fumar en invierno, de manera que los mortales no advirtiesen su ausencia de aliento con el aire fro. A Theo simplemente le gustaba el sabor. Le gustaba tambin el familiar sabor del caf ardiendo, y de vez en cuando un sorbo de sangre de un cuerpo muerto hace una semana. Dejando una nube gris tras l, sigui andando hacia el barco de recreo del prncipe. Nunca aceptar, volvi a pensar Theo. l lo saba; Jan lo saba. Pero al menos poda hacer un corts intento para convencer al prncipe de que el plan de Jan funcionara. Garlotte se negara en redondo, y luego sacaran las uas. A eso iba a reducirse todo. Sin ninguna duda. La chorrada de la cobertura poltica. Eso era todo lo que persegua su visita. Cobertura de culo total. Theo odiaba aquello, y odiaba an ms el hecho de que segua adelante con ello. Pero aqu estaba. Sin importar que el Sabbat estuviese abrindose camino hacia el norte serpenteando desde Washington. Sin importar que hubiese cien mil cosas ms productivas que debera estar haciendo. Esta visita, todo el plan, se record Theo, tenan en realidad algo que ver con el Sabbat, pero ese pensamiento hizo poco para alegrar su humor. Cuando se aproximaba al barco del prncipe, una oscura silueta apareci en la parte superior de la pasarela. La figura se detuvo slo un segundo antes de salir de las ms negras sombras. Katrina, chiquilla del prncipe Garlotte, se movi suave y confiadamente con predadora y felina gracia al desembarcar. Ella tambin llevaba una chaqueta de cuero negro y una gorra negra de bisbol, aunque con una corta cola de caballo que sala de la parte de atrs. Theo casi sonri cuando l y su ms que bien torneada doble se encontraron junto a la orilla del embarcadero. Con sus atuendos similares, podra haber estado mirndose en un espejo... un espejo de la casa de la risa, en el que el reflejo tena treinta centmetros y como poco cuarenta y cinco kilos menos, de un blanco plido en lugar de marrn oscuro. --Tu mam siempre te viste as de graciosa? --pregunt con voz grave, cavernosa. --Tienes una cita? --pregunt Katrina a su vez. Entonces Theo s esboz una sonrisa. Se cruz de brazos.

--Creo que me ver.


Katrina cruz los brazos tambin. --Yo no entrara an. --Y eso por qu? La sbita explosin que respondi a la pregunta de Theo le hizo salir junto a Katrina por los aires. Por un interminable instante, mientras volaba alejndose del agua, Theo pudo ver la bola de fuego gigante que, segundos antes, haba sido el barco del prncipe Garlotte. Luego el arconte Brujah aterriz con toda la fuerza de la explosin que lo haba lanzado. El impacto hizo que el mundo diera vueltas. Cuando por fin se detuvo, Theo permaneci echado sobre su espalda durante unos segundos ms. Una explosin ms pequea envi otra onda de fuego y madera a travs del muelle y lo roci con una ducha de llameantes restos. Por instinto se cubri el rostro, la nica parte de su piel expuesta aparte de las manos. Cuando la mayora de los fragmentos del U.S.S. Apollo hubieron dejado de caer por todas partes alrededor de l, Theo se incorpor. Se hallaba a diez metros de donde haba estado de pie. Una gran seccin del casco de la embarcacin se estaba hundiendo con un impresionante siseo de humo, y despus el barco (salvo los ardientes pedazos que yacan dispersos sobre el muelle o flotando en el agua) desapareci. --Mierda. Se puso en pie, sin molestarse en limpiarse. Solt un profundo suspiro. Garlotte tena (o haba tenido) bastante influencia entre los prohombres de la ciudad como para que la polica lo dejara en paz. Pero esto... esto iba a llamar la atencin. Theo emple unos segundos ms en examinar los escombros... y vio a Katrina tendida no muy lejos sobre el muelle. Sacudi la cabeza. --Mierda. Mientras se acercaba sin prisa a Katrina, sta gimi y se alz sobre un codo. Su gorra haba desaparecido, su cabello y sus ropas estaban desordenados. La plida, antes perfecta piel de su cara estaba erosionada, aunque su sangre ya haba empezado a reparar lo peor del dao. Mir a Theo, pero pareca demasiado aturdida para

huir. l se irgui sobre ella y se puso en jarras. --Levanta. Katrina se limit a asentir en un primer momento. Luego las palabras parecieron surtir efecto. Apoyndose sobre una pierna, se puso dolorosamente de pie. Theo segua contemplndola ceudo. Las sirenas sonaban, a lo lejos pero acercndose. --Sabes --dijo--, si te hubiese visto aqu, habra tenido que partir tu jodida cabeza. Katrina lo mir fijamente, pestae dos veces. Parte de la bruma de la conmocin comenz a despejarse de sus ojos. Lo observ con cautela. No era lo bastante estpida para intentar darse a la fuga, o tal vez simplemente se hallaba demasiado afectada por la explosin. --S? --Era escptica, no optimista. --S. --No caba duda de que poda hacerlo... poda alcanzarla y partirla en dos. No caba duda de que debera hacerlo--. Esta ciudad no es donde te conviene estar --dijo en cambio. Katrina volvi a asentir, empezando muy lentamente a captar el significado. Luego pareci darse cuenta tambin de las sirenas que se acercaban y empez a alejarse poco a poco de Theo, cargando su peso con cuidado sobre su pierna herida al principio, y apresurndose claramente tras los primeros pasos. --Eh --llam Theo. Ella se encogi ante el sonido de su voz, pero se detuvo dndose la vuelta para hacerle frente. --Hay dos de los centinelas del prncipe sobre esos dos edificios de ah --dijo Theo, sealando hacia atrs por encima del hombro como si estuviese haciendo dedo--. A no ser que quieras testigos. --S. Lo s --dijo Katrina--. Me ocupar de eso. Se alej cojeando de aquella calcinada parte del muelle tan rpido como pudo. Theo movi la cabeza. --Mierda --se dijo de nuevo. Para cuando los camiones de bomberos y las ambulancias aparecieron, haca tiempo que se haba ido.
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JUEVES, 14 DE OCTUBRE DE 1999, 2:51 A.M. COMPLEJO INDUSTRIAL BABCOX, GREEN HAVEN, MARYLAND
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--Los ves? --No, no los veo. Slo cierra la boca --dijo Clyde con enojo. --No s cmo puedes perder un Chevette, por Dios --sigui
hablando Maurice de todas formas. --Slo cllate --Clyde asi con fuerza el volante. Vir bruscamente entre dos viejos almacenes. Ms all del alcance de las luces delanteras, la noche pareca ominosamente tranquila y desierta. Hubo un tenso silencio por un momento, y luego... --Ni siquiera es un verdadero coche. --Mira --Clyde se esforz por no gritar--, cambiaron de sentido, venan justo hacia nosotros... Qu queras que hiciera, lanzarme derecho contra ellos? --A m no me grites --dijo Maurice. --No estoy gritando! --grit Clyde. --A m me parece que eso es gritar --dijo Maurice, enfadndose l mismo. --Tal vez Reggie y Eustace los han encontrado. --Lo dudo --dijo Maurice--. Y cmo es que cogieron ellos la camioneta? Apuesto a que nadie en un Chevette se nos habra escapado si hubisemos ido en la camioneta. --Vas a olvidar por favor la camioneta? --Ests gritando otra vez. --No estoy gri... Mira. Viste cuntos eran? --Era un Chevette, por Dios. No podan ir ms de dos o tres. --A lo mejor Reggie y Eustace los han encontrado --dijo Clyde de nuevo, sin mucha conviccin. --Lo dudo.

Los distintos almacenes, en especial en la oscuridad, eran indistinguibles uno de otro. Clyde aceler su propio coche dejando atrs una larga hilera de puertas y paredes de aluminio. Gir a la derecha entre dos edificios. --No hemos ido por aqu ya? --pregunt Maurice. --No --dijo Clyde. No estaba seguro de si ya haban ido por all o no, pero no iba a darle ese gusto a Maurice. --Dnde estn Reggie y Eustace cuando los necesitamos? Deberan estar aqu. No es que fuesen de mucha ayuda. Pero tienen el camin. --Aja! Clyde detuvo el coche de repente y apag las luces. Delante, parado junto a la puerta de un almacn, haba un Chevette desocupado. Clyde y Maurice se quedaron sentados mirndolo fijamente por un momento. La boca de Clyde estaba de pronto muy seca. Poda sentir sus colmillos asomndose como hacan cuando estaba excitado o nervioso. Ech un vistazo a Maurice, pero ste segua contemplando el vaco Chevette. --Tienes tu pistola? --pregunt Clyde. --S. Por si sirviera para algo. --Bien --Clyde busc detrs de su asiento. Tena un bate de bisbol. No era muy buen tirador, y adems le gustaba el tacto y el peso del bate. Las puertas del coche chirriaron cuando salieron. Los dos Vstagos se acercaron con cautela al Chevette, se agacharon, miraron debajo. Se asomaron a las ventanillas laterales, a la trasera. Haba sangre en la parte de atrs. Clyde se relami, sin saber si en respuesta a la sangre, o slo para humedecer sus resecos labios. Mientras avanzaban despacio hacia el almacn, a Clyde comenzaron a asaltarle las dudas, una tras otra. Tal vez no eran vampiros del Sabbat los que haban escapado por la carretera. Tal vez slo crea haber visto a un manaco de ojos encendidos en sangre y colmillos al descubierto al volante del Chevette. Tal vez la sangre de la trasera de aquel coche estaba ah por alguna razn completamente normal, como... como... Maurice le golpe ligeramente sobre el hombro y susurr:

--Ve t primero. --Gracias.


Clyde tendi la mano izquierda hacia el pomo de la puerta, pasndose el bate a la derecha. La puerta estaba abierta. Dentro todo estaba negro. Negro Lasombra, pens Clyde. Justo ms all de la puerta, oli la sangre... slo algunas gotas, un rastro sobre el piso de cemento. Paulatinamente, sus ojos comenzaron a adaptarse y Clyde pudo distinguir altos estantes de metal llenos de grandes cajas sobre tarimas de madera llenando el oscuro espacio. Haba un interruptor de luz junto a la puerta, pero quiz el Sabbat (o quienquiera que fuese) todava no supiera que Maurice y l estaban all. Clyde encontr una pieza de madera rota y, tan silenciosamente como pudo, empuj la puerta, abrindola. Maurice lo sigui adentrndose en las tinieblas. Se pegaron al pasillo a lo largo de la pared, bajando la vista en cada cruce entre los estantes que se extendan ms all de donde podan ver. La sangre tambin se pegaba a aquel pasillo. Cada pocos metros, la nariz de Clyde temblaba y olfateaba las gotitas sobre el suelo. Crea poder distinguirlas mientras trataba de pasar sobre ellas, pero no estaba seguro. Maurice y l haban ido ms all de la pobre luz de la puerta abierta, y la penumbra se intensificaba a cada paso. Todo estaba en silencio, salvo por el arrastrarse de sus pies por el cemento. Una de las hileras siguientes (la central?) era ms ancha, y Clyde pudo ver la pared del fondo del almacn, tal vez a cincuenta metros de distancia. Una puerta se abra en ella, y aunque estaba oscuro fuera, no estaba tan oscuro, y un largo, deformado rectngulo del almacn se hallaba dbilmente iluminado. Cerca del centro de aqul se encontraba una mujer, una chica en realidad. Estaba atada de pies y manos, y una tira de cinta adhesiva gris cubra su boca. Incluso desde esa distancia, Clyde crey poder oler las sangrientas abrasiones de sus muecas y tobillos, producidas al luchar contra la cuerda. O tal vez era la cuchillada del lateral de su rostro, o el charco de sangre sobre el que estaba, o el rastro intermitente que iba de ella a los pies de Clyde. --Oh, Jess... --musit Maurice--. Es una trampa. Clyde asinti. Probablemente lo era. Mas los ojos de la chica

estaban abiertos. No vea a Clyde y Maurice, pero segua viva, consciente, debatindose sin fuerzas. En todos sus aos alimentndose, Clyde nunca haba tenido que golpear a alguien. Nunca haba causado mucho ms que una herida abierta... pero estos monstruos del Sabbat parecan deleitarse en el dolor y el tormento. As que an cuando se tratase de una trampa, se vio posedo por un sentimiento de determinacin. Aferr el bate de bisbol con ms fuerza. --Vamos. --Esto... quieres decir por ah? Clyde? --Maurice vacil, pero form filas detrs antes de que Clyde se alejara demasiado a lo largo de la hilera central. Clyde no poda apartar los ojos de la chica. Estaba viva. Sangraba, pero poda ver ahora que estaba consciente, que las heridas parecan en su mayor parte superficiales. Las laceraciones faciales solan sangrar profusamente. Maurice y l podan cogerla y tratar de evadirse por la puerta. Podan salvarla. Pero entonces Clyde oy los apagados sonidos de pelea detrs de l. Se volvi justo cuando una grande y musculada figura, forcejeando con Maurice a espaldas de ste, le rajaba la garganta. Eso no iba a acabar con Maurice, pero el instinto natural cuando a uno le cortan la garganta es enloquecer. Maurice lo hizo. Su atacante le arrebat la pistola de un tirn, la peg en la sien a Maurice, apret el gatillo. Clyde dio un respingo. El disparo no pareca real, no poda ser real. El contenido del crneo de Maurice, desparramado a la vista, no poda ser real. La sonrisa salpicada de sangre de su atacante no poda ser real. El cuerpo flccido de Maurice se desliz hasta el suelo. Su asesino estaba cubierto del cuello a los pies por ceida goma negra, interrumpida aqu y all por cremalleras y clavos de metal. Llevaba la cabeza afeitada y tatuada. En una mano sostena la pistola de Maurice; en la otra, un cuchillo; en una tercera, un machete. Clyde pestae, horrorizado. Tres manos? l (eso) tena una tercera mano que sala casi del centro de su pecho.

Clyde se volvi y corri. Coge a la chica. Sal fuera. Eso era todo lo que poda pensar. No poda reconocer la locura de la que estaba huyendo, ni pensar en ello en aquel preciso momento. Coge a la chica. Sal fuera. Pero la chica ya no estaba sola. Dos ms con el atuendo de esclavo del Sabbat la custodiaban, ambos sonriendo como el otro. Pero haba algo ms fuera de lugar... antinatural. Clyde ech un vistazo detrs de l. La criatura tatuada de tres brazos que haba matado a Maurice se estaba acercando. La tercera mano se agitaba delicadamente. Clyde volvi a mirar a la chica, a los dos bodys de goma. Los dos gorilas eran iguales al primero. No slo parecan iguales (las mismas ropas, el mismo afeitado, los mismos tatuajes), tenan el mismo rostro, como si hubiesen salido del mismo molde. Clyde mir a uno y otro lado de nuevo. Trastabill. La oscuridad pareci rodearlo. Se pregunt en qu clase de infernal pesadilla haba cado. Pero, no, haba una diferencia entre los tres, advirti. Brazos. Los dos miembros del Sabbat delante de l y junto a la chica no tenan tres... o ms bien si los tenan, pero entre los dos. Uno tena dos brazos, el otro slo uno. Clyde contempl sus propias manos, sus dos manos. se era el nmero correcto, no? La imagen de la monstruosidad de tres brazos degollando a Maurice se hallaba grabada de forma tan indeleble en la mente de Clyde, que tres de alguna manera pareca lo correcto. No importaba. Los demonios deban haber ledo su mente, y estaban dispuestos a complacerle un tanto. Mientras Clyde segua mirando incrdulo, el nico brazo de uno empez a desaparecer, y un tercer brazo brot del pecho de su compaero, hinchando y luego reventando la tensa goma de su mono. En aquel instante, Clyde se sinti invadido por una repulsin hacia aquellas criaturas que empequeeca la aversin ms intensa que haba sentido nunca hacia s mismo, hacia aquello en lo que se haba convertido. Su propia y nimia angustia era un signo de conciencia, un mojn de humanidad que estos seres haban dejado muy atrs. Dio un paso adelante y levant el bate... ...que le fue arrebatado desde atrs. Una rfaga de golpes lo

oblig a ponerse de rodillas cuando las bestias de tres brazos cayeron sobre l. A los pies del ser sin miembros del Sabbat, los ojos saltones y desesperados de la chica imploraban a Clyde, le rogaban lo imposible. El sin brazos bailaba literalmente, saltando con jbilo. --Aqu gatito, gatito --deca con una voz aguda y gorjeante, las palabras interrumpidas por chillonas risitas--. Un poco de leche para el gatito, gatito... --deca, y entonces comenz a patear a la chica, pisndole la cabeza, estrellando su bota contra su rostro. Clyde no poda ayudarla. Se encogi bajo los impactos de los demonios, su propio bate vuelto contra l, los puos, el machete. Sinti un leve alivio cuando una de las primeras patadas a la cabeza de la chica la dej inconsciente. Era un pequeo favor. Clyde dese evadirse de la locura tambin. Ansi un final rpido. No iba a ser tan afortunado.
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JUEVES, 14 DE OCTUBRE DE 1999, 11:48 P.M. TELEGRAPH ROAD, SUR DE BALTIMORE, MARYLAND
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Algo en la camioneta de reparto atrajo la atencin de Theo. No haba ningn signo revelador, nada concreto que pudiese delatar algo. La camioneta no tena marcas, pero no era inusualmente vieja, sucia o destartalada. Haba multitud de lugares a los que una furgoneta de reparto poda ir. El terreno entre Baltimore y D.C. era un ininterrumpido tramo de barrios exteriores, espacios comerciales y de oficinas, despus de todo. Y un montn de esos tipos trabajaban de noche, para librarse del trfico. La camioneta estaba yendo slo unos kilmetros por hora por encima del lmite de velocidad. Puede que fuera eso lo que llam la atencin de Theo. Esos tipos suelen conducir como un piloto de la NASCAR

colocado. Fuera cual fuera la razn, la seora Polica Estatal de Maryland manifiestamente pensaba algo similar. Theo estaba quedndose bien atrs de la camioneta cuando repar en el coche de polica reduciendo detrs de l. Al principio dio por sentado que el polica estaba interesado en l: perfil racial, tipo negro en una motocicleta. La polica, segn el parecer de Theo, no era una firme amenaza, pero s una complicacin a evitar. Las cosas de por s tendan a ponerse lo bastante feas, sin tener que aadir pistoleros paramilitares mortales a la mezcla. Por supuesto, el prncipe local tena a algunos de los mandos intermedios y tal vez superiores bailando al son que les tocaba, pero con frecuencia eso no significaba una mierda para el agente que te paraba en la calle. Este polica en particular lleg a su altura y empez a seguir a Theo. Theo ya iba lo bastante lento para no adelantar a la camioneta de reparto. Solt gas an ms... baj hasta el lmite de velocidad, cinco kilmetros por hora menos, diez menos. Llevaba al agente pegado al tubo de escape ya. ste se ech a la izquierda, lo adelant y lleg a la altura de la camioneta en slo unos segundos. Theo mantuvo la distancia. El polica sigui a la camioneta de reparto durante ms o menos un kilmetro antes de que las luces del techo del coche patrulla se activaran y aadieran remolineantes patrones azules al amarillo monocromo de las farolas. Theo redujo velocidad quedndose an ms atrs. El conductor de la camioneta aminor tambin, luego gir metindose en el aparcamiento de oficinas de una calle lateral. El coche patrulla lo sigui. Theo dobl la esquina justo cuando el coche de polica desapareca dando otro giro a la izquierda. Las luces azules todava eran visibles, y se detuvieron en lo que Theo apenas poda distinguir como un aparcamiento al otro lado de una hilera de rboles y arbustos ajardinados. El Brujah se detuvo ante el bordillo y apag el motor. Mientras pasaba por encima de la franja de cuidado csped de treinta centmetros de ancho hacia la cobertura de los rboles y arbustos, las sombras se alargaron para recibirlo. Ninguna ramita, hoja, ni aguja de

pino se parti o produjo sonido alguno bajo sus botas de la talla cuarenta y ocho. Theo observ desde las sombras mientras el agente, saliendo del coche, se aproximaba a la camioneta desde atrs. Los policas tenan que estar nerviosos. Haba habido demasiada "violencia de bandas" en los ltimos meses. La guerra de la droga, lo llamaban los peridicos y los informativos de televisin. Una violenta reorganizacin a medida que el Rey Crack perda su novedad y nuevas y ms mortales variedades de cocana y herona (y sus distribuidores) competan por el control. Todo chorradas, por supuesto. Pero ello no alteraba el hecho cierto de que estaba habiendo un montn de disparos (por parte de alguien, por alguna razn), y espectadores inocentes estaban pagando un alto precio. Los policas lo saban demasiado bien. El agente se acerc a la camioneta con una mano en la pistola. Theo esper. Si resultaba ser una detencin de trfico rutinaria, volvera a su moto y nadie sabra nunca que haba estado all. Eso es lo que estaba pensando cuando la mano que tenda el carn al agente asi tambin la mueca de ste y lo alz de un tirn del suelo, hacindolo pasar a travs de la ventanilla abierta al interior de la camioneta. --Mierda. Theo sali de la maleza y avanz despacio hacia ella, mantenindose lejos de la lnea de visin desde la ventana del conductor, el retrovisor lateral, y la cmara de vdeo del interior del parabrisas del coche del polica. El polica muerto, pens Theo. Mientras se pona en posicin, busc bajo la chaqueta y liber su beb: una Franchi SPAS 12, una escopeta de combate del calibre doce. Con familiar desenvoltura, despleg y asegur la culata de metal, luego quit el doble seguro. Estaba en modo de un solo disparo, tal y como quera. El motor de la camioneta de reparto rugi ponindose en marcha. Sin perder tiempo, Theo apunt y dispar. Los casi simultneos estallidos de la escopeta y el neumtico delantero izquierdo sacudieron la noche. El conductor, asomndose por la ventana para mirar la rueda,

comprendi demasiado tarde la causa del reventn. Theo ya haba cambiado a modo semiautomtico. A menos de veinte metros, su primera rfaga lo alcanz de pleno en el rostro, cuello, y hombro. Cuatro proyectiles, cuarenta y ocho postas de metal, penetraron a travs de la carne y el hueso. La cabeza del conductor desapareci. Su brazo izquierdo cay a la calzada. Antes de que la detonacin de los disparos hubiese dejado paso al silencio, Theo haba descrito un amplio crculo rodeando por detrs el coche patrulla y llegando hasta el lado del pasajero de la camioneta... justo cuando ste, salpicado de sangre, bajaba de un salto por la puerta. Vesta un uniforme de reparto corriente: marrn, con un remiendo guarnecido de verde que deca "Wallace". A los ojos de Theo, no obstante, nada ocultaba la carne sin vida, como la suya propia, funcionando slo a partir de sangre prestada. Wallace mir con inquietud hacia atrs en la direccin de los dos primeros disparos de Theo y nunca supo, ni siquiera cuando el siguiente estallido le alcanz abrindole el pecho, qu pasaba. Theo se acerc ms al sangriento revoltijo que haba sido Wallace y ech un rpido vistazo a la cabina de la camioneta. El polica estatal, cubierto con ms sangre y materia orgnica que Wallace, estaba plegado en un amasijo. Su cuello estaba roto (por el ngulo de la cabeza con el cuerpo, tena que estarlo), pero sus ojos estaban abiertos. Tal vez segua aferrndose a la vida. No haba tiempo para la compasin. Theo no saba si el agente haba pedido refuerzos, y lo ms importante, el Brujah oy el movimiento procedente de la trasera de la camioneta. Haba pasado menos de un minuto desde que haba reventado el neumtico. En el espacio de unos segundos ms, busc en su bolsillo, cogi otros siete cartuchos (balas de tungsteno macizo esta vez) y volvi a cargar. Sus largos y giles dedos, con la velocidad que les daba la sangre, eran un borrn incluso para l. Theo se alej unos pasos de la furgoneta. Dispar una rfaga al costado de la seccin de carga. Las balas, diseadas para penetrar un blindaje ligero, destrozaron el delgado metal. Gritos de alarma brotaron del interior. Theo pudo or los cuerpos buscando cobijo precipitadamente. Se desliz rodeando la trasera de la camioneta y

lanz otra rfaga a travs de la puerta de carga. Ms alaridos de dolor y pnico. Eso debera mantenerlos en el suelo durante un segundo. En el tiempo extra disponible, recarg de nuevo. Los cartuchos estaban dentro antes de que acabase de retirarse otros diez metros. Cuando un miembro del Sabbat del cargamento reuni el valor y abri de golpe la puerta trasera, mientras Theo retroceda con rapidez, ste dispar dos rfagas al depsito de combustible. El cacofnico rugido de llama y metal hizo vibrar las ventanas de los bloques de oficinas adyacentes. La explosin hizo retroceder girando al coche de polica unos metros. Theo sigui en pie y examin su obra durante unos pocos segundos. El chasis de la camioneta estaba ennegrecido y en llamas. Penachos de humo negro y acre ondulaban en el cielo nocturno. No ms Sabbat. No demasiado en cuanto a cuerpos de por medio para que alguien hiciera averiguaciones... algo de polvo entre las cenizas, y un desafortunado agente estatal. Theo se pregunt por un momento si el oficial ya estaba muerto o si la explosin haba terminado con l. No haba gran diferencia en realidad, a ese respecto. Finalmente, fue hasta el coche patrulla y abri la puerta. Destroz la cmara de vdeo del parabrisas, abri la caja rompindola con sus manos, y arroj el aparato dentro del fuego. Eso fue todo. Desapareci como la brisa a travs de la oscuridad. El arma enfundada, volvi a su motocicleta. No se haba alejado de ella ms de diez minutos. Se haba ido antes de que el personal de limpieza de una de las oficinas pudiera dar parte de la explosin.
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VIERNES, 15 DE OCTUBRE, 3:01 A.M. CARRETERA PRINCIPAL DE LITTLE PATUXENT,

CERCA DE COLUMBIA, MARYLAND


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Mierda! Octavia blandi el hacha (apenas haba espacio suficiente; el volante pareca pegrsele contra la misma cara) y la mano de alguien cay sordamente en el asiento del pasajero a su lado. El resto del brazo sali sacudindose por la ventana condenadamente rpido. No tena tiempo de recrearse. Algo duro (un puo) hizo pedazos la ventanilla a slo unos centmetros de su cara. Se tir a la derecha, tocando con la mejilla la mano cercenada del asiento, para evitar los dedos que la buscaban desde la izquierda. Balance el hacha de lado a lado, choc con el antebrazo contra el volante, pero la hoja consigui no obstante deslizarse entre los dedos y cortar nudillos. Otra mano ensangrentada se retir de un tirn. Jenkins y ella haban parado para examinar un coche abandonado. Como se supona deban hacer. Que la jodieran si estas cosas no se haban lanzado en tropel sobre su coche tan pronto como haba apagado el motor. Y deprisa, adems. Una de ellas haba lanzado una barra de metal a travs del maldito bloque del motor. Eso haba sido antes de que las criaturas hubieran sacado a Jenkins, pateando y chillando, por la ventana. En aquel momento todo eran manos y cristales volando y sangre. La luna trasera ya no estaba. Estaban retorcindose entrando por el hueco. Otros golpeaban el parabrisas. Se habra roto en unos segundos, y entonces penetraran por ah tambin. Octavia hizo oscilar el hacha de nuevo. La enterr en la frente de alguien, pero despus se la arrebataron. Pudo or los chillidos y la risa. Crac! Cay el cristal delantero. Y el impacto accion el maldito airbag, dejndola sin sentido, clavndola al asiento. Unas manos asieron el hacha de ella y luego...
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VIERNES, 15 DE OCTUBRE DE 1999, 3:27 A.M. PENDULUM AVENUE, BALTIMORE, MARYLAND


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--Por aqu, seor --dijo el mayordomo, cuando result evidente


que el invitado no iba a quitarse la chaqueta. Pese al abierto y espacioso recibidor, Theo se sinti encerrado. La impecable decoracin, la meticulosa colocacin de cada jarrn, cada adorno, contribua de forma intachable a su propsito y transmita una impresin de contenida elegancia. Nada llamativo ni ostentoso. Ms bien de buen gusto, cultivado. Theo poda reconocer todo eso. Al fin y al cabo, Don Cerro haba pasado una buena parte del pasado siglo XIX acompandolo de una a otra de las ms esplndidas cortes de Vstagos de Europa. Theo se hallaba bien familiarizado con el refinamiento de los gustos patricios. Simplemente no le gustaba. Un Brujah ms joven puede que no hubiera pasado por alto arrastrar barro sobre las brillantes baldosas y la alfombra oriental, o tirar algo, o palmear al mayordomo en la espalda y romperle las costillas. Theo todava senta el impulso destructivo... no esas intrascendentes minucias. Por qu escupirle a la cara cuando poda partirle la nariz en lugar de eso? No, la ira nunca se hallaba lejos de la superficie. Vena con la sangre. Tal vez Theo simplemente haba desencadenado lo bastante de su ira y visto lo suficiente con los aos para saber que Robert Gainesmil no era el enemigo. Era slo un sntoma. As que Theo sigui al mayordomo a travs de los amplios corredores con sus altos techos. Normalmente, el arconte Brujah habra hecho caso omiso de la invitacin de Gainesmil. Pero aquella noche no era normal... porque la pasada, Theo haba visto al antiguo prncipe de Baltimore saltar en pedazos. Lo haba visto, haba visto quin lo haba hecho y la haba dejado ir. Vala la pena mantenerse al corriente cuando normalmente no se preocupara de lo que pensaran los residentes locales. As que cuando regres de su barrida al sur de

la ciudad (y exprimi a la patrulla de permetro que haba dejado pasar la camioneta de reparto, aun cuando en realidad no haba manera de que pudieran haberlo descubierto) y recibi un mensaje de Gainesmil, Theo decidi responder. Llegaron al estudio (o lo que infiernos fuera la habitacin) tras unos minutos. Estaba lo bastante alejado de la puerta principal para suscitar una impresin del tamao de la hacienda, pero no tan lejos como para remarcarlo en exceso. El mayordomo gir los tiradores y, con delicada presin, la doble puerta se abri despacio y con facilidad. --Seor Theo Bell. --Gracias, Langford --dijo el anfitrin Toreador. Gainesmil estaba sentado en una silla de respaldo recto, su postura completamente erguida, las rodillas juntas, los pies con pantuflas planos sobre la alfombra marrn oscura. Vesta un medio batn rojo orlado de armio, y debajo de l una camisa de seda con una chorrera de volantes con su nombre. Detrs de l arda un pequeo fuego. Un radiador de gas imitando lea. Una instalacin de gas dentro del refugio de un Vstago poda resultar una mala idea. La tiene encendida con dos cojones, pens Theo, despus de la pasada noche. --Un refresco? --pregunt Gainesmil, haciendo un gesto hacia una jarra sobre una mesa al lado. --No, gracias --dijo Theo. Sangre embotellada. No, gracias. --Eso ser todo, Langford. --S, seor. --El camarero sali de espaldas de la estancia, cerrando las puertas al irse. --Por favor, sintate --Gainesmil seal la otra silla a juego al otro lado de la suya. Theo se sent y se cruz de brazos. --Aprecio que hayas aceptado verme, Arconte Bell --comenz Gainesmil--. S que tienes una agenda muy ocupada. --No es problema... mientras el Sabbat no ataque. Gainesmil ri cortsmente ante la supuesta broma, luego se dio cuenta de que la expresin de Theo era, como casi siempre, inmutable. El antiguo Toreador se aclar la garganta. --Bien, entonces permteme ser breve. Como si no se hubiese resignado del todo a su declarada

brevedad, Gainesmil hizo una larga pausa. Obviamente estaba escogiendo sus palabras con cuidado, queriendo abordar, quiz, un tema sobre el cual no deseaba ser por completo franco. --El alguacil Goldwin --dijo Gainesmil-- ha sugerido que el ataque de la noche pasada sobre el prncipe... sobre el difunto prncipe, fue muy probablemente la primera fase de la ofensiva del Sabbat contra nuestra ciudad. --Hizo otra pausa, como si esperase algn comentario por parte de su invitado, pero Theo no dijo nada. El Prncipe Garlotte, por supuesto, ya no est entre nosotros... --dijo Gainesmil, pero despus titube ligeramente, con un casi imperceptible temblor de emocin en su voz. Theo repar en ello pero no reaccion. Autntica pena por la prdida de un viejo amigo y aliado, o simplemente un despliegue para dar a entender tal sentimiento? Acaso Gainesmil no haba sido la mano ejecutora, pero haba tomado parte en ello? Theo dio vueltas a esa posibilidad en su mente. Haba Gainesmil incitado a Katrina al equivalente entre los Vstagos del parricidio? --Varios miembros del equipo de seguridad del prncipe desaparecieron en la explosin --continu Gainesmil--. Y dos centinelas sobre edificios prximos al barco fueron hallados muertos. Ms importante que los ghouls, no obstante --dio por terminado el tema de las muertes de stos con un gesto de su mano--, se desconoce el paradero de Malachi y Katrina --Hizo un alto de nuevo, pero Theo se limit a seguir mirndolo--. Se supone que han sido destruidos. Theo aguard. Cualquier cosa que tengas que decir, adelante, dila. --Llegaste al lugar diez o quince minutos despus de la explosin. Theo asinti. --Estabas patrullando por la zona. --Volviendo de patrullar ms all --dijo Theo sin alterarse--. El Puerto Interior suele ser bastante seguro. --"Bastante seguro", como dices --convino Gainesmil. Alz un dedo y se golpe los labios, despacio, tres veces--. Hubo, sin embargo, una ocasin... ah, hace tres meses, cuando el Puerto

Interior no fue tan seguro. De nuevo, Theo aguard impasible. Poda ver a dnde llevaba aquello, pero no iba a ayudar a Gainesmil a seguir adelante. Desembucha. --El ataque al seor Pieterzoon. Creo que ests enterado de qu ocurri. Theo asinti. Aquello poda ser delicado. Haba seguido a Pieterzoon esa noche porque no confiaba en aquel bastardo y quera averiguar un poco acerca de cmo pasaba sus noches el Ventrue. Maldita suerte que aquel escuadrn de la muerte del Sabbat estuviese deambulando por all esa noche... mala suerte para ellos, buena para Jan, y para la Camarilla, haba llegado a pensar Theo. Pero si Gainesmil saba que Theo estaba cerca con ocasin del ataque sobre Pieterzoon y ms prximo de lo que haba pretendido cuando el U.S.S. Apollo vol por los aires... Aunque no existiese una verdadera conexin, no sera visto con buenos ojos. Podra ser suficiente para crear problemas, si eso es lo que persegua el Toreador. --Por qu no dijiste nada acerca del ataque al seor Pieterzoon? --pregunt Gainesmil. --Por la misma razn por la que se callaron el Prncipe Garlotte y Pieterzoon --respondi Theo--. Por la misma razn por la que te callaste t, sospecho. Algo embarazoso para el prncipe que un husped sea atacado en el corazn de la ciudad. No tena ningn motivo para avergonzar a Garlotte. Gainesmil reflexion sobre ello. Pareci aceptarlo. O tal vez no era sencillamente lo que ms le interesaba. --En el lugar del ataque... de la explosin --pregunt--, advertiste algo... algo que pudiera llevarte a poner en duda la hiptesis del alguacil Goldwin de que el Sabbat se hallaba detrs de ello? --En qu ests pensando? --En nada en absoluto. En algo que pudiese sealar hacia... otra implicacin. Theo lo mir directamente a los ojos. --No soy detective, sabes? No acud a la escena del crimen en

busca de pistas. --Claro que no. Claro que no. Pero podras de todas formas haber reparado en algo... algo fuera de lugar? Theo lo pens por un minuto. Se dio tres golpecitos en el labio por aadidura antes de hablar. --No. La expresin expectante de Gainesmil decay de forma sensible. --No pretendo apremiarte. Tmate tiempo para... --No. No not nada. Transcurrieron varios segundos antes de que Gainesmill se diera cuenta de que su boca segua abierta. La cerr. --Comprndelo --continu en un tono algo tenso mas todava agradable--, ciertos socios del alguacil Goldwin s que inspeccionaron la escena, y... --Y no confas en ellos --dijo Theo. Gainesmil cerr de nuevo la boca de forma consciente y habl con la sonrisa de una vbora. --Siempre vale la pena, y estoy seguro de que estars de acuerdo, Arconte Bell, solicitar tantas perspectivas como sea posible. --Por lo general me atengo a mi propia perspectiva --dijo Theo--. Es decir, a no ser que Jaroslav me diga otra cosa. Entonces suelo adoptar la suya. --Entiendo. --La mencin del justicar Brujah pareci poner ligeramente nervioso a Gainesmil. Recuerda con quin ests hablando, pequeo lameculos. A Theo no le importaba ser subestimado. Que creyesen que era grande y estpido si queran. Pero apenas soportaba que lo trataran con condescendencia. Era asombroso lo que se poda conseguir dejando caer algunos nombres; apenas un poco sutil recordatorio de que Theo haba sido seleccionado como arconte por uno de los ms implacables, fanticos, y sencillamente perversos hijos de puta que haba sobresalido en la Camarilla en un jodido montn de tiempo. --Entiendo. --As que crees que la gente de Goldwin es intil, o que est ocultando lo que ha encontrado en realidad --dijo Theo. --Resulta ciertamente razonable sospechar que el Sabbat es

responsable --dijo Gainesmil, dando marcha atrs tan deprisa como sus pequeas piernas semnticas lo llevaron lejos de su insinuacin de haca un momento--. Pero el alguacil encontr pocas o ninguna evidencia de peso, y existen... otras posibilidades. --Qu evidencias quieres... aparte de un montn de malditos pedacitos de barco por todo el puerto? --Bien... por supuesto puede que nunca encontremos pruebas concluyentes. Pero no deberan descartarse otras posibilidades, todava no, aunque no puedan ser demostradas. A fin de cuentas, la implicacin del Sabbat, si bien no improbable, es mera suposicin asimismo. --Otras posibilidades --dijo Theo--. Como qu? --Como he dicho, se supone que Malachi y Katrina han sido destruidos. --Tambin se supone que Garlotte ha sido destruido --observ Theo. --Me reun con el prncipe, en el barco, precisamente menos de una hora antes de la explosin. No tena planes para ir a otra parte. --Te los habra contado? --Haba pocos secretos entre el Prncipe Garlotte y yo. --Pocos que t supieras. Gainesmil le lanz una feroz mirada, pero luego su expresin se suaviz. --Muy cierto. --Piensas que Malachi y Katrina estaban implicados --dijo Theo. Gainesmil frunci el ceo. Se levant de su silla y empez a caminar despacio alrededor de la habitacin. Si esto es breve, pens Theo, no me gustara escuchar la versin larga. --Sin duda fue el Sabbat... --dijo Gainesmil--, pero --levant un dedo en seal de nfasis--, sin pruebas a tal efecto, especular acerca de facciones desconocidas que podran haber estado implicadas, y con un vil propsito, no resulta en particular descabellado o extravagante. --Descabellado o no --dijo Theo--, se trata de una especulacin. No veo la diferencia.

--Es posible --insisti Gainesmil. --Mira --dijo Theo--. Quieres, sin prueba alguna, ir a contarle a
Xaviar que el nico Gangrel al servicio de Garlotte es quien crees que lo hizo volar en pedazos? --Esto no tiene nada que ver con Xaviar! --Tiene todo que ver con Xaviar, o alguien como l. Sigue lanzando calumnias como sa, y algn Gangrel ofendido va a venir a buscarte. No va a querer hablar sobre lo que t crees, ni se va a limitar a mear en tu buzn. No. Va a convertir tus entraas en extraas. Gainesmil segua paseando... hasta que oy la poco sutil mencin sobre reconfigurar su anatoma. La idea no pareci sentarle bien, por lo visto. Frunci los labios, volvi a sentarse. --Adems --aadi Theo--, crees que usar explosivos es el estilo de Malachi? Quiero decir, que ese tipo era feliz si le lanzabas un hueso crudo. Gainesmil solt una risita irnica al or aquello, pero no se vio alentado a seguir riendo. --Katrina? --medit Theo en voz alta--. Nunca cre que tuviera suficiente... --Propensin? --sugiri Gainesmil. --S --convino Theo--. Algo as. --Era cierto, dentro de lo que cabe. --Pero era rencorosa. Cielos si lo era. --Mustrame una chavala que no lo sea. Gainesmil ri en voz baja de nuevo, pero en su mayor parte se hallaba absorto en sus propios pensamientos. --De todas formas --dijo Theo, levantndose--, quien diablos fuera, si se hicieron volar en pedazos a s mismos, no importa demasiado en realidad. Si hallamos a alguien todava vivo y coleando, entonces tendremos algo de lo que hablar. Hasta entonces, tengo cosas que hacer. --Por supuesto. Por supuesto --Gainesmil sali de su ensueo con una sacudida. Se levant con Theo, luego tendi la mano hacia un llamador y tir de l. No muy lejos, Theo oy el taido de una campana... una campana que odos mortales no habran percibido. Al cabo de unos segundos, el mayordomo abra las puertas del estudio.

--Langford --dijo Gainesmil. --Seor? --El Arconte Bell ha sido ms que corts. Haz el favor de
acompaarlo hasta la puerta. --S, seor. Theo salud con la cabeza al dejar a Gainesmil y luego sigui al mayordomo de vuelta a travs de los corredores del refugio del Toreador. De camino, Theo fum medio cigarrillo y lanz la colilla dentro de un florero cerca de la puerta principal. A veces, se dijo, las pequeas cosas bastaban.
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VIERNES, 15 DE OCTUBRE DE 1999, 4:11 A.M. CARRETERA PRINCIPAL DE LITTLE PATUXENT, CERCA DE COLUMBIA, MARYLAND
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La camioneta Dodge aminor hacia el andn y se detuvo a veinte metros largos detrs del destrozado Crown Victoria. El motor de la misma continu en marcha. Las luces delanteras iluminaban las abolladuras y las rotas ventanas de delante. --se es el coche de Octavia? --pregunt Reggie. Eustace estudi el otro vehculo durante un largo minuto. Baj su ventanilla y escupi sobre la grava. --Joder, s. --Eso pensaba. Permanecieron sentados contemplando el coche. Eustace alarg la mano y cambi la emisora de la radio. Soplaba una agradable brisa a travs de la ventanilla. --Crees que hay alguien an en l? --pregunt Reggie. --No s --dijo Eustace. Busc detrs de su asiento, recogi su escopeta de dos caones recortados del calibre doce y comprob dos veces que estaba cargada--. Te lo har saber --Escupi de nuevo

antes de salir, limpindose la boca con la manga. Mientras Eustace se aproximaba al otro coche, Reggie observ detenidamente, apartando la vista slo un segundo para volver a cambiar la emisora. Eustace se detuvo junto al Crown Victoria y lo examin con cautela. Se rasc la cabeza y escupi. Poco despus, regresaba a la camioneta. --Alguien lo ha destrozado --dijo Eustace. --No me digas. --Mejor llama a Slick. No queremos que la polica tropiece con ste. --Bien, de acuerdo. Reggie cogi el mvil, mientras Eustace cambiaba la emisora de la radio.
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SBADO, 16 DE OCTUBRE DE 1999, 11:20 P.M. AUDITORIO MCHENRY, PARADOR LORD BALTIMORE, BALTIMORE, MARYLAND
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--Theo! Gracias a Dios... --Lydia se uni a l en el vestbulo que


conduca al auditorio. Desde detrs de ella llegaban los sonidos de un acalorado gritero. El corredor, costosamente alfombrado, se hallaba flanqueado de impasibles ghouls: los del equipo de seguridad de Garlotte que al no haber estado en el barco haca tres noches no haban volado derechos al Da del Juicio. Malachi, el azote Gangrel, guardin habitual de la sala de conferencias, se hallaba notoriamente ausente. El clamor venido del auditorio continu en el mismo tono. Theo reconoci al instante una de las voces (la ms alta), que segua imponindose sobre las que se alzaban en contra. --Lladislas --dijo Theo.

--S --dijo Lydia. Se haba apresurado para reunirse con Theo,


pero l haba seguido caminando, as que se vio forzada a cambiar de direccin y volver a encaminarse hacia la doble puerta para mantenerse a la altura de su antiguo--. Quiere ser el nuevo prncipe. Est pidiendo el voto a favor. Theo se par en seco. Lydia sigui avanzando, se dio cuenta de que se haba detenido y volvi a cambiar de direccin. --Voto? --gru Theo--. Qu quiere ser... prncipe o una puta reina del baile? --El arconte sigui andando otra vez de repente, justo cuando Lydia llegaba a su lado, y la dej detrs. Ella corri tras l con dificultad. No abri la doble puerta de un portazo. No estaba enfadado ni contrariado, no ms de lo que sola estar; no necesitaba hacer una entrada dramtica. Dejaba las dotes teatrales para los otros. No obstante, en el instante en que entr al auditorio y comenz a descender por el pasillo lateral, el debate se apag gradualmente. Los Vstagos en la cabecera de la sala en declive no lo miraron con temor ni sobrecogimiento, al menos no todos; la discusin hizo un receso ms que concluir. Theo no era su arbiter extraordinaire. Sin embargo su presencia arroj una luz del todo nueva sobre la "discusin". Pudo sentir el cambio en aquellos primeros segundos... no una reduccin de la tensin, sino ms bien esa tensin llegando a un punto crtico. Percibi algo ms tambin, algo que sospechaba era resultado directo de la destruccin de Garlotte... una peligrosa falta de contencin en el debate. No obstante, pens, puede que se trate slo de Lladislas. --Theo Bell. --La voz de Lladislas retumb llenando el auditorio entero--. Justo el hombre que necesitbamos ver. Nadie ms habl. Los dems (Jan, Vitel, Gainesmil, Isaac entre ellos) observaron en silencio mientras Theo segua bajando por el pasillo hacia la mesa de conferencias... una nueva mesa de conferencias, advirti. Alguien haba reemplazado aqulla en la que Xaviar haba enterrado sus garras. Aqulla haba sido una noche difcil. Garlotte y el justicar Gangrel tenan egos lo bastante grandes como para que apenas cupiesen en esa sala. Cmo cambiaban las cosas. Garlotte era comida para los peces, y Xaviar, herido su orgullo,

supuestamente estaba llevando a su clan fuera de la Camarilla. Theo movi la cabeza y frunci el entrecejo. Lladislas pareci creer que el gesto iba dirigido a l. Su ceo se arrug profundamente bajo sus leves entradas capilares. --Esta ciudad est bajo asedio, por Dios --continu el exilado prncipe de Buffalo--. Necesita un nuevo prncipe, y lo necesita ahora. Soy un hombre con experiencia. He gobernado una ciudad. La he gobernado de verdad... no he desempeado un papel secundario. --Lanz una afilada mirada a Isaac y a Robert Gainesmil. Ambos lo miraron helada y fijamente en respuesta--. He hecho el trabajo difcil, he tomado decisiones de vida o muerte --aadi. --Y el ltimo apunte en tu curriculum --intervino Marcus Vitel, antiguamente de Washington, D.C.-- dice que tu ciudad cay ante el Sabbat. Los ojos de Lladislas se abrieron poco a poco. Su rostro, siempre de mejillas coloradas (bastante anormal para un vampiro), se ensombreci de forma visible. --Tu ciudad cay ante el Sabbat --prosigui Vitel, de pronto con aspecto muy fatigado--, como hizo la ma--. Tendi sus manos, presentando las palmas, llevndolas hacia sus costados, como para negar cualquier intencin maliciosa en sus palabras. Puede que el gesto conciliador hubiese concedido a Lladislas una breve pausa y sirviese para evitar que se lanzase en un violento ataque, pero se hallaba lejos de encontrarse apaciguado. El dardo de Vitel haba penetrado profundamente, quedndose clavado. --No contaba con que t, de entre todos los Vstagos, un rival y un Ventrue, me apoyaras --dijo Lladislas con un gruido. Vitel mantuvo su calma e incluso permiti que una confundida sonrisa asomara levemente a su rostro. --Ciertamente soy Ventrue... pero rival? --Sus cejas se alzaron de forma inquisitiva--. No tienes nada que yo quiera, Lladislas, y sin mi ciudad, no poseo nada que codicies. --Luego la sonrisa de Vitel se desvaneci. Sus ademanes se tornaron bruscos, acaso afligidos--. En cuanto a esta ciudad, para m no es nada ms que un refugio. Considrate un pretendiente sin rival. Ocpate de las baratijas, si quieres. Yo no me contentar con menos que recuperar la perla

pisoteada por las hendidas pezuas de los puercos. Lladislas, al igual que todos los sentados alrededor de la mesa, permaneci en silencio. Theo se dio cuenta de que se haba detenido antes de llegar a la mesa para escuchar las palabras de Vitel, que resonaban con tan profundo sentimiento de prdida. El arconte Brujah ocup a continuacin su lugar, y Lydia se sent a su lado. Esa breve oratoria era lo ms largo que Vitel haba dicho en pblico que Theo pudiera recordar desde que el depuesto prncipe hubiera huido de Washington. Vitel haba asistido a la mayora de las conferencias de mando y ofrecido su opinin, de forma ocasional. Incluso haba usado sus contactos en la capital de la nacin para ayudar a producir un temporal toque de queda en esa ciudad... ciertamente ninguna panacea, pero al menos un obstculo para que el Sabbat obrara por all en un momento crucial, mientras la riada de refugiados de la Camarilla que se diriga hacia Baltimore estaba siendo convertida en una pasable fuerza defensiva. Vitel haba contribuido a la causa, pero haba pasado la mayor parte de los ltimos meses en el retiro. Fuera cual fuera el juego al que estaba jugando (era un Ventrue, tena que estar tramando algo), lo haca entre bastidores. Pieterzoon haba intentado varias veces abrirse paso a travs del muro de soledad, y Victoria, antes de ser enviada por mar a Atlanta, sin duda haba tratado de aliarse con Vitel. Jan incluso haba mencionado a Theo que Vitel pareca un hombre roto, que la prdida de su ciudad y de sus chiquillos era una losa que cargaba. Como si me importara una mierda, pens Theo. Los pequeos dramas personales de la sangre azul no iban a impedir que el Sabbat cayera sobre la ciudad. Y en aquel momento, Lladislas, aunque l mismo era un Brujah, no estaba arreglando las cosas alborotando para convertirse en prncipe. --Si tienes que pedir permiso --dijo Theo, rompiendo el silencio--, no eres el prncipe. --Cruz los brazos y clav la mirada directamente en Lladislas, desafiando a su compaero de clan a oponrsele. Dicho sea en su honor, Lladislas guard silencio... a duras penas. Su rostro enrojeci de nuevo y sus manos se crisparon hasta formar puos de plidos nudillos, pero mantuvo la boca cerrada. Theo lo interpret como una seal esperanzadora para el futuro de

Lladislas. A todas luces, ste reconoci tambin lo que era obvio para Theo y probablemente para varios de los otros, entre ellos Jan y Vitel sin duda: Lladislas se hallaba fuera de su circunscripcin en Baltimore. Contaba con pocos seguidores leales, haba demasiados Vstagos mayores presentes para que se abriera paso con intimidaciones hasta la cima, y, a diferencia de su propia ciudad, no haba nadie all que le debiera favores. Aun as, no era un memo... directo, s; estpido, no. En circunstancias normales, nunca habra hecho su tentativa. Pero stas no eran circunstancias normales, no con Garlotte destruido y el Sabbat avanzando poco a poco hacia el norte desde Washington cada noche. La poltica convencional se haba vuelto cabeza abajo. Lladislas todava poda haberse convertido en prncipe... si el presente consejo de antiguos le hubiese respaldado. Y eso probablemente habra sucedido si Theo hubiera ejercido presin a favor de su compaero de clan. Pero Theo saba cosas que Lladislas no saba. As que Lladislas ech humo, pero no dijo nada. Careca de argumentos para presionar sin la aprobacin de Theo. --Es absolutamente cierto --dijo Jan Pieterzoon, llenando el embarazoso silencio-- que toda ciudad necesita un prncipe. Nuestro sentido del orden es lo que nos diferencia de esos monstruos del sur. Pieterzoon, de complexin ligera, con gafas de montura metlica y cabello rubio corto y erizado, era modesto... de una manera peligrosa. Aportaba a la mesa una astucia nacida de siglos de prctica y un linaje que haca que muchos Vstagos palidecieran ante la mencin de su nombre. Si despus de la cada de Hartford ante el Sabbat haba quienes lo tenan en menor consideracin, ello se deba a que, igual que Lladislas, no estaban al tanto de los detalles que Theo saba. Una vez Theo hubo intimidado a Lladislas, el arconte pudo ver que ste era un giro de los acontecimientos para el cual Jan estaba bastante preparado. --Considerando que el mismo Prncipe Garlotte instituy este organismo como un consejo de primogenitura ad hoc, en cierto modo, adems de su funcin de coordinacin de los esfuerzos de defensa de

la regin contra el Sabbat --continu Jan--, resulta del todo procedente que nosotros propongamos un candidato para asumir las responsabilidades del cargo de prncipe. Theo no hizo signo alguno de aprobacin o desaprobacin, aunque sospechaba a dnde quera llegar Jan. Buena jugada, pens Theo. Limitarse a sugerir a alguien. No alegar demasiada autoridad, aunque nadie en la ciudad va a oponerse a las personas de esta sala. Ahora va a elegir a un residente local... --Estoy seguro de que todos coincidiremos --dijo Pieterzoon-- en que, en tiempos tan peligrosos, la estabilidad en nuestra propia jefatura es conveniente, incluso crucial. Para que podamos asegurar la estabilidad y el liderazgo cualificado de los que Baltimore disfrut bajo el gobierno del Prncipe Garlotte, hay que proponer a alguien que est ntimamente familiarizado con la ciudad. Theo no necesitaba recorrer la mesa con la mirada para saber quines eran los dos candidatos posibles, a uno de los cuales Jan tena sin duda en mente. Por eliminacin: Lydia, aunque una chica brillante, slo estaba presente para guardar el sitio hasta que Theo hubo llegado. Lladislas haba disparado su cartucho y se haba quedado corto. Vitel haba decidido no participar. Marston Colchester, el enlace Nosferatu, ni siquiera estaba all... al menos no de forma oficial. Ninguno de los Malkavian, Matn y Tembloroso, estaban a la altura, por no hablar del temperamento, para comandar una ciudad. Ello dejaba slo a Robert Gainesmil, confidente de Garlotte durante muchos aos, e Isaac Goldwin, alguacil y chiquillo del antiguo prncipe. Pero el Malkavian, Matn, pensaba de otra forma. --Lo que dices est todo muy bien, Pieterzoon. No pretendo discutir, desde luego... --Su pelo y su larga barba estaban despeinados y sucios. Mientras hablaba, Matn se pasaba constantemente los dedos por las pobladas barbas. Sus ojos miraban fijamente a algn punto indeterminado sobre la mesa--. Pero Theo sera un prncipe brbaro. Nadie lo molestara en tiempo de problemas. Ni en ningn otro tiempo, a todo esto. --Un prncipe brbaro --repiti Tembloroso, que pasaba sus noches entre los vagabundos y pareca uno de ellos.

Theo sinti todos los ojos de la sala girndose hacia l. Cuando mir torvamente a los dos Malkavian, Matn pareci marchitarse bajo la mirada de Theo, aun cuando el Malkavian no haba alzado la vista de la mesa. Mientras tanto, Tembloroso, fiel a su nombre, comenz a temblequear ligeramente y a lanzar furtivas miradas a todos los que estaban alrededor de la mesa... salvo a Theo. --Ya tengo un trabajo --dijo Theo por fin. --En efecto --intervino de pronto Jan, retomando el orden del da, ante el gran alivio de los Malkavian--. Aunque se admite la sugerencia. --Theo se volvi sin rastro de humor hacia Jan, pero el Ventrue se limit a sonrer cortsmente en respuesta, aadiendo:-- El justicar Pascek nunca prescindira de buen grado de los servicios de su arconte ms apreciado --hizo una pausa--. Eso nos deja a Gainesmil y al alguacil Goldwin como los sucesores ms plausibles del Prncipe Garlotte. Querras hacer alguna observacin, Arconte Bell? Theo contuvo un suspiro. Estaba Jan disfrutando de aquello por alguna razn? Saba condenadamente bien que a Theo le importaban un rbano las charadas polticas. Se supona que ese tipo de asunto no se trataba en comit. Elegir rey era un pasatiempo para la pandilla del cuarto secreto. Este asunto era todo espectculo, de todas formas. Se gir para contemplarlos: Goldwin el Ventrue y Gainesmil el Toreador. Los mir framente por un largo instante, luego apart la vista. --Lanza una moneda o lo que sea. Isaac se ofendi ligeramente ante el comentario. Gainesmil se lo tom de forma ms estoica. El Toreador, al hablar con Theo la noche despus de la muerte de Garlotte, haba estado tratando desde luego de sembrar la duda en la mente del Brujah sobre la credibilidad de Isaac... y su lealtad, a pesar de que no haba intentado relacionar directamente al alguacil con la explosin. Theo no haba dado a Gainesmil ninguna razn para que esperase su apoyo, as que su poco notable falta de respaldo, si bien una decepcin, no haba supuesto ninguna sorpresa. Un incmodo silencio cay de nuevo sobre el auditorio. --Como iba diciendo --dijo Jan, siguiendo donde lo haba dejado antes de la interrupcin del Malkavian, evitando que las custicas

palabras de Theo ejercieran demasiado tiempo efecto--, para asegurar una transicin de poder tranquila... Theo desconect durante gran parte de la perorata de Jan. Como muchos miembros de su clan, Pieterzoon tena la costumbre de usar un centenar de palabras para decir lo que poda ser dicho con facilidad con una. Algunos Vstagos daban por supuesto que, hablando ms, reivindicaban su importancia. Probablemente Jan no crea tal payasada, pero aunque el lenguaje florido no fuese sino una tapadera para lo que realmente segua, en momentos como se, Theo tena que permanecer sentado pese a todo hasta el final. --...el propio chiquillo del difunto prncipe, largo tiempo a su servicio como alguacil, Isaac Goldwin, prestara un hbil servicio como nuevo prncipe de Baltimore --concluy Jan al fin. Durante la verbosa divagacin, Theo se haba movido ligeramente en su asiento a fin de poder ver las reacciones de Isaac y Gainesmil. De aquella forma, una vez Jan fue por fin al grano, el arconte no tuvo que demostrar el menor inters, ni siquiera el necesario para girarse o alzar la cabeza. Isaac o Gainesmil, cualquiera que no fuese elegido, sera probablemente el que protestara. Isaac, halagado y ms que algo aliviado, intent arrojar una luz magnnima sobre su sonrisa y se sent visiblemente ms erguido en su asiento. Gainesmil, curiosamente, se limit a asentir en seal de conformidad con la declaracin de Jan. Me pregunto qu le ha prometido Pieterzoon, medit Theo. Era evidente que Jan, a diferencia de Lladislas, haba organizado el apoyo a su caballo antes de la reunin que decidira la cuestin. Por otra parte, Lladislas no se haba visto obligado a tratar con demasiada disparidad de opiniones mientras gobernaba Buffalo: no es que la gente no hubiera estado en desacuerdo con l, y posiblemente a menudo, sino que nunca se lo haban dicho a la cara. --Me siento honrado --comenz Isaac-- de ser respaldado por tan augusto grupo... Los pensamientos de Theo de nuevo divagaron. Ahora era el turno de Isaac para soltar la lengua, para hacer morritos a los antiguos que, a efectos prcticos, acababan de hacerlo prncipe. Nadie iba a protestar demasiado acerca de lo que fuera decidido por el chiquillo de

Hardestadt el Viejo, el ltimo prncipe de la Camarilla de Washington y Buffalo, y un arconte Brujah. Gainesmil y los Malkavian, as como la eleccin de Goldwin, dieron a la decisin un barniz de legitimidad provincial. De todas formas, quin otro iba a ser prncipe? Nadie ms (si Gainesmil ceda, como pareca haber hecho) estaba disponible. Ninguno de los forasteros iba a respaldar a otro, y Garlotte se haba tomado muchos esfuerzos para desalentar a la competencia a su mando, as que nadie entre los residentes locales dispona de los suficientes contactos polticos para resistir por s solo. Theo estaba del todo seguro de que no quera el puesto. Haba, desde luego, un montn de efectivos de los Vstagos en la ciudad y alrededores las ltimas noches, pero la mayora de ellos se haba dedicado a prepararse para la al parecer inevitable arremetida que el Sabbat iba a lanzar tarde o temprano. --...y pretendo continuar la tradicin de gobierno duro pero justo practicado durante tanto tiempo por mi sire... El Sabbat. Eso era algo de lo que vala la pena preocuparse en aquel momento. Eso era algo que mereca muchsima atencin. Las incursiones hacia el norte estaban volvindose ms frecuentes y con mayor fuerza. Esos bastardos estaban probando las defensas, preparndose para la gran ofensiva. Durante las dos ltimas noches, Theo casi haba retirado la mayor parte de sus patrullas del permetro exterior junto a Fort Meade para reforzar la segunda lnea en el aeropuerto. Era una tctica que haca tiempo saba que adoptara. Jan y l lo haban hablado haca meses, cuando Buffalo cay en agosto, y haban hecho sus planes. Jan no tena la cabeza tan pegada al propio culo como pareca a veces, pero el tiempo y la energa desperdiciados con estos consejos segua siendo exasperante. Si no fuese por el hecho de que alguna vez cada cierto tiempo (cada mucho tiempo) ocurra algo importante en aquellas asambleas de estirados, Theo no se molestara en absoluto. --...porque Baltimore se ha convertido en una ciudad de esperanza para los Vstagos... Pero por supuesto, dado que el propio Theo se haba tomado un inters tan personal en la seguridad de la ciudad, ello dejaba a Jan y ahora a Isaac, y a Garlotte y Victoria antes que ellos, libres de jugar a

sus juegos de saln. Limtate a dejrselo al Brujah para que se encargue del trabajo pesado. sa es la nica manera de que el autntico trabajo llegue a hacerse, pens Theo. Hablando de lo cual... Mientras Isaac parloteaba interminablemente acerca de las obligaciones de un prncipe a sus compaeros Vstagos, Theo hurg en su bolsillo y sac su busca. Le ech un prolongado vistazo, volvi a meterlo en el bolsillo y se levant para irse. --Tengo que irme --dijo sin ms explicaciones cuando Isaac hizo una pausa en su sermn. Theo toc a Lydia en el hombro. Ella lo sigui fuera del auditorio hasta dejar atrs a los ghouls de seguridad. Theo no se molest en esperar al ascensor. Us las escaleras. No iba con prisa, pero era mucho ms alto que Lydia, por lo que sta tuvo que apresurarse para seguir el paso mientras se abran camino a travs del vistoso vestbulo. --Una incursin del Sabbat? --pregunt Lydia, casi con expectacin. --Oh-oh. --Problemas con una de las patrullas? --No. Ella sigui andando junto a l mientras dejaban el Parador Lord Baltimore. --Entonces quin diablos te ha llamado? --Nadie --dio Theo--. Solamente tena que salir de ah. --As que no tienes prisa para ir a alguna parte? --pregunt Lydia. --No en este mismo momento. --Me llevas hasta el taller de Slick? No me apetece robar otro coche ahora mismo. --Claro --dijo Theo--. Dnde estn tus muchachos? --Probablemente all ya. Theo no haba aparcado lejos del parador. Esper hasta que Lydia subi a la moto detrs de l y entonces la hizo arrancar. --Sujtate. --Me estoy sujetando. Theo baj la vista, y vaya si no lo estaba haciendo. Los brazos

de ella no llegaban a abarcar por completo su torso, pero sus blancas manos se cerraban sobre los pliegues de su chaqueta. Cualquier chaqueta que Theo pudiese ponerse era voluminosa. La que llevaba era ms recia que una hecha de cuero normal... reforzada para desviar al menos balas de pequeo calibre o la hoja de un cuchillo al sesgo. La pequea cantidad de sangre requerida para curar una molesta herida poda constituir una gran diferencia en una lucha cuerpo a cuerpo. Theo lo saba. Despus de ponerse en camino cruzando toda la ciudad, no habra sentido a Lydia sentada detrs de l si no hubiese sabido que estaba ah. Era pequea y ligera como una pluma, pero Theo haba visto el efecto que sus palabras y acciones tenan sobre sus iguales: la turba anarquista. Muchos de ellos eran Brujah. La mayora se contaban asimismo entre los ms jvenes de los Vstagos. La relativa juventud de un anarquista era a la vez causa y efecto de su condicin de anarquista: causa porque ocupaba una posicin baja en la jerarqua totmica, y no tena paciencia con los poderes fcticos; efecto porque slo muy raramente consegua un anarquista, sin el auspicio de un prncipe u otro protector influyente, sobrevivir a su propia era. Haba pocos anarquistas viejos. El mismo Theo haba sido lo bastante afortunado para ser Abrazado por un sire que deseaba pasar muchos aos instruyendo y educando a su protegido. Por la razn que fuera, pocos sires eran tan pacientes en las noches actuales. O eso o el chiquillo, independiente en su vida mortal, exiga la misma independencia en la no vida. El anarquista quera libertad, y la quera ya, si no antes. Eso no encajaba bien con un sire que, de hecho, consideraba "la maldicin de Can" un don, y que igualmente esperaba servil devocin por parte de su nuevo pupilo. Muchos Vstagos no sobrevivan a la disciplina de un sire. Theo ech un vistazo sobre su hombro a Lydia. El arconte no sola hacer de taxista con sus soldados de a pie, pero ste tena potencial. Pareca de la clase ms razonable, la pragmtica. Tal vez pudiera evitar los peligros y tener xito en alguna parte. O tal vez no. El tiempo lo dira con seguridad. Era mejor no apegarse demasiado. Ella advirti su mirada y se ech hacia delante, pegndose a su oreja para poder hacerse or por encima del motor.

--Antes de que llegaras all, a la asamblea --dijo contra el viento-- estaban hablando de Garlotte, de la explosin. --De verdad? --dijo Theo con voz calma. --Decan que no poda haber sido un accidente. Demasiado
gordo. Theo asinti. Mantuvo la cara vuelta en parte hacia un lado y atendi a la carretera por el rabillo del ojo. --Tiene que haber sido el Sabbat --continu Lydia--. Los Assamitas no habran sido tan chapuceros. Theo volvi a asentir y se volvi hacia delante. Lydia no iba a decir nada que l no supiera, y con su breves comentarios ya le haba informado de lo que quera averiguar. Era un buen indicador del estado de nimo de los anarquistas, del sentir en las calles. Lydia crea lo que le estaba contando. Que el Sabbat se hubiera introducido de forma furtiva en la ciudad haciendo volar en pedazos al prncipe le pareca del todo lgico. Y por qu no habra de ser as? sa era la explicacin que Theo haba ayudado a vender. Tras la explosin en el muelle, haba puesto tierra de por medio, dando la vuelta al oeste, y vuelto diez minutos ms tarde para contemplar con preocupacin cmo las autoridades mortales acordonaban la escena del "accidente". Eso es lo que refera la prensa mortal. Gainesmil, aunque no estuviese satisfecho con la forma de ocuparse del asunto de Isaac, tena relacin con los contactos de Garlotte en el gobierno de la ciudad y en los medios de comunicacin. Se haba encargado de que la investigacin no fuese ms lejos. Puede que Gainesmil no creyese que la destruccin de Garlotte era obra del Sabbat, pero el Toreador estaba siguiendo a conciencia la poltica de su faccin. Mejor para l, pens Theo. Todo el asunto de Garlotte era slo una distraccin en cualquier caso. Theo prefiri no pensar que haba tenido la oportunidad de poner fin a la cuestin, pero no lo haba hecho. Los dos Brujah rodaron hacia el norte, rasgando la motocicleta en su desigual avance la relativa quietud de la noche. No les llev mucho dejar atrs el saneado Puerto Interior. Los bloques ms all de ste eran una mezcla de oficinas, tiendas de antigedades,

restaurantes, y aburguesadas casas adosadas. El aparcamiento de la calle era una lnea ininterrumpida de coches de lujo: BMW, Mercedes, 4x4, 4x4, 4x4... Theo medio se preguntaba si esa gente se haba convencido as misma de que necesitaba traccin a las cuatro ruedas para cruzar los baches de las calles de la ciudad. Tales enclaves privilegiados pronto dieron paso a zonas de menos refinamiento. La pintura no era tan fresca. No se haban eliminado todos los restos de pintadas. Las tiendas y casas tenan barrotes en las ventanas. Haba ms coches con abolladuras, o trozos de chapa que no casaban, o con un tapacubos menos. Mientras Theo conduca no pensaba en Lydia, sino en otro plido Vstago femenino: Ka trina. Una preocupante pregunta segua bullendo en su mente, una pregunta sobre ella, y sobre lo que l haba hecho... o dejado de hacer. Durante las pasadas noches, mientras haba estado de patrulla, incluso cuando haba intentado asegurarse de que Gainesmil no tena idea cierta de lo que haba ocurrido, Theo, como era su costumbre, haba hecho caso omiso de dicha pregunta. Haba en verdad demasiados detalles insignificantes que salan a colacin en el curso de la eternidad. Theo haba llegado a creerlo as despus de apenas doscientos aos. Demasiados detalles para prestar atencin a todos. Le gustaba dejarlos posarse por un tiempo, filtrarlos. La mayora de ellos se convertan en humo por s solos hasta que no quedaba nada. El tiempo y la desatencin obraban sobre ellos, los hacan deteriorarse y luego desaparecer por completo. Los detalles importantes, por otra parte, resistan la prueba del tiempo. Seguan siendo slidos. sas eran las preguntas que exigan una decisin, que requeran accin. Tres noches no era demasiado tiempo para decidir nada. En realidad no. Pero los sucesos estaban producindose con rapidez esas noches. El mundo era un lugar del todo diferente ahora de lo que haba sido cuando Theo se haba unido a las filas de los no muertos. La tecnologa informtica y los avances en las comunicaciones estaban causando en todas partes, de forma exponencial, lo que la Revolucin Industrial haba provocado. La vida se volva ms y ms rpida cada noche. Y otro tanto pasaba con la muerte. Theo se haba adaptado mejor que otros; mejor que muchos, de

hecho. Nunca se haba apartado del mundo como haban hecho tantos Vstagos. Tena algn tipo de contacto con alguien, Vstago, Ganado o ambos, la mayora de las noches. Un montn de los malhumorados veteranos con los que mantena negocios podan pasar aos sin hablar con otra alma. Theo agit la cabeza. Demasiado tiempo para pensar de tal forma. Demasiada introspeccin. --Algo va mal? --le grit Lydia por encima del estruendo del motor. --No. Pienso demasiado, se dijo Theo. Tal vez eso es lo que me est pasando. Tal vez me estoy haciendo viejo. Pero estuviese hacindose viejo o no, y aunque tres noches fuesen un perodo de tiempo demasiado corto para no poder pasar por alto ese nimio pensamiento, la pregunta acerca de Katrina segua rondndole lo bastante cerca como para distraerlo... y la distraccin, en especial ante las incursiones del Sabbat prcticamente cada noche, poda hacer volar su trasero. El sonido del motor rodeaba a Theo. No se hallaba peligrosamente aislado de la ciudad en torno a l (se detuvo en un semforo rojo, zigzague entre baches), pero el ronroneo de la moto lo envolva en su propio mundo de verdad interior y consecuencias. Era un mundo en el que todava no se encontraba del todo cmodo, un mundo donde los puos y la sangre no siempre eran la respuesta adecuada. Haba existido todos sus aos como mortal y muchos como Vstago sin conocerlo. Don Cerro haba necesitado muchos aos para enserselo. La primera inclinacin de Theo siempre haba sido la ira, la violencia. Pero no haba reaccionado as con Katrina. Poda verla con la imaginacin. Estaba en lo alto de la pasarela, primero en las sombras, luego saliendo de ellas. Iba vestida de forma muy similar a l. Curioso pero ms bien irrelevante. En Baltimore, superpoblada de Vstagos como se hallaba en aquel momento, era difcil lanzar una piedra sin darle a un vampiro que vistiera cuero negro. Qu ms? Ella lo haba detenido en su camino al barco. Poda haberse escabullido con la misma facilidad, y l habra subido a bordo y... bum, arconte convertido en comida para peces. Pero le haba advertido que

se alejara y casi haba saltado ella misma en pedazos al hacerlo. Era por eso por lo que la haba dejado ir? Porque era eso lo que le molestaba... no lo que ella haba hecho, sino lo que l haba hecho. Dejarla largarse era estpido. Era una complicacin que no necesitaba, una que todava podra volver para morderle en el trasero. La haba perdonado por eso, porque ella lo haba perdonado? Ni hablar, decidi de inmediato. La tea de su juventud poda haberse enfriado uno o dos grados, pero no era sentimental. No iba a sorberse los mocos si alguien liquidaba a la chica de Garlotte; sin embargo, algo lo haba disuadido de romperle el crneo, aun cuando era lo que la situacin y su cargo exigan de l. Qu, entonces? Inters propio? En cierto sentido, Katrina haba facilitado el trabajo de Theo. Teniendo en cuenta lo que Jan y l haban planeado, Garlotte habra sido un autntico dolor de cabeza. Ahora Isaac era prncipe, y simplemente no pareca posible que pudiese armar tanto problema como su predecesor. Theo descart aquello, igualmente, casi sin pensarlo. Estaba muy acostumbrado a encargarse de los obstculos. se era su trabajo. Adems, no importaba lo irritante que Garlotte pudiese haber sido, la Camarilla, a largo plazo, estaba peor sin l. Era un smbolo de estabilidad, y eso por encima de cualquier otra cosa era lo que la Camarilla defenda. Qu demonios?, se pregunt con fastidio. No haba calculado algoritmos cuando haba decidido dejar irse a Katrina. Ni siquiera haba decidido en realidad hacerlo. Sencillamente lo haba hecho. Se trataba de instinto. Como cuando supo que algo no iba del todo bien en aquella maldita furgoneta de reparto que serva tambin como transporte del Sabbat. Eso era lo que le decan sus tripas. Eso era lo que haba hecho, e hizo un trabajo condenadamente bueno al respecto. Haba tratado incontables veces de explicar a Don Cerro que confiar en su instinto era lo que mejor haca. Confiar en el instinto sin cuestionarlo, responda siempre Don Cerro, es el primer paso hacia la conquista para la Bestia. --S, lo que t digas. --Qu? --chill Lydia por encima del ruido del motor. --Nada.

Theo frunci el ceo y aceler de pronto con el semforo amarillo. Lydia tuvo que aferrarse con fuerza para seguir en su sitio. El arconte no quera pensar en Katrina. Sin la menor duda no quera hablar sobre ella. Unos bloques ms y llegaron al taller de Slick, y Theo tuvo preocupaciones ms inmediatas para ocupar su mente. Se detuvo junto al bordillo. En esa parte de la ciudad las pintadas eran la norma, la regla, no la excepcin. Algunas eran coloridas y artsticas, otras profanas y violentas, pero eran omnipresentes. Las hileras de casas, aquellas que no estaban abandonadas y tapiadas, tenan la pintura desconchada, en caso de tenerla. Las casas de empeos superaban a las tiendas de comestibles por dos a uno. Los escasos coches aparcados en la calle eran o bien tartanas o 4x4 nuevos; a los vendedores de drogas les gustaba disponer de mucho espacio para sus alijos y sus armas. El edificio de Slick, desde el exterior, no era sino una destartalada casa adosada entre muchas. Un desaliado muchacho blanco con chaqueta vaquera y un casquete negro estaba sentado en el prtico. Contempl a Theo y Lydia mientras se acercaban. --Vigila mi moto, Jeb --dijo Theo. --Seguro --dijo Jeb--. Eh oye, cosa linda --continu hablando a Lydia. Ella le hizo un corte de mangas. --Vigila la moto, fanfarrn. Dentro haba menos y ms de lo que pareca desde la calle. El cuarto que daba a la calle era una escombrera de viejos muebles con la tapicera desgarrada en cuadros. Peridicos arrugados cubran el suelo, al igual que sofs y sillas. Alrededor de la habitacin haba un puado de provisionales ceniceros (vasos de plstico, tapas de botella, una lata de sardinas con algunas sardinas dentro), todo ello desbordado por las cenizas y las colillas. Ms all de dicho cuarto... la casa se acababa. Pasaba lo mismo con las dos casas a la derecha, y las tres a la izquierda. Las casas de los extremos del bloque estaban intactas, pero las seis interiores eran bsicamente fachadas de una habitacin. La porcin central del bloque, rodeada por las fachadas al frente, las dos casas completas a los lados, y un alto muro de ladrillo con dos

grandes puertas en la parte de atrs, estaba abarrotada de coches en distintos estados de reparacin y transformacin. A la derecha, haba sido construido un improvisado foso de reparacin. En el centro del espacio de trabajo, haba aparcados diez coches pegados unos a otros. La mayora lucan abolladuras considerables. Algunos estaban acribillados a balazos. Los parabrisas estaban agrietados o del todo rotos. A la izquierda de la zona de trabajo, varios hombres se ocupaban de la carrocera y del pintado con pistola. Theo se detuvo por un momento y observ la variedad de Vstagos y ghouls en accin. Con tantas patrullas en la calle cada noche, y con tantos enfrentamientos contra el Sabbat (todos violentos e implicando la mayora un tiroteo), un rpido cambio de ruedas era ms que simple conveniencia. En las primeras semanas, cuando el Sabbat acababa de presentarse en la costa este desde Atlanta hasta D.C., Theo y sus tropas haban estado yendo al sur noche tras noche, tanteando las desorganizadas fuerzas enemigas en la capital de la nacin, golpeando a menudo ms all de la carretera de circunvalacin. Conseguir introducirse tanto como fuese posible significaba no conducir el mismo coche cada vez. Un poco de pintura y una nueva matrcula permitan llegar lejos, pero en ocasiones el vehculo era tiroteado un tanto tambin. Los agujeros de bala eran del todo reveladores, as como una bandera roja tanto para los policas como para el enemigo. Siempre haba ms coches para robar, por supuesto, y la Camarilla aumentaba constantemente su "parque de combate" para reemplazar vehculos que sencillamente estaban demasiado daados, pero el impresionante nmero de coches robados ya se haba triplicado en los pasados meses. Algo tan mundano como el robo de automviles, a tan gran escala, poda no obstante constituir una amenaza para la Mascarada. As que los chicos de Theo reciclaban, y Slick era el experto. --Theo, amigo mo! --El viejo negro sonri por debajo de su alzada mscara de soldadura. El siseante soplete que llevaba lanzaba reflejos azul naranja de su diente de oro--. Ests aqu para decirme que no voy lo bastante rpido? --Su sonrisa se ensanch an ms, revelando varios espacios vacos alrededor de su brillante diente--.

Trata de no cargarte tantos coches! --Slo pasaba por el barrio --dijo Theo. --Bobaaaadas. Theo anduvo despacio hacia el mecnico. Slick era algo jorobado. Siempre lo haba sido. Tena un gran bulto en su espalda: columna torcida, lesin, algo as. Theo no lo saba con seguridad, y nunca haba tenido una razn para preguntar. Haba, sin embargo, estado cerca una vez cuando un estpido hijo de puta haba llamado a Slick "Nosferatu". Se corri la voz acerca de la reaccin de Slick, y hasta donde saba Theo aqulla fue la nica vez que alguien coment algo sobre la joroba. Lo que le record... --Te importa apagar esa cosa? --dijo Theo. No era una pregunta. Slick sonri an ms y cort el gas del soldador. --Qu clase de estpido hijoputa de Vstago usa un soplete? --pregunt Theo moviendo la cabeza. --Sabes que me amas por eso --dijo Slick. Se quit de un tirn la mscara de soldadura y se pein hacia atrs el grasiento y escaso cabello. --S, lo que t digas --Theo pas su brazo alrededor del otro hombre, mucho ms bajo y lo condujo lejos de odos curiosos. Mientras caminaban, tom nota de los distintos coches que estaban siendo reparados y los cas con incidentes que haban precipitado aquella necesidad: Reggie y Eustace haban empotrado la furgoneta Dodge contra una barrera de cemento, el Camaro haba recibido algunos impactos en un tiroteo en Sandy Spring; el Pontiac de Lydia haba sido acribillado; el Pinto (Dios, por qu?) era el beb de Matn. De los casi veinte coches en el taller, slo haba uno que Theo no conoca. --Sois los dos idiotas --Theo oy la voz de Lydia por encima de los motores en marcha y el ruido del martilleo. Algunos de su grupo estaban pasando el rato viendo terminar el Grand Am. La reunin no pareca bastante animada. --T y tus chicos lo estis haciendo bien --dijo Theo a Slick, y le apret el hombro hasta que ste hizo una mueca--. Cmo van las cosas?

Theo escuch sin hacer ningn comentario mientras Slick le refera un informe detallado de qu coches estaban listos para rodar, cules todava tenan que ser reparados, y cules no tenan remedio, intiles salvo para repuestos. Cuando el mecnico hubo acabado, Theo hizo algunas preguntas (sobre potencia, sobre qu Vstagos traan los coches en peor estado), slo para confirmar lo que ya saba. --A propsito --aadi Theo una vez hubieron abordado los detalles relevantes--, quin diablos conduce un Lexus? Estaba mirando al nico coche que no le cuadraba. Estaba tapado con una tela embreada, pero Theo poda identificar la forma. Quiz alguien lo haba robado slo para divertirse, o quiz... Slick titube. --Nadie. Uno de los peces gordos. --Quin? --Ya sabes... alto secreto. Uno de ellos. Theo volvi a pasar su brazo alrededor de Slick sin apretar en absoluto. --Quin? Slick vacil de nuevo, pero entonces decidi rpidamente que el alto secreto no se aplicaba a Theo Bell, no si l quera saberlo. --Pieterzoon. --Pieterzoon? Ya tiene coche. Un par de ellos, importados. Slick se encogi de hombros. --No sabra decirte --sinti endurecerse la mirada de Theo--. Quiero decir... quiero decir que no lo s --aclar el mecnico--. Tal vez simplemente le gusta aprovecharse del rango. Ya sabes, porque puede. Le est poniendo de todo: llantas de cierre automtico, blindaje, cristales a prueba de balas... --Cundo va a recogerlo? --Todava no est terminado. Dentro de unas noches --dijo Slick--. T lo entiendes? No tengo que llamarlos. Su hombre va a ponerse en contacto conmigo. Quiere que se lo entreguemos a ellos. --Con quin hablaste? Slick se pas los dedos por el pelo y consigui poner ms grasa sobre su cabellera. --Uno de sus compinches gilipollas. No lo s.

--Van Pel? --S, supongo. Me parece que s.


Theo no estaba seguro de qu pensar al respecto, ni de por qu le preocupaba. Despus de ser atacado y casi apiolado, Jan haba importado un par de coches modificados por propia iniciativa de Amsterdam. Por qu hacer que Slick le proporcionase otro ahora, y por qu tratar de mantenerlo en secreto? --Te dir qu vas a hacer --dijo Theo--. Cuando recibas esa llamada, hzmelo saber... y quiero decir justo cuando la recibas. Entendido? --Claro. --Bien --dio unas palmaditas a Slick en la espalda y se dispuso a marcharse; luego se detuvo y volvi--. Ah, una cosa ms. --S? --Importante --seal por encima de su hombro--. Los cigarrillos y la mierda por todo el taller. Si me entero por el noticiero local de que hubo un incendio, y los policas y los coches de bomberos estn pululando por aqu, voy a patear tu jodido trasero --Theo se volvi y se fue.
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Lydia lo sigui al interior del taller de Slick. Jeb, en la entrada, era un gilipollas, como de costumbre. Lydia casi esper que Theo abofetease a ese idiota, o que le hiciera temblar las rodillas con slo su fra mirada. Pero Theo lo pas por alto. No es que a ella le importara. Jeb no vala el tiempo de Theo. Era slo que estaba cansada de no ser capaz de predecir lo que hara o no en muchas ocasiones. A veces se mostraba protector hacia ella. Otras, como la presente, la dejaba sola. Lo nico que Lydia deseaba era poder adivinar su reaccin un poco mejor. Estar con el arconte casi siempre la haca sentirse como si hablara demasiado. Como en el viaje en moto. Nunca se senta as con nadie ms. No era en absoluto del tipo locuaz, pero de algn modo Theo consegua hacerla sentir como si su boca trabajara en exceso. Puede que fuera porque l rara vez se molestaba en decir con

un gruido una frase completa. Pero a veces lo haca. Aquello tambin era difcil de predecir. De camino, slo haba querido ser til. l le haba ordenado que fuese a la maldita asamblea porque iba a llegar tarde. Ella haba imaginado que estara interesado en conocer lo que haba pasado. Pero no lo estaba, o tal vez simplemente no la oa en absoluto con el ruido de la motocicleta. Lo que t digas. Dentro del taller de Slick, Lydia vio a su grupo de inmediato. Eran los nicos que no trabajaban. Slick diriga el barco con mano de hierro. Sus chicos eran buenos en lo que hacan, y lo hacan sin descanso. Los de Lydia eran imbciles. Dos de cada tres, en todo caso. Mientras Theo se apartaba discretamente con Slick, Lydia se dirigi hacia el Grand Am, que pareca casi terminado. La pintura pareca buena. La chapa era lisa. Slo necesitaba otro parabrisas y una matrcula nueva. Frankie comenz a cantar cuando la vio. --Lydia, oh Lydia. Me peg la clamidia... Su compaero Baldur, igual de estpido, solt una risotada histrica. --Sois idiotas los dos --dijo Lydia--. Cul de los dos gilipollas lleva hoy puesto el cerebro? Espera, djame adivinar... t te lo dejaste en casa. Frankie se cogi el pecho y retrocedi haciendo eses. --Oh! Me has herido! --Hirete con esto --Lydia le present el dedo apropiado y pas por delante de ellos hasta el cuarto miembro de su equipo, Christoph. Llevaba el enmaraado cabello rojo echado hacia atrs. Estaba sentado sobre una caja contra la pared, y su guerrera abierta lo envolva casi como una tienda de campaa. Lydia pudo ver que estaba deprimido... como siempre. Clavaba los ojos con aire pensativo en uno de los tapacubos del Pontiac. --Qu? --pregunt Lydia--. Lo han pintado? Christoph asinti en silencioso gesto de bienvenida, sin cambiar de expresin. Lydia esper con las manos en las caderas, pero ste volvi a sumirse en sus pensamientos.

--S, como quieras --dijo ella--. Por qu no afilas tu espada o


algo as? --Eh, Lydia --la llam Baldur, recuperado de su ataque de risa--. Por qu tenemos que seguir saliendo cuando nadie ms lo hace? --De qu diablos ests hablando? Quin no est saliendo? --Todo el mundo. Quiero decir nadie. Nadie est saliendo --Baldur hizo una pausa y se rasc la cabeza, confuso ante sus propias palabras. Lydia suspir y habl muy despacio. --Quin... diablos... no est... saliendo... de patrulla? --Bueno... Jasmine dice que deberamos dejarlo. --Jasmine dice muchas cosas. --S, pero... quiero decir, qu ha hecho la Camarilla por nosotros? Frankie, que estaba de acuerdo con su compaero, lo expres entre dientes. Lydia los contempl incrdula. --Muy bien. Theo est justo all. Queris decrselo? Baldur abri la boca pero no se le ocurri nada que decir. Lydia le gui el ojo. --Eso es lo que pensaba. --Eh, no le debemos nada a la Camarilla --dijo Frankie con voz indignada. --Frankie, qu coo piensas que va a pasar si no patrullamos? Vas a irte de fiesta? Encontrar algunos niitos a los que sorber? Qu hay de despus de que el Sabbat caiga sobre la ciudad... y te cuelgue de un gancho de carnicero como si fueras la bolsa intravenosa ms fea del mundo? --Yo no soy feo. --Se parece ms a un enema {*} --dijo Baldur. {* N.d.T: Juego de palabras intraducible entre I.V. bag (bolsa intravenosa) y douche-bag (jeringa para enemas).} --Sin duda los dos dejasteis el cerebro en casa, no? --Lydia suspir y se volvi de nuevo hacia Christoph. Frankie y Baldur rezongaban por lo bajo detrs de ella. --Eh. Tena sentido cuando Jasmine lo dijo.

--Es mejor que tengas cuidado, Christoph --dijo Lydia--. Estos


dos piensan demasiado, van a hacerle dao a alguien. Christoph hizo caso omiso de ella igual que lo haba hecho de toda la conversacin. Lydia cogi un trapo manchado de grasa y se lo arroj a la cara. --Eh, t! --le grit--. Qu cuernos? Jess. Qu maldito desperdicio de sangre. --Eh, vosotros cuatro, gandules bastardos --se oy la voz de Slick del otro lado del taller. Lydia se gir y vio a Theo saliendo por donde haba entrado--. Levantad vuestros culos enseguida --dijo Slick-- y limpiad toda esa mierda. Vaciad los ceniceros en la calle o donde sea. --Te parezco tu criada? --pregunt Frankie. --Oh, excsame --dijo Slick--. Robbie, sigue y deja ese Grand Am para ms tarde. Tenemos alrededor de otros cincuenta coches sobre los que trabajar primero. Mejor todava, limtate a limpiar el maldito cenicero, porque ah es donde este hijoputa va a acabar. Lydia le dio una palmada a Frankie en la coronilla. --Estamos en ello, Slick. --Entonces se volvi hacia Frankie y le golpe de nuevo--. Tienes ganas de caminar hasta Fort Meade y volver, o qu? Vamos. Nos cuesta dos minutos cogerte, perezoso bastardo. Vale la pena enfadarle por eso? Frankie y Baldur (e incluso Christoph) la siguieron con apenas unos gruidos.
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DOMINGO, 17 DE OCTUBRE DE 1999, 1:12 A.M. UNA GRUTA SUBTERRNEA, CIUDAD DE NUEVA YORK
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Las piezas estaban comenzando a formar una sola, pero tal hecho proporcionaba a Calebros muy poco en cuanto a consuelo.

Pese a los aos de trabajo acercndose a la culminacin, segua intuyendo factores extraos avanzando hacia l, as como cuestiones que se complicaban de forma irremediable, sin motivo. Gracias a Dios, Emmet regresara pronto. Su tarea con Benito estaba casi terminada. Tal vez la presencia del compaero de prole de Calebros aliviara la presin que pesaba sobre l igual que las toneladas de tierra encima de su cabeza. Mientras tanto, se mantena ocupado relajando la tensin de la forma que mejor saba: haciendo trizas revistas de moda. Unas tijeras despuntadas, una cuchilla de afeitar, sus propias garras, a veces incluso pegaba la cara a la pgina y dejaba la marca de un colmillo en la brillante cara o el perfecto y tenso vientre de una mujer. Pas por alto, por el momento, la enorme cantidad de informes recientes procedentes de sus compaeros de clan.
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17 de octubre de 1999 re: el Profeta de la Gehena

________________ COPIA DE ARCHIVO


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10/16 Jeremiah informa: tras semanas de guiar a Anatole, el profeta vio a Jeremiah (pues quin era l?) y lo envi lejos; Jeremiah incapaz de resistir. ~ No es sorprendente Anatole se march de la cueva. ~ Ramona habla de volver a las cuevas Tal vez Hesha podra acompaarla? Tono del informe bastante desesperado; necesita J. unas vacaciones? ~ No las necesitamos todos? Seguimiento de cerca de Anatole necesario.
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DOMINGO, 17 DE OCTUBRE DE 1999, 10:48 P.M. SUITE PRESIDENCIAL. PARADOR LORD BALTIMORE, BALTIMORE, MARYLAND
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--Dilo otra vez. --Monada ha sido destruido.


S. Jan haba dicho lo que Theo crea que haba dicho, y las palabras no resultaron menos impactantes la segunda vez por ser menos inesperadas. --Cmo? --Assamitas. Ftima. --Mierda --Theo se sent en la silla del otro lado del escritorio de Jan. La suite de habitaciones en el sptimo piso haba, hasta hace poco, pertenecido al Prncipe Garlotte. Haba hospedado a Jan all, prefiriendo para s mismo el barco restaurado... una decisin que no le haba aprovechado. Jan se haba instalado en las habitaciones bastante a gusto y, con el fallecimiento de Garlotte, probablemente podra quedarse todo lo que quisiera. Theo supuso que no sera por mucho ms tiempo. --La has visto alguna vez? --pregunt Theo. Jan neg con la cabeza. --Yo tampoco --dijo Theo--. Y sabes qu? No s si quiero. --Estoy completamente de acuerdo. --Mierda --dijo Theo de nuevo--. Ella se ocup de Monada. Ests seguro? --Todo lo seguro que puedo estarlo. --Jan se quit las gafas y las puso sobre el escritorio ante l--. Los detalles no estn claros. No estamos del todo seguros de cundo sucedi, pero las fuentes son fiables. Los Assamitas no alardean de trabajos que no han hecho en realidad... es malo para el negocio a largo plazo. --Mierda. El nombre de Ambrosio Luis Monada poda no significar nada para un Vstago de la calle, al menos no en Estados Unidos, pero el

cardenal era conocido desde haca mucho tiempo en crculos europeos. Anterior a la poca de Theo. Una autntica mala bestia. Puede que Monada fuera uno de los ms poderosos miembros del Sabbat en Europa occidental... o lo haba sido, si lo que deca Jan era cierto. Theo sac un cigarrillo, rasc una cerilla y lo encendi. --Sabes para quin estaba trabajando Ftima? --No --No era para nosotros? --Dudo que pudiramos pagarle lo bastante. --Puede que tengas razn --dijo Theo. Los Assamitas actuaban para conseguir sangre, cuanto ms vieja y potente mejor. Alquilar a alguien de primera fila como Ftima para ir tras una notoriedad como Monada costara el cojn izquierdo de Can. Tal vez el derecho tambin--. Imagino que lo hizo movida por la bondad de su corazn. Theo no poda percibir observando a Jan si el Ventrue saba ms de lo que pretenda. Quiz, quiz no. Jan no se pona nervioso con facilidad. Al enfrentarse a una turba hostil de refugiados Vstagos y lograr al final su consentimiento, si no su confianza, haba mantenido la calma. Al manipular las circunstancias de forma que Victoria, una rival por el liderazgo y un grano en el trasero, fuera obligada a buscar pistas en una ciudad del Sabbat, se haba mostrado tranquilo. Incluso haba mantenido la compostura cuando el escuadrn de la muerte del Sabbat le haba acribillado y estuvo a un latido de distancia (por as decirlo) de la Muerte Definitiva. --Buena temporada para los asesinos --dijo Theo--. Ftima se carga a Monada. Alguien del Sabbat envi a aquellos bastardos tras de ti. Y no hace siquiera un mes desde que Lucita le apret las tuercas a Borges. Las cejas de Jan se alzaron, luego rest importancia al comentario. --La guerra es as. --S. Supongo que s --Theo se limit a rerse para sus adentros. Jan no iba a contarle si haba contratado o no a Lucita. Aquellos dos tenan un cierto historial, no del todo limpio. La mujer, una asesina cuyo nombre y reputacin suscitaban tanto temor como los de Ftima,

haba sido vista segn se deca docenas de veces en los ltimos dos meses, de arriba abajo por la costa este, desde Miami hasta Boston. Quin poda saber qu informes eran ciertos y cules eran el resultado de imaginaciones hiperactivas? Sin embargo, se haba pulido a varios secuaces del Sabbat, incluyendo al antiguo arzobispo de Miami, Borges. Ello haba metido el miedo en el cuerpo a gran parte del resto del Sabbat. Theo haba podido percibir que aquellos del Sabbat con los que se topaba estaban nerviosos una vez los rumores de las actividades de Lucita empezaron a extenderse. Sonaba como la clase de informacin errnea (la "maximizacin de recursos", como deca a veces Jan) detrs de la cual podra haberse encontrado el Ventrue. Jan no iba a hablar, y Theo no iba a preguntar. Pero haba algo ms que Theo se preguntaba desde que Jan haba sacado a relucir el tema. --Tiene la cada de Monada algn efecto sobre nosotros? --pregunt Theo. --Podra tenerlo. Slo puede ayudar. Theo asinti. As que Jan tena alguna razn para creer que Monada haba puesto sus manos en asuntos de Norteamrica. Por qu si no mencionara el Ventrue algo como eso cuando Theo lo iba a averiguar por s mismo, al fin y al cabo? Monada interesndose en Norteamrica. No era tpico de l. Convertirse en cardenal debe de haberle producido a ese gordo bastardo toda una ereccin, pens Theo. Y la implicacin de Monada podra contribuir en gran medida a explicar por qu Vykos rondaba los barrios bajos de los Estados Unidos. Esa criatura Tzimisce, por s sola, no tena la autoridad poltica para acordar un alto el fuego, mucho menos una alianza, entre Polonia y Borges, pero si Monada haba respaldado con su influencia el trato entre bastidores... --Bah --Theo se frot la barba incipiente de su mentn--. S. Podra ayudarnos. No puede perjudicarnos. --Siguen avanzando hacia el norte con tanta fuerza? --pregunt Jan. --Con ms an. --Cunto tiempo pasar antes de que ejerzan la suficiente

presin sobre el segundo permetro como para hacer necesario que nos retiremos todava ms? Theo se encogi de hombros. --Una semana, quiz. Jan reflexion sobre aquello por un momento, comparndolo con sus propios clculos, y por fin asinti. --Despus de eso --continu Theo--, yo dira que... otra semana. Puede que dos. Ser bastante? Jan se levant del escritorio y se movi como ausente hacia una mesa cercana con una jarra de cristal. Extraamente, la jarra no estaba llena de sangre. Jan quit el tapn, y casi al instante Theo pudo oler el aroma del fuerte whisky escocs. Jan se sirvi un vaso, luego se lo llev a la boca, slo lo justo para humedecer sus labios. Manteniendo todava el vaso ante su rostro y agitando con delicadeza el lquido, cerr los ojos e inspir profundamente. --Dos semanas --dijo, con los ojos an cerrados--. Necesito dos semanas a partir de entonces. Puedes garantizrmelas? Theo hizo una pausa antes de hablar. No era hombre de promesas ni garantas, pero el plan que Jan y l estaban tratando de llevar a cabo hasta su conclusin requera de hecho cierta seguridad. La coordinacin era importante. Theo estaba caminando por una delgada lnea entre contener al Sabbat y darle esperanzas. Jan tena otras responsabilidades que eran igual de vitales, y sin duda era el ms adecuado para juzgar cunto tiempo necesitaba. --Si necesitas dos semanas, las tienes --dijo Theo. Al parecer tranquilizado, Jan volvi a su asiento. Tom otro sorbo de whisky y luego puso el vaso sobre el escritorio. --Qu hay de Isaac? Est resultando fcil trabajar con l? --Bastante fcil. Gainesmil y l no intentan interferir en la defensa, en realidad, puesto que los inclu en el plan original. Y s tanto sobre la ciudad ahora como ellos. De vez en cuando hacen sugerencias. Escucho, asiento y despus hago lo que diablos fuera que iba a hacer. --As que convertirse en prncipe no se le ha subido a Isaac a la cabeza? --pregunt Jan. --Oh, claro que s. Pero no me molesta. Le gusta darse una

vuelta y hacer de prncipe. Ya sabes, mezclarse con los pobres refugiados de cuando en cuando, dar nimo a las tropas. Esa clase de tonteras. Theo se inclin en su asiento. --Dime entonces. Slo por curiosidad, qu migajas le arrojaste a Gainesmil para hacerle renunciar? Porque s que lo tenas de tu lado antes de que propusieras a Goldwin. --Simplemente le subray la importancia de la unidad en el mando en estos tiempos difciles --dijo Jan con cara seria. --Y... --Y le asegur que tendra todo mi apoyo cuando llegara el tiempo de buscar un sucesor para el Prncipe Goldwin. Theo asinti y se reclin de nuevo en su asiento. Apostar en contra de la longevidad de Isaac pareca bastante razonable, y sera ms sencillo seguir de cerca a un prncipe dbil que a alguien como Garlotte. Pareca un buen trato, de acuerdo. En ello radicaba la belleza del mismo. Theo decidi que tendra que estar cerca cuando Gainesmil comprendiera cuan plenamente haba sido manipulado por Pieterzoon. --Sabes --dijo Jan, alzando su vaso y bajndolo un poco hacia Theo como en un brindis--, el ttulo de prncipe era tuyo para que lo cogieras. --Bah. Como si necesitara ese dolor de cabeza. Y si alguna vez quisiera ser prncipe (que no quiero), no tengo intencin de ser designado por un Malkavian. Cristo bendito. --Los dos rieron quedamente ante sus palabras--. Algo ms? --pregunt Theo. --Slo una cosa. He odo algo sobre quejas entre los soldados rasos. Theo se levant. Se estir, haciendo crujir los nudillos. --Que se quejen. --Muy bien. --Muy bien --repiti Theo, y se dirigi a la puerta. Se detuvo justo antes de salir, volvindose hacia Jan--. Ah, s. Con nuestro permetro encogindose, va a haber ms de una oportunidad para que algn maldito gilipollas del Sabbat se adentre ms en la ciudad y se ponga a disparar a alguien. Debera asignarte un equipo para ms seguridad.

--No te molestes --dijo Jan--. Estn mejor empleados de patrulla.


Adems, no pienso ir a ninguna parte, y los hombres de Anton e Isaac tienen el parador hermticamente cerrado. Theo frunci el ceo. --Lo que t digas. Cerr de un portazo.
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Theo percibi apenas vagamente las campanadas mientras el ascensor iba piso a piso hasta abajo. Lo que segua oyendo en cambio era una de las ltimas cosas que haba odo en el sptimo piso, una de las ltimas cosas que Jan haba dicho: No pienso ir a ninguna parte. Aquella negacin poda ser del todo cierta. Pero a pesar de todo, Theo haba conocido a muchos Ventrue con el paso de los aos. Asimismo, haba trabajado estrechamente con Jan durante varias semanas para entonces, y haba visto al chiquillo de Hardestadt en accin. Pieterzoon se haba aprovechado, en su mayor parte, de un Garlotte envidioso y a la defensiva, y haba hecho en esencia otro tanto con Gainesmil, un Toreador de cierta categora. Haba manipulado a Victoria para sacarla del centro de atencin y luego del estado. Y qu haba del propio Theo? No estaba dndole al Ventrue ningn problema. En vez de eso, se limitaba a seguirle el humor. S, pero porque lo que est haciendo tiene sentido, pens Theo. La forma de hacer su trabajo no se vea contradicha, aun cuando, al menos en esta ocasin, ello significara regalarle al Ventrue una vuelta gratis. Aquello se reduca a lo siguiente: Theo estaba all para entorpecer los progresos del Sabbat como pudiera. Jan se hallaba en Baltimore bsicamente por la misma razn, y los dos parecan encontrarse en la misma longitud de onda la mayora del tiempo. Estar de acuerdo no significaba transigir. No, pens Theo. Si transig, fue al seguir siendo arconte cuando Pascek se convirti en justicar. Pero aquello era algo por completo distinto. Lo que ms preocupaba a Theo por el momento era Jan. No pienso ir a ninguna parte, haba dicho.

Entonces por qu, se pregunt Theo, est Slick arreglndote un Lexus a hurtadillas? Lo ms probable es que hubiera una razn del todo normal y legtima. Por eso Theo lo haba sacado a colacin dando un rodeo... para dejar que Jan se lo contara en el curso de una conversacin corriente. Theo no esperaba pillar a Jan en una mentira. Esperaba no pillarlo. Todava era posible que Jan no estuviese mintiendo, que el coche fuese en realidad algo fortuito. Pero si Theo hubiese preguntado en el acto y hubiera algo turbio en marcha, entonces nunca lo habra averiguado... hasta que fuese demasiado tarde, tal vez. Jan habra corrido un velo sobre ello, cambiado sus planes, lo que fuera. De esta forma al menos Theo poda mantener los ojos abiertos. Porque una relacin de trabajo, como la que mantena con Jan, no era lo mismo que confiar. Haba demasiado riesgo de resultar jodido como para hacer la vista gorda. Somos Vstagos. Bebemos sangre, jodemos a la gente. Era as de simple. Y Theo estaba acostumbrado a asegurarse de que no era el que resultaba jodido. El ascensor descendi, par bruscamente y la B encima de la puerta se ilumin. Hizo caso omiso del personal de atuendo colonial mientras caminaba pesadamente a travs del vestbulo. Delante del parador, enrollndose con una bonita mujercita ayudante del encargado del aparcamiento, estaba Lladislas. El antiguo prncipe de Buffalo a todas luces no estaba usando nada de su encanto Vstago a tal efecto, porque era claro que la chica, todava una adolescente, no saba qu pensar de aquel tipo de mediana edad que podra o no estar insinundosele. Se estaba mostrando corts y evasiva. Lladislas estaba justo a la distancia suficiente para invadir su espacio personal y hacerla sentirse incmoda sin ser demasiado aparente al respecto. --Ya lo creo --le deca Lladislas, con el mismo entusiasmo que siempre pareca segregar, con independencia de con quin estuviese hablando--. El motor de combustin interna ha cambiado el mundo. De muchas formas. De muchas formas. --No me diga --dijo la chica. Su compaero ayudante estaba manteniendo la distancia. Estaba sola en lo que a l se refera. Los ojos de la chica, buscando cualquier excusa para escabullirse o

atarearse, cayeron sobre Theo cuando ste sala del hotel, y en aquella fraccin de segundo en la que l mismo estuvo a punto de largarse, Lladislas sigui su mirada y se gir. --Theo Bell! Theo suspir pero no detuvo su marcha. Lladislas abandon a la ayudante y se lleg al lado del arconte Brujah. --Hola, Lladi. Sabes que el personal del hotel est prohibido? Hemos perdido ya demasiados. --Slo estaba hablando con la chica. Parece bastante inteligente. --Casi al instante, el tono informal de Lladislas decay. Agarr el brazo de Theo y los dos Brujah se detuvieron--. Podramos haber gobernado esta ciudad juntos, Bell. Lo sabes, no? Todo lo que necesitaba era tu apoyo. Pieterzoon no se te habra opuesto, y Vitel slo quiere recuperar Washington. Theo liber su brazo de un tirn. --T no quieres esta ciudad. El rostro de Lladislas se arrug, como si Theo acabara de decir algo incomprensible. --Pareces tener extraas ideas sobre lo que quiero y lo que no quiero. En primer lugar, crees que quiero abandonar mi propia ciudad? Despus, crees que quiero seguir siendo un pordiosero errante por el resto de la eternidad? Bien, djame que te diga --Lladislas aferr de nuevo el brazo de Theo--, me acostumbr bastante a tener una ciudad a la que llamar ma. Puede que Buffalo no fuera Pars o Roma, pero era ma... hasta que te escuch! Theo mir furioso al otro hombre y habl con un tono uniforme, obviamente contenido: --Ambos sabemos por qu Buffalo tena que caer. No voy a entrar en eso otra vez. Y s a lo que ests acostumbrado. Pero djame decirte a lo que yo no estoy acostumbrado. En primer lugar, no estoy acostumbrado a que un blanco me coja el brazo. En segundo, no estoy acostumbrado a que el mismo hombre blanco me agarre el brazo dos veces. Mientras Theo continuaba mirndolo con furia, Lladislas afloj despacio la presin de sus dedos y entonces retir su mano con la misma lentitud.

--Disculpa. Pero nada de eso altera el hecho de que... --Escucha --le interrumpi Theo--. No voy a decirlo de nuevo. No
voy a discutir, ni voy a responder ninguna pregunta o a escuchar tus quejas. T no quieres esta ciudad. Creme. Ponte de mi lado en esto. No lo olvidar. El escepticismo de Lladislas era visible, pero, por una vez, no discuti. Dio un paso atrs, sin apartar en ningn momento los ojos de Theo. --No me traiciones en esto, Theo. El arconte no dijo nada al orle. Se volvi y sigui hasta su moto, que se hallaba aparcada a poco ms de una calle del Parador Lord Baltimore. --Mierda --musit mientras daba gas y se alejaba del bordillo, preguntndose si le haba dicho demasiado a Lladislas. El antiguo prncipe de Buffalo era un conversador franco. Nunca haba sido sino sincero con Theo. Theo no poda decir otro tanto. Desde luego, haba tenido una buena razn para mentir a Lladislas en Buffalo. Era parte del plan. Llad nunca habra rendido su ciudad y trado bastante de su gente aqu a Baltimore, donde podan ser empleados de forma ms eficaz, si no hubiese credo que un ataque irresistible estaba en camino. E, infiernos, haba habido un ataque. Mucho antes de lo que Theo haba esperado. As que no era una mentira en absoluto si result ser cierto, no? Diablos, s que lo era, pens Theo. Eso es lo que consigo por pasar el rato con un Ventrue. No obstante, haban tenido una razn para mentir, al igual que tena ahora razones para advertir a Lladislas, aunque no debera tenerlas. Un engao daba necesariamente lugar a otro, y ese otro a otro y a otro... Las mentiras sobre Buffalo haban dado paso a las mentiras sobre Hartford... y a ms muertes. Pero eso no poda evitarse. Igual que en Buffalo. Parte del plan, un plan en tres partes. Buffalo y Hartford haban sido la parte primera del plan. La parte segunda dependa de Jan. Eso era lo que ms fastidiaba a Theo. Dicha parte no dependa de l. Tena que confiar en Jan. Y no poda convencerse a s mismo lo suficiente para hacerlo. Aquella noche de agosto, despus de que Buffalo hubo cado,

los dos haban hablado. Haban elaborado muchos de los detalles del plan. Primero, no obstante, haban llegado de forma independiente a la misma conclusin acerca de la debacle en la ciudad de Lladislas y de lo que el Sabbat tena que haber sabido. --No desviaron fuerzas desde Washington --haba dicho Jan. --No necesitaban hacerlo --haba hecho ver Theo--. Se estaban enfrentando a bebs con colmillos. --Pero no deberan haberlo sabido. --Lo s. Ambos se haban mostrado poco dispuestos a sugerir lo que cada uno de los dos ya haba decidido. --Podra haber sido una incursin que result afortunada? --haba preguntado Jan. --Demasiado grande para ser una incursin. Demasiado pequea para un ataque total... salvo que supieran lo que les esperaba. --se era el caso, se haba dicho ya Theo, cuando supo del ataque durante su viaje de vuelta a Baltimore. Y Jan coincidi con l. Un espa. El Sabbat tena que haber sabido exactamente qu le aguardaba en Buffalo. Por ello Hartford haba sido sacrificada, por tres razones: para concentrar a ms Vstagos en Baltimore, para confirmar la sospecha de Theo y Jan relativa a una filtracin de informacin interna, y para convencer al espa de que l o ella segua sin ser descubierto. Aquello llevaba a la segunda parte del plan: mientras Theo se aseguraba de que Baltimore se mantuviera firme contra el Sabbat, Jan, sirvindose de cualesquiera medios que pudiera emplear, tena que averiguar quin era el espa. Si no lo haca, entonces la tercera parte iba a ser la mayor carnicera en masa desde Baha de Cochinos. Aquella misma noche de agosto, Theo y Jan haban intercambiado opiniones sobre quin poda ser el espa. Victoria? Haba sido capturada por el Sabbat y luego haba escapado oportunamente. Jan haba dispuesto despus que fuese enviada a otra parte: de vuelta a Atlanta, controlada por el Sabbat. Garlotte? Si fuese el espa, la cuestin se haba resuelto por s misma con toda elegancia... a no ser que la explosin fuese un seuelo y hubiera fingido su propia destruccin, pero pareca improbable que Katrina le

siguiera el juego, salvo que tambin ella hubiese sido engaada... Malachi, el Gangrel? Lo mismo que en el caso de Garlotte. Gainesmil? Theo crea que el Toreador se haba mostrado demasiado trastornado por los primeros informes de las victorias iniciales del Sabbat para ser l. Vitel? Isaac? Colchester? Matn? Diablos, cualquiera con colmillos podra tener motivos, y demasiada gente tena acceso a la informacin de lo que estaba sucediendo. se era el gran problema (uno de los grandes problemas) de gobernar mediante un consejo, y sa era la razn de que Theo y Jan hubiesen emprendido el plan en secreto. Ello reduca el campo de accin de forma considerable, en lo que se refera a las posibilidades de que un espa pusiese sus manos sobre informacin perjudicial. Mas no resolva necesariamente el problema. Theo llev su motocicleta a un lado del camino y apag el motor. Estaba todava en el puerto. Sin pretenderlo en realidad, haba conducido hasta unos pocos bloques de distancia (hasta estar a la vista) de la devastada parte del muelle donde el barco de Garlotte sola estar anclado. La explosin, haca slo cuatro noches, era una de las varias cosas (probablemente sin relacin entre s) que incomodaban a Theo. Segua contemplando el episodio en su mente: vea a Katrina saliendo del barco, hablaba con ella, volaba por los aires, la dejaba ir. Todava no tena una buena explicacin de por qu la haba perdonado. Slo una reaccin visceral. Pero lo que le molestaba ms que eso era lo que haba visto en s: Katrina haba hecho volar en pedazos al prncipe. --Vol su trasero --se dijo Theo, intentando convencerse de lo que haba visto... pero no pudo. No lo suficiente. Prcticamente se lo haba dicho a Gainesmil la noche siguiente. Katrina no pareca del tipo experto en demoliciones. Theo haba visto lo que haba visto, pero eso no significaba que lo hubiera visto todo. Puede que Katrina hubiera hecho estallar a Garlotte, pero cuanto ms pensaba Theo en ello, menos crea que pudiera haberlo conseguido por s sola. As que tal vez haba algo bueno en no haberle arrancado la cabeza. Ella poda conducirle a quienquiera otro que estuviese implicado... si haba alguien ms implicado en realidad; si Theo la

volva a encontrar alguna vez. A buen seguro haba tomado en serio su advertencia y haba abandonado la ciudad. Durante unos cuantos minutos, Theo sigui sentado sobre su moto mirando fijamente la ennegrecida parte del muelle donde el barco sola estar atado. Todos los escombros haban sido retirados, pero casi poda sentir los humeantes restos aterrizando por todas partes alrededor de l... los pedazos caan a cmara lenta, delicadamente, de forma tan natural como la nieve o una suave lluvia. Vea a Katrina tendida sobre su espalda en la calle, y haba una ligera lluvia cayendo alrededor de ella tambin, cambiando su piel de blanco plido a rojo oscuro. La lluvia no era agua sino sangre... sangre de un Vstago de varios siglos, sangre vertida por el desage. Theo cerr los ojos con fuerza, y al abrirlos slo estaba la desierta calle y el muelle daado. La imagen de una mujer joven manipulada, el panorama de asesinato e injusticia se haban ido. --As es la vida --se dijo. Arranc la moto de nuevo. No tena tiempo (ni estmago) para el sentimentalismo, para el idealismo. El suyo era el mundo de la calle y el gobierno de la fuerza. Se alej de aquel lugar, pero los hilos de pensamiento que lo ataban a l estaban trenzndose en uno solo, dando lugar a una cuerda que ya no poda pasar por alto.
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MIRCOLES, 20 DE OCTUBRE DE 1999, 3:12 A.M. HOTEL PRESIDENCIAL, WASHINGTON, D.C.


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Los aposentos de la Dama Sascha Vykos haban dejado de parecerse a la suite de lujo que haba requisado a Marcus Vitel, el depuesto prncipe de Washington, haca apenas cuatro cortos meses. O tal vez no tan cortos. Parmnides no estaba seguro. En muchos aspectos, se senta como si siempre hubiera vivido con su seora Tzimisce. El ser que era ahora, Parmnides / Ravenna, haba morado

por supuesto siempre con Vykos. Ella lo haba creado. Sus noches entre los hijos de Haqim parecan muy lejanas, aunque era la sangre de ese clan la que segua reclamando su lealtad. Parmnides se permiti ocultarse detrs de Ravenna, detrs de la cara y el cuerpo del ghoul al que haba matado y luego sustituido. En ocasiones, como en aquel momento, Parmnides se senta muy prximo a la superficie. Las manos, la cara, si bien su apariencia era distinta, cumplan sus rdenes; respondan a su voluntad. En otras, no obstante, pareca estar sumergido bajo un ocano de negrura. Los ojos eran los del difunto ghoul; las manos no eran sino torpes, intiles objetos. No las magnficas herramientas de un artista. Parmnides levant las manos ante su rostro. Movi un dedo cada vez, tratando de seguir el impulso para cada movimiento a partir del cerebro, a lo largo del nervio, hasta el msculo, intentando ligar voluntad y accin, alma y cuerpo. --Treme sangre! --llam Vykos desde la otra habitacin. Lo glido de su voz agit las negras aguas; de pronto Parmnides no estaba seguro de si se hallaba por encima o por debajo de la superficie. Pero se estaba moviendo para obedecer. El cuarto ms grande de la suite, que haba sido la sala de estar, haba sido ms o menos convertido en almacn. La mayora del mobiliario estaba echado a un lado, donde lo que no haba sido reducido a astillas se hallaba apilado a fin de ocupar menos espacio. Haban dispuesto varias mesas, abarrotadas con cuadernos de Vykos, varios juegos de instrumentos quirrgicos y alguna que otra parte sobrante de un cuerpo... las ms frescas. Parmnides zigzague entre las mesas y se abri camino hasta la pequea cocina. Abri el refrigerador y sac un cntaro lleno casi hasta el borde de sangre. En ocasiones, cuando adivinaba que Vykos deseaba sangre, sacaba el jarro con antelacin y lo dejaba calentarse sobre la encimera, pero no siempre poda adelantrsele, y por el momento ella no haba expresado ninguna preferencia en cuanto a que le sirviera la sangre fra o a temperatura ambiente. Parmnides cogi el cntaro, con cuidado de no derramar nada sobre el suelo, y cruz con rapidez la puerta hasta el dormitorio ms pequeo de la suite, zona de almacenamiento para las partes no tan frescas. Vykos dispondra del revoltillo cuando le viniera en gana, pero

durante varias semanas haba estado del todo absorta en sus experimentos y reacia a dividir su atencin. Se introdujo en el dormitorio principal, advirtiendo al instante el increblemente fuerte olor a vitae... no el agradable y penetrante perfume de sangre mortal, sino ms bien el seductor aroma de la fragante vitae de Vstago. La propia sangre de Vykos. La concentracin de Parmnides vacil por un momento. Se detuvo donde estaba y junt las rodillas, a fin de impedir que cedieran. Destryela. sa era su misin ahora. Ftima se lo haba ordenado... o haba sido aquella criatura que se descolgaba del techo? Los pensamientos de Parmnides se volvieron nebulosos; las distintas interacciones se hicieron de repente confusas. No, se dijo a s mismo, la criatura del techo era Nosferatu. No le dara rdenes. No haba vuelto a mostrar su repulsiva cara otra vez. Ftima haba sido la nica en decirle... Destryela. Destruye a Vykos. Parmnides tena que concentrarse a fondo para que la idea tuviera sentido. Era Assamita, ocultndose tras Ravenna el ghoul. Vykos lo haba hecho as. Ella saba de su charada, pero se crea inmune a su ira. Pero l esperara, aguardara a la hora propicia, y atacara. Destryela. Parmnides se sinti de nuevo hundirse bajo la oscuridad, pero la niebla estaba retirndose. Estaba apartado, sumergido, pero poda ver a travs de los ojos del ghoul. A su derecha haba una pequea camilla, y sobre la camilla yaca un cuerpo de mujer, ensangrentado, desnudo, rajado y abierto del esternn a la pelvis. sta, la ms reciente de los de sangre diluida, la tercera hasta el momento, no era lo bastante fuerte para curarse a s misma. Se hallaba tendida sin comprender, los ojos abiertos, la mandbula colgando. En aquel momento no era consciente de lo que la rodeaba, aunque lo haba sido lo bastante cuando Vykos la haba abierto, vaciando el vientre que haba estado tan lleno. La chica ola a su propia sangre; estaba cubierta de ella, como sus ropas cortadas, la camilla, la alfombra. se no era el olor que asalt primero a Parmnides, sin embargo.

La cama de gran tamao, asimismo, era una sanguinolenta monstruosidad. Colcha, manta, y sbanas estaban retorcidas y empapadas. Pegajosos charcos de vitae llenaban cada depresin. Enredada entre la ropa de cama estaba Vykos, y heda a la Maldicin de Can. --Sangre! --llam de nuevo. Parmnides se acerc ms. Los pies que eran y no eran los suyos lo movieron hasta quedar de pie sobre ella. Como la mujer de sangre diluida, Vykos estaba desnuda. Su piel, donde no se hallaba veteada de sangre, era del ms puro alabastro. Sus piernas estaban dobladas, separadas, sus pies asegurados en estribos de cuero. Parmnides contempl su cuerpo lampio y asexuado. Sus pequeos pechos eran un resto de feminidad que haba adoptado... ellos y el feto que se retorca en su propio vientre abierto. --Dmela! --Se estir hacia la jarra con ambas manos. Parmnides se la dio y ella bebi, vidamente. Regueros de sangre bajaron por sus mejillas hasta la almohada, donde trazaron nuevas formas encima de las capas ya secas. Termin toda la jarra y la arroj a un lado. La sangre lata a travs de expuestas arterias en el nio dentro de ella. Apret los dientes contra el dolor, retorci las sbanas con sus puos, se lanz contra los estribos. Parmnides sigui junto a ella, entonces por completo vulnerable. Destryela, le orden una voz. Pero l estaba muy lejos; no poda abrirse camino hasta la superficie. Slo poda observar a travs de los ojos del ghoul que no era l. Un gemido ahogado escap de los labios de Vykos. No era un grito de dolor sino de clera. Mientras la sangre bombeaba dentro del diminuto semblante de un nio, los miembros en parte formados de ste se sacudan de forma espasmdica, salpicando parte del lquido acumulado alrededor dentro del cuenco del abierto vientre de sta. El nio nonato luchaba, como un pez fuera del agua, a pesar (o tal vez a causa) de la vida que Vykos trataba de introducir a la fuerza en el pequeo cuerpo. Entonces, tan de repente como el debatirse haba empezado, ste dio paso a la calma. Vykos sigui tendida, quieta, aunque cada

uno de sus msculos estaba en tensin. El beb, arrancado del tero de su madre no muerta y alimentado de vitae maldita ms poderosa, yaca inmvil. El persistente gaido de Vykos cobr fuerza, creci hasta convertirse en un primitivo rugido de innegable rabia. Se agarr el vientre. Sus dedos, largos y afilados, se hundieron en el suave y carnoso crneo, separando al nio culpable de su cuerpo, sin prestar atencin a las arterias y ligaduras orgnicas que cortaba en dos. Con el crescendo de su alarido, lanz el minsculo cuerpo al suelo y rasg con sus ensangrentadas zarpas su terso y blanco cuero cabelludo. Fue en ese momento cuando Parmnides oy el distante sonido de una campana. El ascensor, comenzando a subir. Vykos tambin la oy. --No! --grit ella, irguindose con una sacudida en su desnudo, ensangrentado esplendor. Por un brevsimo instante, Parmnides permaneci extasiado ante la visin de una nica gota de sangre deslizndose despacio a travs de la perfecta curva de una de las expuestas costillas de Vykos... pero entonces Ravenna entr rauda en accin. Se apresur a salir del dormitorio principal, cerrando la puerta de un tirn detrs de ella. La flecha encima de la puerta del ascensor marc el progreso del mismo desde el segundo piso al tercero. La direccin del hotel, antao leal a Vitel pero fcil de persuadir, haba recibido haca mucho tiempo rdenes de suspender todos los servicios a la azotea. Ningn empleado deba poner pie en el sexto piso salvo en respuesta a una peticin especfica por parte de Vykos o su criada, Ravenna. Sin embargo el ascensor haba llegado al quinto piso y segua subiendo. Parmnides aguard pacientemente en el vestbulo. Comprob con rapidez las varias hojas ocultas en su persona. Para cuando las puertas se abrieron, estaba apoyndose de forma despreocupada sobre el bastn que ya no requera para desplazarse. Como criada de la Dama Sascha Vykos, arzobispo de Washington, estaba preparada para recriminar a quienquiera que fuese tan necio como para violar la intimidad de ella. Como asesino, entrenado y camuflado, estaba listo

para la violencia en caso de un ataque en ciernes. Aun as, se vio sorprendido cuando Francisco Domingo de Polonia, arzobispo de Nueva York, flanqueado a cada lado por lacayos Lasombra, sali del ascensor. --Deseo hablar con Su Excelencia, el Arzobispo Vykos --dijo Polonia enrgicamente, sus palabras teidas del acento espaol de sus das mortales. Era alto y se conduca con el gallardo porte de un luchador confiado en ganar. Desde debajo del negro ocano, Parmnides quera ponerlo a prueba, desafiarlo, pero aqul no era el momento. Polonia arrug apenas la nariz ante la pestilencia de la carne podrida a la cual Parmnides se haba acostumbrado durante las pasadas semanas. Los compaeros de Polonia fueron menos discretos. --Jesucristo! --dijo Costello, un lugarteniente de la faccin de Polonia, un intermediario de Nueva York--. He estado en cloacas de Nosferatu que olan mejor que esto. Al otro lado de Polonia se hallaba Joseph Hardin, asesino a sueldo que se haba dado a conocer durante la primera guerra relmpago de Atlanta a Washington. Haba llegado a ser clebre por su despreocupada brutalidad, tanto contra la Camarilla como entre sus propios subordinados. --La doncella sin duda alguna va a molestarse --dijo. --Su Excelencia --dijo Parmnides con calma-- est indispuesta. El humor desapareci al instante de Hardin y Costello; se pusieron tensos, inquietos. Polonia, por otra parte, que haba sido todo formalidad hasta el momento, sonri. Fue una helada sonrisa, una sonrisa de cocodrilo. --No estoy pidiendo tu permiso --dijo. Polonia, advirti Parmnides, no llevaba espada, supuestamente su arma favorita. El falso ghoul repar por instinto en tales detalles marciales puesto que haba una tensin palpable en el cuarto, pese a que Polonia y Vykos formaban ambos parte del alto mando del Sabbat; los dos, en teora, del mismo lado. Costello avanz tratando de rebasar a Parmnides, que levant su bastn, cerrando el paso. Los ojos de Costello se ensancharon; resopl de indignacin.

--Qu cojones crees...? --Ravenna --la fra voz de Vykos lleg desde atrs--. Trae por favor unas sillas para nuestros invitados. --La mirada de Costello pas sobre el hombro de Parmnides; la ira del Lasombra se evapor--. Me temo que la decoracin no se ha conservado en buen estado --aadi
Vykos. Estaba de pie ante la puerta cerrada del dormitorio principal. Un vestido de oscura seda ocultaba la mayor parte de su cuerpo y haca que su rostro, manos y pies pareciesen de un blanco brillante en contraste. Ninguna sangre era visible. Su piel estaba recin lavada, y pequeas crestas surcaban su cabeza de la frente a la nuca, como si hubiese estado pasndose los dedos a travs de un cabello que, aquella noche, no exista. Llevaba el vestido ceido en el cuello. Parmnides se pregunt si, debajo, su abdomen segua revelando un expuesto y estril tero. Sin decir nada, se dispuso a obedecerla. --No necesitamos sillas --dijo Polonia, ya sin sonrer--. No tengo intencin de quedarme mucho tiempo. --Qu pena --dijo Vykos sin emocin. Parmnides la observaba con atencin en busca de signos de debilidad. Conoca el estrs fsico que haba estado infligindose, la cantidad de sangre que haba consumido y gastado. Pero como siempre pareca ser el caso, Vykos no mostraba ninguna debilidad, fsica o de otro tipo. --Estoy seguro --dijo Polonia-- de que est enterada de las ltimas noticias de Madrid, Arzobispo. Vykos contempl a su rival con impvidos y extraos ojos. En aquel instante no le pareci a Parmnides una aristcrata del Sabbat, mujer, ni humana, sino ms bien un dios, un ser por completo ajeno a la carnicera y las disputas internas que se arremolinaban alrededor de ella. Se sinti subir a la superficie de aquel negro ocano. Impulsos de su sangre, de violencia, lo invadieron, pero su propio distanciamiento, fruto de su entrenamiento, se hallaba ausente. Un odio visceral (hacia su seor, hacia su seora) lo embargaba. Y un amor igual de poderoso. --Siempre hay alguna noticia de Madrid --dijo Vykos, y la ilusin de su alteridad se desvaneci... o acaso la ilusin de su humanidad se

reafirm. Su mirada envolvi a Polonia y sus secuaces, los diseccion donde estaban. Parmnides se hizo a un lado, permitiendo el acceso a la suite, pero ninguno de los Lasombra se movi. Costello y Hardin no pudieron evitar sino mirar una y otra vez de Polonia a Vykos. --Los informes han sido confirmados --dijo Polonia--. El cardenal Monada, vuestro benefactor, ha sido destruido. --Las palabras se cernieron en el aire, sobreponindose incluso al hedor de la carne en descomposicin. Costello y Hardin, quienes era evidente ya haban odo la noticia, parecan intimidados por lo que deca Polonia, con todo. Observaban intensamente a Vykos en busca de cualquier reaccin... sin conseguir nada en absoluto. Vykos sigui por completo inmvil y silenciosa, no helada sino concentrada, no sorprendida sino distante. --Y...? --pregunt al fin. --Y --respondi Polonia--, ahora soy cardenal. Reclamo el ttulo, y el regente est de acuerdo. Vykos, todava inexpresiva, hizo una profunda reverencia doblando la cintura. Una mano se apoyaba con soltura contra la puerta detrs de ella (Parmnides sospechaba que necesitaba el apoyo para mantenerse erguida, aunque no mostraba ningn asomo de flaqueza). La otra mano dibuj un elegante floreo en el aire. Se alz y contempl a su invitado de forma tan desapasionada como haba hecho antes, sin prestar atencin en absoluto a Costello y Hardin, que estaban tratando, con bastante xito, de no moverse inquietos. Polonia asinti, reconociendo el gesto de ella. --Sin la ayuda de Monada... --Su interferencia, queris decir --sugiri Vykos. --Se necesita una mano firme --continu Polonia, haciendo caso omiso de la interrupcin--. Estoy seguro de que lo comprendis. --De nuevo la sonrisa de cocodrilo, pero esta vez slo en sus ojos--. Vallejo y sus legionarios han regresado a Madrid. El pobre soldado result muy afectado, aunque se las arregl bien para mostrar dureza. El Sastrecillo se ha ido tambin, pero el comandante Bolon y l han... reconstruido nuestro suministro de ghouls de guerra. El comandante, por supuesto, ha jurado lealtad a mi persona.

Despacio, Vykos se inclin una segunda vez, en esta ocasin sin agarrarse a la puerta, y realizando pequeos floreos con ambas manos. --Mis felicitaciones --aadi, alzndose-- y, ciertamente, mi lealtad. Bebamos a la salud del cardenal de los Estados Unidos. Polonia ri astutamente. --Estados Unidos del Este. Me halagis, Arzobispo. --Nada de eso. Continuaron all por un largo, incmodo momento, los cuatro Cainitas y el Assamita en medio. --Alguna nueva noticia de vuestro espa? --pregunt Polonia al fin--. O habis estado demasiado ocupada? --Hay tan pocas noticias nuevas --dijo Vykos crpticamente. La respuesta era a todas luces inadecuada, y otro tenso silencio se hizo ms profundo entre cardenal y arzobispo--. Nada de importancia por parte de mi contacto, Su Eminencia. --Comunicaos conmigo de inmediato en cuanto sepis algo --dijo Polonia--. El ataque tendr lugar pronto. Muy pronto. --Como deseis, mi Cardenal. Polonia, no del todo satisfecho, asinti y se volvi para irse. Costello, lo bastante aliviado para adoptar una expresin de burla, y Hardin lo siguieron, pero entonces su cardenal se detuvo girndose hacia Vykos. --Os ruego visitis vuestra ciudad de vez en cuando, Arzobispo --dijo--. Mi gente se ha visto molestada a la hora de planear el ataque sobre Baltimore por la necesidad de zanjar disputas, terrenos de caza y asuntos similares, que deberan haber sido de vuestra incumbencia. --Como deseis, mi Cardenal. Entonces, algo ms satisfecho, Polonia y sus subordinados se volvieron y se fueron, dejando a Parmnides contemplando de nuevo aquellos helados, extraos ojos que los siguieron con la mirada fija.
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JUEVES, 21 DE OCTUBRE DE 1999, 12:10 A.M. NORTE DEL ESTADO DE NUEVA YORK
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El zumbido electrnico de la pequea impresora a pilas, lejos de parecer discordante en medio de la tallada roca de la caverna, resultaba un alivio para Ramona. Fuera cual fuese el motivo por el que Hesha estaba tomando y luego imprimiendo fotografas de... de todo lo que haban encontrado, Ramona daba gracias por ello. No pareca dispuesto a hablar, estaba muy atareado con sus fotografas, gracias a Dios. Haba dicho algo acerca de copias impresas y tecnologa. Ella no haba estado escuchando en realidad. Su mente haba estado demasiado ocupada por la grotesca estatua, la escultura de piedra, sangre y carne. Estaba agradecida por el rtmico ronroneo de la impresora. De lo contrario, el silencio habra sido demasiado, la habra llevado sobre el borde del abismo. Hablar no habra resultado mucho mejor, no obstante. Aun cuando pudiera envolver su mente con pensamientos y palabras. El sonido de una conversacin pareca una violacin de ese lugar, una violacin de... de la dignidad de su propia muerte. La sangre de ellos se secaba en sus manos, en sus propias y monstruosas garras. Slo se oa el zumbido electrnico. Gracias a Dios. De otro modo, ella habra odo a los fantasmas. Verlos ya era bastante malo. Haba visto al fantasma de aquel lugar, del prado del exterior. Desde el helicptero. El prado era como ella haba sabido que sera: quemado, sembrado de hoyos, surcado por el fluir de roca derretida ya seca. Era tan evidente, que ni siquiera haba sealado en su direccin. Entonces se haba dado cuenta de que Hesha no lo vea, el piloto no lo vea. Incluso despus de indicarles la senda de destruccin en mitad del prstino bosque, no lo vean. No podan verlo. --Aterriza de una maldita vez! --haba gritado ella por encima del estruendo del helicptero. Se haban posado al sur del prado... en direccin opuesta desde Table Rock, desde Zhavon. Pero desde el suelo, todo haba sido

incorrecto... o correcto. Normal. Ella vea lo que Hesha vea. Un bosque invernal, montaas, nada ms, nada menos. Su visin fantasmal, la visin que Edward Plumanegra con toda su rareza le haba dado a conocer, la haba abandonado. O bien algo ms poderoso estaba jugando con su mente, ocultando lo que estaba ah, lo que ella saba tena que estar ah. Pero, pese a todo, no poda verlo. Deseaba no haber visto lo que haba en la cueva. No, eso no era cierto. Tena una responsabilidad, un deber. Pero aquello no alteraba el hecho de que ahora senta la bilis o sangre, o lo que infiernos fuera en su estmago, agitndose una y otra vez. Mantuvo baja la cabeza, escuchando la impresora. Alej la mirada del corazn de la escultura, en direccin al sangriento garabato que, estando separado, no obstante completaba de alguna forma la estatua de carnicera. Haba terminado lo que haba venido a hacer all. No necesitaba mirar ms. El recuerdo ya era bastante horrible sin reforzarlo. La perseguira el resto de sus noches. No habra reconocido a Tanner si no hubiera sido por los fantasmas. Como los otros, era parte de la estatua, pero a diferencia de ellos, la haba reconocido a su vez. Ninguno de ellos, ninguno de los Gangrel, estaba completo de cuerpo. Slo Tanner, su sire, conservaba la mente entera. Ella vio la tortura en sus cansados y desesperados ojos. Vio de nuevo sus propias garras degollndolo, dejando que la sangre se escurriera, luego hundindolas en l, desgarrando carne y hueso, hasta que el fantasma desapareci. Los dems fantasmas eran menos perceptibles. Los otros Gangrel geman y se debatan dbilmente mientras Ramona se arrastraba entre las agujas, pero toda la imitacin de vida que quedaba era slo eso, una imitacin, plida y pattica. Haba hecho lo que poda por ellos, sin embargo, y la sangre fresca goteaba a travs de los huecos de la grandiosa escultura. Ni gemidos, ni dbil agitar de brazos. Silencio. Quietud. Slo el sonido de la impresora zumbando constantemente.
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En el helicptero, los fantasmas estuvieron en silencio, tal vez

incluso en paz. La misma tierra aparentaba que nada iba mal, que nunca haba sucedido nada. La cicatriz estaba oculta. rboles, ladera, el tranquilo bosque nocturno. En ese momento Ramona quera hablar. No le gustaba estar en el helicptero, tan por encima de la tierra, y los rotores en marcha estaban demasiado cerca. Sonaban de forma en exceso similar al estruendo de monolitos al estallar, a fuego y muerte. Los fantasmas estaban callados, pero los recuerdos no. --Estuviste aqu antes --le dijo a Hesha, casi gritando para hacerse or por encima del estrpito. Tena que pensar en algo que no fuera la noche de aquella carnicera, cualquier cosa. Hesha asinti. Le haba contado un poco acerca de su viaje anterior a la cueva, acerca de poseer el Ojo, acerca de volverlo a perder. A regaadientes y de forma misteriosa, mencion a Leopold, el demente ser que haba reclamado el Ojo, que a punto haba estado de destruir a Hesha, que haba destruido a tantos compaeros de clan de Ramona. Tena que haber sido Leopold igualmente, comprendi Ramona, quien cre la escultura, quien haba doblegado la piedra a su voluntad y atormentado a aquellos que ya haba vencido. Cmo no lo haba visto Hesha? --No viste aquello en la cueva... antes? --pregunt Ramona. Aquello. La escultura. Hesha neg con la cabeza. No, no lo haba visto. Si es que le estaba diciendo la verdad. Mas por qu habra de mentir? Ramona se dijo si poda haber una pregunta mejor, por qu no habra de hacerlo? Tras pasar un tiempo con Khalil, ya no saba si haba algn Vstago que necesitase algo tan bsico como una razn para mentir. Ella misma haba mentido a Jen y Darrel varias veces. Liz haba sido categrica en cuanto a no confiar en Hesha. Cualquier cosa que te haya dicho, es una mentira, le haba dicho. Era difcil. En cierto modo, Ramona quera confiar en Hesha, quera creer lo que le haba contado. Pero Liz era una mujer tan agradable e inteligente, y aunque Khalil la haba jodido de mala manera, haba parecido ms alterada, ms preocupada y resentida respecto a Hesha. Era un Setita; l haba hecho de Liz otro Setita, un monstruo como Ramona, slo que con un matiz diferente. Ramona

haba percibido que era de Hesha, ms que de Khalil, de quien Liz haba necesitado escapar. Ramona ech a Hesha una larga, dura mirada. l le haba enseado mucho en las pasadas semanas... cosas que perjudicaran a los de su clase, cosas que no. Dios saba que haba sido mucho ms sincero que Tanner, y no tena sentido siquiera empezar a compararlo con Khalil. Sin embargo, Ramona senta en realidad que Hesha no la estaba ayudando debido a la bondad de su corazn. Tena sus razones. Si no la engaaba, era porque quera algo, quera ganarse su confianza... pero Ramona no estaba segura de que nadie volvera a ganar su confianza. As que tal vez l haba visto la escultura antes y haba pensado en llevar su cmara esta vez, o tal vez no la haba visto y sencillamente estaba preparado. No haba visto la sangrante cicatriz que era el prado; despus de todo, al igual que Ramona ya no poda verla. Fuera como fuese, estaban ayudndose mutuamente a encontrar el Ojo, y eso era lo ms importante. Por el momento.
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JUEVES, 21 DE OCTUBRE DE 1999, 11:14 P.M. BROADWAY ESTE, BALTIMORE, MARYLAND


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La fachada haca juego con los otros edificios del bloque: ladrillos viejos, estrechos, sin cristal expuesto, slo contrachapado pintado de negro, un letrero de nen rojo que deca slo "bar" a secas. A Lydia le gustaba el letrero. Nada de agudos juegos de palabras para el nombre, y el establecimiento segua la misma lnea sensata. Nada de gorilas, ni de filas de gente guapa aguardando a entrar. A veces algn ganado acertaba a entrar casualmente. No haba problema. Haba un mostrador surtido de licor y cerveza para la minora de clientes que podan todava tomar esa clase de bebida. Todos de

antemano, ya fuese en el mostrador o en una de las pocas mesas, saban comportarse de la mejor manera si algn "viviente" se hallaba en la sala. Si nadie estaba demasiado hambriento, el ganado poda incluso volver a salir tras tomar algunas copas. Si alguien se interesaba por l, no obstante, poda verse retrasado en el cuarto trasero durante unas horas y despertar a la maana siguiente con algn litro de sangre menos y una resaca de mil demonios. Fuera como fuese, no se enteraba de nada. Hasta el momento, no haba mortales aquella noche. Lydia haba odo historias sobre guaridas del Sabbat donde el ganado, todava agonizando, era colgado (literalmente, de ganchos) y la turba de la noche se limitaba a hincar el diente siempre que quera. La idea repugnaba a Lydia. Le pareca tan horrible como una violacin mltiple, o comerse una mierda delante de alguien. Alimentarse era algo privado. No ira tan lejos como para llamarlo espiritual, pero nunca haba tenido un gran deseo de alimentarse, o incluso cazar, en manada. Era algo, se preguntaba, en la sangre de un vampiro del Sabbat lo que le llevaba a actuar como un maldito animal? Era una pregunta difcil, porque haba algunos compaeros de la Camarilla igual de perversos, o que lo seran si no fuese por los peces gordos que amenazaban con patear sus pervertidos culos. Eran slo las convenciones sociales, entonces, lo que diferenciaba a la Camarilla del Sabbat? La mayora de los clanes de la Camarilla, a fin de cuentas, tena miembros que se haban pasado al otro bando, antitribu, y otro tanto pasaba con el Sabbat. No poda ser la sangre, al menos no slo. Tal vez la lnea de sangre estableca un arquetipo general, y algunos individuos se desviaban de ese arquetipo. Una pena que Christoph no estuviese cerca en vez de estar haciendo cualquier cosa que estuviese haciendo solo. Puede que tuviera un punto de vista interesante al respecto. Pero sta era la primera vez que salan de patrulla en cuatro noches, desde que haban recogido el coche del taller de Slick, que se hallaba a slo unos bloques de distancia. Aquellas cuatro noches tampoco haban sido montonas para sus muchachos y ella: cinco tiroteos, dos animales cobrados del Sabbat confirmados, tres persecuciones a toda velocidad, una tras el Sabbat, otra huyendo de l, otra de la polica. Un

balazo condenadamente doloroso le haba atravesado la cara, hacindole aicos los dientes, y llevndose un trozo de su lengua. Aquello haba precisado cierta cantidad de sangre para ser reparado. La mano izquierda de Frankie haba sido amputada, y an no le haban vuelto a crecer todos los dedos. Frankie estaba en la mesa con Lydia, igual que Baldur. As que en vez de contar con la oportunidad para una conversacin seria y filosfica con Christoph, se encontraba sentada con los dos miembros de su banda que se hallaban continuamente fascinados por preguntas como "por qu conduces por una carretera principal y aparcas en un camino de entrada?" {*}. {* N.d.T.: Juego de palabras intraducible entre drive on a parkway y park on a driveway.} --Eh, Frankie --dijo Baldur--, quieres ir a un bar con piano? Podras tocar "Palillos chinos". A Frankie no le pareci divertido. --Cierra la jodida boca, maldito bastardo ignorante. --Me estabas haciendo un corte de mangas? No me daba cuenta! --Baldur golpe la mesa ante su propio ingenio. --Por qu no cerris ambos la maldita boca? --sugiri Lydia. Slo quera saborear su bebida (servida en un vaso oscuro, una pequea concesin al ocasional cliente mortal) pasando por alto a todos los dems del bar--. Ni siquiera puedo orme pensar. --No debes de estar pensando bastante alto --dijo Baldur, al parecer hallando algo divertido en su comentario y rindose histricamente. Lydia lo mir con odio. Frankie hizo otro tanto. Y Baldur, no tan idiota como pareca, cerr la maldita boca. Qu estaba pensando?, se pregunt Lydia, decidiendo que era culpa de ella. Si quera intimidad, debera haber ido a algn lugar privado. Cualquier lugar dejaba de ser privado con Frankie y Baldur. E incluso con los dos callados, haba ms gente en el bar para molestarla. La gente en general no sola irritar a Lydia; no era una de los grandes solitarios, como Theo. Pero de los cuatro Vstagos en la barra aparte de ella misma, Frankie y Baldur, y el barman, uno era Jasmine. Y era un autntico coazo.

Jasmine en s misma era bastante inofensiva. Era una chavala vuelta a la poca hippie: cabello largo y lacio, con raya en medio; pantalones de campana; botas camperas; camisa ceida y tetas ms frescas de lo que deberan estar. Era de lo ms remilgada en lo referente a ensuciarse las manos, pero hablaba muy bien (muy bien, en voz alta, y sin parar) y eso es lo que estaba haciendo en aquel momento en la mesa de la esquina. --Nosotros no deberamos estar haciendo su trabajo sucio --dijo Jasmine a su pequea congregacin de admiradores. Apunt con el dedo al aire al menos dos veces con cada frase para resaltar sus argumentos. Tal vez estaba intentando hipnotizar a su pblico. Pareca funcionar. Los tres Vstagos que la escuchaban eran tos. Lydia conoca a los de su clase. Parecan imbciles. En vida, habran sido de los que siguen a sus pollas, y ahora que esos apndices en particular no les guiaban con la misma urgencia, sus propietarios se hallaban bastante desorientados, impresionables ante un discurso enrgico, y no haca ningn dao el que estuviese ligado a una bonita cara y unos pezones erectos. --Si esos peces gordos del Parador Lord Baltimore estn tan preocupados por el Sabbat --estaba diciendo Jasmine--, deberan ser ellos los que recorrieran de arriba abajo las carreteras manteniendo guardia. Lydia tom otro sorbo del opaco vaso para whisky con soda medio lleno de sangre que sostena en sus manos. Haba escuchado las arengas de Jasmine antes, en persona y de segunda mano gracias a Baldur y Frankie, pero esta vez la molest ms. Esta vez tuvo que reprimir el impulso de sacar su 38 del bolsillo de la chaqueta y pegarle un tiro a Jasmine directo en la frente. --Ellos no estn asumiendo ningn riesgo. Ellos no ponen sus privilegiados culos en el frente. Djalo, se dijo Lydia. Todos saben que no son ms que palabras. --Ellos se limitan a sentarse all, a sentarse y hablar, hablar, hablar. Nosotros somos los nicos que hacemos el trabajo sucio. Djalo. Nadie est escuchando. Pero s estaban escuchando. Los tres rebeldes sin causa lo hacan. Frankie y Baldur haban

escuchado, aunque no eran conscientes de lo que se estaba diciendo en aquel momento. Frankie estaba demasiado atareado pensando, y Baldur se entretena construyendo una torre con la sal y la pimienta. --Qu hora es, Frankie? --pregunt Lydia. Tal vez hubiese una pelcula a ltima hora a la que podan llegar o algo as. Cualquier cosa menos quedarse y escuchar a la chica de las flores hablando ms de la cuenta. --Cerca de las 11:30. Baldur comenz a rerse y trat de contenerse, sin xito. --Qu? --le pregunt Lydia, en contra de lo que aconsejaba su juicio. Baldur puso cara seria. --Puedes preguntarle qu hora es... pero no le pidas que se ate el zapato! --No pudo controlarse por ms tiempo y rompi a rer. Esquivo asimismo el airado golpe que Frankie le lanz. La visin de Lydia se nubl de rojo. --De acuerdo, ya est bien. --Busc en el bolsillo de su chaqueta. --No vale la pena para ellos --dijo Jasmine-- arriesgar sus ridculos pellejos. No, es a nosotros a quienes llaman... La pared derecha explot despidiendo ladrillos y polvo de mortero por encima de la cabeza de Jasmine. El estallido del disparo sacudi la pequea estancia como el sbito estampido de un trueno. Jasmine aplast la cara y los brazos sobre la mesa. Sus admiradores estaban en el suelo. El barman no se encontraba a la vista. Frankie y Baldur se limitaron a mirar con atnita incredulidad mientras Lydia andaba pavonendose hacia la otra mesa, con su humeante 38 mantenido de manera indiferente a su costado. --Hablas mucho --dijo. Jasmine, con la mejilla todava pegada contra la mesa, ech un vistazo despacio sobre su propio antebrazo. Lydia estaba junto a la mesa con la pistola en la mano pero sin apuntar, as que Jasmine se sent derecha con cautela en su silla. --Hay mucho que decir --respondi, observ Lydia, sin levantar el dedo en el aire ya. Uno por uno, los miembros del pblico de Jasmine comenzaron a alzar la cabeza por encima de la mesa y a

mirar alrededor subrepticiamente. Lydia los pas por alto. --Hay mucha gente rompindose el culo para asegurarse de que el Sabbat no se lanza sin ms sobre este lugar --dijo. --Tienes razn --asinti Jasmine, recuperando algo de su ardor--, y esos peces gordos del Parador Lord Baltimore tendran que estar con nosotros. --Qu crees que hace Theo Bell cada noche? --Es un perro faldero del Ventrue --dijo Jasmine, apuntando con el dedo hacia Lydia. Lydia ech atrs el percutor de su 38. --Dilo otra vez. --Las tres cabezas que haban estado levantndose por encima de la mesa volvieron a hundirse fuera de la vista. Jasmine abri la boca, hizo una pausa, coloc las palmas planas contra la superficie de la mesa. --Arriesga su trasero --reconoci a regaadientes--, pero sin embargo slo recibe rdenes. --No sabes de qu ests hablando. --Y t s? --Ms que t --Lydia liber el percutor hasta su posicin original. Como si les hubieran dado la entrada, las tres cabezas volvieron a asomarse despacio sobre la mesa--. Qu quieres que hagamos? --pregunt--. Entregar sin ms Baltimore al Sabbat? Jasmine neg con la cabeza, y dijo: --Por supuesto que no. Todo lo que digo es que no hay ninguna igualdad. Pieterzoon y esa gente deciden lo que es mejor para ellos. Les importamos un huevo de pato, pero nosotros somos los nicos que resultamos hechos trizas cada noche cuando el Sabbat se arrastra por aqu. --A cuntos de nosotros has visto t hechos trizas? --pregunt Lydia. Jasmine no contest, rehuy su mirada--. Eso pensaba. Demasiado atareada quejndote para ensuciarte las manos. --Eso no es verdad! --protest Jasmine--. Yo salgo fuera. Patrullo. Creo que no es tan malo como dicen. Lydia cruz los brazos, metiendo el revlver bajo la axila.

--Por qu no te decides? Nos estn haciendo trizas, o no es


tan malo como dicen? No pueden ser las dos cosas. Alentados por la ausencia de ms disparos, los admiradores de Jasmine volvieron a acomodarse en sus asientos. El primero y ms temerario de los tres, un punki con un anillo en la nariz, se sacudi la chaqueta y sonri a Lydia. --No he visto a tantos del Sabbat --dijo. --Entonces has estado en el lugar equivocado --dijo Lydia, gesticulando y agitando la pistola sin darse cuenta. El punki retrocedi. --Por qu no guardas esa cosa, chica? No puedes acabar con todos nosotros con ella. Antes de que nadie pudiera moverse, Lydia tena el 38 pegado contra la nariz del punki. --No, pero seguro que hara mucho dao, no crees? Quieres probar? Quieres otro maldito anillo ms grande en la nariz? --amartill la pistola de nuevo. Las manos del punki estaban sobre su regazo. No movi un msculo. Lydia se retir lentamente, solt el percutor, y entonces desliz la pistola dentro de su bolsillo con naturalidad. Abri la boca para llamar a Frankie y Baldur, y entonces se dio cuenta de que estaban ya detrs de ella, ambos listos para defenderla si haba algn problema. --Frankie --dijo--, ensale a esta estpida lagarta pacifista lo seguro que se est ah fuera. Sin decir palabra, Frankie levant la mano izquierda y empez a desenrollar el vendaje suelto que la cubra. Cuando hubo terminado, todos pudieron ver la descarnada mano todava creciendo, los msculos y el tejido no del todo formados, los dedos de slo un tercio de la longitud que deberan haber tenido. --No me digas que no es tan malo lo de ah fuera --dijo Lydia en voz baja y amenazadora--. No se lo digas a l. Simplemente te gusta orte a ti misma y luego echar la culpa a otros de... Un estridente sonido la interrumpi. Lydia busc en el otro bolsillo de su chaqueta (Jasmine y sus admiradores se tensaron de forma casi imperceptible sin poder evitarlo) y sac un telfono mvil.

Puls una tecla. --S. --Necesito que vengas aqu --dijo la voz de Theo, aunque dbil, todava profunda y poderosa, del otro lado de la lnea. Le dio la direccin--. No traigas a tus chicos. Entendido? --S. No hay problema. --Bien. --La comunicacin se cort. Lydia estuvo a punto de quitarse el telfono de la oreja, pero entonces se le ocurri una idea mejor. --Ah, s, Theo --dijo al telfono--, tienes un segundo? Tengo a alguien aqu que tiene algo que decirte --Lydia tendi el telfono a Jasmine--. Aqu tienes. Tu oportunidad de hablar directamente con el jefe... Jasmine mir framente el telfono, pero no hizo intento de cogerlo. --No? --Lydia se encogi de hombros. Volvi a ponerse al aparato--. Creo que me he equivocado. Estar all enseguida. Lydia apag el telfono y se lo meti de nuevo en el bolsillo. --Tengo que irme. Os importa hacer compaa a Jasmine y sus chicos, compaeros? --pregunt Lydia a Frankie y Baldur. --Claro que no. --No hay problema. --Bien --dijo Lydia--. Contadle algunas historias de guerra. Tal vez maana la llevemos de patrulla con nosotros.
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VIERNES, 22 DE OCTUBRE DE 1999, 12:20 A.M. FRONT STREET, BALTIMORE, MARYLAND


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Theo estaba esperando en el estacionamiento de un sper cuando lleg el coche de Lydia. --Te ha costado bastante --dijo--. Te he pillado en mitad de algo?

--No --ella rest importancia a su pregunta--. Me tienes al sur de


la ciudad la mayora del tiempo. No conozco mucho el camino alrededor del centro. He llegado aqu tan rpido como he podido. Theo asinti. --De todas formas, tengo algo para que hagas. Va a ser la mar de aburrido, pero es algo que no pedira a cualquiera. --Lydia no protest, y l pudo darse cuenta de que la haba enganchado. No estaba inflndola sin ms de humo. Confiaba de verdad en ella (tanto como poda confiar en cualquier Vstago)--. Har que Slick mande a tus chicos otro coche. No puedes decirles nada a ellos (ni a nadie) sobre esto. De acuerdo? Lydia asinti. --Ves ese Lexus beige de all? --Theo seal hacia un estacionamiento justo bajo el bloque del otro lado de la calle. El aparcamiento estaba junto a un teatro local. No haba representacin esa noche, y slo algunos coches en el mismo. --El tercero empezando por el final? --pregunt Lydia. --S. --Ests seguro de que es beige? A m me parece gris. Theo se encogi de hombros. --Tal vez est sucio. Pero lo ves. --S, lo veo. --Necesito que no lo pierdas de vista... toda la noche, cada noche, hasta que alguien llegue y lo coja. Tengo a alguien ms vigilando durante el da. Pero si alguien llega para llevrselo, llmame y sguelo hasta que yo llegue. Entendido? --S. No hay problema. Puede tratarse de alguien que me reconocera? Theo pens en aquello durante un segundo. --Probablemente no, pero tal vez. As que no te dejes ver demasiado. --Vale. Siguieron all de pie durante un minuto, ambos mirando fijamente el coche como si pudiera moverse sin nadie que lo condujera. --Qu llevas? --pregunt Theo. Lydia dej que su 38 Especial asomara un poco del bolsillo.

Theo frunci el ceo. --Djame verlo. Lydia ech una ojeada alrededor para estar segura de que no estaban atrayendo ninguna atencin, luego pas con sigilo la pistola a Theo. ste la puso plana sobre su palma abierta, al parecer indiferente ante el hecho de que alguien ms la viera, y la sopes. --Smith & Wesson. De qu est hecha, de papel? --No hables as de mi arma --se indign Lydia. Theo se la devolvi. --Muy bonita. Vuelve a metrtela en tu bolsillito. Toma... --Busc bajo la parte posterior de su chaqueta, sac un imponente revlver (tres veces ms pesado y con un can el doble de largo) y se lo entreg a ella. La mano de Lydia baj varios centmetros. --Jess. Todo lo que tengo que hacer es golpear a alguien en la cabeza con esto. --Desert Eagle --dijo Theo--. Magnum 44, cargador de siete balas. Menor alcance, mayor fuerza de impacto. --Mierda. Andar inclinada si llevo esta mierda. --Feliz cumpleaos --dijo Theo sin sonrer--. Odio pensar que un amigo mo va por ah con esa pequea cerbatana --seal hacia el bolsillo de ella--. Aqu tienes un cargador extra. --Mierda. Gracias, hombre. Pero no me gusta pensar que ests del todo indefenso. Una pausa. --Me las arreglar. --Se gir y se dispuso a marcharse, luego se detuvo--. Ah, s. Dnde estn tus muchachos? Para que pueda enviar a alguien a por ellos. --Conoces el nido de ratas a unas manzanas del taller de Slick? --S. Lo conozco. --Se volvi y se dispuso a irse de nuevo. --Eh, Theo. Se detuvo, girndose hacia ella. --Tengo que preguntarte algo --dijo Lydia, no exactamente con timidez, pero Theo pudo advertir que ella no quera hacerle perder el tiempo. Eso le gustaba. --Dispara.

--Conoces a Jasmine? --pregunt Lydia.


Theo frunci el entrecejo, asinti, se cruz de brazos. --S, s. S que no dice ms que chorradas --continu Lydia con rapidez--, pero estaba en el bar, y deca que no est viendo accin de verdad. --Qu tiene eso que ver contigo? --pregunt Theo, con expresin ptrea. --Bueno, yo... ya sabes... --Lydia cambi el peso de uno a otro pie incmoda--. Mierda. Me siento como una gilipollas, una jodida acusica, pero no... quiero decir, creo yo, si ella no ha visto accin, no debe de estar saliendo fuera, y alguien no est patrullando, tenemos un agujero del que preocuparnos. Quiero decir, estamos viendo problemas cada noche. A Theo no le gust or aquello. Alguien que no cumpliera con su parte era un problema, aunque Jasmine no fuese ms que otro cuerpo, una banda de frenado en el camino cuando la mierda cayese, y cuerpos era lo que Theo necesitaba. Slo serva para demostrar que unas tetas bonitas no valan de mucho. --Lo comprobar --se limit a decir Theo--. T limtate a vigilar ese maldito coche.
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LUNES, 25 DE OCTUBRE DE 1999, 10:53 P.M. INTERESTATAL 95, CERCA DE HALETHORPE, MARYLAND
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La llamada de Lydia tuvo lugar la cuarta noche despus de que Theo la hubiese puesto a vigilar el Lexus. --Ha cogido el coche --la oy por encima de las interferencias en la lnea del telfono mvil. --Quin? --Van Pel.

--Ests segura? --S. --Dnde ests ahora? --Dejando el aparcamiento. --Sguelo --Theo estaba varios minutos al sur de la ciudad y gir al norte de inmediato--. Mantenme al corriente.
Maldito bastardo, pens de Jan. Haban hablado justo la noche anterior, tomado la arriesgada decisin de retirar la segunda lnea de defensa, salvo en la zona del mismo aeropuerto, y Jan no haba dicho una sola cosa que tranquilizase a Theo. De hecho, el Ventrue nicamente haba hecho aumentar sus sospechas. --Todava se estn viendo algunas manadas adentrndose en la ciudad --haba dicho Theo--. Podra ser otro escuadrn de la muerte. Seguro que no quieres mayor proteccin? --Estoy bien aqu. --Le haba asegurado Jan, y haba aadido:-No tengo intencin de abandonar el parador hasta que todo esto se haya resuelto. Bastardo mentiroso, haba pensado Theo entonces, igual que ahora. Meti gas y fue a toda velocidad hacia el norte, acercndose a la ciudad. No iba en busca de noticias tranquilizadoras al respecto del cambio en las defensas; aquello no era, aunque peligroso, sino una parte del plan. Lo que preocupaba a Theo era la otra parte del mismo que haban establecido en agosto, y de la que no haban hablado demasiado desde entonces: el espa, el topo de alto nivel que ambos haban resuelto tena que estar actuando. sa era la labor de Jan, descubrir al renegado. Dios saba que Theo ya tena bastante con sus propias responsabilidades. Pero hasta donde saba el arconte Brujah, el espa segua obrando. Y estaban aproximndose mucho al punto del plan en el que una ruptura de la confidencialidad significara el fracaso de toda la empresa. Y ahora Jan estaba mintiendo a Theo. Tal vez no tuviera relacin... pero Theo no poda evitar conectar de forma instintiva los puntos, aunque la forma de lo que sugeran era la ltima cosa que quera ver. Los pensamientos de Theo se vieron interrumpidos por el sonido del telfono en su bolsillo. --S.

--Van Pel acaba de recoger a alguien en el Parador Lord


Baltimore, y ha vuelto a salir, sin hacer ruido. Maldito bastardo mentiroso. --A quin? --No sabra decirlo. Slo uno, de todas formas. --Los sigues an? --S. Se dirigen de vuelta al centro. Theo poda ver la ciudad delante de l. Estaba ya dentro de los lmites de la misma. Aceler an ms. --Vuelve a llamar en tres minutos. --Entendido. --La lnea dej de orse. Pieterzoon, maldito bastardo mentiroso. No me hagas patear tu trasero. Para un Ventrue (diablos, para cualquier Vstago) mentir no era demasiado importante en y por s mismo. El propio Theo haba mentido al sugerir que otro escuadrn de la muerte podra penetrar en el interior de Baltimore. Nadie del Sabbat estaba acercndose al Puerto Interior. Pero Theo y Jan haban establecido una relacin de trabajo bastante efectiva, y Theo estaba bastante seguro de que el Ventrue haba sido franco con l desde aquella noche de agosto en la que supieron lo de Buffalo. Ahora Jan estaba mintiendo, y Theo no poda sino sospechar lo peor. Estaba apostndolo todo Jan en un doble juego para lograr ascender? Despus de todo, los vejestorios como Hardestadt no iban a ninguna parte, ni rpido ni despacio, y eso significaba que tampoco lo haca nadie por debajo de ellos. Theo esperaba equivocarse, pero si no era as, la Camarilla en los Estados Unidos se iba a pique. Y ello le pondra en tela de juicio como arconte del clan Brujah presente en el lugar. Y eso lo volva loco. Tres minutos. El telfono volvi a sonar. --Se ha desviado del centro --dijo Lydia--. Se dirige al norte por Charles. Acaba de pasar... Saratoga. Theo estaba cerca de la calle Charles, pero ms al sur. Se meti el telfono en el bolsillo y sigui hacia el norte tan deprisa como pudo sin atraer la atencin de la polica. No haba demasiado trfico. El problema eran los semforos. Pill uno en rojo, gir rpido a la derecha, a la izquierda en los dos siguientes semforos en verde, y luego volvi a dirigirse hacia Charles.

De nuevo el telfono. --Est girando a la izquierda hacia Franklin. --Te veo --dijo Theo. Guard el mvil, condujo como una bala hasta la interseccin con la calle Franklin, y pas un semforo en amarillo. Pudo ver a Lydia en el Pontiac delante y se asegur de tener a tiro al Lexus antes de despedirla hacindole seas con la mano. Haba hecho su parte. l se encargara de aqu en adelante. Ella estableci contacto visual, vacil, adoptando una expresin interrogante: Ests seguro? l volvi a hacerle un gesto para que se marchara, y ella dobl por una calle lateral. Theo volvi toda su atencin sobre el Lexus. Estaba aproximadamente a una manzana y media por delante de l. Se rezag un poco ms (una motocicleta no era la forma ms discreta de seguir a alguien) vigilando con mucho cuidado las seales de trfico. No quera perder de vista el coche beige. Un desvo repentino dando la vuelta a la manzana para evitar un semforo en rojo ya no era una opcin a tener en cuenta. Mientras Theo iba siguindolo, sinti un fuego alzarse en sus tripas, un fuego fro, uno que saba ardera candente si no lo contena, y dara luego paso libre al hambre, el hambre incontrolable. Sinti el fuego de manera ms aguda que el ruido sordo de su moto o el viento contra su rostro. Su ira, que nunca estaba lejos, se vea alimentada por la frustracin, el resentimiento. Saba que Vstagos como Lydia estaban tratando de cumplir su parte, de hacer lo correcto, impedir que el Sabbat se hiciera con todo. Puesto que, por muy depravada y mentirosa que fuese la Camarilla, el Sabbat era diez veces, cien veces peor. Pero demasiados de los Vstagos tomaban partido slo en beneficio de s mismos, de sus propios asuntos. Maldita la Camarilla, y la ciudad, y el resto del mundo ya puestos. Theo tena su propia y larga lista negra, y se estaba haciendo ms extensa cada noche: maldito todo el peso muerto que Theo se vea obligado a trasladar. Jasmine y otros como ella podran valer para un grupo de debate o una protesta en el campus, pero en la calle, una vez empezaban a volar las balas, no valan una mierda. Maldito Pieterzoon por mentirle y por su ambicin, por fuera cual fuera el juego al que estaba jugando. Maldito Hardestadt y todos los dems viejos. Si

no estuviesen tan condenadamente empeados en mantener a todos los Vstagos ms jvenes en su sitio, entonces puede que Jan y los de su clase no se vieran movidos a intrigar y aferrarse al poder, dando a los antiguos tantas razones para volverse paranoicos. Maldito todo el Clan Ventrue por ser siempre semejantes gilipollas mentirosos y dados a las intrigas, por obligar a Theo a sospechar de ellos. No haba forma de que pudiese andarse sin rodeos y preguntar a Jan acerca del espa, o acerca de por qu estaba mintiendo sobre lo del coche. El Ventrue mentira una y otra vez, y Theo nunca averiguara la verdad. La nica manera era encararse con Pieterzoon una vez no hubiese vuelta atrs. Un mnimo de honradez era demasiado pedir; una meta en exceso elevada. El mutuo inters personal, si uno era afortunado, era lo ms aproximado que iba a lograr. As funcionaba el mundo, Vstago o ganado. Lo mejor que uno poda hacer era cercar con estacas los propios fundamentos morales, marcar la lnea en la arena y luego partirle la maldita cabeza a cualquiera que la cruzase. sos eran los sentimientos de Theo cuando el Lexus dej la calle Franklin y l lo sigui. Pronto estuvieron atravesando una parte de Baltimore reservada a las familias de aeja fortuna. Las majestuosas casas en valladas fincas hablaban de riqueza y lujo... y de aislamiento del mundo real. El Lexus redujo a cincuenta kilmetros por hora, y haba pocos coches en el camino por all. Theo se rezag un poco ms. Apag su luz delantera. Acarici la idea de abandonar su moto (poda fcilmente seguir al Lexus a pie a esa velocidad), pero siempre exista la posibilidad de que van Pel slo estuviese atajando por el lujoso vecindario para volver luego a la autopista, as que Theo lo vigil desde tan lejos como las suaves curvas permitan. Todo el tiempo, el fuego en sus entraas segua hacindose ms intenso, ganando poder y ardor. Era el fuego rojo, el hambre, que desde haca un centenar de aos se haba apoderado de l la noche en que haba librado al mundo del Amo Bell, propietario de la plantacin, dueo de esclavos, violador de la familia de Theo. Era el fuego rojo, el hambre, lo que no haba permitido detenerse a Theo al hacerlo. Haba recobrado sus sentidos en medio de las llamas y la carnicera, la hacienda de la

plantacin vuelta un infierno, y en los barracones de esclavos, el suelo sembrado de cuerpos. Cuerpos que reconoci, demasiados de ellos miembros de hecho de su familia mortal. No fue la ltima atrocidad que Theo cometera con los aos, pero como en todas las dems ocasiones, se haba visto obligado a ello. Las circunstancias, la injusticia, la crueldad, y luego la ira, siempre la ira y el fuego. Estaba contenindolo esta noche. En su mayor parte. Sin embargo, no estaba por completo bajo control. Esa noche no era el mismo hombre tranquilo y dueo de s mismo que normalmente atrapaba intrusos del Sabbat y esparca sus fluidos por toda la calzada. Era consciente de ello. Tambin era consciente de que las operaciones de la presente noche eran un poco ms delicadas que las habituales salidas de acoso y derribo. Era consciente... pero no se senta inclinado hacia la delicadeza. As, cuando vio al Lexus comenzar a introducirse por una compuerta en la avenida, Theo casi se sinti como si slo fuese un espectador. Su mente racional vigil mientras aceleraba la mquina y su motocicleta volaba adelante, mientras volva a encender la luz delantera e iba a gran velocidad hacia el lado del pasajero del Lexus. Acort la distancia con el coche antes de que las grandes puertas electrnicas estuviesen a medio abrir. Cuando la motocicleta se desliz y se detuvo chirriando justo ante el parachoques delantero del Lexus, dos guardias armados, ambos ghouls, se precipitaron hacia l. Theo tuvo su escopeta en la mano, desenganchndola del interior de la chaqueta, y amartillada antes de que los guardias pudieran pegar un tiro. No apunt el SPAS hacia ellos, que sintieron de alguna forma su control y contuvieron su propio impulso de hacer fuego, evitando por el momento un bao de sangre seguro. Durante un largo, tenso instante, se miraron los tres el uno al otro. El Lexus aguardaba en silencioso ralent, la moto de Theo no tan en silencio, y la puerta, con un ligero traqueteo, se abri de pronto. Entonces la ventana del pasajero de atrs del Lexus baj con un quedo zumbido. El cristal tintado dej paso a las sombras del interior, y a una delgada e inusualmente plida faz. La palidez no era un resultado del miedo o la agitacin. El rostro era bastante inexpresivo, de hecho. Una farola se reflej en las gafas de Jan Pieterzoon. Se

arregl la corbata de forma casi imperceptible. --Todo va bien, guardias --dijo Pieterzoon--. Es de los nuestros. Los guardias vacilaron, pero enfundaron sus armas. Theo volvi a enganchar el SPAS en su chaqueta y ech atrs su moto un par de metros. La ventanilla tintada volvi a cerrarse con un zumbido, y el Lexus avanz despacio por la pendiente de la avenida. Theo lo sigui. Mientras rodaba colina arriba, Theo se alegraba al menos de que Jan le hubiese dado la cara. Tal vez las sospechas del Brujah carecan del todo de fundamento... por lo menos en lo relativo al asunto del espa. O tal vez eso era lo que Pieterzoon quera que creyera. Poda Jan haberle hecho frente con tanta calma si hubiera algo en marcha all que el Brujah no pudiese averiguar? Tal vez. Pieterzoon tena pelotas. Theo tena que reconocrselo. Haba contemplado al Ventrue, solo, superado en potencia de fuego y gravemente herido, engaando a un escuadrn de la muerte del Sabbat. Aquello entre otras muchas cosas haba convencido a Theo de que Jan era una ayuda valiosa, y les haba permitido llevar a cabo un plan que podra en verdad recuperar el prestigio de la Camarilla, si no todas las ciudades que ya haba perdido. No obstante, Theo slo confiaba en un Ventrue hasta el punto donde pudiera lanzarlo. Diablos, ni siquiera a esa distancia. --Buenas noches, Theo --dijo Jan cuando van Pel y l salieron del Lexus. Van Pel entreg las llaves a uno de los dos ghouls a la espera que hacan las veces de aparcacoches. Theo no le ofreci las de su moto, y el segundo ghoul no las pidi. Hans van Pel, ayudante ejecutivo, o alguna tontera por el estilo, tena un aire ms duro que su jefe: ms alto, ms fornido, de mandbula y mentn ms cuadrados, pareca mayor tambin. Pareca, pens Theo, un nazi, pero tal vez ello se deba nicamente a su propia aparicin. Van Pel abri la puerta para los dos Vstagos y consigui mirar a la vez de forma respetuosa a Jan y con circunspecto desdn a Theo. ste lo dej pasar. Haba descubierto con el paso de los aos que poda sacar mucho partido del esnobismo de los otros clanes. Acept de buena gana ser subestimado. Se lo puso ms fcil saber que poda, cuando quisiera, agarrar a van Pel por el maldito cuello y romprselo, y Jan apenas pestaeara. Nadie iba a hacer peligrar su relacin con un arconte por

culpa de un ghoul. Al parecer van Pel no haba pensado en el asunto lo suficiente para llegar a su conclusin lgica. No haba forma de que supiera lo cerca que haba estado de coger a Theo en la noche equivocada para esa clase de mierda. Porque el fuego no se haba apagado. La confrontacin ante la puerta slo lo haba templado ligeramente. Theo volva a estar por completo bajo control. Se alegr de que Jan le hubiera hecho frente. Si el Ventrue hubiese tratado de largarse, Theo saba lo que poda haber sucedido. Los dos ghouls no habran sido ningn problema... los tres ghouls, mejor dicho, porque van Pel se habra encontrado embutido a travs del parabrisas y con su polla como adorno del cap. El problema habra venido despus, una vez Theo hubiese partido en dos a Jan. Probablemente el Brujah no habra matado a Jan de forma permanente, porque Theo todava tena preguntas acerca del espa, y el plan an no haba llegado a su trmino. Habra recibido una regaina despus por parte de Pascek, sin embargo. Pero, diablos, no habra sido la primera vez. Y lo ms probable es que tampoco la ltima. Pero Jan haba bajado la ventanilla en vez de tratar de evadirse, y ahora estaban comportndose como caballeros. Por el momento. As que Theo reprimi el fuego. Mientras se abran camino a travs de la entrada principal, Jan, sin mirar a Theo, dijo: --Tu compaa es un inesperado placer. Era la clase de chorrada de Ventrue sabelotodo a la que Theo no encontraba ninguna utilidad. --Ya --dijo Theo--. Imagina mi sorpresa, al encontrarte aqu fuera cuando no ibas a abandonar el parador hasta que todo esto estuviera resuelto. Comenzaron a subir por una larga y retorcida escalinata. La mansin, pese a ser de arquitectura diferente, le record a Theo la casa de la plantacin de los Bell. Le record asimismo muchas de las salas de poder a las que haba ganado acceso como representante del clan Brujah... Como arconte haba logrado ese acceso, pero no haba desarrollado ningn gusto por lo que las circundaba. Eran siempre tan parecidas... No importaba la ciudad o el continente; ni que la hacienda

estuviese en los abiertos espacios del campo o metida entre otras de su clase en la ciudad; no importaba que fuese del siglo pasado o de ste; clsica, neoclsica, art dco, estilo suroeste; daba lo mismo. Los antiguos, justo igual que el Amo Bell, formaban parte de la clase privilegiada, los ricos que queran tanto alardear de su estatus como ocultarse a salvo de los pobres que constituan la mayor parte del mundo. Y se, el mundo cerrado de privilegios, era el mundo al que Jan Pieterzoon perteneca, en el que se senta cmodo. Theo lo saba de manera instintiva, y aquella noche slo le sirvi para confirmrselo del todo. Cualesquiera beneficios que Jan y l obtuviesen, fuera cual fuera el grado de xito que alcanzasen contra el Sabbat, segua siendo slo un matrimonio de conveniencia. Theo quera detener al Sabbat porque el mundo resultara jodido si no lo haca. Jan quera pararlo porque su sire se lo ordenaba. Al subir las escaleras, Theo todava no estaba seguro de qu haba estropeado. Jan no iba a decrselo. Disfrutaba demasiado de saber ms que cualquier otro; le gustaba mandar a la gente como su seor, muy al estilo de los Nosferatu, salvo que ellos no eran por lo general tan arrogantes al respecto. Tal vez porque un montn de sus pretendidos secretos eran tonteras sin valor. Una pobre compensacin a cambio de pasar la eternidad buscando entre la basura de la gente. Al menos, cuando el Ventrue le ocultaba a uno algo sola ser importante... lo cual no era necesariamente bueno. As que Theo camin pesadamente junto a Jan y su lacayo. El holands pareca saber a dnde se diriga. Al menos no haba ningn maldito mayordomo, aunque van Pel tena una vara lo bastante metida en el culo para hacer las veces. Theo estaba preparado para todo... Todo salvo lo que vio cuando van Pel abri un juego de puertas dobles ante los Vstagos, y se adentraron en una especie de sala de estar. Haba el pequeo fuego de costumbre en la chimenea (siempre el maldito fuego, sin importar lo estpido que resultara; era una cuestin de estatus) y el espejo gigante y el reloj de pie y la jodida tapicera de satn, pero lo que sobresalt a Theo, lo que lo dej pasmado, no era qu, sino quin. Ocupando dos de las recargadas sillas de respaldo recto haba

otros dos Vstagos. Dos a quienes Theo reconoci. Dos que bajo ningn concepto deberan haber estado all. Uno de ellos era una mujer muy joven (aparentaba ser una mujer muy joven), delicada, casi frgil, pero Theo saba muy bien que no deba confiar en dicha impresin. Saba que un indicador mejor, ms preciso de sus capacidades tena que buscarse en los ojos de ella. Durante el breve instante en el que encontr su mirada, sus ojos brillaron con una intensidad que haba soportado ms siglos de los que Theo haba visto. Por un momento, su intensidad lind con la hostilidad e irritacin (ella no haba contado con l), pero luego fue como si una coraza descendiera sobre su rostro. La emocin y dems sentimientos humanos se desvanecieron, pero no la actividad; lo recibi y evalu cada detalle, lleg a conclusiones en meros segundos, hizo valer su superioridad por encima de las circunstancias antes de que se dijera la primera palabra. --Arconte Bell --dijo la Justicar Lucinde del clan Ventrue--, qu inesperado placer. Inesperado placer. Exactamente lo que Jan haba dicho. Nada, repar Theo, era nunca una sorpresa, ni siquiera cuando lo era. Nunca qu cojones ests haciendo aqu?, que era lo que Theo pensaba pero no deca. Inesperado placer. Eso deba ser lo que deca en el Manual del Ventrue en el apartado "Qu decir cuando algn gilipollas irrumpe donde no lo quieres". El otro Vstago no habl. Su presencia era, si bien menos sorprendente (se saba que actuaba en Baltimore, despus de todo), potencialmente ms problemtica en cuanto a sus implicaciones. La mano derecha de Hesha Ruhadze descansaba cmodamente encima del puo de plata de ley de su bastn. Su piel, su elegantemente calva cabeza, era un poco ms clara, de un marrn ms vivo que la piel de Theo. Si ste ltimo no hubiera reconocido a Hesha, el Setita no habra parecido fuera de lugar. Se hallaba del todo en su ambiente en medio de las galas de la riqueza, sentado derecho en su ceido traje. La lumbre centelleaba al reflejarse en su bastn y en el monculo a medio salir del interior del bolsillo del pecho de su impecable camisa. --Jan --la voz de Lucinde era amable, pero formal y lacnica--, haz que tu hombre traiga otra silla.

Mientras van Pel se apresuraba a obedecer, una serie de pensamientos contrapuestos estaba pasando por la cabeza de Theo: Lucinde estaba en la ciudad. Desde cundo haba estado aqu? Por qu mantener su presencia en secreto cuando el conocimiento de la misma poda fcilmente levantar la moral de los defensores de la Camarilla? Qu demonios estaba haciendo reunindose con Ruhadze? Con seguridad, el Setita podra ser capaz de contribuir a la causa, pero esas componendas podan tratarse en niveles inferiores. Pieterzoon era lo bastante clebre en el clan, de forma que Hesha recibira el debido respeto encontrndose con l en vez de con un justicar. Tena que haber algo ms cocindose, algo mayor que la ciudad, mayor que el plan... tal como Theo lo conoca. Jan aguard a reclamar la tercera silla hasta que van Pel regres con una cuarta. --nanse a nosotros, Arconte, seor Pieterzoon --dijo Lucinde. Theo se sent. Ella no iba a echarlo a patadas. En teora poda; le superaba en rango, aun cuando su jefe en realidad era Pascek, y Theo no deba a la justicar Ventrue ningn tipo de lealtad personal. Pero iba a haber problemas si ella lo intentaba y Theo se pona a armarla. l era el oficial de mayor rango sobre el terreno, lo haba sido desde el principio. Si Lucinde no quera irritarlo en exceso, lo cual pareca ser el caso hasta el momento, o bien simplemente era ms provechoso para sus propsitos mantener a Theo a bordo, o haba algn acuerdo entre ella y Pascek entre bastidores. Desde luego Pascek, el fantico bastardo paranoico, no se molestara en contrselo a su propio arconte. As que Theo se qued slo para descifrarlo. --Arconte --dijo Lucinde, sus ojos manteniendo la rgida coraza del protocolo--, me equivoco al decir que conoce al seor Ruhadze? Theo asinti, de manera casi imperceptible. --Nos hemos visto --dijo Hesha. La presencia del Setita complicaba las cosas para Theo. Incluso con un justicar presente, habra tendido a la confrontacin directa; ya se haba decantado por ese camino, irrumpiendo sin ser invitado ni anunciado. Lucinde y Jan le habran contado algo, y l habra empezado a confirmar o refutar su historia. Con Hesha all, no obstante, Theo no estaba dispuesto a airear ninguna ropa sucia. La

sospecha entre miembros de la Camarilla, en particular entre primeras figuras, no era algo que soltar delante de un Setita, en especial de ese Setita. Nadie negaba la falta de confianza, pero sencillamente no era inteligente ofrecer a una serpiente una hendidura a travs de la cual deslizarse. --Y Jan Pieterzoon --continu Lucinde--, creo que conoce al seor Ruhadze. --Slo de odas --dijo Jan con ambiguo comedimiento, en tono conciliador, restando importancia a la tensin entre los clanes. Hesha asinti en seal de reconocimiento. --Creo, seor Pieterzoon --dijo Lucinde--, que deberamos ocuparnos del asunto del arconte primero, a fin de no desperdiciar su valioso tiempo. --Estoy de acuerdo. Arconte Bell --dijo Jan, adoptando el lenguaje formal de Lucinde--, segn hemos comentado anteriormente, el seor Ruhadze tena diversos intereses desde hace mucho tiempo en Baltimore, y naturalmente, el reciente deceso del Prncipe Garlotte le atae en gran medida. La mente de Theo volvi a ocuparse del conjunto de la cuestin. En realidad no haba tenido en cuenta a Hesha como una posibilidad. Haba puesto el Setita sus colmillos sobre Katrina de alguna forma? Vea ste una grieta por la que introducirse reptando para tomar la ciudad, producida por el choque entre Camarilla y Sabbat? --Como gesto de buena voluntad y mutua consideracin --prosigui Jan--, el seor Ruhadze nos ha aportado cierta informacin que podra resultar relevante. Buena voluntad, una mierda, pens Theo. Jan se quit sus gafas de montura metlica y las limpi con un pauelo de seda mientras hablaba. --Al parecer, la chiquilla del prncipe, Katrina, no se hundi en realidad con el barco, por as decirlo. Theo se reclin despacio, peg la espalda contra el respaldo de su silla, y se cruz de brazos. --Y...? --El hecho de que ella sobreviva es acaso menos significativo que el hecho de que haya estado ocultndose desde la explosin

--Jan volvi a ponerse las gafas. --Crees que ella tuvo algo que ver en ello? --pregunt Theo. --Tal vez --dijo Jan.
Theo se rasc la spera barba incipiente de su mentn. Clav la mirada durante casi treinta segundos en las pequeas llamas que bailaban por encima del radiador de gas imitando lea, como si estuviera considerando la posibilidad de que Katrina hubiese hecho volar en pedazos a su sire. Lo que el Brujah se preguntaba en realidad era por qu, si saban que Katrina todava estaba por ah, y pensaban que ella lo haba hecho, no la haban abatido sin ms. No sera tan difcil. Puede que estuviesen pensando en hacerlo, y al aparecer l inesperadamente, se fuera el hueso ms fcil de lanzarle. Era posible, comprendi el Brujah, que ya hubiesen dado con la chica, que supiesen que l la haba dejado marchar aquella noche. O, se dijo, era posible que Hesha, o todos ellos si vamos a eso, hubiesen proporcionado el impulso subyacente en la venganza de Katrina. Si queran que acabara con ella, eso sera un bonito y pulcro final al asunto. --Piensas que alguien la incit a hacerlo? --pregunt Theo. Mir uno tras otro a Jan, Lucinde y Hesha. No estaba acusndoles, no de forma explcita, pero quera ampliar el alcance del interrogatorio. No deseaba proporcionarles una salida tan fcilmente. --Es... posible --dijo Jan. Theo continu sentado en silencio. No se molest en seguir mirando a los otros tres. Eran demasiado expertos en el engao para que pudiera enterarse de algo a partir de sus expresiones o su lenguaje corporal. l era igual, y lo saba. En la calle a veces era preciso mentir. Cuanto ms lejos de la calle, cuanto ms arriba del escalafn, ms necesario era. Salvo que ellos tres lo llamaban "disimular". No podan siquiera ser honrados llamndolo por su nombre. --Arconte --dijo Lucinde, con una confianza que desmenta su juvenil apariencia--, podra investigar este asunto? El Prncipe Goldwin todava ha de nombrar un nuevo alguacil, y temo que haya un cierto conflicto de intereses, a pesar de todo. S, l podra entrar en conflicto con tus intereses, pens Theo,

contestando despus con rotundidad: --Puedo hacerlo. --Bien. --La sonrisa de Lucinde pareca sorprendentemente desprovista de crueldad--. Bien. --Hans --dijo Jan, levantando una mano hacia el ghoul sin mirarle. Van Pel present un pequeo bloc de papel, que entreg a su maestro. Jan destap una estilogrfica e hizo una breve anotacin. Arranc la hoja y se la dio a Theo. --Aqu est la direccin donde se encuentra ella. Theo la ley; conoca la zona. Se meti el papel en el bolsillo. Los otros tres Vstagos estaban observndole, esperando, pero Theo no tena nada ms que decir. No poda exponer como era debido sus autnticas preocupaciones, no con Hesha all, pero habra tiempo despus. Theo se asegurara de ello. Por el momento, se puso en pie torvamente y salud con la cabeza a cada una de las personalidades: --Lucinde, Jan, Hesha. Y parti.
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* * *
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--Puedes concertar la reunin? --pregunt Lucinde, ms o


menos una hora despus de que Theo se hubo ido. --Por supuesto --dijo Jan--. No preveo ninguna dificultad. --Aparte de las habituales inclinaciones de los Malkavian --insinu Lucinde. Hesha sonri corts, sin que le resultara de hecho divertido. Consecuentemente, no deseaba dar la impresin de que estaba alindose con la Camarilla, con el Ventrue, as que dejaba caer ocasionales atisbos del desdn que senta por ellos. Lucinde no se ofendi. El desprecio del Setita no era ms sincero que el fino velo de urbanidad a travs del cual tal sentimiento destellaba. No eran tan diferentes, se dijo Jan. --Desde luego --dijo. Tambin l sonri de forma corts al atractivo africano. La amabilidad del joven Ventrue apenas si resultaba ms forzada que la de su justicar, aun siendo ms deliberada.

Abrigaba muchas ms reservas que Lucinde con respecto al acuerdo que sta acababa de establecer. Sin duda se deba a que ella se limitaba a firmarlo; era responsabilidad de Jan llevarlo a cabo. Mejor entonces, haba decidido, no parecer demasiado deseoso de cooperar; mejor mantener a Hesha con claridad a un brazo de distancia, para asegurarse de que el Setita cumpla cada letra del acuerdo. No haba razn para la camaradera con clanes que no reclamaban su legtimo puesto (ni observaban sus obligaciones) entre la Camarilla, sino que en vez de eso trataban de usar a la secta cuando convena a sus propsitos. Por qu, se preguntaba Jan, debera tratar a Ruhadze mejor de lo que ellos trataban a alguien como Bell, que haba demostrado su vala, en numerosas ocasiones, a la Camarilla? Jan pens en la tarea, la prueba, que haban presentado a Theo. Al Ventrue le preocupaba la posibilidad de que los servicios de Theo pudieran perderse para la Camarilla. Pero, como haba hecho notar Lucinde, tenan que estar seguros. Adems, no haba que ir demasiado lejos al discutir un asunto con un justicar, en especial en representacin de otro. Adase a eso el hecho de que Pascek al parecer estaba de acuerdo. Uno no discuta con dos justicar. Y punto. As que dejaron a Jan para tratar con el Setita. Y esperar que Theo superase la prueba.
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______________ SEGUNDA PARTE:


CARNADA
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MARTES, 26 DE OCTUBRE DE 1999, 2:41 A.M. CHERRY HILL, BALTIMORE, MARYLAND

A Theo no le gustaba aquello en absoluto. Ni pizca. Lucinde estaba en Baltimore. No saba cunto tiempo llevaba en la ciudad. Habra seguido sin saberlo si no se hubiese dicho que haba algo sospechoso acerca del coche que Pieterzoon estaba haciendo reparar a escondidas. Incluso sabindolo, Theo segua sin estar contento. Nada de eso. Pero se sinti un poco mejor mientras se lanzaba a travs de la noche sobre su motocicleta. El rugido del motor era mucho ms del estilo del Brujah, bastante ms que las silenciosas maquinaciones de los embusteros Ventrue. Engaa a tus enemigos... eso Theo lo comprenda. Trabaja con tus amigos. Trabaja por una meta comn. As es como debera ser. Que los jodan, pens Theo. Saba que no funcionaba as. Pero debera. El problema era que no haba amigos, slo aliados. Aliados por conveniencia; aliados mientras estabas al alcance del odo, a lo sumo. Ni siquiera se trataba de que Jan y Lucinde hubieran hecho algo realmente horrible. Diablos, Theo los conoca. Ni siquiera los contara a los dos entre los Vstagos "decentes", lo cual no era decir mucho. Apenas si llegaban al nivel de Pascek en lo que se refera a poltica de intrigas, de andar jodiendo, de agchate y pon el culo. Sin embargo, sacaban de quicio a Theo. Lucinde, por supuesto, poda ir donde diablos quisiera ir. Theo poda haber hecho objeciones en cuanto al protocolo, al hecho de que ella no se hubiera molestado en hacerle saber que estaba por all (cmo se supona que iba a defender la maldita ciudad cuando no conoca el verdadero alcance de sus recursos?), pero estara pisando en falso. Adems... el protocolo. Cundo demonios haba discutido Theo aspectos del protocolo? No era tampoco ningn estpido Toreador, para sentirse herido, o pensar que haba sido desairado. Tales sentimientos eran sensibleras que Theo no haba sentido en vida (un esclavo no tiene sentimientos, no de esa clase; est demasiado ocupado sobreviviendo) ni haba desarrollado tras su muerte. Lo cierto del caso era que, hacindole hacer aquello, Lucinde estaba socavando la

confianza que Theo tena en Jan, confianza en que podan trabajar juntos, en que podan llevar a cabo el plan... y en que Jan poda y hara su parte del mismo. Si Jan haba ocultado aquello a Theo, qu otros detalles importantes seguan velados? Lucinde estaba volviendo ms difcil la labor de Theo, y ello haca menos probable que la Camarilla resistiese en la costa este, y eso, favorecer los intereses de la Camarilla, se supona que era su ocupacin nmero uno. Pero tal vez la furtiva venida de ella tena que ver ms con Hesha. Theo no se tragaba ni por un segundo aquella mierda acerca de un gesto de buena voluntad. Tal vez el Setita tuviera de verdad informacin sobre Katrina, pero de ninguna de las maneras era sa la nica cosa de la que haba ido a hablar con Lucinde. Cuanto ms pensaba Theo en ello, menos sentido tena que Hesha hubiese instrumentado la destruccin de Garlotte. El anterior prncipe y Ruhadze haban ms o menos coexistido durante muchos aos... a no ser que alguna desavenencia importante de la que Theo no saba nada se hubiera producido en el pasado reciente. Poda ser. Aparte de eso, sin embargo, no era el tiempo ms propicio para apoderarse de una ciudad, con el Sabbat acercndose cada vez ms... salvo que el Setita hubiese hecho un trato con el Sabbat. De nuevo, poda ser. Mierda, pens Theo. Demasiadas posibilidades, y ninguna de ellas tan apremiante como lo que estaba haciendo en aquel momento. A diferencia de la parte lujosa de la ciudad donde habitaba Lucinde, el barrio de Cherry Hill no estaba dormido y en silencio. Aqu, de noche, la escoria sala a la superficie. Chulos y prostitutas. Mercados de droga al aire libre. Varones jvenes, en su mayora negros, que tendran suerte si vivan ms all de los veinte o veinticinco. Sobredosis. Violencia. SIDA. O bien pensaban que eran indestructibles, inmortales, o bien simplemente no les preocupaba. El fatalismo llevaba a la fatalidad. Theo no pareca fuera de lugar. Nadie le molest. Tal vez fuese el toque de muerte que iba con l. En alguna parte de sus tripas, aquella gente de la calle lo reconoca, lo conoca por lo que era, mantena la distancia. La direccin que Jan haba dado a Theo, en la que se supona que estaba escondindose Katrina, no se hallaba lejos de la casa que haba sido el refugio de sta antes de que volase a su sire en

pedazos. No era muy inteligente permanecer tan cerca del hogar, y al parecer algn lacayo de Ruhadze la haba localizado y seguido. No obstante, aquel chiquillo de Garlotte en particular no era lo que se dice clebre por su sutileza y capacidad de despistar. Hacer saltar con explosivos al prncipe con todo su barco en mitad de su ciudad poda recibir un montn de calificativos, pero sutil no era uno de ellos. Aparc bajo el bloque de edificios y se abri camino a lo largo de la cuarteada acera. La casa era una chabola desvencijada y endeble, tal vez de hace cuarenta aos, sin demasiada esperanza de llegar a ser mucho ms vieja. La puerta principal tena incluso menos esperanza. Theo la rompi de una patada, enviando una cascada de astillas de madera, junto con el marco de la misma, al interior del cuarto de estar. Antes de que la chica negra al lado de la cual Katrina estaba sentada pudiera abrir la boca para gritar, Katrina haba abandonado el sof alejndose a una cegadora velocidad. Theo estaba preparado para aquello. La mortal estaba abriendo la boca pero todava no haba gritado cuando Theo ataj a Katrina en la puerta de la cocina. Le dio un codazo en la mandbula, tirndola sobre la mesa de la cocina. La nica silla traquete a travs de la habitacin. Por fin, el chillido. Theo volvi la vista hacia la muchacha negra, puede que de dieciocho aos. Seal hacia la puerta principal... lo que haba sido la puerta principal. --Lrgate. Ahora. El grito de la chica muri al instante, pero su boca sigui abierta. Le falt poco para tropezarse y salir a cuatro patas por la puerta. Theo se gir hacia Katrina. Estaba a punto de ponerse de pie de un salto y huir de nuevo. --Ni se te ocurra --dijo Theo--, o ser lo ltimo que hagas. Katrina se qued inmvil. Luego, lentamente, se levant del suelo. Se frot la mandbula. No pareca estar rota, aunque el golpe de Theo podra haber roto el cuello de un mortal. --Tu amiga va a pedir ayuda? --pregunt Theo. --De quin? Quin carajo va a ayudarme? --Lo siento de verdad por ti --dijo Theo--. Cre haberte dicho que

salieras de la ciudad. Katrina se cruz de brazos y bascul la cadera con aire desafiante. --Adnde se supone que voy a ir? --Tengo pinta de agente de viajes? Permanecieron mirndose con fijeza el uno al otro durante varios segundos. --As que ests aqu para matarme? --pregunt Katrina al fin. --Si te quisiera muerta, ya lo estaras. --Eso es lo que me imaginaba. Qu quieres entonces, o slo ests de visita por los barrios bajos esta noche? --Sintate y cierra la puta boca. Katrina lo fulgur con la mirada, pero enderez la silla y se sent. Se sacudi los vaqueros y la ceida camiseta sin mangas que llevaba. --Has vuelto a pensarlo acerca de dejarme ir? --Cada minuto que pasa ms --Theo se acomod contra la mellada y sucia encimera--. Escucha bien. Dos cosas. Primero, tengo una pregunta para ti. --Entonces vas a acabar conmigo. --Podra si no cierras la maldita boca. Dnde conseguiste los explosivos? No me pareces de las que tienen un laboratorio qumico en el stano. --Un tipo. Me lo ofreci. Yo acept. --Ese tipo tiene nombre? Katrina se encogi de hombros. --Probablemente. No lo dijo. No pregunt. --Bien, pongamos las cosas claras. Ese tipo al que no conoces, cuyo nombre no sabes, se te acerca sin ninguna razn en absoluto y te propone venderte una caja de dinamita. --Goma 2. Me ense cmo utilizarla tambin. Y me la dio, no me la vendi. --Vstago? --S, eso creo. --Para quin trabajaba? --Theo levant las manos--. No, djame adivinar. No lo dijo. No preguntaste.

--Eres bastante listo para ser un maldito Brujah. --Y t vas a estar bastante aplastada para ser una maldita Ventrue, si no tienes cuidado. --La amenaza no era ninguna broma, y
Katrina, todava desafiante pero no tanto como para desencadenar la confrontacin, se hundi en su silla--. Cmo te encontraste con l? --l dio conmigo. Dijo que tena algo que yo podra querer. Se limit a venir por aqu. --Vino aqu, a este barrio? --S. No soy difcil de encontrar. --S, y es mejor que eso cambie si quieres seguir despertndote --Theo pas por alto la sonrisa de desprecio de Katrina--. Te dio el material directamente, o volvi a venir? --Me dijo que me pusiera en contacto con l si estaba interesada. Se supona que yo tena que ir al bar de arriba de Park Heights llamado La cantera de Dewey. --Suena a la moda. --Dmelo a m. No soy exigente, pero aquello era un autntico antro de tres al cuarto. Pero acud, como l dijo. Pregunt al barman si Johnny estaba por all... --Ese es el tipo? --la interrumpi Theo--. Johnny? --No lo s. Creo que era ms bien una especie de contrasea, ya sabes. De todas formas, voy y pregunto si est Johnny. El barman dice que no, pero le entrego un papel con una hora escrita en l. Despus me reno con el tipo la noche siguiente a esa hora. --Qu hay del barman? --Un to gordo con barba. No es uno de nosotros. Demasiado sudoroso. Debe de ser Dewey. --Y no trataste siquiera de averiguar para quin estaba trabajando ese tal Johnny? --Por qu carajo habra de importarme? --pregunt Katrina. --Para saber quin estaba usndote para matar a Garlotte y luego dejar que cargaras con las culpas. --Mira, amigo... --Katrina se levant e hizo chocar la silla contra la encimera. Se puso a pasearse, agitada, pero no nerviosa, de un lado a otro del minsculo espacio de la cocina, como una rata en una jaula--. Puede que sea distinto para ti, siendo semejante tiarrn y todo

eso, pero a nada que yo hago, alguien va a tirar de mi cadena. Tengo lo que quera sacar de esto, y eso es todo lo que importaba. Garlotte es historia. l ya no volver a tirar de mi cadena nunca ms. Si alguien ms consigui lo que quera tambin, estupendo. Si resulto jodida antes de que todo haya terminado, bueno, eso slo me perjudica a m. Puedes enviarme una tarjeta de psame, arconte Brujah gilipollas. Pero te digo una cosa, Garlotte no volver a decirme lo que hacer. Ya no. Theo se limit a mirarla, la observ exaltndose, la vio soltando vapor, la muchachita blanca que no iba a seguir las reglas de nadie. Las de su tipo estaban a duro la docena. Tal vez ms baratas. Por casualidad tena acceso a un prncipe, a un prncipe descuidado, y haba aprovechado al mximo sus posibilidades. Pero haba algo ms. De lo contrario, Theo la habra aplastado aquella noche sobre el muelle. Pareca ms una Brujah que una Ventrue; tena la suficiente ira. Pero pasaba otro tanto con cierto nmero de anarquistas o, con algn que otro Ventrue antitribu que se pasaba al Sabbat. Mientras Theo la observaba, finalmente, despus de dos semanas preguntndoselo de cuando en cuando, comprendi qu era lo que le haba movido a perdonarla: a ella no le importaba, simplemente. No es que no le preocupara lo que estaba haciendo. De hecho, se preocupaba tanto de cualquier cosa que tuviera en mente (la venganza contra Garlotte, hacer frente a Theo) que no le importaban las consecuencias. Aquella noche en el muelle no corri. Desde luego, despus de la explosin haba quedado sin sentido, pero no haba escapado antes, cuando Theo no habra podido darle caza. Y esa noche no estaba atemorizada por enfrentarse a un arconte que poda, muy justificadamente, matarla. Confianza? Fatalismo? Estupidez? Pelotas? Fuera lo que fuera exactamente, poda llevarla muy lejos... o poda hacer que la asesinaran. Muy pronto. --Hay algo ms que puedas decirme del tipo? --pregunt Theo cuando Katrina se dio cuenta de que estaba contemplndola, estudindola. Le mir con ira por un largo momento, luego suspir. --S. Es feo. No como un Nosferatu, pero feo. Cuando lo vi, necesitaba un afeitado y una ducha. Tiene entradas. Y no poda tener

sus malditas manos quietas. --Qu? Katrina pareci enfurecerse al recordar. --Me tocaba... no como si me metiera mano o algo as, pero tocndome el brazo cuando me hablaba. Me daba escalofros. Me fui a casa y me di una ducha. --Theo aguard, pero Katrina se limit a sonrer de forma sarcstica y se encogi de hombros--. Eso es todo, vaquero. Sabes lo mismo que yo. Ahora qu? Luces fuera? Theo ri, y disfrut al ver que ello pareca encolerizarla de nuevo. --Tienes que ser la persona ms condenadamente afortunada del mundo para que nadie te haya matado todava. --Todos estamos... --S, s --la interrumpi Theo--. Todos estamos muertos ya. Ahrratelo, hermana. Mira. Te dije una vez que te largaras de Baltimore, y supongo que fue bueno que no lo hicieras. Pero eres muy afortunada de que quienquiera que te utiliz para hacer esto no decidiese hacer limpieza despus. Por qu, no lo s. A no ser que se imaginase que eras lo bastante estpida para hacerte matar sin su ayuda... lo cual no est muy lejos de la verdad. --Bien, puedes... Theo seal con un corpulento dedo a Katrina, y sta se detuvo en mitad de la protesta. --Puedo hacer lo que me salga de los cojones, eso es lo que puedo hacer --dijo Theo--. Y esto es lo que quiero hacer. --Sigui apuntando a Katrina por unos segundos, con el dedo extendido como una daga. Un casi imperceptible atisbo de vacilacin se insinu en la cara y la postura de ella. Entonces Theo cogi un peridico viejo, con un crucigrama a medio terminar, de la encimera, y un lpiz que estaba al lado. Arranc una pequea tira del papel y apunt un nombre. Tendi la tira hacia Katrina. Con mucha cautela, ella la tom. --Esto es lo que vas a hacer --dijo Theo--. Coges a esa chica que estaba aqu... cmo se llama? --ngela. --Coges a ngela. Roba un coche si tienes que hacerlo, y conduce. Al oeste. Conduce de noche. Que conduzca ella de da.

Duerme en el maldito maletero. Cambia de nombre y aljate enseguida de aqu, de la costa este. Ve a San Francisco. Pregunta hasta que encuentres a este tipo --Theo seal el trozo de papel que le haba entregado--. Deberas ser capaz de encontrarlo por los muelles. Katrina ley el nombre del papel. --Amigo tuyo? --No. De hecho, no menciones mi nombre o patear tu maldito culo y te arrojar a la Baha. No me conoces. Djame fuera de esto, probablemente l te ayudar a instalarte all. Entendido? --Eh... s. --Y quiero decir esta noche. Quiero que te hayas ido dentro de una hora, dentro de media maldita hora. Si no me escuchas esta vez... --Bien. De acuerdo. Theo esper, la mir con ira el tiempo suficiente para asegurarse de que estaba tomndole en serio, luego se volvi y dej atrs los astillados pedazos de la puerta y el marco que sembraban el suelo del cuarto de estar. En el exterior, los traficantes de droga se dispersaron al verlo. Fatalistas o no, podan ver a la muerte caminando, y esta vez fueron lo bastante listos para quitarse de en medio.
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JUEVES, 26 DE OCTUBRE DE 1999, 10:15 P.M. SUITE PRESIDENCIAL. PARADOR LORD BALTIMORE, BALTIMORE, MARYLAND
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--Dile a Pieterzoon que estoy aqu.


Anton Baas, jefe del grupo de seguridad de Jan, contempl a Theo por un momento, con aquel reservado distanciamiento europeo que tanto irritaba a Theo. Luego Baas hizo una seal con la cabeza a

uno de los dos hombres a su lado (los tres eran ghouls), el cual se desliz dentro de la suite de puertas dobles de Jan y reapareci unos segundos despus para asentir a su vez con la cabeza hacia Baas. Baas abri la puerta del todo y se hizo a un lado para que pasara Theo. En el interior, Pieterzoon y van Pel se hallaban sentados a una mesa que contena un considerable montn de libros mayores de tapas de cuero. Jan se quit las gafas, las pleg y se las meti en el bolsillo del pecho. Cerr la carpeta que tena delante de l y la coloc en la parte superior de la pila de stas. --Theo, te estaba esperando --dijo Jan--. Imagino que tenemos mucho que discutir. Al menos, pens Theo, el Ventrue no finga que nada haba pasado la ltima noche. --Eso imagino --dijo Theo. --Eso ser todo por ahora, Hans --dijo Jan. Theo y l se miraron el uno al otro atentamente, sin hablar ni moverse, mientras van Pel juntaba los libros de contabilidad y sala por la puerta. --Desde cundo est ella aqu? --pregunt Theo tan pronto como las puertas se cerraron. --No mucho. Dos semanas. --Cundo ibas a decrmelo? --No haba necesidad. La respuesta le pareci a Theo lo bastante sincera, y aquello en s mismo era algo. Para Jan habra sido muy sencillo ofrecerle una mentira para apaciguarlo dicindole que iban a revelarle el secreto a Theo dentro de una o dos noches. --Theo, no supe ms que unas noches antes que ella iba a llegar, y recib instrucciones explcitas de no decir nada. A nadie. Theo ocup el asiento que van Pel haba dejado libre. La explicacin de Jan pareca bastante verosmil... lo que no significaba que fuera cierta. Poda muy bien ser que aquello fuera un discurso para distanciar a Jan del subterfugio, para mantener a Theo a bordo y contento. --Dos semanas --dijo Theo--. As que estuvo aqu justo antes de que Garlotte saltara en pedazos. Idea suya? Tuya?

Los ojos de Jan se entornaron, casi burlones. No era el menos ofendido por la insinuacin. --Porque nunca estara de acuerdo con el plan? No. Aunque sa fue de hecho una de las razones de que ella viniera. Yo no tena grandes esperanzas al respecto de tu visita a Garlotte aquella noche. Tambin pensaba, al igual que el justicar, que tal vez haba recurrido al favor del prncipe ms de lo que era prudente, y que haca falta una nueva voz, de mayor rango. No, nosotros no destruimos a Garlotte. Nos vimos bastante sorprendidos por aquel giro de los acontecimientos, en realidad, y no muy complacidos. El justicar podra haberle persuadido para que aceptara el plan. Mierda. Theo se maldijo a s mismo por no haberlo visto. Pero era tan fcil dar por sentado los peores y ms taimados mviles despus de descubrir el engao... fcil, y a menudo acertado. No esta vez. Quiz. Theo incluso haba sospechado que Jan era el espa, y aunque ste no lo haba refutado, el Brujah tena que creer que Lucinde no estara trabajando de forma tan estrecha con aquel bastardo si hubiese cualquier sospecha de que estaba pasando informacin al Sabbat. --No pude contarte nada de esto la pasada noche --dijo Jan--. No con Hesha presente. No con Lucinde tambin presente, en realidad. Ella prefera no poner nuestras cartas boca arriba. --Entonces por qu me lo cuentas? --le rebati Theo. --Por qu me apoyaste cuando habra sido ms sencillo ponerte de parte de Garlotte, o de Lladislas, tu compaero de clan? Theo no respondi en un primer momento. Se ech atrs en su asiento, cruzndose de brazos, y dijo: --Necesitbamos a alguien de fuera, alguien con contactos ms amplios, alguien menos provinciano. --Justo lo que yo pensaba. Resumiendo, escogiste a quien creas sera ms til para nuestra causa, pese a todo lo que creyeras sobre m. No espero que cuando dejemos esta ciudad, esta situacin, intercambiemos postales. No estoy hablando contigo esta noche movido por ningn sentimiento de amistad o altruismo, y s que nunca contaras con ello. Pero sin importar lo que nuestros respectivos justicar puedan pensar, yo creo que hars mayor servicio a la

Camarilla si te pongo al corriente de todo. El primer impulso de Theo fue de ira. Quin cojones era este Ventrue para ponerle a l, un arconte, al corriente de todo? Mas, comprendi rpidamente Theo, Lucinde pareca haber otorgado su confianza a Jan, y ello podra proporcionar informacin de un crculo que de otra forma estara vedado incluso a un arconte. No serva de nada enojarse y sentirse insultado. --De acuerdo entonces --dijo Theo--. Has dicho que hablar con Garlotte era una de las razones por las que ella vino. Cules eran las otras? --sa era la principal razn por la que ella quera estar presente en persona, pero tambin me ha sido muy provechosa su ayuda en mis negociaciones con los Giovanni: Isabel y su gente demostraron ser resistentes ante mi estratagema en Boston. Me temo que Jacques Gauthier era muy poco adecuado como enviado. En todo caso, con el respaldo de Lucinde, pude exigir las concesiones que precisamos de los Giovanni. --Cmo? --Theo se mostr escptico. Jan, por otra parte, pareca disfrutar revelando los detalles de aquel plan en particular. Estaba orgulloso de sus logros... aquello, advirti Theo, tal vez fuese algo que pudiera usar contra el Ventrue alguna noche, si fuera preciso. --Unos cuantos financieros del mismo parecer pueden ciertamente producir milagros... siempre que sean los financieros adecuados y sean susceptibles de ser guiados --Jan se frot las manos--. Varias liquidaciones estratgicas bastaron para desencadenar una rpida devaluacin de la lira italiana y, de manera nada casual, para convencer a ciertos individuos dentro del clan Giovanni de que era lo mejor para sus intereses avenirse a algunas limitadas y razonables peticiones. Ni siquiera era un riesgo para la Mascarada, en realidad. Lo nico que se desploma en Italia con mayor frecuencia que el tipo de cambio es el gobierno. --Qu hay de Hesha? --le inst Theo, nada interesado en tipos de cambio--. Un Setita no ofrece una seal de buena voluntad a menos que vaya a sacar algo de ello. --Lo mismo que un Ventrue? --pregunt Jan con una irnica

sonrisa. --Por el estilo. --En realidad Hesha vino hasta nosotros. Nos aport la informacin referente a la chiquilla de Garlotte, pero eso fue menos importante que lo que pudo ofrecernos acerca del Ojo de Hazimel. --El Ojo de qu? --De qu no, de quin. O quiz de qu tambin sirva. Hazimel. Segn la leyenda, un anciano Ravnos, cantero segn algunas historias, que gobern gran parte de la India. En la prehistoria. Extendi su dominio ofreciendo su Ojo a una sucesin de gobernantes a cambio de su lealtad. --Y el Ojo... --Bastante poderoso --le asegur Jan. --Como aquel del que hablaba Xaviar. --Muy posiblemente. --Mierda. As que se era su Antediluviano... y el tal Leopold al que Victoria estaba buscando... --Exactamente. A todas luces Hesha sabe mucho acerca de este Ojo y... Lucinde le ha brindado nuestra cooperacin en este asunto. --Ha hecho qu? --pregunt Theo en un tono controlado. Jan se sac las gafas con cuidado del bolsillo y empez a limpiarlas--. En qu diablos est ella pensando, trabajando con un Setita? No me gusta. --Tampoco a m. --Mas la resignacin en la voz de Jan era evidente. --Ella puede brindar tu cooperacin... --No preveo que el asunto te implique a ti en absoluto. --Bien --dijo Theo, moviendo luego la cabeza y murmurando--. Trabajar con un Setita... --Hay algo ms sobre la pasada noche que debemos discutir --dijo Jan, volviendo a ponerse las gafas. Theo asinti. --Katrina. La encontr. Me dijo... --...quin le proporcion los explosivos --complet Jan la frase del Brujah--. Un Vstago que puede o no llamarse Johnny. Ella te dijo cmo ponerte en contacto con l, y luego la enviaste a San Francisco.

Sigui tu consejo, a propsito... esta vez. Esta vez. Eso significaba que Jan estaba enterado de la anterior ocasin, en el muelle, y de todo lo que Theo y Katrina haban dicho la noche anterior. Es una trampa, pens Theo al instante. Chantaje, quiz. Pero entonces por qu, se pregunt, se haba tomado el Ventrue toda la molestia de informarle acerca de Lucinde, o por qu se haba molestado Jan en preparar tan elaboradas mentiras? Era posible que no buscase el chantaje? Sera arriesgado despus de todo. Theo poda sencillamente abrirse camino a la fuerza, alegar su autoridad y tonteras por el estilo... pero si Lucinde, un justicar, se hallaba detrs de las acusaciones de Jan... --Me sigui un Nosferatu? --pregunt Theo. --A ti no, en realidad. A ella. --A Katrina? Desde cundo? --Desde que se reuni con un agente local del Sabbat. --Johnny. --Suele llamarse Jack. Theo trat de asimilar todo aquello. El Nosferatu haba estado rastreando al miembro del Sabbat que haba dado a Katrina los explosivos. Eso quera decir que haban estado siguindola la noche en que hizo volar en pedazos a Garlotte. --Lo saban todo, no, esos follarratas de cloaca. Jan asinti. --Por qu diablos no dijiste nada antes? --Mas tan pronto como Theo hizo la pregunta, supo la respuesta... lo cual hizo que el fuego ardiera intenso en sus entraas una vez ms--. Creas que yo la incit a hacerlo. --Caba la posibilidad --dijo Jan con voz tranquila--. Por qu si no la dejaras irse? Una pregunta condenadamente buena, pens Theo. Era una a la que apenas haba empezado a enfrentarse, y no crea que tuviera mucho sentido para alguien en la posicin de Jan, un hombre de la clase dirigente. Aun cuando Theo se sintiese inclinado a explicarlo, lo cual no era as. --No es mi trabajo limpiar la ciudad. Jan frunci el ceo.

--Hay algo que slo sea "limpiar la ciudad" en medio de una


guerra? --Oye, si Garlotte no puede mantener la disciplina de sus jvenes, que se joda. Si Goldwin no puede enderezarlo, entonces que se joda tambin. El fuego segua creciendo. Theo no lo mostraba en el exterior, pero cada vez deseaba ms que aqul fuera un problema que pudiera arreglar a golpes, que pudiera arrancarle sin ms a Jan la cabeza y acabar con ello. Pero no era tan sencillo. Nunca lo era. Theo haba credo que Jan era el espa; Jan haba credo que Theo era el espa. Cmo cojones se supona que iban a triunfar sobre el Sabbat cuando nadie de su propio bando estaba nunca ms all de la sospecha? Qu haba en la sangre, en la maldicin de Can, que haca de todos ellos tan arrogantes, taimados, retorcidos y falsos bastardos? O era sa la verdadera maldicin, y beber sangre slo era un sntoma? Jan se pas una mano por el erizado cabello rubio. Se quit las gafas, las meti en el bolsillo de nuevo, y se puso a masajearse el puente de la nariz. --No dudaba de ti, Theo. Era tan improbable... y despus del xito que hemos tenido... Theo mantuvo el fuego bajo control, lo hizo retroceder, pero no sin esfuerzo. --As que todo el asunto de Katrina la noche pasada --dijo Theo-era una... trampa. Una prueba. --Una prueba --reconoci Jan--. S. --Si me la cargaba, entonces me estaba encubriendo. Si te la entrego, todo va bien. As que cuntame --Theo se inclin hacia delante en su silla hasta que slo unos cincuenta centmetros separaron su rostro del de Jan--, cul es mi situacin despus de hacerla largarse al otro extremo del pas? --Tienes nuestra confianza --dijo Jan con voz calma. Pareca sentir que, si la ltima noche haba sido la prueba de Theo, aquella noche era la suya propia--. Por qu si no te contara lo que te he contado? --S lo que me has contado es cierto --dijo Theo. Despacio, se acomod en su silla. Tena sentido. Habra resultado mucho ms fcil

para Jan no decir nada que concebir tan elaboradas mentiras. Theo cogi un cigarrillo de su bolsillo, lo encendi, trag el humo, sin dejarlo salir. Durante unos minutos, los dos Vstagos permanecieron sentados en silencio, Jan limpiando sus gafas y masajeando el puente de su nariz de forma alterna, Theo clavando la mirada en el suelo, pensando, echando humo. Jan no era el enemigo, no el autntico enemigo, sigui recordndose Theo. Todo formaba parte simplemente del jodido mundo que habitaba, en el que la sangre era alimento y la luz del sol era la muerte. l y todos los de su clase eran monstruos que vivan de la sangre humana... pero haba monstruos peores, aquellos que haban olvidado, renunciado, a su distante humanidad. Los peores de ellos se contaban entre el Sabbat. Ellos eran el enemigo. Eran los que trataban a los mortales como si fuesen esclavos, como si fuesen animales. Jan no era el verdadero enemigo. Jan pareci percibir el gradual aplacamiento de Theo y volvi a hablar. --Tras la explosin, Colchester acudi a Lucinde y a m. Nos habl de tu presencia all, y de cmo dejaste que la chica se fuera. Lo encontr... extrao. Pero no traicionero. Lucinde no estaba tan segura. --Porque hay un espa ah fuera --dijo Theo--. Crey ella que era yo? --No. Ya habamos determinado la identidad del espa. Theo se limit a asentir con la cabeza, ms asqueado que sorprendido... otro secreto, ms informacin oculta para l que podra haber sido til. --Lucinde quera asegurarse de que no estabas confabulado con el espa --explic Jan--. Slo por cubrir todos los ngulos, habl con Pascek. ste dijo que te probramos como quisiramos, para asegurarse de que eras del todo leal. Pascek. Hijoputa paranoico. Theo no tens un solo msculo; no grit ni maldijo en voz alta. Se limit a archivarlo todo, comprimindolo para que alimentase el fuego cuando volviera a necesitarlo. --Si hubieses querido silenciar a Katrina --dijo Jan--, la habras destruido. A eso me atuve la noche de la explosin. A so me atengo ahora.

--Est bien --dijo Theo. Puso las palmas contra la mesa--. As


que sales en mi defensa, y Lucinde y mi jefe, como la mayora de justicar, son bastardos paranoicos. Y a m qu? Dnde nos deja eso ahora, si todos los estpidos juegos han terminado?
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VIERNES, 29 DE OCTUBRE DE 1999, 1:23 A.M. HEMPERHILL ROAD, BALTIMORE, MARYLAND


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Theo se qued junto a la repisa de la chimenea mirando fijamente al interior del enorme espejo enmarcado en oro que presida el estudio. La habitacin estaba amueblada con antigedades, cada rincn. No poda reconocer el estilo de las sillas o el perodo exacto de los jarrones de porcelana, ni siquiera del adorno general. La decoracin era vieja, ms que Theo sobradamente. Vieja y cara. Pero Theo las haba visto ms viejas. Haba pasado aos viajando con Don Cerro por Europa, encontrndose con muchos de los ancianos y poderosos Vstagos para quienes esas antigedades seran poco ms que mobiliario de patio. Esos aos de estudio (estudio del exceso despreocupado, de cuan estancada se haba quedado la sociedad de los Vstagos con el tiempo) haban sido buenos para l. Le haban enseado que la injusticia y la crueldad existan en todas partes, incluso ms all de las plantaciones de esclavos del Sur, incluso para los blancos. La opresin no era la excepcin, era la regla. Aquellos aos le haban hecho comprender que el fuego no siempre era suficiente, ni siquiera el fuego alimentado por el hambre. En los salones del poder existan criaturas para las que los aos eran juguetes y el mundo real algo distante y peligroso. Sin embargo, el mundo real tena una forma, de vez en cuando, de dar a conocer su presencia, de imponerse. Theo no haba estado presente con ocasin

de la Revuelta Anarquista o en las primeras guerras contra el Sabbat, pero la realidad haba cado sobre los antiguos como una venganza. El cambio, tanto tiempo mantenido a raya, se haba abalanzado sobre ellos, una avalancha barriendo todo lo anterior a ella. Tal vez otro tiempo como aqul estaba al alcance de la mano. Las Noches Finales, haba dicho Xaviar. Y aun cuando el Gangrel se haba equivocado en lo relativo a su supuesto Antediluviano, los hechos en las noches actuales estaban movindose a un ritmo acelerado alarmante. El mundo no poda ser mantenido a raya. No para siempre. Detrs de Theo, en medio de las antigedades, se sentaba Marcus Vitel, depuesto prncipe de Washington, D.C. Vesta un traje de corte caro, ms anticuado que los que Pieterzoon tenda a llevar, con una pequea guila dorada prendida en su solapa. Vitel tena las suficientes vetas de gris en su cabello oscuro para hacerle parecer distinguido en medio de un grupo de mortales... si es que segua juntndose con mortales todava. Continuaba pareciendo fuerte de cuerpo y mente, pero la prdida de su ciudad y tal vez de su chiquillo lo haba dejado visiblemente amargado. Sus ojos azul oscuro tenan un asomo de dureza. Como haba hecho durante gran parte de su estancia en Baltimore, permaneca apartado de otros Vstagos, un rey arrojado en mitad de los plebeyos. A menudo, mas no siempre, asista a las reuniones del consejo, que de por s se haban hecho menos frecuentes. De lo contrario, no obstante, Vitel se encerraba en s mismo, creando un creciente crculo de ghouls para cubrir sus necesidades y deseos. --Crees que es acertado --pregunt Vitel-- replegarse tan cerca de la ciudad? Theo se rasc la incipiente barba de su mentn al responder, y sigui contemplando a Vitel en la superficie del espejo. --Cuanto ms cortas sean las lneas que hemos de vigilar, ms fuertes pueden ser nuestras defensas. Si nos extendemos, ellos se deslizan a travs. Si las estrechamos, nada puede pasar. --Pero si llegan a pasar --objet Vitel--, estn en la misma ciudad. Debemos avanzar nuestras lneas, no retirarlas de forma que el enemigo pueda atacar con presteza nuestro corazn. Theo neg con la cabeza, paciente pero firmemente.

--No podemos igualarlos en efectivos. Estamos teniendo algunas


bajas cada noche. Algunos de los nuestros estn desapareciendo. No muchos, pero est empezando a suceder. Han visto lo que se avecina. Tenemos que concentrar nuestras fuerzas, as como atraer a gente de Buffalo y Hartford. --Pero sin duda hay que contar con imprevistos, el aeropuerto... --Mantendremos protegido el aeropuerto --dijo Theo--. Cuando la ofensiva mayor se produzca, y parece ms prxima cada noche, a juzgar por lo que nos estn lanzando, aquellos que puedan permitrselo y tenerlo preparado con antelacin, t mismo, Pieterzoon, Gainesmil, quiz algn otro, todos vosotros os iris volando. Todos los dems --Theo se encogi de hombros--, as ha de ser. Nunca conseguiremos tantos Vstagos juntos y ms o menos organizados otra vez. Hemos dejado caer algo acerca de rutas de escape al norte (huidas por tierra a Pittsburgh y Filadelfia), pero slo para calmar algo los nervios. Tales rdenes nunca se darn. Les haremos frente aqu. En Baltimore. Pero queramos mantenerte informado, por si quisieras preparar un avin o algo as. Vitel sigui sentado en silencio, los dedos entrelazados descansando sobre su regazo. --Si Baltimore cae, hay pocas posibilidades de recuperar Washington. Theo se volvi dejando de mirar el espejo, se apoy contra la repisa de la chimenea, y se cruz de brazos. --Estoy de acuerdo --dijo--. Sera muy difcil, incluso con la capilla Tremere resistiendo en D.C. Pero creo que podemos aguantar aqu. Tenemos que hacerlo. Acortamos las lneas, nos aseguramos de que no sean rotas. Las fuentes de Pieterzoon afirman que el alto mando del Sabbat est ponindose nervioso ahora que Monada est fuera de escena. Creemos que el tiempo est de nuestro lado. Si aguantamos lo bastante, esos bastardos comenzarn a abrirse las gargantas unos a otros y se olvidarn de nosotros. Vitel sopes aquello, asinti pensativamente. --El Sabbat no es clebre por su solidaridad --asinti.
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DOMINGO, 31 DE OCTUBRE DE 1999, 1:00 A.M. SUBSTANO, CENTRO DE CONGRESOS DE BALTIMORE, BALTIMORE, MARYLAND
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Jan no se sorprendi al ver a Hans van Pel escoltando a Hesha a lo largo del corredor de cemento armado justo a la hora. El Setita haba demostrado ser puntual, respetuoso, y profesional... lo cual no quera decir que Jan confiase en l lo mnimo. Pero Lucinde haba dictaminado que negociaran con Ruhadze. Jan poda ver cmo, desde la perspectiva de ella, podra parecer que mantener al Setita contento era la mejor manera de adelantarse a su interferencia en los planes que entonces estaban desarrollndose. Desde el punto de vista de Jan, sin embargo, complacer a Hesha era en el mejor de los casos una distraccin de asuntos de mucho ms peso; asuntos de los que, en caso de que se volvieran feos, la culpa sin duda caera de lleno sobre Jan. Por no mencionar el hecho de que dudaba de la presuncin subyacente de Lucinde de que cualquier cosa que hicieran impedira que el Setita se entrometiera. Poda el Ojo de verdad significar tanto para Ruhadze, para que renunciara a su natural inclinacin, es decir, la traicin? El Ojo de Hazimel. Haba demostrado ser en extremo potente, si haba que dar crdito al informe de Xaviar sobre la masacre Gangrel. Por qu entonces, se preguntaba Jan, entregar el objeto (un ojo real; qu macabro) a un Setita? Tal vez Lucinde slo deseaba ayudar a Hesha para apresurar su viaje a su propia perdicin. Bastante razonable. Cualesquiera que fueran las razones, sin embargo, Jan tena que hacer su parte. Haba organizado el encuentro que Ruhadze haba solicitado. El Ventrue se senta mucho ms cmodo en esta instalacin de lo que haba estado haca tres meses en un substano del Edificio Wesley, donde se haba encontrado con los subordinados

Nosferatu de Marston Colchester, que haba dispuesto el empleo de cierto Lasombra antitribu. Aquel stano era un laberinto de charcos, tuberas al aire, y, haba observado Jan, trampas mortales Nosferatu. Este nivel cerrado al pblico del Centro de Congresos, por otra parte, si bien austero, al menos estaba seco, limpio y bien iluminado. Colchester se hallaba all en persona esta vez, con sus aires de apacible y bien vestido hombre de negocios afroamericano. Ruhadze, como de costumbre, iba cara y elegantemente vestido, con cuello de cisne, pantalones de sport y chaqueta de piel de camello. Llevaba el monculo, con una delgada cadena que sala del bolsillo de su chaqueta, puesto en el ojo izquierdo. El sincopado golpeteo de su bastn de puo de plata se oa justo entre los taconeos de sus zapatos, haciendo un ligero eco cada uno de los tres diferentes sonidos en el corredor de cemento desnudo. Las pisadas de van Pel, aunque ms sonoras, carecan de la cualidad musical de las del Setita. Hesha llevaba un maletn de cuero en su mano izquierda. --Buenas noches, seor Ruhadze --dijo Jan. --Seor Pieterzoon --Hesha salud con la cabeza a Jan y a Colchester, pero no hubo ms presentaciones. --Le importa si observamos desde el cuarto contiguo? --pregunt Jan. --No faltara ms. Van Pel abri la puerta junto a la que estaban esperando e hizo un gesto a Hesha para que entrara.
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Hesha pas dentro de la habitacin y la puerta se cerr detrs de l. Los nicos muebles, de metal, eran una gran mesa y tres sillas plegables, dos de las cuales se hallaban ocupadas. Un ancho espejo ocupaba la mayor parte de una pared. Detrs de l, en la habitacin de al lado, Jan Pieterzoon, Marston Colchester, y el ghoul de Pieterzoon, van Pel, estaran observando, escuchando, apuntando. Los dos hombres sentados a la mesa eran los nicos con quienes Hesha haba pedido reunirse. Poda haber contactado con ellos directamente, por supuesto, pero las circunstancias polticas eran

un tanto inestables en aquel momento, y Calebros haba sugerido que Hesha pasase por lo que l llamaba "canales adecuados". El consejo haba parecido bastante razonable (aparte de que Hesha quera seguir contando con el favor de sus aliados Nosferatu), as que el Setita haba accedido. Bien poco haba sabido que acabara teniendo tratos con un justicar. Hesha no se senta ni intimidado ni impresionado por el rango de Lucinde... aunque llevaba grabadas sobre l las implicaciones de la misma presencia de ella y el secreto de sta. Algo inusual estaba sin duda alguna en marcha, y Hesha, como siempre, tendra un ojo avizor. Pues de la guerra siempre surga la oportunidad para el que se hallaba preparado. --Caballeros --dijo Hesha a los dos Vstagos--, les agradezco que se hayan avenido a verme esta noche. Matn y Tembloroso lo miraron en silencio, con suspicacia, quiz debido al general recelo hacia el clan de Hesha. ste haba inspeccionado la zona con sus hermanos: los dos Malkavian no guardaban rencor ni deudas con respecto a ningn Setita de la misma. Si se hubiera sido el caso, entonces Hesha se habra puesto en contacto con los dos directamente, pese a las recomendaciones de Calebros. Cuando Hesha se aproxim y tom asiento enfrente de ellos, percibi un dbil pero inconfundible olor: el de un contenedor de deshechos. No era tan penetrante como el olor fecal que muchos Nosferatu, por gusto o como artificio, desarrollaban, e insinuaba una no vida pasada no en las cloacas sino en las calles. Ambos hombres iban vestidos de vagabundo. Los dos llevaban ropa rada de una talla superior, gastada y sucia. Ambos iban sin afeitar y sin peinar. La barba de Matn era tan larga que la punta de la misma se meta bajo el cinturn. Hesha haba adoptado el papel de mendigo de vez en cuando si era necesario, pero los dos Malkavian parecan haberlo adquirido limpiamente. Hesha sac de su maletn una carpeta y la puso ante l sobre la mesa. --Tengo algunas fotos que me gustara mostrarles. Estoy dispuesto a recompensarles, adems de lo que recibirn por acudir esta noche, claro est, por cualquier cosa que puedan contarme sobre

ellas. El Setita abri la carpeta. Las fotos eran de la cueva en Nueva York que Ramona y l haban visitado en dos ocasiones. La chica segua en Nueva York, en la ciudad. Se haba mostrado poco entusiasmada ante la perspectiva de volar, y no haban existido razones de peso para que acompaara a Hesha en cualquier caso. Por supuesto, no se lo haba sugerido a ella. Si le hubiese ordenado quedarse donde estaba, probablemente ella habra peleado por ir a Baltimore. La chica no era ignorante, pero s imprudente y testaruda... incluso podra decirse terca en un grado notable; Hesha se haba dicho aquello y mucho ms. Ramona posea todas las locuras de su juventud, su clan, y su temperamento. Tena buena memoria, pero Hesha se preguntaba si sobrevivira el tiempo suficiente para aprender lo que necesitaba saber. No haba trado las fotos de la estatua que ella haba estropeado. Aquella obra de perfeccin y talento nada tena que ver con los Malkavian. Haba locura entre la roca esculpida, los cuerpos fundidos, pero era una demencia mucho ms sombra y generalizada incluso que la exhibida por los descendientes de Malkav. La escultura haba surgido del Toreador loco Leopold, un modelo fsico de su torturada alma de artista. El Ojo tena algo que ver en ello, si Hesha consegua desentraar su implicacin. No se arriesgara a dejar ver aquellas fotografas a esos Vstagos, ni mucho menos a los que haba del otro lado del espejo. Las fotos que haba trado, delante de l sobre la mesa, eran ms bien el legado del Profeta de Gehena. Gran parte de la cueva haba sido cubierta por la letra, los ininteligibles garabatos, escritos con la propia sangre de Anatole. Hesha haba tomado una muestra de vitae y haba sacado las fotos de los smbolos sangrientos, pero le era tan imposible interpretar las marcas como desentraar los misterios de la sangre del Profeta. Lingista de oficio (entre muchas otras habilidades), dominando o estando familiarizado con docenas de lenguajes y dialectos literalmente, Hesha no poda leer los garabatos. Poda intuir el significado, pero no penetrar en la serie en apariencia aleatoria de pictogramas, runas, signos, y (a falta de un paradigma perceptible) garabatos. Aunque no poda estar seguro, el instinto de

Hesha le deca que Anatole haba compuesto el sangriento panorama, haba usado su propio brazo como estilo y su propia sangre como tinta. Quin si no podra haber mutilado as a Anatole, de no ser l mismo? Leopold, con el Ojo? Posible. Pero Hesha no poda deshacerse de la impresin de que la estatua y los escritos haban sido producidos por diferentes manos, que la estatua era el resultado de alguna colosal... malevolencia, y que Anatole la haba encontrado, haba impartido su propia revelacin... para los que pudieran descifrarla. Que aquellos que tengan ojos vean, decan a menudo los profetas bblicos... palabras ms a menudo pronunciadas ante las masas desgraciadas, los predestinados, los malditos, que estaban condenados a no ver. Desliz las fotografas a travs de la mesa hasta aquellos que compartan, si no el poder del profeta, al menos la afliccin de Anatole. El Setita pretenda observar atentamente en busca de cualquier mnima seal de reconocimiento, de la ms leve indicacin de que alguno de los dos Malkavian conoca lo que estaban viendo; estaba preparado para leer los ms sutiles matices de sus reacciones. No estaba preparado para el caos que de sbito lo engull.
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--Mm. Un espejo doble. Bonito --dijo Colchester, mientras Jan, van Pel y l entraban uno tras otro en el cuarto de observacin--. Antes tena uno de stos --aadi el Nosferatu, revirtiendo su conducta, si bien no su disfraz, a su estado grotesco ms habitual--. A
mi segunda esposa le gustaba mirarme cuando traa otras mujeres a casa. Jan suspir de forma audible. Colchester le oy y pareci darse cuenta tambin de que estaba frotndose las manos con un jbilo lleno de recuerdos. El Nosferatu se aclar la garganta y volvi a adoptar sus modales serios. --Caballeros, les agradezco que se hayan avenido a verme esta noche. --La voz de Hesha lleg hasta ellos a travs de un altavoz junto al espejo. Matn y Tembloroso lo miraron con cautela.

Son ms listos de lo que crea, se dijo Jan. --Tengo algunas fotos que me gustara mostrarles --dijo Hesha--. Estoy dispuesto a recompensarles... --Has visto las fotos? --pregunt Colchester. --No --respondi Jan. Aquello no formaba parte del acuerdo que Lucinde haba dispuesto. Al parecer ella no tena ningn inters en las fotografas, y por lo tanto haba decidido que no haba ninguna razn para que Jan las viera. O quiz ella se haba limitado a dar por sentado que Jan instalara una cmara oculta sobre la mesa, lo cual haba hecho. No haba necesidad de intentar leer por encima del hombro de Hesha. Todo sera revisado a su debido tiempo. En aquel momento, sin embargo, todo se volvi loco. --Dios mo, qu est pasando? --aull van Pel en respuesta al repentino volar por los aires de sillas, mesa, fotografas y cuerpos del otro lado del espejo. El ghoul hizo ademn de dirigirse de inmediato a la puerta, pero fue detenido por la mano de Jan sobre su hombro. --Estamos aqu slo para observar, Hans --dijo Jan con arrebatada fascinacin, sin apartar un instante su mirada del cuarto ms all del espejo.
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Haba ciento cuarenta y siete fotografas. Tembloroso ech un vistazo a la primera durante puede que dos segundos, luego se vio apartado de la mesa con la fuerza de un huracn. Su silla cedi bajo l; sus piernas se alzaron agitndose, golpeando la parte inferior de la mesa. Hesha salt hacia atrs, apartndose cuando la mesa se volc y un geiser de fotografas hizo erupcin. Los giros de Tembloroso golpearon a su amigo, tirndolo al suelo mientras el propio Tembloroso caa duramente sobre la espalda y la cabeza. Se estremeci, con violentos espasmos, y comenz a babear espumarajos de sangre. --Qu has hecho? --le grit Matn a Hesha, ponindose de rodillas--. Qu le has hecho? Hesha se prepar para el ataque. El barbudo Malkavian empez

a arrastrarse hacia l. Tembloroso segua retorcindose, hacindose ms violentas sus contorsiones. Comenz a vomitar vitae entre arcadas. Devolvi una acuosa mezcla de sangre y bilis que lo cubri, as como el suelo y muchas de las fotos. Matn, arrastrndose hacia Hesha, se desliz sobre el desorden. --Qu has hecho? El Malkavian cogi una de las fotografas manchadas de sangre, trat de romperla en dos con sus manos, pero se detuvo de repente. La sostuvo por un momento, mirndola fijamente, luego la lanz contra el suelo. Trat de alisar los dobleces y las arrugas, de juntar los bordes rasgados; la apret de forma compulsiva contra el suelo, como si la sangre que haba en l pudiera unir el papel daado. Hesha estaba tratando de comprenderlo todo. Tras el primer instante cuando Matn hubo empezado a dirigirse hacia l, no pareca correr riesgo inmediato de amenaza fsica. Pero poda sentir una energa en el aire, casi una carga elctrica. Por un momento, la sangre sobre el fro suelo pareci estar hirviendo. Burbujeando y saltando. Pero aquello tena que ser solamente el gorgoteo y el toser de Tembloroso, rociando con ms gotas lo que ya haba. Tena que serlo... no? Matn, observ Hesha, estaba esparciendo la sangre sobre el suelo... no, usando sus dedos para dibujar en ella... para escribir. Mientras el Malkavian pona los ojos en blanco, sus dedos siguieron trayectorias y dejaron formas que Hesha reconoci... que Hesha reconoca pero no poda interpretar. Matn estaba reproduciendo exactamente, uno tras otro, los smbolos de las paredes de la cueva, de las fotos... de las fotos que todava no haba visto! Hesha ech un vistazo al espejo. Pieterzoon y los otros no parecan inclinados a intervenir, y con similar distanciamiento, el Setita contempl a Matn y Tembloroso. Los ojos de Tembloroso seguan en blanco, slo las crneas de stos inyectadas en sangre eran visibles mientras parpadeaba de forma incontrolada. Su lengua se agitaba de lado a lado como una serpiente, y sus dientes estaban apretados como tratando de capturar (o matar) a la criatura. Su propia sangre se mezclaba sobre el suelo con la de su compaero. Matn sigui escribiendo, recreando los smbolos de Anatole, deslizndose al

mismo tiempo sobre lo que ya haba escrito y volvindolo irreconocible. Mientras Matn garabateaba en la sangre, Tembloroso ces de sbito de convulsionarse. Su cuerpo se puso rgido, arquendose. Tosi, expulsando un cogulo de sangre y flema de su garganta, y luego habl con voz cascada y torturada: --La luz... el final de la luz... se apaga, apaga... en lo alto, muy muy lejos. Noche... la Noche Final. Paredes demasiado resbaladizas... no puedo trepar... rodeado de ojos saltones, rostros hinchados, en blanco... demasiado resbaladizas... no puedo trepar. Tembloroso comenz a retorcerse de nuevo, araando el suelo con terror. Sus dedos se clavaron en el sangriento cemento, hundiendo las uas en el suelo, quebrndose, astillndose. Matn empez entonces a recoger en sus brazos todas las fotografas que pudo alcanzar. Estaban desgarradas y manchadas de sangre, tiradas por todo el suelo. Reuni las que pudo, comenz a romperlas, embutiendo los pedazos en su boca, tragando, ahogndose, volviendo a llenarse la boca. --Los nios! --chill Tembloroso--. Abajo en el pozo... sealan el camino... debajo de los nios... todava no son rpidos... sealan el camino. Hesha no trat de impedir que Matn destruyera las fotografas. El Setita tena copias. Ni intent desentraar los desvaros de Tembloroso. Ms bien, contaba con la grabadora de su chaqueta, y con las grabaciones que Pieterzoon estaba haciendo. De pronto Tembloroso dej de agitarse; se qued del todo inmvil. --Los nios temen su sombra, pero la sombra se desvanece con el final de la luz --enton. De forma tan inesperada como haba empezado, su momento de respiro termin, y Tembloroso de nuevo ara frenticamente el suelo de cemento--. Nos muestran el camino! --grit enloquecido, consumiendo al parecer los ltimos restos de su fuerza--. Nos muestran... luz desvanecindose... Noche Final... los nios. Y entonces se qued en silencio, quieto; lo mismo pas con Matn. Y ante la mirada de Hesha, los dos Malkavian se desintegraron

volvindose polvo, cernindose sus cuerpos hasta desaparecer entre los charcos de sangre y las fotografas de la cueva.
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Jan sigui completamente tranquilo, mirando fijamente el resultado. Van Pel y Colchester hicieron otro tanto. Varias gotas de sangre haban chocado contra el espejo y ahora parecan suspendidas en el tiempo entre los dos cuartos; el presente de este lado del cristal: sereno, ordenado, sucediendo de forma previsible a lo que lo haba precedido; el futuro del otro lado: un caos empapado en sangre, con incomprensibles advertencias de perdicin. Los chicos abajo en el pozo. Qu coo...? Jan no poda entender lo que haba visto, lo que haba odo. El cuarto del otro lado del cristal se desenfoc, las fotografas destrozadas, los restos de los dos Malkavian. Jan fij la mirada en las gotitas de sangre suspendidas... la sangre que conectara el presente y el futuro. Al fin, fue Hesha quien se reuni con ellos. Abri la puerta que daba al cuarto de observacin donde seguan estupefactos. --Agradecera una copia de la cinta --dijo el Setita. Jan volvi la cabeza despacio, pasando de contemplar la sangre del espejo a mirarlo a l. Ruhadze pareca completamente tranquilo. Jan asinti. Satisfecho, Hesha los dej.
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DOMINGO, 31 DE OCTUBRE DE 1999, 10:52 P.M. SUITE PRESIDENCIAL, PARADOR LORD BALTIMORE, BALTIMORE, MARYLAND
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--Piensas que te crey? --pregunt Jan.

Theo se ech atrs en el lujoso sof. --Cuntas veces vas a preguntrmelo? --mascull. Jan no respondi. No lo necesitaba. Theo no haba revelado nada, nada de lo que estuvieran enterados, pero tampoco lo haba hecho Vitel. Todos los indicios sealaban que Vitel haba credo a Theo... tena que hacerlo. Si Vitel haba descubierto el embuste de Theo, entonces estaban condenados, y la presencia de la Camarilla en la costa este era algo del pasado. Pero si Vitel estaba convencido de que Baltimore era en realidad el ltimo bastin, entonces todava poda haber esperanzas. Jan encontr el csete de vdeo digital que estaba buscando, lo meti en el reproductor y encendi la televisin. La imagen que brot en la pantalla no era de la mejor calidad, pero era claramente el balcn exterior de un hotel por la noche. La hilera de puertas, aparte de los nmeros en serie, era idntica. Todas las cortinas estaban echadas; algunas de las habitaciones detrs de ellas se hallaban iluminadas, otras no. La fecha en pequeos caracteres blancos de la esquina de la pantalla indicaba que aquello haba sido filmado la pasada noche. --ste es uno de los refugios de Vitel en la ciudad --dijo Jan--. Alterna los das entre ellos. Sin un orden aparente. Colchester sac estas tomas l mismo. Tenemos suerte de que no hubiese ninguna mujer que olvidara correr la cortina en una habitacin cercana, o habra empaado el objetivo --Theo se ri por lo bajo--. Vitel tiene un bloque de ocho habitaciones reservado de forma permanente --prosigui Jan--. Las otras son ocupadas por ghouls, pero l... --Jan hizo una pausa hasta que una sombra figura fue visible, un hombre alto de abrigo negro, y pelo igualmente negro veteado de gris--. l reside en sta. --La imagen se agrand mientras Vitel entraba en la habitacin 337. La puerta se cerr, y se encendi una luz detrs de la cortina. Ahora --dijo Jan, cogiendo el mando a distancia y haciendo avanzar rpido la cinta a travs de un par de horas sin incidentes, dejando luego la cinta otra vez en velocidad normal. Mientras Theo y Jan observaban, otra figura apareci en escena, un hombre despeinado de cabello sucio y con entradas. --Te resulta familiar? --pregunt Jan.

--No lo he visto antes --dijo Theo--, pero podra ser el tipo que
Katrina describi. De un estante junto a la televisin Jan tom un expediente y lo dej caer sobre la mesa delante de Theo. --Es nuestro hombre --dijo el Ventrue--. Tzimisce. En activo en el Sabbat alrededor de Baltimore y Washington durante aos. Dirige una manada a veces, pero de forma un tanto temeraria. Theo hoje el grueso legajo, mir las imgenes, examin por encima el texto. --Ha conseguido un buen montn de muertos. --Y sos son los que conocemos. l es quien abord a Katrina. Haba estado eludiendo nuestra vigilancia hasta que uno de la gente de Colchester lo reconoci saliendo de una reunin con Vitel. Un encuentro muy... --Jan apunt con el mando a distancia de nuevo, rebobin un poco para mostrar a Jack subiendo furtivamente los ltimos peldaos, y luego dej que la cinta se reprodujera a velocidad normal. Jack llam a la puerta de la habitacin 337. La puerta se abri. Jack se meti dentro, y la puerta se cerr. Theo no result impresionado. --Mierda. Ni siquiera puedes ver si era Vitel quien le dej entrar. Eso es lo mejor que ha podido hacer Colchester? --Es l --insisti Jan--. Puedo ensearte las imgenes posteriores de la ltima noche cuando Jack deja su mensaje a Sascha Vykos en Washington, y otros mensajes asimismo, de las ltimas semanas. Theo continu hojeando el expediente y mir ceudo la enorme pantalla de televisin. Pasaron segundos y minutos en la esquina. Jan se mantuvo en silencio y observ. Tras unos veinte minutos, la puerta de la 337 se abri otra vez, y Jack se desliz fuera de la habitacin escaleras abajo. Llevaba un gran sobre doblado. --Cmo consigui el hombre de Colchester pillar a Jack, o Johnny, o como diablos se llame, reunindose con Vitel? --pregunt Theo--. No esta vez, la primera. Jan apag la televisin y fue con lentos pasos hasta una silla enfrente de Theo. --Despus de lo de Hartford --dijo Jan--, comenzamos una serie

de observaciones. --Comenzamos --repiti Theo--. Colchester y t. --S. Vitel era uno de los sujetos. No podamos estar seguros de a quin vigilar, as que ampliamos el campo de accin. --Hasta dnde? --quiso saber Theo--. A quin ms? Jan hizo una pausa por un momento, pero el titubeo quit toda sorpresa a lo que Theo estaba a punto de or. --Todos los jefes --dijo Jan--. Vitel, Garlotte, Goldwin, Gainesmil, Lladislas, Tembloroso y Matn, Malachi... t mismo... A Theo no le molest enterarse de que haba sido espiado de esa forma. Por qu habra de hacerlo, despus de saber lo de la prueba a la que haba sido sometido la otra noche, despus de descubrir que su propio jefe, Pascek, haba instado al justicar Ventrue a probarle en lugar de salir en su defensa? Theo estuvo a la altura de las circunstancias. Todo apestaba a poltica de Vstagos, pero era l mismo quien se haba dejado hundir tan profundo en la mierda. Una cosa era servir como arconte a su sire mientras su sire era justicar. Theo no haba tenido que continuar en su puesto cuando Jaroslav sucedi a Cerro. El arconte poda haberse ido, pero no lo haba hecho. Y todas las maniobras, que nunca haban sido elegantes ni agradables bajo el mandato de Cerro, se haban vuelto ms repugnantes y mezquinas con Pascek al mando. --Vitel es el que buscamos --dijo Jan en voz baja al fin, tratando de mantener enfocado el encuentro--. Tengo grabaciones de las reuniones con Jack, fechas, horas, lugares, fotos, transcripciones de algunas. Puedes ver todo lo que quieras. Theo arroj a su vez el legajo de nuevo sobre la mesa. --Quiero verlo --dijo Theo--. Todo. Cada maldita cosa que tengas.
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LUNES, 1 DE NOVIEMBRE DE 1999, 3:02 A.M. UNA GRUTA SUBTERRNEA, CIUDAD DE NUEVA YORK
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--Te ha enseado Ruhadze las fotos de la escultura? --pregunt Emmett. --No --contest Calebros, negando con la cabeza. Una nica vela luchaba por iluminar la cmara de roca tallada--. El escrito, el
legado de Anatole, es ms importante, creo. Respeto a Hesha bastante... --Mmm --resopl Emmett--. Respetar a un Setita. Augustin echara las tripas en su tumba. --No hables de nuestro sire en ese tono. Ni de Hesha, a todo esto. En Bombay... --Bombay, Bombay. Djalo ya --Emmett puso los ojos en blanco. --Quieres echar un vistazo a las fotos que s tenemos? --Del escrito? Las que convirtieron a los Malkavian en harina? No, gracias. --Yo las mir --le ech en cara amablemente Calebros--. Hesha las mir. Incluso la cachorro Gangrel lo hizo. --Ah, s? Bueno... mejor para ti. --Estupenda rplica. --No fastidies.
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1 de noviembre de 1999 re: legado de Anatole

________________ COPIA DE ARCHIVO


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Como de costumbre, nada claro acerca del profeta de la Gehena; tantas perspectivas como individuos implicados.
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Ramona afirma ladera de la cueva marcada, destruida, parecera encajar con la historia de Xaviar. Pero ni Hesha ni Jeremiah capaces de confirmarlo. De hecho, informes contradictorios. ~ Jeremiah an algo preocupado despus del tiempo pasado con Anatole.

Dos Malkavian en Baltimore destruidos tras mirar fotos (apenas!), sin embargo otros de los nuestros ilesos. Respuesta especfica de clan? ~ Strubridge podra tener clarividencia?
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LUNES, 1 DE NOVIEMBRE DE 1999, 3.47 A.M. CHERRY HILL, BALTIMORE, MARYLAND


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--Eh, precioso, te doy el viaje de tu vida.


As haba empezado aquello, con el comentario de la prostituta mientras Theo estaba parado ante una seal de stop. Haba estado conduciendo por el barrio de Katrina... lo que haba sido su barrio. No estaba seguro de por qu lo haca exactamente. Tras dejar a Pieterzoon, Theo haba inspeccionado varias patrullas, que estaban yendo tan bien como poda esperarse con el Sabbat empujando hacia el norte un poco ms fuerte cada semana. Un capullo de Vstago refugiado venido de Charleston haba tratado de hacerse el hroe, intentado detener un tiroteo desde un coche sin ayuda, y haba acabado mitad muerto en la carretera, mitad adorno de cap. Por lo dems, las cosas estaban en relativa calma. Theo haba encontrado a Lydia y le haba dicho lo que necesitaba. Despus haba errado un poco ms... y se haba visto all, en el antiguo barrio de Katrina. La prostituta no era en realidad distinta de ninguna de las otras. Ms joven que algunas, ni ojerosa ni consumida, todava no. Ms vieja que algunas de las otras, las que no parecan lo bastante mayores para estar pensando en chicos, mucho menos en bajarse las bragas para ellos. Era ms robusta que muchas de ellas. Tal vez no era una drogadicta, todava no. --Eh, precioso...

La voz de ella se abri camino a travs del sonido del motor mientras Theo aguardaba al ralent ante el stop. Sin pensarlo, ste tendi la mano, la agarr por la mueca, y la atrajo hacia l. --Quieres jugar duro, precioso? --se burl ella. Theo comprob su brazo. No haba seales. Comprob el otro. --Estoy limpia como el culo de un beb --dijo ella. --Los bebs cagan por todas partes. Sube --gru Theo. No pudo resistirse a mirarla all en la esquina. Vesta un top ceido y escotado de fibra elstica que se bajaba cuando se mova, ofreciendo una muestra gratis de un grande y oscuro pezn. Su falda era corta y se pegaba contra su voluminoso trasero y sus muslos. Sus tacones eran lo bastante altos para empalar a un Vstago. Se detuvo para subirse las medias antes de deslizar hbilmente una pierna sobre el asiento y montarse en la moto detrs de Theo. --Te har feliz, precioso --le ronrone al odo. --Cierra la maldita boca --Theo se descubri queriendo volverse y sacudirla, estrangularla. Es esto lo mejor que puedes hacer por ti misma, hermana?, pens. Para esto arriesg su vida y muri gente honrada? Para que pudieras venderte en la esquina de la calle, en vez de que alguien te venda en la casa de subastas? --Quieres saber mi nombre, precioso? --No. --Como quieras. No quera saber su nombre. No quera admitir que ella exista. Por un breve instante, mientras se apartaba de la acera, quiso engaarse a s mismo, pretender que aquella esquina seguira libre de cualquier otra como ella durante algo ms que una hora o as. se era el mundo real, pero era lo peor del mismo. Al menos cuando Amo Bell se llegaba con sigilo hasta los barracones de esclavos en la oscuridad de la noche, la madre y las hermanas de Theo no haban tenido eleccin. Sus vidas y la seguridad de su familia haban dependido de aquel hombre. l se lo haba arrebatado; ellas no se lo haban dado. Pero entonces, al sentir Theo los brazos de la prostituta cogindose a su ancho pecho, volvi a ver todo lo que haba alrededor. Grupos de gente sin esperanza, gente desesperada, vendiendo drogas porque no haba ninguna otra cosa que hacer,

ninguna oportunidad, ningn trabajo, no aqu. Entonces largaos de aqu, pens Theo. O coged el maldito autobs e id a buscar un trabajo. Pero saba que no era as de simple. Algunos de ellos eran malvados sin ms, depredadores. Theo haba conocido la suficiente gente, Vstagos y ganado, para saberlo. Comer alimentos, beber sangre, no importaba en realidad. Algunos individuos no existan por ninguna otra razn que no fuera vivir a costa de otros. Pero haba otros que slo se encontraban perdidos, sobrecogidos por un mundo que no comprendan. En la ciudad, esa gente no poda limitarse a irse a trabajar al campo; y sin educacin, lograr un trabajo en cualquier parte, hubiese o no autobs, era casi un milagro. El nico milagro mayor era sobrevivir el tiempo suficiente para conseguir dicha educacin, sobrevivir intelectual y moralmente en una cultura que no alentaba ni recompensaba esa clase de logro, en un mundo donde decisiones tomadas tan pronto en la vida a menudo conducan a la crcel, el embarazo, la muerte. Mientras tanto, Pieterzoon y sus homlogos mortales se jactaban de su riqueza, sus contactos, su poder, como si fuese su derecho de nacimiento. Theo sigui conduciendo. Saber lo que saba no aligeraba su resentimiento hacia la mujer sentada detrs de l. l haba nacido en lo ms bajo de este asqueroso mundo, pero se haba sobrepuesto a l. Se haba negado a aceptar el statu quo. Injusticia tras injusticia se haba amontonado sobre l: su familia dividida cuando apenas tena cinco aos, su madre, algunos de sus hermanos y hermanas vendidos lejos de su padre y dems hermanos; la madre y hermanas de Theo violadas mientras l, perseguido desde los barracones de esclavos, temblaba en la oscuridad exterior. Theo poda recordar cada noche en que aquello haba ocurrido. Cada noche. Recordaba. Recordaba haber sido azotado tambin. Algunas de las cicatrices seguan marcando su espalda. Poda recordar cuntos latigazos se haba llevado en cada ocasin y qu capataz haba administrado el castigo. Theo los haba encontrado a todos, uno por uno, aos ms tarde, y haba igualado la cuenta. Los recuerdos haban guiado a Theo; las ofensas contra su dignidad le haban llevado a hacer valer su derecho a decidir, tanto como fuese posible, su propio destino. Pero se no era el caso de los arruinados individuos que vea

alrededor de l en las calles de hoy noche. Qu cojones fallaba en esa gente? Cmo poda el mundo reconocer su humanidad si no la reconocan ellos mismos? Negros disparando a negros. Familias reducidas a la miseria, destrozadas por las drogas, viviendo en la mugre. El amor propio, haba resuelto Theo haca mucho tiempo, derivaba de la capacitacin, pero dicha capacitacin prosperaba slo a partir del amor propio. se era el problema. Salir del crculo autodestructivo de desesperanza y represalias para entrar en el crculo autosostenido de capacitacin y autosuficiencia. En su propia vida mortal, Theo haba tomado la iniciativa para escapar de uno a otro crculo, y a partir de aquel primer paso todo lo dems se haba sucedido. Haba escapado de la esclavitud, haba vuelto de cuando en cuando al sur para ayudar a otros a escapar, y cuando Don Cerro le hubo transmitido el don (lo que Theo entonces haba considerado un don) de inimaginable poder, Theo haba extendido sus actividades del simple rescate de aquellos necesitados a la venganza contra los responsables. Haba usado el ltigo con Amo Bell, y algo peor. Pero buscar venganza, se dio cuenta Theo, fue aadir combustible al fuego que siempre haba ardido dentro de l, el fuego que se mezclaba con su recin descubierta hambre hasta que ambos fueron una misma cosa. El viejo Amo Bell no fue el nico que pag por sus crmenes. Muchos de sus esclavos lo hicieron asimismo. Muchos miembros de la familia de Theo. --Dnde quieres ir, precioso? Theo se sobresalt ante el sonido de la voz tan prxima a l. Le llev un segundo orientarse, recordar que estaba conduciendo por las calles llenas de baches de Baltimore, en vez de las ocultas callejas del Misisipi. Baj por una oscura y desierta calle secundaria, gir entre dos edificios y detuvo la moto. La mujer se ape, alis sus ropas. Theo bajo igualmente de la motocicleta. --Tienes hijos? Ella sonri, pas un dedo por la manga de la chaqueta de cuero de Theo. --T no quieres hablar de hijos. Haba una pequea mancha de carmn rojo brillante sobre uno de sus dientes.

Antes de que se diera cuenta de lo que estaba haciendo, Theo la asi de la mano y apret, sin romperle los dedos, pero la mujer grit de dolor. --Tienes hijos? --le insisti. --S... s! --Su temor igual a su dolor al mirarle a los ojos. Las lgrimas empezaron a correr por sus mejillas. --Cuntos? --Dos --grit ella. Comenz a temblarle todo el cuerpo. Sus dientes castaetearon. De alguna manera se le corri el carmn. El aire, fro y hmedo pareci de sbito roerla hasta los huesos, extraerle la fuerza; sin embargo, estaba sudando. Intent zafarse pero no pudo. El fuego se alz dentro de Theo. Odiaba a la mujer que era a la vez sntoma y causa del mal. Todava sujetndola, le volvi la cara violentamente con la otra mano, y luego desgarr la tirante carne de la base de su cuello. La sangre le llen la boca, su sangre, su elemental humanidad, igual a la de cualquier otro. Su frentico alarido se desvaneci dejando paso a un pattico gaido, pero su corazn sigui bombeando chorro a chorro sangre fresca dentro de Theo. Obtuvo fuerza de quien careca de ella. Bebi con avidez para sofocar el fuego, para extinguir el odio y la piedad que senta hacia ella. Al final, aunque estaba lleno, se sinti del todo agotado. Lami la herida cerrada y se apart de ella. La chica se tambale unos pasos antes de que sus rodillas cedieran y cay con fuerza sobre el suelo. Se sent, aturdida, las mejillas mojadas de lgrimas. Theo sigui observndola. Todava la odiaba por lo que era, por su debilidad. Se odiaba a s mismo por la compasin que no poda hallar en su corazn. sta era su gente, pero l era uno de los depredadores. Saba que iba a necesitar la sangre en las noches venideras, mas no le gustaba alimentarse as. Pero ella le haba hablado. Ella le haba pedido que la convirtiera en una vctima. l no poda cambiarla. No poda salvarla de s misma. Volvera a la calle, maana por la noche o la noche siguiente. Si lo dejaba de algn modo, habra otras. Theo busc en su bolsillo, sac un fajo de billetes de veinte dlares. Separ cinco, seis, se los arroj. Aterrizaron sobre su rodilla. Su media estaba rasgada. Furioso pero cansado, Theo volvi a subirse a su moto y la dej all.

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LUNES, 1 DE NOVIEMBRE DE 1999, 11:44 P.M. CANTERA DE DEWEY, FARK HEIGHTS, BALTIMORE, MARYLAND
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Lydia entr en el tugurio por segunda vez en dos noches. El aire estaba cargado de olor a cigarrillos, y el tocadiscos reproduca a todo volumen una cancin de ZZ Top. El barman, bastante atareado con la media docena o as de tipos en la barra, no pareci reparar en ella. Era gordo y grasiento. No haca calor en el cuarto, pero su chaqueta estaba manchada de sudor en el pecho, espalda y axilas. Dos de los clientes de la barra eran conocidos de Lydia: Frankie y Baldur. Los dos estaban cuidando una cerveza, tomando un sorbo de vez en cuando y en trminos generales mantenindose ocupados para no fijarse en Lydia, aunque estaban sentados junto a la puerta principal. Un par de tipos de aspecto miserable se hallaban sentados solos en dos mesas, pero las dems estaban vacas. Lydia escogi una y se sent con la espalda hacia la pared. Casi antes de que hubiera puesto el culo en el asiento, uno de los tipos de la barra se desliz hasta su mesa. Era de esos que parecen ms atrevidos que exitosos con las mujeres. Vesta una rada chaqueta militar y estaba perdiendo su cabello pelirrojo. --Te pago una bebida, hermosa? --Le dedic un guio que seguro pensaba era fino. Lydia suspir. --Qu parezco, presidenta del Club Capilar para Gilipollas? --l ri. Lydia no. --Muy bueno. Muy bueno. Vamos, ricura, djame pagarte una bebida. Slo trato de ser amistoso. --Sac la silla enfrente de Lydia y se acomod. --No necesito ms amigos --dijo Lydia. Ech una ojeada a sus

dos compaeros bebiendo en la barra, que estaban haciendo un penoso trabajo pretendiendo no estar mirando--. Adems --aadi Lydia--, no voy buscando tos. --Trat de no rerse cuando la sonrisa de l se desvaneci. La tctica de la lesbiana siempre resultaba muy til, y su afirmacin, hasta cierto punto, era bastante cierta esas noches. El sexo simplemente no era lo que sola ser. Su acompaante, tras su sorpresa inicial, consigui esbozar una sonrisa forzada. --No vas buscando tos? Simplemente no has encontrado al adecuado. --Gui el ojo de nuevo. Lydia alz la mirada. Le cost un segundo examinar a los clientes de toda la estancia. Aparte de Frankie y Baldur, todos parecan ser mortales: el color de su cara era verdadero, estaban bebiendo demasiado para fingirlo. Se volvi hacia su visitante. --Y t seras el adecuado? --Apustate tus braguitas de encaje. Lydia volvi a suspirar. Mir su reloj y se dijo que no tena tiempo para aquello. --De acuerdo, macho. Que lo decida un pulso. l se qued desconcertado por la sugerencia. --Eh? --Un pulso. Ya sabes... --Ella apoy el brazo derecho sobre la mesa--. Si ganas, t y tus amigos podis tenderme sobre la barra y hacer turnos para que os la chupe. Si yo gano, te largas. l se ri, pero su expresin era ahora ms suspicaz que confiada. Vacil, ech un dura mirada a la pequea y plida mujer enfrente de l, luego volvi a rerse. --De acuerdo, nena. Preprate a pasar el mejor momento de tu vida. --S, lo que t digas. l puso el codo sobre la mesa y se puso a acariciar los dedos de ella cuando tom su mano. --Cuando ests listo --dijo Lydia--, simplemente dilo. l inspir profundamente y comenz a empujar justo antes de decir "ya". Lydia le dej ganar unos cuantos centmetros, slo para

aumentar sus esperanzas, luego golpe con los nudillos de l la mesa. --Ay! Mierda! --Estabas listo? --pregunt Lydia, llena de preocupacin--. No te he sentido empujar. --Cmo demonios has...? --Sabes qu te digo, macho? Slo para ser justa, por qu no lo hacemos con la mano izquierda, a doble o nada. Si ganas, t y tus chicos podis joderme, luego darme la vuelta y follarme por el culo. Te parece bien? l la mir furioso desde el otro lado de la mesa, y dijo de forma amenazadora con un sordo gruido: --Vas a lamentar esto, maldita zorra. Lydia se encogi de hombros. --Puede. Por qu no predicas con el ejemplo? --Apoy su brazo izquierdo sobre la mesa. l tard ms esta vez. Sus amigos en la barra ya no fingan estar desinteresados. Alguna especie de truco, tena que estar pensando. Ella le haba engaado de alguna manera. Pero no dos veces. Se alz la manga, puso su brazo izquierdo sobre la mesa, agarr la mano de ella con fuerza, sin preliminares sugerentes. --Cuando ests listo, macho. l no dijo "ya" esta vez, simplemente se puso a empujar con toda su fuerza. Lydia lo contuvo justo en la vertical durante cinco segundos... diez... quince. Una vena estaba hinchndosele en la sien. Jade y cogi aire. Lydia hizo una mueca, luego toda la tensin abandon su rostro. --Psss, psss, psss. Tal vez deberas probar con dos manos --dijo ella. Sorprendido y cariacontecido, slo dispuso de otro segundo antes de que ella hiciera chocar sus nudillos contra la mesa. Estaba haciendo tanta fuerza que una articulacin, ligamento o algo parecido solt un sonoro chasquido. l bram de dolor y frustracin y se cogi el codo. --Eso no ha sonado bien, macho. Mir de forma amenazadora a Lydia y comenz a levantarse. --Pinsalo dos veces, macho --dijo ella muy tranquilamente, y l

se detuvo a medio alzarse--. Eso ha sido slo tu codo. Tcame otra vez, y te arranco la polla y te la meto entera en tu maldito culo. l sigui parado durante unos segundos, suspendido entre sentarse y levantarse, sujetndose el codo. --Eso est mejor --dijo Lydia--. Ahora, por qu no te vas a casa con tu esposa o tu novia o tu vecina de trece aos, quienquiera que sea a la que ests jodiendo, y le das de bofetadas? Te sentirs como un gran hombre de nuevo. Todo ir bien. Sin mirar a sus amigos, se levant con cuidado de la silla y se apresur a salir torpemente del bar. Sus compaeros de juerga, con las cejas enarcadas, volvieron a sus bebidas. Frankie y Baldur, menos sorprendidos, hicieron otro tanto tambin. Lydia volvi a echar una ojeada a su reloj. 11.56. Haba llegado all la pasada noche, despus de haber hablado con Theo, para preguntar al rechoncho barman si estaba Johnny. Al no estar, le haba entregado a aqul una nota que deca simplemente "11.45 p.m.". As que dnde cojones est? se pregunt. Frankie y Baldur haban estado all temprano para coger un buen sitio. Se lo habran hecho saber si ya hubiera aparecido y marchado, o si algo extrao hubiese sucedido. Pero all estaban, bebiendo a sorbos de sus cervezas, discutiendo razonadamente en voz muy baja acerca de si Cher poda o no patear el trasero de Madonna. Lydia no tuvo que esperar mucho ms. Cuando la puerta se abri unos minutos despus, l entr en el bar... el tipo cuya foto le haba enseado Theo. Iba sucio y sin afeitar, y tena prominentes entradas. Ms que andar se arrastraba, un tanto encorvado, no como un monstruo Nosferatu, slo un cabrn miserable normal. Mir a su alrededor y pareci desconcertado, luego anduvo despacio hasta la barra, donde cruz unas palabras con el barman. ste seal hacia Lydia, y "Johnny" mir en direccin a ella. Lydia sostuvo su mirada sin alterarse, no sonri, no le lanz un beso, ni le hizo seas con el dedo. l se arrastr hasta la mesa con una sonrisa de desprecio, muy parecida a la del anterior pretendiente de Lydia. Se detuvo junto a ella y la observ, alz las palmas a los costados, y dijo: --Aqu est Johnny. Lydia volvi la cabeza y escupi en el suelo.

--He odo decir que tus amigos te llaman Jack. --Si los tuviera --dijo sin perder un segundo--, y si fuera as, t no
seras uno de ellos, seas quien cojones seas. --Oh, me partes el corazn. --Ella se cruz de brazos y se reclin en su silla. l se gir para hacer algn comentario gracioso al barman, y en aquel instante de distraccin, Lydia se movi. Ms rpido de lo que su blanco poda reaccionar, tendi la mano en busca de la Desert Eagle que tena metida bajo el cinturn en el hueco de la espalda. Justo cuando Jack volvi a mirarla con ojos muy abiertos, hizo fuego. Tres disparos. Golpearon contra su pecho, hacindolo volar hacia atrs por el bar. Los clientes de la barra buscaron cobijo a toda prisa, todos salvo Frankie y Baldur, quienes se levantaron, la 9 mm en mano, y bloquearon la puerta. Frankie peg un tiro al barman mientras se dispona a coger una pistola. El hombre gordo choc contra el mostrador detrs de la barra, mandando una cascada de botellas de alcohol al suelo. Una bala lo atraves y quebr el espejo de detrs del mostrador. Lydia mir la Desert Eagle en su mano. Sopl el extremo del can. --Diablos. Theo tena razn sobre esta cosa. Fue entonces cuando Jack la golpe. Pese a los tres enormes agujeros en su pecho, sus brazos se haban transformado en largos y musculosos tentculos. Uno azot la cara de Lydia, hacindola caer de su asiento hacia atrs contra la pared. Se puso de pie en escasos segundos, pero Frankie y Baldur haban cado bajo los golpes del segundo tentculo, y Jack estaba tratando de escapar por la puerta de atrs. Lydia estaba desequilibrada y la cabeza todava le resonaba, pero consigui apretar rpidamente dos veces el gatillo. Sus disparos hicieron pedazos el marco de la puerta sobre la cabeza de Jack. Los brazos de ste se encogieron hasta su longitud normal mientras corra. Parecan ristras de salchichas siendo tragadas por un triturador de basuras. Se lanz de bruces al exterior por la puerta trasera... justo en mitad del arco descrito por el hacha de incendios. Theo cort la cabeza del Tzimisce de un golpe limpio... si a una

decapitacin soltando sangre y negro icor poda llamrsela limpia. El cuerpo de Jack sigui corriendo unos pasos ms antes de caer al suelo. Era slo la inercia, pero pareci como si le costase unos segundos entender que su cabeza se haba largado. Antes de que Lydia, Baldur y Frankie llegasen a la puerta de atrs, la sangre de Jack se haba secado y cristalizado. Lentamente, ante los ojos de ellos, su cuerpo tambin empez a endurecerse, agostarse, y desmoronarse. --Eso es lo que tenemos que esperar --dijo Frankie solemne--. Una noche. Theo limpi el mango del hacha y la tir a un lado del callejn. Los cuatro Brujah pasaron por alto a los pocos parroquianos aterrorizados que salieron corriendo desesperados por la puerta principal ahora que el camino estaba despejado. Theo se volvi hacia Lydia. --No des por ganada una pelea hasta que haya terminado --dijo. Ella asinti algo avergonzada--. Salgamos de aqu --aadi l, y se dispuso a hacerlo, pero entonces se detuvo volviendo a girarse hacia Lydia--. Un pulso? --Ella sonri tmidamente--. Lucirte har que te maten, chica. Nadie objet nada, y todos se fueron.
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MARTES, 2 DE NOVIEMBRE DE 1999, 1.59 A.M. HEMPERHILL ROAD, BALTIMORE, MARYLAND


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El Lexus se detuvo con un chirrido ante el bordillo. Casi antes de que el coche hubiera dejado de moverse, Theo haba dejado el asiento de pasajero de delante y avanzaba enrgico hacia la mansin. Subi dos de los ocho peldaos y aporre inusualmente fuerte la puerta principal. Esperando slo unos segundos, volvi a golpearla.

Cuando un sobresaltado ghoul la abri, Theo se limit a decir: --Ve por Vitel ahora. Date prisa. --A continuacin entr. El ghoul se apresur a obedecer; aquello era lo ms cercano a un estado de agitacin que haba visto nunca en el arconte Brujah. Mientras Theo esperaba, descolg su SPAS 12 del interior de su chaqueta y comprob la municin, luego la abri y asegur la culata. Al cabo de unos momentos tras la presurosa salida del ghoul, Vitel apareca bajando las escaleras. El Ventrue se detuvo al ver la escopeta en las manos de Theo, entornndose sus ojos con suspicacia. --Tenemos que irnos --dijo Theo de inmediato--. Se han abierto paso. --El Sabbat? --Nos golpearon con fuerza desde el oeste, la I--70 y National Pike. Los estamos conteniendo alrededor de Leakin Park, pero no s por cunto tiempo. --Vitel vacil, as que Theo insisti, hablando con rapidez--. Nos atacarn desde el sur tambin. O si pasan ms all del Leakin y bajan por Mulberry, nos cortarn el paso desde el aeropuerto. Pieterzoon tiene un avin esperando, o si has preparado uno puedo llevarte all, pero tenemos que irnos ahora. Vitel dud un instante ms, luego se gir hacia su ghoul, que volva a toda prisa escaleras abajo. --Frederick, coge el maletn de la caja fuerte. Ahora. --Vitel se volvi hacia Theo--. Tienes un coche esperando? --S. Lo cambiaremos de camino, slo en caso de que una manada haya entrado sin ser vista en la ciudad y el que llevamos est marcado. --Muy bien. Vitel sigui a Theo al exterior, y escaleras abajo hasta el Lexus. Theo, por costumbre, se meti la mayor parte de su escopeta bajo la chaqueta. Abri la puerta de atrs para Vitel, luego se meti por la delantera. Se volvi hacia Lydia, sentada al volante. --Uno ms de camino --Theo escudri de arriba abajo la calle--. Todo despejado aqu fuera? --S --contest Lydia. La Desert Eagle estaba posada en su regazo. Sus manos estaban sobre el volante.

Lo que pareci una eternidad pas antes de que Frederick apareciese con el maletn de cuero. Se detuvo slo lo suficiente para cerrar la puerta, luego corri rodeando el coche y se sent detrs de Lydia. Entreg la cartera a Vitel. Lydia se alej de la acera de un tirn. Al cabo de unos minutos, tres coches de polica distintos los haban dejado atrs dirigindose hacia el oeste, con las luces destellando, las sirenas atronando. Asimismo en direccin oeste, Theo pudo ver una densa humareda levantndose en el horizonte. El negro humo era fcilmente visible recortndose contra el rosado cielo nocturno de la ciudad. --Tienes un avin preparado? --pregunt Theo a Vitel, quien, advirti el Brujah, tambin estaba contemplando el distante humo con cierta consternacin. --No --respondi Vitel--. La amabilidad del seor Pieterzoon es bien apreciada. No esperaba algo como esto. No tan pronto. --Tampoco yo --dijo Theo--. Ocultaron sus movimientos condenadamente bien. Todo vino de repente, todo el jodido convoy. Si entran, nunca los arrancaremos de aqu. --S, el Sabbat es as --asinti Vitel. --Quieres que llame y consiga uno o dos coches ms que pasen a recoger a tus otros ghouls? --pregunt Theo. --No hay necesidad. De pronto, todos los pasajeros dieron un bandazo a la derecha cuando Lydia vir a la izquierda con bastante brusquedad para hacer chirriar los neumticos y dejar marcas atravesando el cruce. --Maldita sea, chica! --Theo se sujet contra la puerta--. Todos los policas se dirigen en direccin contraria. Ests tratando de convencerlos para que vuelvan tras nosotros? --Lo siento. Lydia sigui acelerando calle abajo. Su siguiente giro, no mucho ms suave que el anterior, fue a travs de la puerta abierta de un viejo almacn de ladrillos. La ancha puerta de metal baj con rapidez detrs del coche, eliminando la luz del exterior, y mientras Lydia se detena con un chirrido, el grande y vaco espacio con suelo de cemento del almacn se sumi en las tinieblas. --Dnde est el otro coche? --pregunt Vitel.

Apenas pronunciadas aquellas palabras, Theo se volvi y dispar una rfaga con su escopeta de lleno en el rostro de Vitel, balas dragonbreath. stas, con un blanco estallido, atravesaron la cabeza y el torso del antiguo prncipe de Washington, quemando el asiento y el parabrisas trasero. En el mismo instante en que Theo disparaba, Lydia se gir rpidamente cogiendo la Desert Eagle y descerraj una bala del calibre 44 entre los ojos de Frederick. La mitad superior de su cabeza explot. Salt desde el asiento trasero y cay pesadamente hacia delante contra el reposacabezas de Lydia. Theo dio un brinco, saliendo del coche lleno de humo, justo cuando las luces del almacn se encendan. Abri de golpe la puerta de Vitel y apunt con el SPAS al cuerpo del Ventrue. Lo que quedaba de la cabeza cay hacia atrs, con la mandbula abierta, contra el asiento en llamas. Grandes pedazos del traje a medida de Vitel, por no mencionar su carne y el derretido glbulo de oro que haba sido un broche con forma de guila imperial, humeaban y crepitaban. Frankie y Baldur se lanzaron hacia delante desde sus posiciones preestablecidas junto a la caja de interruptores y la puerta. Christoph se aproxim con ms cautela. --La hostia! --se maravill Frankie--. Le has arrancado la cabeza limpiamente! --No, sigue pegada, slo est hecha polvo --seal Baldur. Lydia tambin haba salido del coche para entonces. Se limpi las salpicaduras de sangre de la cara y se lami las manos. Los cuatro Brujah se volvieron como uno solo al or el sonido metlico de la puerta al subir. Dentro entraron Jan Pieterzoon con Anton Baas y otra docena de ghouls fuertemente armados. --Cerrad la maldita puerta! --les grit Theo. Varios ghouls se apresuraron a obedecer. --Eh... Theo...? Theo se volvi hacia Lydia, que tena una expresin de lo ms perpleja. Sigui su mirada, ms all del cadver empapado en sangre de Frederick... hasta el vaco asiento en llamas donde, haca un instante, haba estado el cuerpo de Vitel. --Mierda --Theo dio un paso atrs alejndose del coche--. Se ha

ido. Atentos, todos. Fue entonces cuando Frankie cay. Un instante antes estaba de pie al lado de ellos, y al siguiente solt un espantado alarido al verse arrastrado debajo del Lexus. --Mierda! Debajo del coche! --Frankie! Todo el mundo se puso a gritar de repente. Theo busc ms balas dragonbreath en su bolsillo y las embuti en la recmara. Se dispuso a soltar una rfaga debajo del coche, pero se detuvo. Frankie estaba ah abajo. --Mierda! --volvi a decir Theo. Debera haberlo sabido. Un Ventrue puede recibir un buen disparo y sobrevivir para curarse si consigue bastante sangre. Pero Vitel tena que ser ms que jodidamente viejo para aguantar de una pieza despus de lo que Theo le haba propinado. Y cmo diablos haba conseguido pasar delante de ellos y salir del coche? Frankie iba a tener que correr el riesgo, decidi Theo. No podan permitir que Vitel lo secara. --Cuidado! --Theo se acuclill y dispar una rfaga bajo el coche. Se oyeron alaridos por todas partes, y luego Vitel sali disparado de debajo del Lexus. Como un torbellino, apart de un golpe a Lydia y Baldur. Despus el prncipe volvi a desaparecer. El almacn se qued de pronto en silencio, excepto por el arrastrarse de Baldur para sacar a Frankie de debajo del coche y sus juramentos al quemarse con el humeante fsforo. --Baas, pon a tus hombres en esa puerta y en aqulla --grit Theo--. Que nadie salga. Lydia, Jan, los dems, junto a la puerta grande. Mantenedla cerrada! --Le ha roto el cuello --estaba diciendo Baldur sin poder creerlo--. Le ha roto el cuello a Frankie como a un... como a un... Theo hizo caso omiso de los sonidos de Vstagos y ghouls apresurndose a obedecer sus rdenes. Escudri el interior del almacn. Vitel estaba ah en alguna parte, y estaba resultando ser tan astuto como cualquier Nosferatu... Ah. Un movimiento casi imperceptible, lejos de los ghouls y los dems Vstagos. No puedo darle tiempo para que se cure, pens Theo. Dispar otra rfaga,

vaciando la recmara hacia donde haba visto moverse. Pudo ver a Vitel, le oy pegar un grito con el estallido, pero despus todo se volvi negro. Qu co...? Oscuridad. Sombra viviente. Una nube envolvi a Theo, le impidi ver, amortigu el sonido. Oy disparos, pero sonaban muy lejanos. La negrura cubri por completo a Theo como una segunda piel. Escalofros recorrieron su cuerpo, sus msculos empezaron a temblar. La sensacin era repulsiva, antinatural, maligna. Theo haba visto aquello antes, haba luchado por liberarse antes... pero qu diablos haca un prncipe Ventrue lanzando esa clase de mierda? Theo estaba desorientado por la sombra, pero se arroj con fuerza a un lado... esperando alejarse del coche. Sinti la oposicin de las tinieblas pegndose a l como un insaciable amante, pero el mpetu de su arremetida lo liber. Aterriz sobre el cemento, rod y se puso de pie de un salto. Los disparos estaban mucho ms cerca ahora. Los ghouls de Pieterzoon haban abierto fuego sobre Vitel con sus ametralladoras. La nube de oscuridad que haba atacado a Theo se estaba disipando rpidamente a medida que Vitel encajaba ms y ms impactos de los ghouls. Vitel estaba hecho jirones. Gran parte de su rostro se haba quemado, y su pecho y ropas estaban hechos trizas. Pero la sangre maldita que lo animaba era lo bastante potente para mantenerlo entero, para tirar de l alejndolo del borde del abismo. Y estaba demostrando hallarse muy lejos de estar desvalido, incluso despus de gastar la mucha sangre que deba de haber consumido. Cuando la cabeza de Theo se aclar, Vitel, con un simple gesto, envi raudos zarcillos de oscuridad hacia los insolentes ghouls que estaban acosndolo. Los ghouls, para defenderse, cambiaron su blanco. Las balas hicieron pedazos uno de los serpenteantes tentculos negros, pero varios otros encontraron su objetivo, apartando a los ghouls a golpes, aplastando a algunos contra las slidas paredes de ladrillo. Demasiado para un tiro fcil, pens Theo. El almacn estaba lleno de humo y disparos, culebreantes tentculos exprimiendo la vida de los ghouls, y si alguno de los proyectiles estallase demasiado cerca

del depsito de combustible del Lexus, el coche volara convertido en una bola de fuego en cualquier instante. Y Theo segua sin poder creer que una cara llena de dragonbreath no hubiese tostado a Vitel. Debera haber sido as con la mayora de Vstagos. El Brujah nunca antes haba luchado con una criatura as de vieja. Y tampoco es ningn Ventrue. No arrojando por todas partes una sombra mgica como sa. En el breve espacio de tiempo que le llev a uno de los tentculos convertir a un ghoul en pulpa, Theo recarg la escopeta y dispar otra rfaga. Vitel se tambale hacia atrs, y un par de los sombros tentculos resultaron destrozados y se desvanecieron. Puede que los proyectiles no estuvieran acabando con l, pero estaban teniendo su efecto. Theo carg hacia delante siguiendo a la rfaga. Dispar de nuevo, pero Vitel se apart de un salto. No... no saltando, cernindose. Vitel estaba flotando sin ms en el aire, colgando all como si estuviese suspendido de un cable. Pero justo cuando Theo se dio cuenta de ello, Vitel ya estaba bajando, sacando las garras, directo hacia l. Aquel inesperado picado fue suficiente para pillar a contrapi a Theo. ste trat de esquivarle, pero las zarpas de Vitel rasgaron su cara y su pecho. Vitel carg de nuevo. Theo trat de golpearle sin xito con la escopeta descargada, pero fue una espada cortando el aire, justo sobre la cabeza de Theo, lo que hizo retroceder a Vitel. Concedido un segundo de respiro, el Brujah ech un vistazo hacia atrs para ver a Christoph, sable en mano, tomando parte en la refriega. Pero entonces Christoph vacil, y Theo vio por qu. Las manos de Vitel ya no eran garras. Lo que haca frente a los dos Brujah era peor. En equilibrio sobre la palma derecha de Vitel haba una bola de llamas, fuego conjurado a partir de la nada... o acaso del mismo infierno. Theo y Christoph se hicieron a un lado cuando Vitel arroj el fuego. ste pas justo sobre ellos, cruz como un rayo el almacn, y cay en medio del segundo grupo de ghouls. La bola de fuego estall desencadenando un autntico infierno. Theo rod hasta ponerse en pie ante los alaridos de los ghouls ardiendo. El humo dentro del almacn estaba hacindose ms espeso a cada

segundo, amenazando con ahogar la dbil iluminacin del techo. Mientras Theo revolva en sus bolsillos en busca de ms cartuchos dragonbreath, otros continuaban el ataque. Lydia y Baldur estaban acercndose a Vitel, con Pieterzoon y Baas flanquendoles, sus cuatro pistolas llameando. Las balas chocaban contra Vitel, hacindolo retroceder medio paso cada pocos segundos, pero los agujeros de entrada se cerraban tan pronto como aparecan... y Vitel simplemente sonrea. Theo desliz su ltimo cargador de balas dragonbreath dentro del SPAS y alzo la mirada para ver otra bola de llamas en la mano de Vitel. El arconte estuvo listo al instante para apartarse de un salto, pero Vitel lanz la ardiente esfera en otra direccin. Lydia se arroj a un lado, pero Baldur no fue tan rpido. La llama lo golpe y estall. Se azot por todas partes locamente, pero el fuego creci, quemando ropas, cabello, carne no muerta. Lydia se lanz de nuevo, esta vez sobre su amigo, tirndolo al suelo. Pero el fuego era ms de lo que ella poda aguantar. En cuanto aterriz, se alej de un salto de Baldur como si ella misma estuviese ardiendo. Chill, un grito despavorido, lleno de terror, como si hubiese sido l quien se hubiera arrojado sobre ella en vez de al contrario. Se palmote las piernas, el pecho, el rostro, tratando de apagar llamas inexistentes. Eso fue todo lo que Theo vio de ella. Estaba cargando contra Vitel en busca de un mejor blanco. Pero Jan y Baas tambin estaban avanzando, sin dejar de disparar con sus MP5, y Christoph estaba acercndose con su espada. Theo no tena un blanco claro y contuvo su fuego mientras avanzaba. Vitel, prcticamente pasando por alto la lluvia de fuego de ametralladora de los dos holandeses, contempl a los Vstagos y ghouls aproximndose. El antiguo prncipe haba permanecido increblemente tranquilo durante toda la pelea, pese a la gran desventaja en la que al parecer se hallaba. Ahora que la mayor parte de los ghouls y varios Vstagos estaban muertos, adopt un aspecto de jbilo casi demonaco. Sus ojos brillaron deleitndose en la destruccin, en los cuerpos rotos y en llamas. Lejos de pensar en escapar, Vitel se dispona a rematar la faena. Estaba disfrutando con

la carnicera. Y cuando Theo y los otros se acercaron ms, Vitel cambi. No slo su postura, o su porte. Su misma forma cambi, se hizo mayor, ms oscura... como si el humo y las sombras que para entonces llenaban el almacn fuesen arrastrados hacia l, dentro de l. El lugar estaba sumindose an ms en las sombras, pero, comprendi Theo, la oscuridad surga de Vitel, no al revs. Estaba generando sombros charcos de tinieblas que rezumaban de sus muchas heridas, como si su cuerpo ya no pudiera contener su negra alma. Algunas de las balas estaban pasando a travs de l; otras parecan desaparecer dentro de la negrura sin causar efecto. En algn momento, sus brazos dejaron de serlo, convirtindose en negros tentculos girando en espiral, cuatro en lugar de dos, cobras de obsidiana listas para atacar. Todo ello cambiaba en medio del humo y las crecientes sombras. Nada permaneci visible con claridad salvo sus ojos, ardiendo con roja furia. De repente, como uno solo, los tentculos se abalanzaron, las cobras atacaron. Un ltigo de slida oscuridad golpe a Theo cruzndole el rostro, abrindole an ms la fea herida de zarpa. Baas cay, con la rodilla destrozada. Un tentculo se enrosc alrededor del brazo con que Christoph blanda la espada y lo alz en vilo de un tirn, sacudindolo como a una mueca de trapo hasta que sus alaridos y el sonido de huesos quebrndose llenaron el aire. Su sable reson con estrpito contra el cemento de abajo. Pieterzoon fue cogido por una negra y gigante constrictor, con los brazos pegados a los costados. Su MP5 dispar sin causar daos hacia el suelo hasta que la municin se termin y el arma cay muda al suelo. Theo se puso de pie, escurrindole la sangre del desgarrn de su cara, del corte de su pecho. Al contemplar a la bestia de sombra ante l, la estudiada calma en la batalla desapareci de sbito. Vio ante l, apaleando a sus compaeros, no a Marcus Vitel, pretendido Ventrue a todas luces de sangre Lasombra, sino a una criatura surgida de la misma Bestia. Los ojos rojos y ardientes, la oscuridad absoluta desbordndose a travs de un portal salido del infierno con forma humana. sta era el Sabbat. Era un demonio que los subyugara a todos ellos. Y la Bestia del interior de Theo respondi. El fuego que era odio

e ira, violencia y hambre, creci dentro de l, tom el control de sus miembros y les confiri fuerza. Theo combati a la Bestia ante l con la Bestia del interior de su propio pecho, el demonio que una noche consumira a todos y cada uno de ellos. Sus aliados cados o inmovilizados, Theo carg. La primera rfaga de su escopeta hizo pedazos el apndice que le haba golpeado. La segunda, la ltimo especial que le quedaba, cay de pleno en el corazn de la criatura en que Vitel se haba convertido. El demonio de sombras se tambale. Theo se abalanz sobre l. Blandi su arma como una maza. Vitel retrocedi dando an ms traspis. Estaban ante la pared de ladrillo entonces, la parte de atrs del almacn que se haba transformado en uno de los nueve niveles cubiertos de fuego y humo del infierno. En ese momento los tentculos restantes se dirigieron hacia Theo. Se lanzaron detrs de l sirvindose de su largo alcance para atacarlo, asestndole golpes desde atrs en la cabeza, espalda, piernas. Sus rodillas cedieron, pero no cay. Un negro cable le azot la cara de parte a parte. Otro tentculo lo fustig... Theo lo cogi, detenindolo en el aire. Lo sujet con ambas manos y, espoleado por su sangre y el fuego de sus entraas, lo hizo pedazos. El demonio de sombras que era Vitel rugi de dolor. El tentculo que Theo haba partido con sus manos desnudas se disolvi en la nada. Antes de que las abiertas fauces de Vitel hubieran dejado de gritar, Theo se hizo con el sable de Christoph en el suelo. El arconte blandi la espada, buscando sangre pero contentndose con la viscosa sombra. Cercen otro tentculo, y luego el ltimo. Vitel, los ojos fulgurando con odio, profiri maldiciones de dolor y furia. La oscuridad abandon su cuerpo y bati sobre Theo en una gigantesca ola de olvido, pero el Brujah no iba a quedarse ah. Blandi el sable de nuevo. La hoja hendi la sombra, atravesando el torso de la bestia Vitel, rascando con la punta la pared de ladrillo de detrs y derramando una lluvia de chispas en las tinieblas. Si el terrible sonido se debi al choque del acero contra el ladrillo y el cemento o al bramido de Vitel, Theo no poda decirlo. Mas cuando levant la hoja para golpear otra vez, la sombra empez a deshacerse. La oscuridad se encogi, pareci marchitarse y cuartearse, y un momento ms

tarde, donde haba estado el demonio Vitel, un fino polvo negro flotaba hasta el suelo, grasientas cenizas sobre el cemento.
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--El Ventrue ms aborrecible que me he encontrado nunca --dijo


Theo de forma lacnica. Jan intent sonrer, pero el dolorido resultado no fue particularmente efectivo. --S... as es. El humo todava colgaba espeso en el almacn. Abrir las puertas slo habra llamado la atencin hacia el edificio (algo que no queran) y no haba nadie dentro en peligro de sucumbir por inhalacin de humo. Los pocos ghouls de Jan que quedaban estaban manteniendo guardia en el exterior. Las paredes del almacn eran slidas, pero haba habido un montn de disparos, y nadie quera que los polis acertaran a entrar. --No tenis vosotros un apretn de manos secreto o algo as? --pregunt Theo--. Nosotros no tenemos que preocuparnos de esa clase de cosas. Nadie pretende nunca ser un Brujah, en especial un prncipe. Diablos, puede que haya diez o veinte prncipes Brujah pretendiendo ser otra cosa. Jan se agitaba un poco inquieto y trataba de concentrarse en el cierre del maletn de Vitel. Haba pasado mucho tiempo, se dijo Theo, desde que hubo disfrutado tanto de la incomodidad de alguien, y no vena mal que el regodeo fuese a expensas de un Ventrue. --Qu hay de Lucinde? --pregunt Theo, pegndose mucho a l de forma que nadie ms pudiera orle--. Sabe ella de esto? De l? --Saba las respuestas, pero no poda resistirse a preguntar. Dios, me encantara estar all cuando Jan se lo cuente, pens Theo. Aguard a recibir una respuesta, pero Jan no le estaba prestando atencin deliberadamente. Estaba probando combinaciones con el cierre del maletn y tratando de or cualquier indicio de progreso. --El seuelo de los polis funcion bien --dijo Theo--. Los coches de la bofia, el fuego en la parte oeste. --Mmm? --Jan alz la mirada por un momento--. Ah, bien

--Volvi su atencin al cierre. --Crees que tiene alguna trampa? --pregunt Theo,
tamborileando sobre la cartera. --Lo dudo. --Bien --Theo le quit el maletn a Jan, lo apoy contra su propio pecho, y ejerci presin con sus dedos en la ranura junto al asa. Se hundieron a travs del cuero en el metal de debajo. Theo sigui presionando, introduciendo sus dedos en el hueco cada vez mayor, y el maletn se abri con un chasquido. --Ah tienes. Se lo volvi a entregar a Jan y dej que el Ventrue revisara el contenido. No muy lejos, Lydia y Christoph se sentaban abatidos junto a Frankie. El ngulo de su cuello pareca sumamente incmodo. --Creo que me ha jodido bien --dijo Frankie, mirando a Theo. --Creo que s --dijo Theo. --Pero los hemos jodido tambin, no? Me pondr bien. Slo dame un poco de tiempo, un poco de sangre. --S. Seguro --le tranquiliz Theo. Pero no estaba convencido. Ciertamente, la sangre poda curar los huesos rotos, pero no siempre curaban derechos, y las lesiones vertebrales eran una autntica hostia. Era difcil imaginar qu podra suceder con un cuello roto. As que se volvi hacia Lydia y Christoph, que eran considerablemente menos optimistas que Frankie. No obstante, Christoph nunca lo era. Qu era lo que haba dicho Lydia de l en una ocasin? Melanclico como una maldita chica. Christoph estaba afilando su espada. --Espero no haberla mellado --dijo Theo--. No contaba precisamente con cortar una pared de ladrillo. --Es una hoja fuerte --contest Christoph--. Me alegro de que terminara el trabajo, aunque no la haya esgrimido yo. Theo asinti. Christoph deca cosas por el estilo a veces, cuando realmente se decida a hablar, pero era bastante bueno en el combate. --Jefe, lo siento --dijo Lydia desde donde estaba sentada al lado de Christoph. --No tienes por qu --le dijo Theo. Se dispuso a alejarse (no se senta en plan confesor justo en aquel momento; la cara y el pecho le

dolan), pero Lydia no haba acabado todava. --Es culpa ma --dijo ella. Hizo un gesto hacia el montn de ceniza que haba sido Baldur, sin mirarlo--. Debera haberlo ayudado. Y a Frankie tambin. --No haba nada que pudieras hacer --le asegur Frankie. --Nadie te ha preguntado nada --le solt ella--. Estaba en llamas. Pude apagarlas, pude... --Su voz desfalleci mientras recordaba el incontrolable terror que la haba superado. Sus ojos manaron sangre al revivir aquellos momentos. --Eh --dijo Theo--, uno de los tuyos cay para siempre. Ocurre. Volver a ocurrir. --Ella le lanz una desafiante y furiosa mirada inyectada en sangre--. Vete acostumbrando de una maldita vez. Seguidamente se alej.
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______________ TERCERA PARTE:


LA CORTINA DE HUMO
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Mi queridsimo Lucius: Cun ansiosamente aguardo cada una de tus misivas, t cuyo nombre tanto tiempo ha que ha sido grabado en mi corazn; t cuyos pensamientos conozco mejor que el reflejo de mi propia faz en el espejo. Mi mayor temor (el cual, a juzgar por tus airadas palabras y actos recientes, parece justificado) es que pudieras malinterpretar mis intenciones. Has de saber, aunque parece no ser as, que aprecio tus mensajes como instrumentos de verosimilitud, que a travs de tus palabras podra creerme a m misma ms prxima a tus ideas y, por extensin, a tu carne. Has de saber, aunque me dirijas tus acusaciones, que son los lobos los que llaman a la puerta, no yo, aullando en busca de algo ms. Elfos, incluso entre tu propio y estimado linaje, son los ingratos, los

irreflexivos portadores de negligencia. Has de saber que yo, por encima de todos los dems, deseo que no sufras perjuicio alguno a manos de otros. Ten la seguridad de que no te guardo ningn rencor pese a las injurias infligidas sobre m y los mos. Sin duda surgieron del malentendido, pues acaso no florecen los celos cuando corazones afines se separan? Sabe que perdono cada una de tus transgresiones, que todava te tengo en tan alta estima como a cualquier querido amigo o amada mascota. Encuentro a tu ciudad en buenas condiciones y te alabo por haberla dejado as. No hay paso que d, ni vista que contemple, que no te lleve a mi mente. No temas dejar de ser recompensado por tu estancia en medio de infieles. Ninguna buena accin queda impune, o eso dicen los hombres de ingenio. Por ahora, empero, languidezco en tu ausencia, deseando slo poder poner mis manos sobre ti. Tu humilde y amable sierva, ~ Vykos
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... VIERNES, 5 DE NOVIEMBRE DE 1999, 11:24 P.M. SUITE PRESIDENCIAL, PARADOR LORD BALTIMORE, BALTIMORE, MARYLAND
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--Mmm --Theo le devolvi la carta a Jan. Era una de las varias


del maletn de Vitel que parecan confirmar que el depuesto prncipe de Washington no era lo que haba aparentado ser... como si Theo tuviera alguna duda despus de la lucha al comienzo de la semana en el almacn, y de la gran cantidad de pruebas que Colchester y Jan haban reunido antes de eso. --No parece que Vykos y l se lleven muy bien... se llevaran muy bien --dijo Theo. Todas las cartas tenan el mismo tono burln remedando una carta de amor. Slo un imbcil Lis tomara por una muestra de verdadero afecto, por algo que no fuese puro desprecio. --No es sorprendente --dijo Jan--. Por lo que s de Vykos, no inspira precisamente familiaridad.

--Tampoco lo haca Vitel. --Cierto. Al parecer con buenas razones.


Aquello era lo ms prximo que haba estado Jan de reconocer verbalmente que l y todo su clan haban sido engaados, que un impostor haba gobernado la capital de Norteamrica durante treinta aos en nombre del clan Ventrue. Por supuesto, ninguno de los poderes fcticos de la Camarilla se haba olido la verdad... de hecho, haba sido un autntico cotilln de arcontes y un justicar quienes haban otorgado poder a Vitel a finales de los 60. La naturaleza de los prncipes y la "organizacin" de la Camarilla eran de miras tan estrechas que en una ciudad que la secta "controlaba" nadie haba considerado a Vitel sospechoso de traicin ms all de lo normal. --Cmo se lo tom Lucinde? --pregunt Theo, incapaz de resistirse a una pulla ms. --Cmo estn las defensas? --Jan cambi de tema rpidamente. Theo se ri entre dientes, pero dej de atormentar al Ventrue. Luego el arconte se puso serio una vez ms. --Las lneas estn retirndose tan apretadas como podemos formarlas. Creo que estamos listos... todo lo que podemos estarlo. El Sabbat est pisndonos los talones. Estn desplazndose al oeste y al norte. Parece que el ataque, cuando se produzca (yo dira que en las prximas noches) vendr del oeste, tal como le cont a Vitel que estaba ocurriendo. Salvo que esta vez ser de veras. Jan estaba examinando algunas de las notas de Theo, una lista de patrullas. Varios de los nombres haban sido tachados haca muy poco. --Qu les ha pasado a estos tres? --pregunt Jan. --Capturados durante el da. Ghouls. --Oh. Jan se puso a estudiar la lista con ms detalle, a todas luces contando los numerosos nombres tachados, as como los escasos defensores que restaban. Muchos de los sealados, saba Theo, se haban puesto ya del lado del Sabbat. Lo ms probable era que algunos hubieran visto en ello una oportunidad para salvar sus propios pellejos y se hubieran escabullido en la noche. Un Vstago que no

regresaba de la patrulla, haba salido pitando de la zona de guerra, o estaba controlado por el Sabbat? Era imposible saberlo con seguridad. Pngase a Clyde y Maurice, por ejemplo. Vistos por ltima vez cerca de Green Haven. No parecan de la clase de los desertores. Pero quin saba si, al cabo de unos aos, Theo no poda tropezrselos yendo por la calle en alguna parte. Por el bien de ellos, Theo esperaba que el Sabbat los hubiese cogido. --Va a ser reido --dijo Jan, sin dejar de mirar la lista. --S, bueno, sabamos desde el comienzo que lo sera --Theo tendi la mano para coger un cigarrillo--. No hay mucho margen para el error. --Habas estado pensando hacer que Vitel estuviese disponible para ayudar, no? --pregunt Jan. Theo encendi el cigarrillo sin filtro, aspir profundamente, luego se encogi de hombros. --Los planes cambian --dijo--. Ni Vitel, ni Garlotte, ni Victoria... --Victoria. No haban odo una palabra de o sobre ella aproximadamente desde que partiera hacia Atlanta, y haban transcurrido meses desde aquello. Haba habido vagos rumores acerca de algo desafortunado que le haba sucedido a un tal Obispo Sebastian del Sabbat por all, pero incluso si fuesen ciertos, puede que los informes no tuvieran nada que ver con Victoria. --Haremos lo que podamos --dijo Theo--. Eso es todo sobre la puesta a punto. Cmo estn las cosas por tu parte? Jan asinti. --Todo est dispuesto. Theo asinti solemnemente. --Bien. Porque si las cosas no estaban listas... bien, no serva de nada pensar en eso.
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MIRCOLES, 10 DE NOVIEMBRE DE 1999, 2:56 A.M. OESTE DE BALTIMORE, MARYLAND


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Jasmine peg la espalda contra el lateral del coche. Sus piernas se estaban agarrotando de estar agachada, pero no iba a levantarse. No mientras pudiera permanecer fuera de la vista (y puede que relativamente a salvo) entre la chatarra de aquel solar de coches usados. Haba llegado Borris tan lejos? No estaba segura. Sobre los otros s lo estaba. Los haba visto caer, siendo hechos jirones por... No. No iba a pensar en eso. No poda en aquel instante, no si esperaba de alguna forma escaparse. Qu era aquello? Estuvo a punto de ponerse de pie de un salto y huir. Quera hacerlo, aunque no sera lo ms inteligente. Pero ahora que se haba detenido, no saba si poda conseguir que sus piernas hicieran lo que ella quera otra vez. Simplemente no estaba segura. No estaba ya segura de nada. Haba odo algo, algo cerca? Nada sonaba normal. No haba mucho ruido, se dio cuenta. No haba bastante. Todos los sonidos habituales estaban ah fuera: un coche yendo a gran velocidad por la carretera principal, el zumbido de las farolas baratas que en realidad no iluminaban bien el solar de coches. Lo que faltaba eran los sonidos que ella debera haber emitido, los que habra hecho si todava fuese un ser humano normal: no estaba jadeando despus de haber corrido todo aquel trecho; su corazn no martilleaba de agotamiento y temor. No es que no estuviese asustada... lo estaba. Aterrorizada. Pero ninguna de las respuestas normales de su cuerpo confirmaba que algo inusual le estuviera pasando. Se senta muerta. Y si el Sabbat tena algo que ver en ello... No. Hizo irse a ese pensamiento por donde haba venido, cerrndole su mente. Una patrulla normal. Eso es lo que Theo haba dicho. Chorradas! Jasmine se mordi el labio inferior para evitar maldecir en voz alta al arrogante y todopoderoso arconte. Estaba convencida de que lo haba hecho todo a propsito, ponindola en mitad del peligro de forma intencionada. Una patrulla normal. Eso haba dicho de

aquella manera grave e inexpresiva con la que deca todo, pero ella lo saba... poda sentir las vibraciones de su desprecio; saba que se rea de ella cuando ella no miraba. Haba averiguado que ella no haba estado saliendo cada noche; ella no se haba rendido a la opresin del sistema... como haba hecho l. Y l le guardaba rencor. La odiaba por ello. Ella tena el coraje del cual l careca, y no poda soportarlo. No haba sido una patrulla normal. Ella y sus tres compaeros haban topado al menos con otras cinco patrullas... un nmero bastante mayor del que sera usual en un rea. Eso significaba como mnimo quince o veinte Vstagos en el lado oeste de la ciudad, y haba visto lo que les haba sucedido a muchos de ellos cuando el Sabbat atacaba... Jasmine baj la mirada a la pistola que aferraba en su mano como si fuese su salvacin. Se la haban lanzado sin ms al comienzo de la noche. Una no s cuntos centmetros o milmetros, o algo as. No haba disparado un tiro. Todava no. Al mirar abajo, se dio cuenta por primera vez de que sus pantalones de campana estaban rasgados. Su boca se sec cuando vio la sangre a lo largo del desgarrn... su sangre. Fue consciente del pulsante dolor, del corte que recorra su pantorrilla izquierda. Un dbil y lastimero gemido escap de sus labios. --Jasmine? Dio un respingo, se golpe con estrpito la cabeza contra la puerta del coche, se maldijo a s misma en silencio por el ruido. --Jasmine? Era sa la voz de Borris? Poda serlo? Jasmine luch contra la idea de volver a correr. No estaba segura de lo grave que era su herida, de cunto tiempo la sostendra su pierna. No estaba segura de qu era lo que estaba ah fuera exactamente... Eso no era cierto. No del todo. Haba visto bastante para hacer conjeturas. El Sabbat haba entrado en enjambre en la ciudad. Haban llegado a toda velocidad en lo que parecan ser docenas de coches, saliendo de un salto cuando vean a alguien, Vstago o ganado, haciendo cosas horribles... Las patrullas que no haban sido eliminadas por la primera oleada haban respondido, y entonces haba aparecido la polica. De ah en adelante, haba habido un centenar de

pequeos combates en retirada... para Jasmine ms retirada que combate. No estaba del todo segura de dnde estaba en aquel momento... slo se ocultaba entre los coches. --Jasmine? --Ms cerca ahora. Sonaba desesperado, puede que herido. --Borris, eres t? --susurr. Oy moverse, muy cerca ya, justo del otro lado del coche, en la parte de atrs. Y entonces ech una furtiva mirada alrededor y por encima del maletero. Jasmine pudo reconocer a partir de la expresin de dolor del rostro de l y la desmaada forma en que se sostena que Borris deba estar herido. --Borris --dijo en voz baja, apenas un poco aliviada por primera vez en aquella larga, larga noche. Su alivio fue efmero. Al rodear el coche, Borris no estaba solo. No se sostena de manera desmaada, estaba siendo sostenido. Y la visin de la criatura que lo sostena hel la sangre de Jasmine. Una huesuda cresta (antao una nariz?) bajaba por el centro de su rostro desde la frente hasta el labio superior. A ambos lados, cejas y mejillas descendan en un liso ngulo agudo. La mandbula estaba hundida, no pareciendo encajar con el resto de la lustrosa faz, y en vez de cabello haba folculos de piel de un blanco enfermizo trenzados sobre las espaldas de la criatura. Tzimisce. Demonio. El nombre era ms que apropiado. --Jasmine... --dijo Borris, los ojos casi en blanco de dolor. Bordeando el coche, el demonio y l se volvieron justo lo suficiente para que Jasmine pudiera ver que el Tzimisce, en realidad, no estaba sosteniendo a Borris por el cuello como ella haba credo. La mano y el antebrazo de la cosa se haban hundido a travs de la piel de Borris, dentro de su espalda. Pareca como si sus dedos estuviesen aferrando su misma espina dorsal, manejndolo como si fuese una demonaca marioneta. Jasmine no pudo soportar ver aquello. Por un momento, su miedo la abandon. Con un grito desafiante, se puso en pie, apunt con su pistola al demonio, apret el gatillo... y no sucedi nada. Jasmine no saba lo que era un seguro. Nadie haba pensado en decrselo. Y as su momento de arrojo pas intilmente. Borris y el

demonio no estaban solos. Las otras criaturas del Sabbat se apiaron sobre ella, la tiraron de un golpe al suelo, le arrebataron la pistola...
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MIRCOLES, 10 DE NOVIEMBRE, 1999, 4:07 A.M. PARQUE DE LA AMISTAD, CONDADO DE ANNE ARUNDEL, MARYLAND
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Al diablo con esto, decidi Lydia. Sali de detrs del cubo de basura ponindose de pie, escudri la oscuridad en busca de movimiento, lo vio, y dispar sus dos ltimas balas. --Hijoputas. Volvi a arrodillarse, sac el cargador vaco de su Desert Eagle, y empez a rellenarlo junto con los dos de repuesto, con cartuchos sueltos del bolsillo de su chaqueta. El cubo de basura en su contenedor de madera proporcionaba una cobertura bastante buena. Era muy probable que los hijoputas no la hubieran encontrado durante varios minutos ms si no hubiese delatado su posicin al disparar, pero entonces se dirigieron de cabeza hacia los fogonazos de la pistola. Estaba bien. Lydia estaba cansada de jugar al escondite. Ech un vistazo hacia donde haba visto a Frankie y Christoph, pero no estaban a la vista en aquel instante. Frankie y ella estaban en el mismo barco, salvo que l no era tan rpido como ella. Pese a todas las tonteras que le haba soltado a Christoph sobre su descomunal navaja automtica, pareca ser l quien estaba teniendo mayor suerte. Era difcil discutir con un buen desmembramiento al antiguo estilo. Al Parque de la Amistad le sobraba la mitad del nombre. El parque pareca la ltima oportunidad para mantener la lnea. La batalla a la carrera en el coche se haba ido de las manos realmente deprisa. Haba demasiados del Sabbat pululando por todo el maldito lugar. Esto no era ninguna incursin. Se haba armado la gorda, y Lydia y sus muchachos estaban justo en el medio.

Las cosas podran calentarse un poco, haba dicho Theo. Calentarse un poco. --Bsame el culo, bastardo negro --murmur Lydia. Calentarse un poco... s, y el sol podra incomodarme un poco tambin. Introdujo un cargador vuelto a llenar en la pistola y se esforz por or las pisadas que saba oira. Puede que los hijoputas fueran grandes y poco menos que invulnerables, pero sigilosos no eran. Ah. Oy los pesados pasos. Tal vez fueran rpidos para ser as de grandes, pero no iban a alcanzarla. Estim la distancia de las pisadas, luego se puso en pie de un salto. La criatura se hallaba quiz a veinte metros de distancia, arrastrndose hacia ella. Un ghoul de guerra Tzimisce. Grande, feo, espinoso, cubierto en parte por una armadura crnea de hueso. Lydia haba odo montones de historias, pero nunca haba hecho frente a una de esas cosas antes de esa noche. Descarg la pistola sobre l. Siete balas magnum 44 de pleno en su pecho a menos de quince metros. Nada. Tal vez haba agrietado la armadura un poco. Tal vez. Sac el cargador vaco, meti de golpe uno lleno. No estaba segura de si el ghoul de guerra poda sonrer en realidad (el rostro pareca ser tambin una inmutable armadura), pero as le pareci a Lydia cuando aquello se acerc. --Ah, s? Bien, jdete, amigo. Abri fuego sobre l de nuevo. Siete disparos de lleno en la cara. Esta vez se tambale, trastabill un paso, vacil, pero sigui avanzando. Lydia pudo ver grietas en su duro rostro, partes donde la armadura se haba desmoronado, aunque la cosa no tuviese sino un dolor de cabeza. Lo que ms molestaba a Lydia era que todava pareca como si estuviese sonriendo. --Te gusta eso, hijoputa? Quieres ms? Ella se mantuvo firme, expuls el cargador y volvi a introducir con fuerza el ltimo. Siete impactos ms en la cara desde menos de diez metros. La cabeza explot. Hueso y jirones de carne rociaron el aire cayendo por todas partes como grotesca lluvia siguiendo al trueno de la Desert Eagle. El ghoul de guerra sigui avanzando penosamente otros tres pasos, se detuvo como si estuviera reflexionando sobre lo sucedido, y se vino abajo como un rbol cado.

Lydia sabore su triunfo durante tres segundos justos antes de ver formas gigantescas similares surgiendo de la oscuridad, del mismo lugar del que el sonriente ghoul de guerra descabezado acababa de salir. --Hijoputas. --Vigila tu lengua, chica. Lydia se gir rpidamente, apuntando su pistola... hacia Theo. No sonrea (casi nunca lo haca), pero al igual que el ghoul de guerra haba algo en l, en sus maneras, que sugera una sonrisa. Theo dio golpecitos a la Desert Eagle, todava dirigida hacia l. --Yo no me molestara en apuntar, dado que acabas de disparar todas tus balas. --Seal con la cabeza hacia el cuerpo hecho aicos del ghoul de guerra, aadiendo luego--. Si ests tratando de atraerlos a todos hacia ti, lo ests haciendo muy bien. Lydia no le contest nada; no saba qu decir. No porque l le impusiera respeto, lo cual haca hasta cierto punto, sino porque se encontraba furiosa. Furiosa por lo brusco que haba sido con ocasin de la muerte de Baldur. Theo le haba ordenado que se sobrepusiera a aquello, y luego no haba vuelto a mencionar nada ms al respecto, continuando sin ms como si nada hubiese sucedido, como si Baldur no hubiese estado haciendo su trabajo y defendindolos a todos. Bien, entonces que se joda Theo, haba decidido ella. Y all estaba entonces de nuevo, con su chaqueta de cuero negro y su gorra de los Yankees, haciendo como si no pasase gran cosa. Eso sacaba completamente de quicio a Lydia de nuevo, como si volvieran a estar todos en el almacn y lo que sola ser Baldur estuviese yaciendo justo all. Pero aquel no era el lugar para sacarlo a relucir. No haba tiempo, con los otros ghouls de guerra acercndose, as que Lydia dijo lo primero que le vino a la mente: --Los Yankees son una mierda, to. Theo levant la cabeza. --Has perdido dinero apostando por los Braves o algo as? --Oye --dijo Frankie, acercndose al trote con Christoph justo entonces--, es verdad que Greg Maddux es uno de nosotros? --Cmo diablos lanzara en los partidos de da, imbcil? --le solt Lydia.

--Filtro solar? --Esto... --Christoph estaba perplejo a causa de su conversacin--. Alguien ms ve lo que yo veo viniendo hacia aqu?
Lydia mir atrs por encima de su hombro. Los ghouls de guerra que se aproximaban estaban ciertamente mucho ms cerca en aquel momento, sus masivas siluetas claramente visibles pese a la oscuridad. Comenz a llenar sus cargadores de nuevo; slo tena suficientes cartuchos para llenar uno y medio. --Estn por todas partes --dijo Frankie--, como la peste en... --S, captamos la idea --dijo Theo--. Mira. Tus chicos son la ltima patrulla fuera. He venido para recogerte en persona. No tenemos mucho tiempo. --ltima patrulla? --Lydia crey haberlo odo mal--. De qu cojones ests hablando? l le lanz una mirada furiosa... tal vez con algo de impaciencia en ella, algo de apremio, aunque era difcil de decir. --Digo que eliminemos a esos tres, y luego salgamos de aqu. Vosotros muchachos acabad con el de la derecha. Entendido? Lydia y Christoph asintieron. Frankie ya no poda asentir exactamente, igual que no poda permanecer de pie lo bastante derecho. Tena que ver con la forma en que su cuello se haba curado, pero Lydia supuso que tener una tortcolis permanente en el cuello era mejor que estar permanentemente muerto. --Su derecha o la nuestra? --pregunt Frankie. --La nuestra. --Qu hay de los otros dos? --quiso saber Frankie, pero Theo ya se haba ido, girando bruscamente a la izquierda. Su izquierda. --Vamos --Lydia sali al paso del ghoul de guerra que estaba separado de los otros dos. Christoph se puso a su altura, Frankie se rezag. Cuando estuvieron a unos metros, Lydia se hizo a un lado mientras Christoph continuaba acercndose. La criatura no tena cuello. Su mandbula estaba incrustada en el torso varios centmetros por debajo de la parte superior de sus enormes hombros. Sus brazos no eran alargados como los de muchos de los ghouls de guerra., pero tena seis, lo cual compensaba en cierta forma su menor alcance. Estaban bien acorazados asimismo. El ghoul par diestramente las

cuchilladas de Christoph, una tras otra, y pareca a punto de aferrar el brazo con el que el Brujah empuaba la espada tras cada estocada, pero Christoph consigui golpear y luego evitar la presa de sus manos. Lydia ocup un ngulo al costado, sin que Christoph le estorbara, y dispar a corta distancia a la cabeza del ghoul. Fue prudente al disparar, no queriendo alcanzar a Christoph o agotar toda su municin. Frankie lleg junto a ella y se uni a las prcticas de tiro con su H&K de 9 mm. Sus disparos no causaron mucho dao al ghoul de guerra, pero s lo irritaron. Comenz a emplear cada vez ms una de sus manos para intentar proteger su rostro de las balas, y aquello estorb su ataque contra Christoph. ste asest golpes ms contundentes, desconchando la armadura, e incluso haciendo brotar sangre una o dos veces. Por fin la bestia se hart del hostigamiento desde lejos... no tan lejos en realidad. Se separ de Christoph y carg contra Lydia y Frankie. No esperaban el movimiento, pero no import. Christoph, viendo lo que ocurra, se abalanz por detrs sobre el ghoul de guerra y lanz un tajo a la blanda carne de la parte posterior de ambas rodillas. El ghoul, desjarretado, profiri un gemido sorprendentemente agudo y cay de rodillas. Gir el tronco, intentando rechazar tanto a Christoph como las balas. Christoph tena ahora una concluyente ventaja. Actu rpida e implacablemente, aprovechando cada abertura. Su hoja encontr resquicios en la armadura, desgarr placas enteras de hueso de la carne de la criatura. Empez a recortar el nmero de miembros contra los que tena que contender: un brazo colg intil al costado del ghoul; dos manos fueron cercenadas por completo o casi, y luego una tercera. Finalmente, Lydia y Frankie se acercaron. Christoph retrocedi un paso mientras stos descargaban tanta potencia de fuego concentrada contra el rostro de la bestia que su exocrneo se quebr aplastndose como un huevo. Los tres Brujah se quedaron en silencioso triunfo rodeando el monstruoso cadver. --Bien --dijo Theo, situado muy cerca detrs de ellos--. Si tus muchachos han terminado, salgamos pitando de aqu.

Los otros tres Brujah lo miraron. Ah estaba otra vez, de pie como si nada hubiera pasado, como si el parque, la ciudad, no estuviese hasta arriba de ghouls de guerra del Sabbat. Lydia lo pens por un momento. No poda recordar haberle odo disparar la escopeta, pero haba estado absorta en su propia lucha... Luego mir con ms atencin y vio la sangre en sus manos. No era sangre goteando. Su propia sangre, alrededor de sus nudillos, y blancos pedazos de sus propios huesos transparentndose. En la oscuridad detrs de l, apenas pudo distinguir los dos montculos que, unos minutos antes, deban haber sido ghouls de guerra.
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MIRCOLES, 10 DE NOVIEMBRE DE 1999, 4:32 A.M. PARADA DEL METRO DE LEXINGTON STREET, BALTIMORE, MARYLAND
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El Cardenal Francisco Domingo de Polonia se encontraba debajo de la ciudad que constitua la ms reciente ampliacin de su dicesis. Los trenes del Metro todava estaban desocupados por la noche. As seguiran por el da y probablemente despus. Una devastadora banda de vndalos haba destruido varias partes de la va, dao que llevara a los responsables del Metro algn tiempo en reparar. Rodeando a Polonia estaba un pequeo grupo de su personal seleccionado cuidadosamente, todos por completo leales... cada uno a sus propios asuntos personales crueles y ambiciosos. Seguan a Polonia porque era fuerte. Sin duda Dios haba visto con buenos ojos al recin ungido cardenal, a diferencia de muchos de los otros notables del Sabbat: Monada, tratando de extender su radio de accin a travs del ancho Atlntico, haba sido destruido; Borges, habiendo prevalecido en Miami despus de aos de lucha, haba sido asesinado; su protegido Sebastian haba cado en un extrao

combate. La conquista de la costa este de los Estados Unidos en verdad se haba convertido en el glorioso logro de Polonia. Investira sus propios obispos y arzobispos, eliminando a los candidatos de compromiso en los que Borges o Vykos haban insistido anteriormente. Vykos era otra cuyo meterico ascenso haba sido frenado; la estrella de la Tzimisce estaba sin duda cayendo, aunque la monstruosa arzobispo apenas pareca darse cuenta. En un principio legado de Monada en lo referente a este asunto, Vykos se haba dedicado ms a hacerse con el poder que a ejercitarlo. Ahora, sin el respaldo de Monada, la criatura se haba vuelto distante y reservada, desatendiendo burdamente las necesidades administrativas y polticas inherentes al gobierno de una ciudad de la magnitud de Washington, D.C. Por razones inexplicadas, Vykos no haba consolidado su centro de poder, dirigido el asedio de la capilla Tremere con energa, ni nombrado obispos para que vigilasen los asuntos de la ciudad en los que la arzobispo pareca tan desinteresada. La mente de la Tzimisce era un misterio para Polonia. Si bien no poda desentraar las motivaciones de Vykos, al menos s poda (y lo hara) ocuparse rpidamente de sus deslices para deshacerse de ella. Una vez Baltimore se hallase por completo en su poder, y los defensores de la Camarilla hubieran sido acorralados y empalados aguardando al sol, ya no habra necesidad del espa de Vykos... el nico factor que haba evitado hasta entonces que la mano de Polonia se moviera contra la Tzimisce. Y la ciudad sera suya muy pronto, ya lo era prcticamente, si los informes que le llegaban eran precisos... un supuesto no siempre seguro. Pero aunque slo la mitad de las ltimas noticias acerca de un punto estratgico tras otro siendo tomados fuesen ciertas, el Sabbat haba obtenido una victoria ms arrolladora y total que el mismo saqueo de Atlanta al comienzo de la campaa. Haba habido una resistencia nfima en el borde occidental de la ciudad, y combates ms serios al sur, al sur del Aeropuerto Internacional Baltimore-Washington. Pero la columna del Sabbat (en el sentido menos estricto del trmino) que haba entrado barriendo desde el oeste haba aislado con rapidez el aeropuerto de la ciudad misma. Qu diferencia haba si los pocos de la Camarilla alrededor del

aeropuerto resistan, si los dems Vstagos de la ciudad no podan correr hasta all para escapar? Segn el espa de Vykos, parte de la escoria de la Camarilla podra tratar de huir al norte por tierra, y a tal efecto una importante fuerza haba dado la vuelta al norte para impedir cualquier escape en masa en esa direccin. No se trataba simplemente de la toma de una ciudad; tena que ser la purga final de la costa este, la total aniquilacin de la resistencia de la Camarilla, y la instauracin del indiscutido dominio de Polonia. Aguardando ms noticias, el cardenal contempl a los miembros del equipo que lo rodeaba: Costello, lugarteniente desde haca mucho tiempo, que haba seguido la estela de Polonia hasta la cspide del poder; Hardin, jefe guerrero nmada que se haba puesto firmemente del lado de Polonia una vez estuvo claro hacia dnde flua el poder en el alto mando del Sabbat; Bolon, comandante Tzimisce de ghouls de guerra, tan resuelto como enorme, el ms impresionante en trminos fsicos del grupo, pero el menos peligroso para Polonia. Tambin eran significativos los que estaban ausentes. Vykos no haba participado de forma directa en el ataque pero aparecera por all en breve, Polonia estaba seguro, para solazarse con el brillo de la victoria. Vallejo, asimismo, no estaba presente. El legionario haba regresado a Madrid tras la noticia del fallecimiento de Monada, y en lo que a Polonia se refera, poda irse con viento fresco. Si Vykos era impredecible, Vallejo era demasiado disciplinado, demasiado firme en su lealtad a Monada. Era una cualidad con la cual Polonia se senta incmodo, incluso en sus propios seguidores. Armando Mendes, el lugarteniente ms capaz de Polonia, se haba quedado en Nueva York, donde, era bien consciente, haba estado maniobrando para usurpar la autoridad de aquella hermosa ciudad. Eso haba sido antes de que Polonia hubiese sido ascendido al puesto de cardenal. Planeaba recompensar a Armando dndole la ciudad... y hacindole atenerse despus a unos niveles de pacificacin imposiblemente elevados, encadenando a la vez al nuevo arzobispo con sangrantes exigencias de diezmos relativos tanto de mano de obra como de recursos financieros. S, los subordinados de Polonia hacan que siguiese bien alerta, como un hombre caminando sobre una lnea de cuchillas. Eran sus lugartenientes, sin embargo, si le contrariaban, quienes encontraran el

filo en su propia garganta. --Comandante Bolon --dijo Polonia--. Tus ltimos informes. --S, Su Eminencia. --El Tzimisce se arrodill, pero incluso sobre una rodilla era casi tan alto como Polonia. Largas puntas de hueso sobresalan de gran parte del comandante: sus hombros, codos, nudillos, rodillas, y a lo largo de la cresta del casco de hueso que, a todas luces, era en realidad parte de su cabeza--. El aeropuerto est asegurado. Hemos desactivado el radar, as que aunque los de la Camarilla entrasen, no iban a ir a ninguna parte. Las prdidas que sufrimos antes... --Han sido serias? --pregunt Polonia. --Significativas, pero no ms all de un nmero aceptable. A Polonia le satisfizo or aquello. Las bajas al sur de la ciudad eran los nicos daos relativamente serios que sus fuerzas haban sufrido en toda la noche. --Bien. Contina. --Esas bajas --manifest Bolon-- se han debido en su mayor parte a Theo Bell. Bell. Detestables arcontes Brujah. Primero Julius en Atlanta avanzando a golpes de guadaa a travs del batalln de ghouls de guerra, ahora Theo abrindose furioso un camino de destruccin cerca de Baltimore. No deberan estar en el norte de frica tratando de desenterrar Cartago o algo as?, se pregunt Polonia. Mas no importaba. El rea ya estaba controlada. --Y la destruccin de Bell ha sido confirmada? Bolon hizo una pausa. --No, Su Eminencia. No dispongo de tal informe. A Polonia no le sorprendi; ni le agrad. Se volvi hacia Hardin, el compaero Lasombra que haba dirigido la columna desde el oeste. El cardenal haba acompaado a la columna de Hardin en el asalto de aquella noche, a fin de alcanzar el centro de la ciudad ms rpido y establecer una fuerte presencia y un centro de mando all. Polonia se haba obligado a observar meramente en un principio. Cmo si no calibrar el temple de Hardin? Y Hardin haba hecho bien su papel, aunque la resistencia fue escasa. Las fuerzas del Sabbat haban envuelto hbilmente y destruido a los defensores en el borde

occidental de la ciudad, y luego haban asestado el golpe decisivo en el corazn de Baltimore... donde no haba resistencia alguna de la que hablar. Polonia, volvindose menos paciente con el decepcionante recuento de muertos, orden al ejrcito de Hardin que se dispersara, para registrar la ciudad en busca de focos de resistencia. Haba habido temor en aquellas primeras horas a una evasin, pero luego una noticia alentadora se haba filtrado procedente de otros cuadrantes: el aeropuerto estaba aislado de la ciudad; la expedicin de Gregorio, que proceda del flanco, estaba en su puesto al norte, y se abra camino hacia el sur. No habra ninguna evasin. Ahora, todo lo que tena que hacer Polonia era recibir informes a medida que el enemigo era localizado y destruido. Si era afortunado, tal vez una o ms de las personalidades de la Camarilla cayeran en sus manos: Bell, Pieterzoon, Vitel. En el peor de los casos, no obstante, la ciudad sera de Polonia. --Y tus ltimos informes? --pregunt el cardenal a Hardin. --La parte sur de la ciudad est en buen estado, poca o ninguna resistencia. El Puerto Interior est tranquilo, salvo por el Parador Lord Baltimore, que est ardiendo desde los cimientos en este mismo momento. Mi gente est extendindose al norte. La mayor parte de la Camarilla debe haber escapado en esa direccin. Deberan toparse de bruces con Gregorio. --No es as! --dijo una voz nueva, otro jefe guerrero nmada oportunista que se haba alzado pasando de ser lder de manada a eminencia durante el curso de la guerra. Gregorio, recin llegado, vesta un guardapolvo blanco que pareca fundirse a la perfeccin con la piel de alabastro del albino. Su brillante calva era tan lisa y plida como una mueca de porcelana--. Mis hombres se han abierto paso al sur hasta los lmites de la ciudad y no han visto a un solo defensor en retirada. No estn huyendo en esa direccin. --Imposible --dijo Polonia. Gregorio pareca sinceramente afligido. Arrugas de desilusin surcaban la frente del Tzimisce. --S, tema que Hardin llenase el puerto de cabezas antes de que yo hubiera visto un slo pelo de la Camarilla... pero todo parece en calma aqu tambin.

Aquel hecho estaba lejos de pasar inadvertido por el Cardenal Polonia. Ninguna resistencia significativa dentro de la ciudad. Permetros de seguridad establecidos. El aeropuerto cerrado. Ninguna armada de barcos escapando del puerto. Accin decidida, eso era lo que estos hombres, estos traicioneros lugartenientes cernindose como buitres respetaban, y eso era lo que Polonia les dara. Eso era lo que ms odiaba del alto mando, la niebla de guerra. Estaba obligado a confiar en informacin proporcionada por sus subordinados. Eran sus ojos y odos, y l su mente. Prefera con mucho estar encabezando la carga, observando todo de primera mano, como haba hecho durante la mayor parte de su existencia; pero el liderazgo conllevaba un precio as como una recompensa. Sus comandantes en todos los frentes necesitaban ser capaces de encontrarlo; l tena que enterarse de lo que saban, interpretar la situacin a partir de los detalles que le suministraban, aun cuando ellos mismos no comprendieran del todo las implicaciones de lo que decan. --Se han ido bajo tierra --dijo Polonia--. Estn ocultndose, esperando a que nos confiemos demasiado, despus contraatacarn. --Aqulla tena que ser la explicacin. Tena que serlo--. Ocupaos de que vuestros hombres encuentren refugio --orden al conjunto de sus comandantes--. Es tarde. Lo primero por hacer esta noche es sacarlos de su cubil. Daremos con ellos aunque tengamos que quemar toda la ciudad. Y Polonia estaba dispuesto a hacer exactamente eso.
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MIRCOLES, 10 DE NOVIEMBRE DE 1999, 4:45 A.M. BODEGA DE CARGA DE UN JET EUROFREIGHT, AEROPUERTO INTERNACIONAL BALTIMORE-WASHINGTON
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Theo se encontraba, en trminos relativos, de buen humor, quiz

incluso aproximndose a lo que, para l, pasaba por ser el cnit de su espectro de humor: cautamente optimista. Estaba pasando por alto, por el momento, el hecho de que su jefe hubiese confiado en un Ventrue antes que en l. No le importaba en realidad que Lydia estuviese enfadada con l. Ni siquiera le molestaba demasiado que el Sabbat estuviese marchando prcticamente sin oposicin sobre Baltimore. Eso, al menos, formaba parte del plan. Jan y l haban tentado al Sabbat durante semanas, atrayndolo cada vez ms cerca de Baltimore, suministrndole informacin secreta a travs de Vitel acerca de un inexistente ltimo bastin, y luego haban hecho salir a toda prisa a la mayora de los defensores de la ciudad. Los lderes del Sabbat haban pensado en aislar el aeropuerto del resto de la ciudad, impidiendo aquella va de escape. En realidad, dos de cada tres Vstagos de la ciudad se haban reunido all y muchos ya estaban en el aire antes de que el ataque cayera. El sentimiento de satisfaccin de Theo se vea atemperado por la realidad de las serias (lase: totales) prdidas entre las patrullas del borde oeste de la ciudad. El hecho de que las bajas hubiesen sido previstas, como en Buffalo, como en Hartford, de poco serva para aliviar la mente del arconte. Tampoco lo haca el saber que haba elegido especficamente a los Vstagos para la misin suicida. No haba querido poner en peligro la confidencialidad pidiendo voluntarios, permitiendo que otros Vstagos decidieran sus propios destinos. En vez de eso, haba aventado la paja, asignando aquella parte de la ciudad a la mayora de aquellos que no haban estado cumpliendo con su trabajo, aquellos en los que no habra podido confiar en las noches venideras... porque incluso la ambiciosa maniobra de sacar integrantes de la Camarilla de Baltimore era simplemente parte del plan. Quedaban cosas por hacer, y no iba a ser ms fcil. As que el circunspecto optimismo de Theo tena ms de circunspecto que de optimismo, pero el nico obstculo al que se enfrentaba era asegurarse de que el avin de carga se pusiera en vuelo. Haba reunido ya a los ltimos defensores al sur de la ciudad, Lydia, Christoph, y Frankie, llevndolos lejos de su cada vez ms desesperado puesto en el Parque de la Amistad hasta este ltimo

avin de Pieterzoon que estaba esperando en la pista de despegue. Subieron a bordo y se instalaron cmodamente (una vez ms, en trminos relativos) en la bodega de carga. Los motores ronroneaban con calma. Tras meses de constante trabajo y esfuerzo, Theo estaba casi dispuesto a relajarse, aunque slo fuera por unas horas. Fue entonces cuando la voz del piloto reson en la bodega. "El radar est desactivado en el control", fueron las palabras llenas de esttica a travs del interfono. "Nos han denegado la autorizacin desde la torre. No podemos despegar". El fugaz optimismo de Theo volvi con rapidez a su regla general nmero uno: todo lo que pueda joderse, y la mayor parte de las cosas que "no pueden", se joder. Hundi el botn del interfono. --Despega. Ahora. --Seor? --Despega... ahora. --No tenemos autorizacin. --Te he odo. Eso significa que nadie ms aterrizar, correcto? --Seor, hay otros aviones a la espera... describiendo crculos, aguardando a aterrizar. --Si no despegas ahora, habr gente aqu, probablemente en menos de dos minutos, que volar todo el avin, y a ti y a m con l, al Reino de los Cielos. --Hubo una pausa--. No me hagas subir ah --aadi Theo. Pero para mayor colmo de males, el piloto no estaba escuchndolo. El Brujah en la bodega oy al distrado piloto por el interfono, sin embargo. --Qu demonios? Quin es esa gente en el...? Eh! Theo escuch los disparos en estreo... a travs del intercomunicador y desde el exterior del avin. Lo mismo hicieron los otros. --Qu diablos? --grit Lydia, agachndose por instinto. --Mueve este avin! --Theo tuvo que refrenarse para no darle un puetazo al botn del interfono y romperlo. No haba ventanas. No poda ver lo que estaba sucediendo ah fuera. --Santa Mara, madre de Dios! --estaba chillando el piloto. --Vamos! Vamos! --grit Theo. Si el Sabbat bloqueaba la pista

de despegue, l y los dems estaban atrapados--. Vamos! El avin dio un bandazo hacia delante de pronto. Theo se tambale, golpe la pared en busca de apoyo. Las balas perforaron el fuselaje justo a escasos metros de distancia. Iba el Sabbat en coches? Estaban bloqueando la pista? No poda or debido a los motores del avin. No poda ver nada. El piloto estaba jadeando y sollozando por el interfono. --Jess, Jess, Jess...! --Hostia santa! Lydia, Frankie y Christoph buscaron cobijo a toda prisa. --Sbenos! --rugi Theo al intercomunicador mientras recuperaba el equilibrio--. Vamos! Durante unos horribles segundos, los disparos parecieron sonar con ms fuerza. Theo sigui esperando que el avin se detuviera con un chirrido, o a or cmo le volaban la cabeza al piloto. Eso los dejara en tierra igualmente a todos los efectos. Theo rez para que el avin no explotara. Casi agradeca la idea de ser abordados. Al menos entonces podra hacer algo! No dependera por completo del piloto para hacerlos descender, ni de que resistiera el avin. Estaba temblando como loco a causa de la forzosa inactividad. Pero al fin el tiroteo comenz a escucharse ms lejano, y poco despus el ruido de los motores lo ahog del todo. La velocidad del avin tir a Theo hacia atrs. Sinti el instante en el que las ruedas perdieron contacto con el asfaltado. Estaban en el aire. --Aseguren compartimento de carga para el despegue --dijo el piloto tarde, con voz trmula por el interfono. Estaba obviamente conmocionado, lloriqueando en silencio, buscando alivio en las listas de chequeo, el protocolo, la rutina. El avin de carga no colision con ninguno de los otros a la espera. El piloto se mantuvo a una altitud baja, probablemente infringiendo varios cientos de reglas de la FAA, hasta que estuvieron ms all de la periferia del aeropuerto. Theo trag saliva. Sus odos seguan taponados. Los otros y l se acomodaron lo mejor que pudieron. Christoph, una vez la excitacin hubo pasado, estaba tratando

de no hacer ver que estar en un avin le acojonaba. Tan pronto como el tiroteo haba cesado, se haba asegurado con correas, y cada pocos minutos aada otro nudo sin llamar la atencin a las bandas de nailon que lo sujetaban. Estaban lo bastante sueltas para hacer dos o tres nudos ms. Theo se pregunt qu hara Christoph despus. El arconte haba visto algo as antes; no era tan extrao en Vstagos que databan de antes del viaje areo. Christoph, uno de los que preferan una espada a las modernas armas de fuego, pareca ser un ejemplo de primera. Frankie lo estaba llevando bastante bien... teniendo en cuenta que casi le haban arrancado la cabeza haca una semana y media. Se haba recuperado fsicamente, ms o menos, pero algn nervio o estructura o algo as haba sufrido daos. No era demasiado sorprendente, puesto que Theo y todos los dems, a todos los efectos, no deberan estar pasendose en ningn caso. La fisiologa de los no muertos no siempre resultaba predecible. En el caso de Frankie, sin embargo, el trauma fsico de sufrir la rotura del cuello, o tal vez el impacto emocional de perder a su amigo Baldur, le haba dejado marcado. En el pasado, siempre haba sido de temperamento bastante apacible para un Brujah. Haba sido previsible y digno de confianza, si bien no el ms letal. En aquel momento, en cambio, en el compartimento de carga, se haba apretujado entre dos pilas de cajones de embalaje, quedndose en estado casi catatnico. No estaba enroscado en posicin fetal ni nada parecido, pero estaba lejos de ser consciente de cualquier cosa que estuviese pasando a su alrededor. Theo supuso que poda disparar a Frankie en el pie y puede que ste no lo notase durante horas. Su distanciamiento de la realidad iba y vena. En ocasiones, volva a ser el viejo Frankie, pero en otras... Otro cuerpo, pens Theo. Eso era todo lo que poda confiar en Frankie. Otro de los muertos ambulantes. Pero, sin embargo, eso es lo que eran todos. Tal vez Frankie se haba deslizado sin ms un paso ms cerca de lo que les aguardaba a todos ellos con el tiempo. Menos una persona, ms el muerto que camina. Y si eso no fuese suficiente para alegrar al grupo, ah estaba Lydia. Cuando el avin avanz a tumbos a travs de una ligera turbulencia, le lanz dagas con los ojos a Theo. Ya no estaba

desconcertada por el tiroteo, ahora que estaban en el aire. Slo molesta. No importaba demasiado. Que le clavara la mirada cuanto quisiera. A l no le incomodaba. O lo superaba, en cuyo caso todo ira bien para ella, o no. De no ser as, si se dejaba distraer por cosas que ella no poda controlar, por cosas que sucedan demasiado a menudo en el transcurso de uno o dos siglos, entonces lo ms probable es que consiguiera que le volaran la cabeza tarde o temprano. Theo slo tendra que asegurarse de que ella no hiciera algo que provocase que le volasen la cabeza a l. Pero tena mucha experiencia en esa clase de asuntos. Dejando aparte el despegue, no sola ponerse con frecuencia en una situacin en la que su culo estuviera en el punto de mira si otro la joda. Tal vez fuera eso lo que le haba molestado de todo el asunto con Jan (no saber del espa, no saber si el otro cabo del plan estaba asegurado o si todo el trabajo del propio Theo iba a ser en vano. En cierto sentido, no era tan diferente de lo que afrontaba Lydia), que era un tema en el que Theo slo poda influir hasta cierto punto, as que haba continuado con su propio trabajo, lo haba hecho bien, y las cosas haban funcionado en su mayor parte. Hasta el momento. Ech un vistazo a su reloj. Unas horas. Deberan llegar justo antes del alba. Pieterzoon cuidara de ellos; sa era la clase de cuestin para la cual Theo ms o menos confiaba en Jan, para la que el Ventrue estaba bien preparado: logstica, recoger cuatro cajones de embalaje ms o menos del tamao de un hombre, y llevarlos a un refugio seguro. Y a continuacin empezara la autntica diversin. Cerr los ojos, complacindose ante la perspectiva de una o dos horas de relajacin (sin tener que pensar en nada) antes de que hubiera de trepar al cajn. Lydia sigui rumiando todo el tiempo, sin que el ensordecedor zumbido de los motores la apaciguara. Si acaso, la constante vibracin slo serva para agitarla ms. Y ah estaba Theo, sentado frente a ella al otro lado de la bodega, pasndola por alto. Incluso tena los ojos cerrados y la cabeza echada atrs... como si estuviera dormido, como si hubiera vuelto a dormir alguna vez... de noche! Casi antes de darse cuenta de lo que haca, Lydia estaba de pie, abrindose camino a travs del compartimento. Lleg hasta Theo y se

qued observndolo. Esa vez, esa nica vez, ella bajaba los ojos para mirarlo. l saba que estaba all. Ella poda sentir que lo saba. Pero no abri los ojos, no hizo nada, no dijo nada. Lydia sigui ah, mirndolo con desprecio, sintiendo los motores a travs de los pies y las piernas. Haca unas semanas, Theo le haba impuesto un absoluto respeto... diablos, segua imponindoselo. Incluso esa misma noche, en el parque, haba visto lo que l poda hacer, de lo que era capaz. Pero algo haba cambiado. Durante esas semanas de patrulla, de dar con vampiros del Sabbat y volarles los malditos sesos, algo haba cambiado. No pareca ser Theo; segua siendo tan resuelto e imperturbable como siempre. Nunca tena que alzar siquiera la voz. No tena que pegarle un tiro a Jasmine en un antro de bar. No tena que aguantar majaderas de nadie. Tal vez, se dijo Lydia, era ella la que haba cambiado. Dio una patada al pie de Theo. Fuerte. Muy despacio, l abri los ojos. La mir con ese semblante fro, no molesto pero tampoco contento, su aspecto normal, como si la hubiera encontrado sin ms en la calle, como si nadie hubiese estado disparndoles, como si ella no acabase de patearlo. As que lo pate de nuevo. --Qu? --fue todo lo que l dijo. Su voz era profunda, apenas audible por encima del ruido del motor, pero esa nica palabra transmita un mensaje obvio: Hazlo otra vez y desears no haberlo hecho. As que ella volvi a hacerlo. Le dio una patada... trat de drsela, al menos. Theo le cogi el pie. O bien Lydia, levantndose despus de chocar contra la pared ms alejada, se imagin que deba haberlo cogido. Volvi a estar de pie en un segundo (el zumbido de sus odos se confundi con el estrpito del motor enseguida), dispuesta a todo. Theo segua sentado en el mismo lugar. No se haba molestado en levantarse. --No hagas eso! --le chill ella--. No finjas que no estoy aqu, maldito hijo de puta! No te atrevas a cerrar los ojos otra vez! Cerca de ellos, Frankie no despert de lo que fuese que estaba experimentando en su pequeo mundo interior. Christoph, como un perplejo Houdini, se qued mirando sin moverse. Theo, asimismo, la mir a ella. No estaba irritado, ni complacido. Era simplemente... Theo.

Torvo, furioso justo bajo la superficie. Estaba tranquilo, y aquello enfureci a Lydia ms que cualquier otra cosa. --Jdete! --le espet, y se puso a andar (comprendi vagamente que lo estaba haciendo) adelante y atrs, como un animal enjaulado. Sus manos temblaban. Theo la contempl desde su asiento. --Qu es lo que te preocupa? --pregunt, su voz tranquila mas no tranquilizadora, paciente slo por cuanto no se haba levantado para darle una paliza. Qu es lo que te preocupa? Como si no lo supiese de sobra. Era una pregunta bastante simple... pareca una pregunta bastante simple, pero Lydia no poda encontrar las palabras para contestarla. Sus pensamientos no se estaban quietos. No poda agarrarlos; se arremolinaban, violentos, como las rfagas de aire que zarandeaban el avin. --Ya lo sabes --respondi por fin--. Has estado comportndote como si no hubiese pasado, pero pas! Baldur. Haba encontrado su Muerte Definitiva, convirtindose en polvo mientras Lydia lo contemplaba, y durante ms de una semana, Theo no haba dicho nada al respecto, haba hecho como si nada hubiese sucedido, igual que haca un minuto haba hecho como si Lydia no estuviera all. Haba una razn, Lydia lo saba. l se la haba dicho, a todos ellos, pero ella no se la tragaba. Esto nunca ocurri, haba dicho Theo antes de que abandonaran el almacn aquella noche. Vitel desapareci, se desvaneci. Todo lo que sabemos es que probablemente se escabull de la ciudad. No quera ms que salvar su propio trasero. Nada de esto, haba dicho en medio del almacn lleno de humo y cadveres, ha ocurrido. Y eso significaba que Baldur haba desaparecido sin ms. Desvanecido. Sin dejar rastro. Y eso no encajaba con Lydia. --Cuntamelo --dijo Theo, con el ronroneo de los motores casi ahogando el sonido de su voz--. Esta vez... --dijo, haciendo una pausa, omitiendo el final de la frase, y luego nunca ms--. Cuntame. Lydia dej de pasearse. La haba cogido desprevenida. No estaba preparada para aquello. No estaba segura de para qu estaba preparada, pero no para eso. Sus pensamientos seguan agitndose,

todava furiosos, cada uno de sus msculos, su sangre, listos para la lucha. Cerr los dedos en forma de puos para detener el temblor. --S que no podemos hablar de Vitel --empez a decir dbilmente. Las palabras eran imprecisas. No eran lo que ella hubiera querido. Lo que hubiera querido (y lo supo de repente, lo entendi, ahora que el impulso llegaba a su punto ms alto y volva a caer) era sangre. Senta como si sus rodillas fuesen a ceder. Estaba plida, helada, ms consciente de ello que nunca con anterioridad. Se senta ms muerta que nunca, como si su cuerpo admitiera por fin lo que en su da haba aceptado su mente. Jess. --Se agach hasta el suelo, sentndose con las piernas temblorosas estiradas, los vaqueros negros ocultando carne fra y muerta. Baldur siempre estuvo ah para nosotros --continu--. Y ahora se ha ido sin ms, y simplemente le dejamos irse, como si nunca hubiera estado aqu. No me gusta. Theo cruz los brazos. --Qu diablos quieres que haga? Poner una esquela en el peridico? La ira de Lydia empez a crecer otra vez, trat de alzarse, pero estaba demasiado cansada. Su cuerpo no pareca pertenecerle; la bodega de carga pareca muy grande y Theo muy lejano. Sus pensamientos, tan violentos y revueltos haca unos momentos, se estaban disipando, disolvindose como una niebla matinal consumida por el sol. Tal vez el sol estaba saliendo del otro lado de las paredes del avin. --Mira --dijo Theo--. No soy tu mam, ni tu psiquiatra. No estoy aqu para tomarte de la mano. Si no te sobrepones a esas estupideces, no tardars mucho en dejar de serme til a m o a cualquier otro. Lydia estaba apagndose. De lo contrario, le habra dicho que se fuera a la mierda. Pero Theo estaba muy lejos. Tal vez fuese el sol, pero lo senta de alguna forma diferente, como si fuera su sangre la que la tumbaba por alguna otra razn. Se senta como si hubiese estado trepando, trepando hasta el borde de... de algo. Casi lo haba franqueado, pero seguidamente estaba volviendo a caer montaa

abajo.

--Baldur se ha ido --oy decir a Theo--. Era su hora. Una noche


ser la tuya, y otra la ma. Y tal vez alguien llore, o quiz no, pero en realidad me importa un rbano. Tengo cosas que hacer mientras est aqu. Puede que hubiera dicho algo ms. Lydia no estaba segura. Probablemente no, se dijo. Theo no era de los que sueltan discursos. En cualquier caso, Lydia estaba arrastrndose al interior de uno de los grandes cajones, obligando a su cuerpo a ir donde ella quera ir, retirando la tapa y volviendo a cerrarla, sin sentir en realidad las astillas que se clavaban en sus dedos. Escuch el grave zumbido de los motores, sinti las vibraciones de sus huesos contra la madera, escuch el zumbido...
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--l tiene razn --dijo la voz--. Tiene razn. --Un ligero acento
francs. Christoph. Lydia no abri los ojos. Quera hacerlo, pero no lo bastante para obligarse a ello--. Todos tenemos cosas que hacer mientras estamos aqu, o si no, no seguiramos en este mundo mucho tiempo. Luchar por luchar no basta. Lydia no pudo concentrarse en lo que la voz estaba diciendo, en lo que Christoph deca. ste haba abierto el cajn de ella. Poda sentir el helado aire. O era slo su piel? --Tienes que encontrar una razn, Lydia. De qu diablos estaba hablando? No quera escucharlo, no quera pensar. --Encuentra una razn. S, lo que t digas. Lrgate. --Cierra los seguros de la tapa --dijo la voz. La tapa volva a estar en su sitio, y la voz se hizo ms dbil--. Cirralos! --Un violento martilleo sobre el cajn neg el descanso a Lydia. Hizo lo que deca la voz, palp los cierres, los enganch uno a uno. El martilleo ces, as como la voz. Todo lo que qued fueron, una vez ms, los motores del avin haciendo vibrar suavemente su crneo.
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JUEVES, 11 DE NOVIEMBRE DE 1999, 3:18 A.M. CASA DE ALFRED THAYER, BALTIMORE, MARYLAND
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Cerrado temporalmente por reformas, deca el letrero sobre la puerta principal de la vivienda restaurada del siglo diecinueve, antigua morada de alguna personalidad local. No haba luces encendidas dentro del edificio. En el espacioso saln, Parmnides estaba sentado en la oscuridad. Sentado y aguardando. El qu, no estaba del todo seguro. --Ests listo, philosophe mo? --canturre Vykos desde no muy lejos. Su voz, aunque segua siendo aguda como la de una mujer, era ms nasal, casi mecnica, como si la laringe hubiera sido remodelada, slo ligeramente, pero de alguna extraa manera. No quedaba rastro de feminidad en sus palabras--. Ya estamos cerca. Parmnides aguard en silencio. Haba renunciado a tratar de predecir las acciones o interpretar los murmullos de aquella criatura. Ella estaba sentada envuelta en las tinieblas, sus negras ropas indistinguibles de las sombras. Todo lo que era visible era su rostro, de un blanco seo, un infame faro en la noche, y una tersa mano, casi esqueltica en su garganta, como si pudiese en cualquier momento ahogarse a s misma. --Ests listo, philosophe mo? --le provoc. --Estoy listo. --Cualquiera que fuese la tarea, el Assamita estaba preparado. Aquel demonio, al cual sus amos le haban entregado, le haba exigido durante los pasados meses un gran nmero de actos, que iban de lo peligroso a lo ordinario, de lo perverso a lo servil. l era Ravenna, dispuesta a servir el capricho de aquella abominacin que ocupaba su corazn y su mente; era Parmnides, preparado asimismo para ejecutar el terrible propsito de sus amos. --Excelente --dijo Vykos. Sus ojos no eran visibles; estaban ocultos en las profundidades de hundidas cuencas, bajo cejas

lampias y aguzadas--. Entonces, cuando mis rivales me ataquen, debes matarme. Las palabras se cernieron en la oscuridad entre ellos, entre el Cainita y el hijo de Haqim. Parmnides dud de s mismo, crey no haber odo correctamente... el demonio secundando el terrible propsito de sus amos, instndole a su propia destruccin. --Guardas silencio --dijo Vykos--. Acaso no he estimulado tu mente as como tu cuerpo? --Un pensamiento inexpresado no es menos pensamiento --contest Parmnides. --Ah, ste es mi philosophe --dijo Vykos, mas sus palabras eran fras, una parodia sin emocin de su comportamiento juguetn con l durante muchas semanas, en s mismo una parodia del autntico afecto. Parodia de parodia. Tal como aquel demonio era una parodia de todos los Cainitas, a su vez parodias de endeble humanidad--. Bien. No te he perdido. Cuando mis rivales me ataquen, debes matarme --volvi a decir. --Yo... --Parmnides no saba cmo responder, no poda desenmaraar con la suficiente rapidez sus confusos impulsos. --Eso es lo que tu gente hace, no? --Ahora las palabras de Vykos no eran burlescas, sino medidas, completamente razonables en su irracionalidad--. Descubriremos cunto queda del philosophe, no es as, Ravenna? Parmnides se distrajo con el sonido de varios automviles en el exterior, que en vez de seguir calle adelante, se detuvieron junto a la entrada principal. --Pronto --dijo Vykos--. Muy pronto. Pasaron algunos segundos. Parmnides pudo or el ruido de puertas de coches cerrndose, la puerta de entrada abrindose de repente, pisadas subiendo las escaleras hasta el porche. La puerta principal se abri de golpe, y entr a grandes pasos el Cardenal Polonia. Estaba flanqueado, como empezaba a ser costumbre, por Costello a un lado y Hardin al otro. Parmnides oy a otros, pero se quedaron fuera; estaban desplegndose, rodeando la casa. Cuando mis rivales me ataquen... --Nos has traicionado --la acerada voz de Polonia se desliz a

travs de la oscuridad de forma tan enrgica como cualquiera de sus aclitos. Apenas s llegaba luz abrindose camino desde la abierta puerta principal hasta la sala. Los Cainitas reunidos permanecieron en la oscuridad, como sin duda haba dispuesto Polonia. Parmnides, sin embargo, se vea asaltado por luces. Para l, centelleaban relmpagos, terrorficos estallidos que le hacan apoyarse en su bastn para no derrumbarse sobre el suelo. Imgenes contrapuestas lo asaltaban: ah estaba Polonia enfrentndose a Vykos, el aqu y ahora. Pero estaba tambin la imagen de s mismo de pies y manos, vomitando ms tarde un lquido negro que haba mamado del inmundo pecho de Vykos. Debes matarme. Cul es tu pasin?, le haba preguntado Vykos. Muerte. Haba sido criado y entrenado para ello. Destruccin. A quin destruiras? l le haba dicho que a Monada, la haba engaado, le haba ocultado su terrible propsito. Pero haba capa tras capa de recuerdos, nubes sobre nubes, relmpagos cruzndose sobre relmpagos. Precediendo a la mentira (la mentira que era en beneficio suyo, no de ella), se lo haba revelado todo: su encuentro clandestino con Ftima, la informacin que l estaba buscando, su labor una vez el conocimiento hubiese sido transmitido. A quin destruiras? Te destruira a ti. Ah, pero la noche estaba condenada a llegar. No puede ser distinto con los de tu clase. Cuando mis rivales me ataquen, debes matarme. No puedes traicionar tu naturaleza. --Traicionarte, mi Cardenal? --dijo Vykos--. Pero si la ciudad es tuya... Si esto es traicin, entonces larga vida a la traicin del Sabbat. --Nosotros no tomamos la ciudad --le espet Polonia--. Nos fue dada, entregada a nosotros... y t lo sabas. Tu espa lo saba. La resistencia de la ltima noche era slo para aparentar, una defensa simblica. Rodeamos la ciudad, aislamos el aeropuerto. No hubo ningn xodo en masa al norte ni en ninguna otra direccin, ni por tierra ni por mar; sin embargo, no estn aqu. No estn escondindose esperndonos. No estn aqu!

--Entonces la ciudad es tuya --dijo Vykos de nuevo, como si hablase con un nio torpe--. La ltima ciudad de la Camarilla en la
costa este tomada en un golpe sin sangre dispuesto por ti. Qu ms puedes querer? --Quiero aplastarlos --dijo Polonia rechinando los dientes. Parmnides, todava tambalendose debido al relmpago de su propio descubrimiento, pudo sentir la tensin en los msculos del cardenal, pudo ver la silueta de la espada en su cinto, incluso en la oscuridad. --Nos has traicionado --repiti Polonia--. Ahora vendrs conmigo, y yo determinar qu ms has tenido oculto. --Ah --suspir Vykos--. Esto tena que ocurrir sin Monada vivo para vigilarte, eh? Cuntame, aguardaste a moverte contra m por miedo a l, o simplemente a fin de que pudiera ayudarte primero a ganar tu guerra? --Di lo que gustes. Estamos unidos contra ti, Arzobispo. Vykos ri: el sonido de hueso rozando contra hueso. --Qudate con tus ciudades, Cardenal. No me importan. En cuanto a uniros contra m, no me queda duda. Has hablado con Bolon entonces, quien no puede formar a sus propios ghouls de guerra para mandarlos. Y el buen Gregorio, mi compaero de clan? --Gregorio es leal, tanto como cualquier demonio puede serlo --dijo Polonia--. Nos hemos ocupado de l. --El cardenal hizo una ligera y burlona reverencia--. Ahora... vendrs conmigo. --La mano de Polonia se movi hasta la empuadura de su espada, pero se detuvo. Se oyeron ms pisadas en aquel instante, un solo par subiendo los escalones de la entrada, entrando en la casa. Un joven edecn de Polonia, un subalterno Lasombra al que Parmnides haba visto antes, entr en la sala. El edecn vacil, sintiendo la tensin entre los lderes, pero se vio llevado por la tarea que se le haba encomendado. --Su Eminencia --dijo al cardenal--, noticias del Obispo Mendes. Hay problemas en Nueva York. Polonia, sin olvidarse de Vykos, mir al mensajero de forma escptica. --Problemas... qu clase de problemas? Qu ha dicho Armando?

--La noticia no viene del obispo directamente --aclar el Lasombra ms joven con cierta timidez--. Al parecer ha sido...
ocupada. --Ocupada? Qu? --Al parecer Nueva York est... bueno... siendo atacada. Parmnides supuso que a Polonia no le importaba parecer sorprendido delante de sus subordinados, porque su obvia conmocin se transform casi al instante en furia. Sus ojos, abrindose y llameando por un momento, se entornaron. Su moreno y atractivo rostro espaol se retorci violentamente. Dicho sea en favor del cardenal, no balbuci ni fanfarrone acerca de la imposibilidad de un ataque, como podra haber hecho Borges en similares circunstancias, pero Polonia tampoco pareci poder aceptar que la equivocacin, la culpa, pudiera ser suya. En vez de eso, se volvi de nuevo hacia Vykos. --T y tu detestable espa lo arreglasteis! --grit Polonia, y a continuacin desenvain su espada y la blandi. El golpe cay con cegadora velocidad hacia la cabeza de Vykos... pero fue desviado en el ltimo instante. El bastn debera haberse hecho pedazos debido a la fuerza del acero toledano de ley, se habra quebrado si la parada de Parmnides no hubiese sido sincronizada y ejecutada justo en el ngulo preciso. Con el mismo movimiento que haba bloqueado la espada de Vykos con el bastn en punta, Parmnides arremeti con otra hoja. Dos raudos tajos a los ojos de Costello. El Lasombra retrocedi a ciegas chillando, las manos sobre la cara, la sangre corriendo entre sus dedos. Polonia se recuper deprisa y atac de nuevo... donde Vykos haba estado apenas un instante antes. La espada del cardenal slo encontr aire. Vykos se haba hecho hbilmente a un lado para interponer a su ghoul asesino directamente entre ella misma y sus atacantes. Cuando mis rivales me ataquen, debes matarme. Parmnides se situ entre arzobispo y cardenal, las palabras de Vykos relampagueando, centelleando a travs de su mente. ste era indudablemente el momento... el momento de actuar de acuerdo a la

orden de su ama, el momento de ejecutar el terrible propsito asignado por sus amos de Alamut. ste era el momento de volverse y matar al demonio Tzimisce que le haba violado en cuerpo y alma. Pero el asesino no pudo golpear, no poda alzar hoja ni mano contra su torturador... su amor, la que le haba convertido en lo que era. Descubriremos cunto queda del philosophe, no es as, Ravenna? Y en aquel instante de impotencia, la pregunta fue respondida. No lo bastante del philosophe, ni lo bastante del asesino, el Assamita. l era Ravenna. Creado para servir a su ama. Pas una prueba slo para fallar otra, su propsito en la vida suplantado por este demonio! Todo ello, en el espacio de un latido humano. La espada de Polonia, alzada otra vez, cay. Ravenna la par no con el bastn, sino con su propio brazo. El acero golpe la carne, se clav profundamente, cortando hueso... pero no sali de l. Un dolor como el fuego subi por el brazo de Ravenna, y ste sonri. Sonri porque, al mismo tiempo, con un agitar de negras ropas y una ltima sonrisa burlona de alabastro, Vykos se haba ido. Ravenna saba que ella seguira libre, que l haba cumplido su propsito... el propsito de ella para l. Al clavarse la espada en el brazo del ghoul, Polonia se desequilibr por un momento, y en ese momento Ravenna atraves con la aguzada contera del bastn la mano derecha del cardenal, astillando hueso, cercenando tendones y nervios. Polonia retir la mano con una sacudida. Logr, a duras penas, seguir sujetando la espada al liberarla del brazo de Ravenna. Hardin arremeti con su cimitarra mientras el cardenal retroceda. El mensajero Lasombra, asimismo, haba sacado un arma, una pistola que estaba disparando intilmente sobre sus cabezas. Ravenna, con su estilete en la mano buena, detuvo la carga de Hardin. El transformado asesino pas la hoja por su brazo intil, bandola con la toxina de la sangre Assamita. Rechaz la torpe acometida de Hardin y enterr el estilete hasta el fondo en las tripas de su agresor. Hardin se envar casi de inmediato, al surtir efecto el veneno. Su cimitarra reson contra el suelo. Se hurg de manera frentica la ardiente herida de su abdomen, pero el veneno se extendi, el fuego atravesndole el cuerpo.

Antes de que Hardin chocase contra el suelo, Ravenna haba lanzado su hoja al mensajero. Le traspas el esfago, yendo a alojarse en su espina dorsal. Todava haba algn veneno en la hoja... suficiente, supuso Ravenna. Los guardias del exterior pronto entraran a toda prisa, lo saba. Pero an quedaba tiempo. Mientras buscaba otra hoja oculta, sin embargo, las sombras se cerraron sobre l, ralentizando sus movimientos. Trat de eludirlas tirndose a un lado, pero la oscuridad era casi slida; lo sujet en su sitio... un blanco demasiado fcil para que Polonia fallara, incluso esgrimiendo la espada con su mano mala. El acero mordi atravesando el hombro de Ravenna. Si el golpe hubiese sido unos centmetros ms lejos del cuello, habra cortado el brazo derecho. La siguiente estocada destruy la rodilla derecha, y Ravenna se desplom lentamente, la oscuridad amortiguando su cada. El enfurecido Polonia se cerni sobre l, y, mientras caa golpe tras golpe, cortando a Ravenna en pedazos, el ghoul de Vykos sonrea.
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JUEVES, 11 DE NOVIEMBRE DE 1999, 3:51 A.M. EAST STREET 129, HARLEM, CIUDAD DE NUEVA YORK
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La pared de panel salpicada de sangre crepitaba. Otro tanto haca la ropa y la carne que ribeteaban el masivo y carbonizado agujero en el pecho del hombre del suelo. El chisporroteo de algunas llamas prestaba una fantasmal forma a las volutas de humo que se alzaban desde la herida. El pasillo estaba vaco por lo dems. Sin electricidad. La casa estaba abandonada salvo por algunos ocupas: sin techo, cados en desgracia, drogadictos, inmigrantes ilegales, enfermos mentales, lo que fuese. No eran ms que carne para los

depredadores en su seno. Theo desliz otro cartucho dragonbreath en el cargador de la escopeta. Lleno. Tena que estarlo... haba tenido que estarlo toda la noche. Haba usado ms municin durante la misma que en la lucha con Vitel. Y la noche no haba acabado an. No del todo. Pas por encima del cuerpo. La detonacin del fsforo a corta distancia probablemente habra bastado para acabar con este don nadie del Sabbat, pero de propina el cadver tena el crneo aplastado, con una profunda muesca reproduciendo de forma visible la culata de metal de la Franchi SPAS de Theo. Eran como cucarachas, estos lacayos del Sabbat. Individualmente no constituan demasiada amenaza, al menos no para Theo, pero portaban enfermedades. Las epidemias se extendan doquiera que lograban establecerse. La comunidad se desmoronaba. Pobres y dbiles eran los que ms sufran; los marginados se devoraban unos a otros. Suceda en otros lugares tambin, pero cuando los parsitos del Sabbat infestaban un sector, una ciudad, era mucho peor. El ganado les importaba un rbano. Tampoco a la mayora de los miembros de la Camarilla, Theo lo saba, pero el orden proporcionado por la Mascarada al menos ofreca a los mortales una pequea oportunidad para elevarse sobre s mismos, para combatir los prejuicios de su propia sociedad en lugar de ser consumidos por el hambre de los depredadores de las sombras. Puede que el arconte no aprobase todo lo que haba pasado aquella noche, pero el progreso era el progreso. Theo se detuvo, volvi a mirar el cadver, escupi sobre l. Luego abri la puerta que daba al stano y comenz a descender hacia la oscuridad.
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Casi veinticuatro horas antes, el jet de transporte Eurofreight haba tocado tierra en el Aeropuerto Internacional JFK. Theo ya se haba encerrado dentro de uno de los cajones a bordo, sumindose en el olvido del da, pero volvi a emerger lo suficiente para saber que estaba siendo desecar --gado. No estaba despierto hasta el punto de poder preocuparse... lo cual habra hecho si hubiese sido capaz. Pieterzoon se haba encargado de esa parte del viaje. Ello

resultaba tolerable, dentro de ciertos lmites. Pero Jan se haba visto obligado a tratar con representantes del clan Giovanni. El paso de contrabando de un miembro de la Camarilla dentro de Nueva York, en especial a travs del JFK, no era nada irregular. Suceda con bastante frecuencia para haber puesto sobre aviso a la jefatura del Sabbat, muy en particular a Francisco de Polonia (quin, decan los informes, haba asumido el manto de cardenal de los Estados Unidos del Este), hacindole enviar manadas a deambular por el aeropuerto de forma peridica. Pero la burocracia del aeropuerto estaba plagada de agentes de la Camarilla y simpatizantes de una u otra clase, y el contrabando continuaba. En las ltimas cuarenta y ocho horas, sin embargo, prcticamente cada miembro de la Camarilla que haba escapado de Baltimore, incluyendo a la mayora de los refugiados venidos del resto de la costa este, haba sido transportado a travs de los aeropuertos JFK y LaGuardia. Media docena de oscuras compaas de flete por avin haban dirigido vuelos a Nueva York, muchos desviados a travs de varias ciudades o con itinerarios y manifiestos de vuelo falsos, pero todos pasando por Baltimore. Todas las compaas eran propiedad o estaban controladas por uno de tres diferentes holdings, que a su vez eran subsidiarios de firmas que, si alguien quera emplear tiempo y recursos, llevaban hasta Jan Pieterzoon. No hasta el mismo Pieterzoon, por supuesto, sino hasta un consejo de administracin fantasma, con el cual no mantena ninguna conexin ostensible. Si alguien fuese a escarbar tanto, sin embargo, sin duda llamara la atencin del seor Pieterzoon, y la investigacin llegara a su fin, de una forma u otra. Para una empresa de tamaa escala sin precedentes, haba otra faccin que, a travs de varias mafias con disfraz financiero, meta los dedos en casi tantos pedazos del pastel sindical y burocrtico como los Ventrue, y no poda ser pasada por alto: el clan Giovanni. Pieterzoon no necesitaba la ayuda de los nigromantes per se, tanto como su consentimiento... y su silencio. Tras las infructuosas negociaciones iniciales, un poco de juego sucio al estilo Ventrue, en forma de crisis de la divisa italiana, haba convencido al Giovanni apropiado de que mirar hacia otro lado en ese caso podra no ser tan

malo. De tal manera el puente areo haba proseguido, y de ese modo Theo se encontr pasando el da en un cajn de embalaje en el hangar de almacenamiento del aeropuerto JFK. El hecho de que el arconte Brujah tuviese que preocuparse tambin de estar bajo el influjo del sol no lo haca ms vulnerable. Haba sabido que se sera el caso, y de tal manera haba hecho sus meditaciones de antemano. Encontrarse entre los ltimos de todos en dejar Baltimore mientras el Sabbat se acercaba, si bien era peligroso, no le haba preocupado. Aquello formaba parte del plan... su parte del plan. Esto, haba tenido que admitir de mala gana, tambin haba sido parte del plan, pero una en la que tena que depender de otros, un Ventrue y (que Dios le ayudase) un Giovanni annimo que probablemente no era leal a nadie que no fuese su primo, si acaso. Qu le importaba a un grasiento topo de aduanas en los EE.UU. si la economa de Italia iba dentro del depsito? Y no haba nada innatamente italiano que engendrase lealtad: el Eje, los Aliados, el Sabbat, la Camarilla, lo que fuera. En las semanas que condujeron a la retirada de Baltimore, Theo haba puesto su atencin en otras partes del plan, partes que haban sido apropiadas en el acto. Siempre haba existido la posibilidad de que ni siquiera llegaran tan lejos. Pero lo haban hecho, y ah estaba l, y cuanto Theo sali del cajn aquella noche, alguien estaba all esperndole. --Por aqu, seor --dijo Hans van Pel. Theo mir al ghoul de Pieterzoon y luego a los dems cajones, los que contenan a Lydia, Frankie, y Christoph. Van Pel sigui su mirada--. Sern llevados por separado. Theo y van Pel entraron en la parte trasera de una de las dos furgonetas de reparto camufladas. Al cabo de treinta minutos, la furgoneta iba deprisa por los terrenos del Hipdromo del Acueducto. El olor de los caballos en el aire era inconfundible: sudor, pienso, estircol. A Theo le hizo recordar... volver a aquello que no le apeteca rememorar, sus aos mortales en el Misisipi, los aos en la plantacin, los aos en los que se criaba y venda a humanos como caballos o ganado. Theo era un producto de aquel mundo, pero se haba rebelado contra l, haba arriesgado su vida para derrocarlo, y a la

postre le haba sobrevivido. Ahora, mirando por encima del hombro del conductor de la furgoneta, el Brujah observaba pasar de largo las instalaciones del hipdromo, desiertas salvo por algunos miembros del personal de limpieza. El lugar estaba extraamente tranquilo de noche, vaco de nada que no fuera los familiares olores de los caballos, y otros que perciba en aquel momento: cigarrillos viejos y cerveza, sudor humano tambin. Los aromas se mezclaban y formaban algo en lo que a Theo slo se le ocurra pensar como el olor de la desesperacin. Aquellos olores plebeyos y groseros se retiraron cuando van Pel condujo a Theo al interior de las oficinas del hipdromo, hasta una serie de habitaciones que al parecer hacan las veces de oficina auxiliar para la Asociacin de Carreras de Nueva York. ste era el terreno de los jugadores de apuestas desorbitadas, tratando en carne de caballo. --Ah, aqu est ya el Arconte Bell --dijo Jan Pieterzoon calurosamente. Se levant de su asiento ante una abarrotada mesa de conferencias. Van Pel ocup su lugar detrs de Jan, pero Theo se detuvo en el umbral. Jan y l haban llegado hasta all con su argucia, pero al mirar al Vstago al otro lado de la mesa, Theo se pregunt si toda su planificacin haba sido realizada para nada. Lucinde estaba all; eso no era ninguna sorpresa... no esta vez. La justicar Ventrue haba venido desde Baltimore con Jan. Le haba ayudado a convencer a los Giovanni para que cooperaran; haba hecho alguna clase de trato con Hesha; haba consultado con Jan al respecto del espa. Ahora ella estaba presente, en traje y guantes de negocios, con una apariencia engaosamente joven. Tampoco result una sorpresa ver a Michaela, prncipe de Nueva York. Jan haba estado en contacto con ella durante algn tiempo. Era su ciudad, al fin y al cabo (al menos oficialmente), por la que estaban apostando todo. Michaela estaba muy orgullosa de haber conservado la ciudad para la Camarilla. Haba alardeado mucho tiempo de mantener al Sabbat fuera de Manhattan... en su mayora. Para Theo, eso quera decir que haba conservado el distrito financiero de sangre azul (como si el Sabbat no fuera a tratar de infiltrarse tan

fresco en las salas de juntas de todos modos) y haba dejado que todo lo dems, la mayor parte de la ciudad, todas las verdaderas partes de la ciudad, se fuesen al infierno. Adems de su limitado xito (en opinin de l), haba conseguido irritar gravemente a unos cuantos superiores de la Camarilla al Abrazar a un considerable nmero de estirados... ocho o nueve segn la mayora de los recuentos. Incluso Lucinde haba criticado a su compaera de clan. Qu pasara, haba preguntado la justicar, si Michaela encontraba un desafortunado final y dejaba tantos chiquillos igualmente poderosos detrs, todos los cuales sin duda querran su parte de la herencia? Una guerra de aniquilacin mutua, eso es lo que pasara. Una guerra civil dentro de la ciudad que se cobrara mucha sangre, o, igual de malo, dara lugar a una balcanizacin. En cualquier caso, la "fortaleza" que haba sido Manhattan se vera comprometida, y el Sabbat estara mucho ms cerca para arrastrarse dentro y tomar el poder de veras. En los ltimos aos, sin embargo, el problema haba empezado a mitigarse por s mismo un tanto. Varios miembros de la progenie de Michaela haban encontrado por s solos un desgraciado final, algunos emboscados en la ciudad por manadas del Sabbat que parecan saber dnde encontrarlos, otros simplemente desaparecidos. Haba en la Camarilla quienes sostenan que el Sabbat estaba haciendo un decidido esfuerzo para socavar el centro de operaciones de Michaela en preparacin del asalto a Manhattan. Theo sospechaba algo distinto. No era de los que calumniaban o proferan acusaciones infundadas, pero sin duda en su propia secta haba quienes estaran ms que complacidos de ver a Michaela apartada. Esa clase de sentimientos, si era compartida por un nmero de Vstagos bastante grande, y a un nivel lo bastante alto, tenda a producir resultados. Slo quedaban tres de la prole de Michaela, y estaban todos sentados a la mesa. Del tipo que va con traje y corbata de negocios. Estaban siendo tratados, en opinin de Theo, por encima de su rango. Desde luego ste era su territorio, pero para qu cojones necesitaban estar ah todos? A fin de cuentas, Lladislas no estaba presente, ni tampoco Goldwin, y haba sido prncipe, de ttulo al menos, antes de que hubiesen abandonado Baltimore. Gainesmil no estaba all. Diablos, no haba ningn Toreador en la sala. sta era la

clase de maniobra arriesgada (dejar con un palmo de narices a los otros clanes) que pona a Michaela en dificultades. Haba dos Vstagos ms en la atestada mesa. Uno era severamente atractivo y vesta ropas que Theo consideraba elegantes, pero que los tipos de la alta sociedad llamaran informales. Dicho Vstago pareca la portada de un catlogo que hubiese cobrado vida... muy bien poda serlo. Theo se haba encontrado con Federico di Padua antes y saba que la mandbula cuadrada y el marcado ceo ocultaban esa fealdad sea que slo poda pertenecer a un Nosferatu. Federico era uno de los presentables, al menos en lo que a los Vstagos se refera. El otro hombre de la mesa llevaba traje, pero no era uno de los estirados de Michaela. Una orqudea blanca adornaba su solapa. --Arconte Bell --dijo Jaroslav Pascek con energa--, hemos estado esperando. Apestas, pens Theo, pero contuvo su lengua. Insultar aun justicar no era por lo general una brillante idea. Adems, algo grande estaba en marcha all, algo lo bastante grande para atraer a dos justicar, le gustase a Theo o no. Ech una ojeada a Jan, pero el Ventrue rehuy su mirada. A pesar de ello, algo en la conducta de Jan (la perfecta, entrenada normalidad de su conducta) hizo pensar a Theo que algo de eso al menos era nuevo para l tambin. Mierda, pens Theo, reprimiendo su irritacin ante la reserva y la poltica de jdete de los altos cargos de la Camarilla. Podra ser peor, se record. Pascek contempl a Theo con impaciencia. Las vetas verdes en los ojos pardos del justicar parecan arder con un fuego interior. --El seor Pieterzoon y t habis ideado un plan pasable --le dijo a Theo--. Hemos hecho algunos cambios. Fue entonces cuando Theo supo que era peor. Y sinti en sus tripas que siempre lo sera.
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En el stano de la vivienda de Harlem estaban esperando a Theo. Disparar su escopeta escaleras arriba haca unos minutos no le haba dejado lo que se dice mucho espacio para moverse sin ser visto,

as que l tambin los estaba esperando. En ocasiones como sa, Theo se ufanaba del hecho de que siempre pareca ms capaz de predecir lo que haran sus enemigos que lo que haran sus aliados. Mientras descenda las escaleras, cerrndose la oscuridad a cada paso, sinti el zarcillo de sombra serpenteando en torno a sus pies antes de que fuese capaz de hacerle caer. Lo esquiv sin golpear el techo, salvndolo de un salto junto con los ltimos peldaos. Tan pronto como sus pies tocaron el suelo, se gir con rapidez y dispar dentro del cuarto. El fogonazo de la boca del arma y la explosin del cartucho de fsforo iluminaron la habitacin como un rayo a medianoche. Durante esa fraccin de segundo, Theo pudo distinguirlos con claridad. Dos estaban a poco ms de un metro de l, uno con un bate de bisbol, el otro apuntndole con un revlver. Un tercero no se hallaba lejos. El Lasombra tal vez. Un cuarto (una monstruosidad deforme de ojos saltones; un Nosferatu que haba perdido su concentracin, no una creacin Tzimisce) estaba en el rincn. Tras los destellos, la habitacin se sumi en la oscuridad total. Theo avanz hacia el miembro del Sabbat que llevaba el bate, hacia el balanceo que tena que estar llegando. El atacante crey que estaba aporreando algo medio metro ms lejos. El puo del bate y la mano del que lo blanda golpearon el hombro de Theo. Al mismo tiempo, el revlver hizo fuego. Theo se haba movido lo bastante para que la bala chocara contra l de refiln, sin traspasar su chaqueta reforzada. Theo volvi a disparar su escopeta... al rincn. El Nosferatu era quien con mayor probabilidad escapara. Theo no tena planeado que nadie escapara. La deforme criatura fue iluminada por la explosin de fsforo y lanzada de espaldas contra la pared en medio de chillidos. Otra detonacin del revlver... esta vez de lleno en la espalda. El del Sabbat volva a tener una idea ms clara sobre dnde estaba Theo tras la verdadera llamarada de la escopeta. La chaqueta le ayud, pero la bala penetr, y escoca como un demonio. Sirvindose del tacto, Theo cambi la SPAS de un solo tiro a automtico, y dispar. El Lasombra prcticamente se desintegr con una ardiente rfaga. Esta ba una pared entera de luz qumica. El

ngulo, quiso la suerte, fue el apropiado para hacer caer chillando tambin al integrante del Sabbat que llevaba el revlver. El crepitar del fsforo y los llameantes jirones de ropa arrojaron un desigual plido de lado a lado del cuarto, que estaba llenndose con rapidez de humo y del acre olor de la carne ardiendo. El del bate, un matn casi tan grande como Theo, era ms temerario (o loco) que inteligente. Carg, oscilando el bate. Theo lo detuvo con el antebrazo. La madera se astill, el cuerpo del bate vol sobre el hombro de Theo. ste estrell la culata del SPAS contra el rostro del atacante. El hueso de la nariz y la mejilla izquierda cedi. El brutal bateador, cubierto de sangre, se derrumb sobre el suelo. Vuelta a un solo tiro. Una candente detonacin ms y todo acab. Slo faltaba hacer limpieza. El del Sabbat que haba disparado a Theo todava se mova. Theo reemplaz el par de cartuchos dragonbreath que le quedaban en el cargador por cartuchos convencionales y le vol la cabeza. Luego Theo se acerc al Nosferatu (el Nosferatu antitribu) que haba subido arrastrndose hasta el quinto peldao. --Estaba espindolos --suplic a travs de dientes amarillentos crispados de dolor. No lo creo, pens Theo. El Nosferatu leal saba lo que estaba pasando. Las pocas palabras de Federico en el hipdromo haban dejado aquello bastante claro. Si aqul fuese un Nosfi de la Camarilla, no habra estado all. No esa noche. Theo despreciaba a los antitribu. Los Lasombra y los Tzimisce ya eran bastante malos, pero si no fuese por los desertores de la Camarilla, el Sabbat no contara con los suficientes miembros para proliferar. Probablemente uno de los otros hijoputas del suelo era (haba sido) antitribu. Era un reclamo seductor para cualquiera que estuviese harto de recibir rdenes, harto de que le dijesen lo que tena que hacer y lo mangonearan. Pero no era ms que cambiar de amos. Theo a veces se preguntaba qu le habra sucedido si Don Cerro no lo hubiera encontrado, si no hubiese sido Abrazado. Haba obtenido su libertad como mortal. Es probable que hubiese recibido un tiro a la larga, mientras ayudaba a otros esclavos a escapar. O habra sido capturado y colgado. Pero habra muerto siendo un hombre libre. En

vez de eso, haba acordado un pacto con el diablo. Haba recibido el poder para vengarse a s mismo, para vengar a su pueblo, y si bien no era lo que se dice un esclavo para sus amos de la Camarilla, sin la menor duda no era libre. Podra haber quedado ese punto ms descarnadamente claro que aquella noche? --Por favor... --implor el Nosferatu. Theo amartill su escopeta. Lo remat. Luego subi el resto de los escalones para encontrar a los otros.
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Anteriormente, en torno a la mesa de conferencias del Hipdromo del Acueducto, nadie haba tenido pelos en la lengua. Theo ni siquiera se haba sentado. El Ventrue presente no dijo mucho. Puede que fuera eso lo que hizo que el informe pareciera inusual, surrealista. Jan, incluso Lucinde, escucharon con atencin. Pascek fue el que ms habl, y a medida que el justicar Brujah largaba, Theo se fue convenciendo an ms de que mucho de lo que estaba sucediendo tambin le haba sido comunicado a Jan de improviso en el ltimo momento. --El seor Pieterzoon y t habis ideado un plan pasable. Hemos hecho algunos cambios --empez a decir Jaroslav--. Ha habido ciertos preparativos que nos permiten una postura ms agresiva, y los equipos de asalto que has coordinado han sido alterados un tanto. El Arconte di Padua liderar uno, al igual que la Prncipe Michaela, y que yo mismo, adems de ti y aquellos otros que elegiste, tales como Lladislas, etctera, etctera. --Aunque hablaba con acento eslavo, las palabras de Pascek eran resueltas, concisas. Estaba dando instrucciones, no pidiendo consejo--. Las actividades de hoy han resultado singularmente exitosas --dijo--, y confo en que esta noche no sea diferente. --Las actividades de hoy... --repiti Theo. --S. Nuestros ghouls han sido bastante efectivos --dijo Pascek rpidamente--. Las fuerzas de la ley y los servicios de la ciudad nos han sido tiles: conocidos ghouls del Sabbat han sido arrestados o ejecutados; se ha llevado a cabo una destruccin generalizada de las

guaridas del Sabbat. Nuestros contactos entre los medios de comunicacin locales estn centrando la atencin bastante bien en el herosmo de los trabajadores de urgencias. Nadie tendr la oportunidad de investigar la posible relacin entre fuegos, accidentes industriales, explosiones de tuberas de gas, demoliciones, etctera, durante varios das, en el mejor de los casos. Esa mentalidad de "ayude a nuestros muchachos en el frente"... Muy amable de vuestra parte, norteamericanos. No hubo ninguna risa, en caso de que el ltimo comentario de Pascek hubiese sido un intento de humor retorcido. El justicar no era famoso por su jovialidad. A continuacin pas a recitar como una ametralladora los equipos de asalto: --Prncipe Michaela, t y los tuyos dirigiris cuatro equipos y cubriris el Bronx. Aqu tienes una lista de direcciones; de las tachadas nos hemos ocupado hoy. Arconte Bell, ests familiarizado con Harlem. Tres equipos. Tu lista... A Theo no le sorprendi ver a los reunidos acatar la opinin de Pascek, incluso a Lucinde y Michaela... aunque Michaela pareca particularmente hosca, lo que haca sospechar a Theo que haba estado tan fuera del crculo cerrado del plan en su totalidad como Jan y l. Pascek imparti rdenes decisivas: se era su elemento, busca y destruccin, desarraigar el mal, en este caso el Sabbat. Decir que sus medidas eran "ms agresivas" era un fenomenal eufemismo. Dispona ms o menos del mismo nmero de Vstagos que tenan Theo y Jan para actuar (aprovechando el xodo en masa de Baltimore), pero era asombroso la diferencia que podan suponer unos pocos antiguos probados en batalla. Y un arconte extra, y dos justicar, por el amor de Cristo, pens Theo. Aquello todava dola. De hecho, se resenta cada vez ms a medida que Jaroslav hablaba. Los haban dejado a Jan y a l juntos para repartir las bofetadas que pudieran, para aparselas por s solos, cuando esos otros recursos haban estado disponibles... no slo disponibles, sino empeados en un plan paralelo al que ellos haban propuesto. Ellos dos haban tomado las decisiones difciles: sacrificar Buffalo y Hartford con el doble propsito de concentrar fuerzas y hacer salir de su escondite al espa. Entonces, por medio de retirar poco a

poco a los defensores de Baltimore, haban embaucado al Sabbat para que emplease todo lo que pudiera reunir para un coup de grce, hacindole atacar justo cuando la Camarilla estaba asestando su golpe en otra parte, el lugar de donde haban salido precisamente muchos de los invasores de Baltimore: Nueva York. El plan de Theo y Jan haba sido necesariamente ms modesto: reforzar Manhattan, ejercer presin dentro del Bronx, establecer una cabeza de puente en Brooklyn. Lo haban negociado y elaborado con Michaela, que haba aceptado complacida la afluencia de recursos humanos, pero no estaba entusiasmada acerca de posibles rivales a su autoridad. Lo haban puesto todo en marcha: haban mantenido a raya y engaado al Sabbat, se haban ocupado del espa, abandonado Baltimore, llegado a Nueva York para encontrar... Que otros haban asumido el mando, y que sus propios esfuerzos haban sido una pantalla, una distraccin, para lo que haba estado ocurriendo entre bastidores todo el tiempo. Porque por lo que estaba diciendo Pascek, era obvio que los preparativos haban estado en marcha durante meses, tal vez aos. Los ataques de ghouls, como vio Theo al repasar algunas de las listas, haban sido demasiado quirrgicos, la informacin recogida demasiado completa para que aquello hubiera sido dispuesto de forma apresurada. Por lo que poda ver, ya les haban dado por el culo a nada menos que entre un cuarto y un tercio de los efectivos del Sabbat en la ciudad, en su mayor parte ghouls y otras castas de grado inferior (Theo no reconoca muchos de los nombres o fotos). Esa noche probablemente subira esa cifra por encima de la mitad. Mientras tanto, el Sabbat estaba de fiesta en Baltimore, y tal vez comenzando a comprender lo que haba sucedido. Todo el asunto ola a Lucinde. Haba sido tan invisible hasta el ltimo segundo. A Theo no le habra sorprendido si Michaela hubiese estado implicada, si hubiese engatusado a Jan y a l, sabiendo lo que iba a pasar, utilizndolos. Pero no, ella era de los que se regodean. Estaba demasiado enojada en aquel preciso instante. Estaba fuera del crculo, y un prncipe guardndosela a un justicar no auguraba nada bueno. A dos justicar, maldicin, pens Theo. --Seor Pieterzoon --estaba diciendo Pascek--, coordinar las

actividades de la fuerza de asalto con ayuda de los Tremere. La Regente Sturbridge llegar en breve. Jan asinti. No pareca tampoco demasiado contento, advirti Theo. Pero como el arconte Brujah, Pieterzoon era mejor ocultando su resentimiento que Michaela. Con tal que jodamos al Sabbat, sigui dicindose Theo a s mismo. Eso hara que todo valiera la pena. Puede que Pascek (justicar, fantico, gilipollas) le hubiera hecho perder el tiempo, pero si funcionaba, eso era lo que importaba. Como tantas veces haca Theo como arconte, el fin justificaba los medios. Tena que hacerlo.
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JUEVES, 11 DE NOVIEMBRE DE 1999, 4:10 A.M. ELDRIDGE STREET, LOWER EAST SIDE, CIUDAD DE NUEVA YORK
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--La cosa ms aborrecible que he visto nunca --dijo Reggie.


Eustace asinti y ajust su paso al de su amigo. --Creo que la chica blanca y la chica negra... --busc la palabra apropiada--, ya sabes... follaban. --Entonces empez a agitar la cabeza--. As es cmo cras los mestizos. --Con dos mujeres? Eustace comprendi el argumento de su compaero. --Bueno, ya sabes lo que quiero decir. Anduvieron en silencio luego... o sin hablar, al menos. No haba un verdadero silencio. Incluso a esa hora de la maana, un buen nmero de gente estaba fuera por ah, haciendo eses hasta casa con retraso, o de camino a trabajar temprano. --La ciudad que nunca duerme --dijo Reggie para s. --Eh? --La ciudad que nunca duerme... as es como la llaman. La ciudad de Nueva York.

--Ah. Deberan llamarla la ciudad donde nadie habla ingls. Te lo


juro, menos nosotros. Creo que no he odo diez palabras en ingls en toda la noche. Estamos todava en Norteamrica, correcto? --Aja. --Los tres tos del Sabbat que hemos cogido estaban farfullndonos algo. Has entendido algo de eso? --No. --De todas maneras, supongo que no nos mandaron a ir a tomar el t con ellos. --No. Tres trabajos llevados a cabo con xito, ahora slo tenan que encontrar el piso franco y esconderse hasta la noche siguiente. --An no estamos en el bloque correcto? --pregunt Reggie. Eustace sac un pedazo de papel de su bolsillo mientras caminaban. Consult la direccin, ley la placa de la calle. --Todava no. Cada bloque se pareca mucho al siguiente: hilera tras hilera de viviendas de ladrillo, tiendas y cafs en la planta baja, zigzagueantes escaleras de incendios. Slo los acentos cambiaban. --Se supone que tenemos que quedarnos con un tipo judo? --pregunt Eustace--. No s judo. Espero que hable ingls. --Yiddish. --Eh? --Hablan yiddish. --No me digas. --Aja. --Bueno, sigo esperando que... Reggie y Eustace repararon en el extrao ms o menos a la vez. Les cost su tiempo diferenciarlo de la clase de gentes que haban estado viendo toda la noche, pero aqul no era un vagabundo ordinario. Vesta de forma tan desarrapada como muchos de ellos, pero lo que le distingua era la espesa y amarillenta secrecin que le corra por el pecho desde la cara, desde el ojo. Eustace se detuvo, agarr el brazo de Reggie, seal. --Je-ss. Mira todo ese pus. Supongo que eso lo convierte en un... co-o {*} --Eustace solt una risita.

{* N.d.T: Juego de palabras intraducible entre pus, de igual significado que en espaol, y pussy, equivalente en ingls a "coo" .}

Reggie no estaba tan seguro de que fuera algo para tomrselo a risa. Cuanto ms atentamente miraba, ms convencido estaba de que haba algo terriblemente equivocado en el ojo del vagabundo, su ojo izquierdo. --No pega. --Qu ha sido eso? --pregunt Eustace. --Buscando, eh? --pregunt el vagabundo. Pareca estar habindoles--. Buscando qu...? --empez a aproximarse. Eustace olfate el aire. --Jess, hueles eso? Debemos haber salido de la Pequea Italia metindonos derechos en la Pequea Colonia de Leprosos. --Buscando qu...? No lo encontraris... --El vagabundo segua yendo hacia ellos. Reggie retrocedi un paso. Tena un mal presentimiento, algo que no haba sentido siquiera con relacin a las inhumanas criaturas del Sabbat con las que haba tropezado durante los ltimos meses. --Mira, amigo, mantente alejado, o alguien va a resultar herido. El vagabundo se detuvo, sonri, asinti con nfasis. Y entonces la acera se abri bajo Reggie y Eustace. Dej de estar ah sin ms, y stos cayeron. Aterrizaron con dureza en el fondo de un abrupto foso, pero no tuvieron tiempo de preocuparse al respecto. Las paredes del pozo estaban fundindose, y la roca derretida baj corriendo sobre ellos para llenar el agujero. Durante agnicos segundos, Reggie slo pudo ver al ojo contemplndolos, resplandeciendo...
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JUEVES, 11 DE NOVIEMBRE DE 1999, 4:17 A.M.

ELDRIDGE STREET, LOWER EAST SIDE, CIUDAD DE NUEVA YORK


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Ella estaba esforzndose por soltarse de l con toda su fuerza, pero de alguna forma Hesha consigui mantener su presa en el brazo, impidindole liberarse, impidindole precipitarse hacia su perdicin. Ramona le lanz una mirada de pura furia animal. l tema que la Bestia pudiera tomar el control sobre ella por completo... estaba tan prxima a la superficie, incluso en el mejor de los momentos. Ella le mostr los colmillos y gru, un salvaje y gutural rugido desde el fondo de su garganta. --Ramona! --sise, lo bastante enrgicamente para llamar su atencin, pero no lo bastante alto para que Leopold los descubriera. La lengua de Hesha chasque entrando y saliendo de su boca. Pese a los aos y aos de entrenada calma, el cuasifrenes de la chica era poco menos que contagioso. sta alz una mano para golpearlo con garras que centellearon a la luz de la luna. Hesha no pestae ni se apart. Encontr la fiera mirada de ella, la sostuvo, sin dejarla desviar los ojos. --Ramona! --susurr speramente--. Si no te detienes, fallars a tus antiguos. Su sangre permanecer en tus manos. Ella se encogi al or aquello. Retir la mano sin golpear. Hesha todava sostena su mirada; quera hacerla volver a la cordura. Y poco a poco, vio cmo la roja furia desapareca de sus ojos. Ella desvi la mirada de l entonces, desconcertada, llevndola hacia su propia mano levantada, a las garras que ya no estaban extendidas. Ramona baj el brazo. Hesha le solt el otro. --Fue l --dijo. --Joder, s, fue l --gru Ramona. Sus palabras goteaban amargura. Haban visto a Leopold, le haban observado matando, de nuevo, y no haban hecho nada. --Has de ser paciente --dijo Hesha--. O acabars como... --Lo s, lo s. --Ella se alis el pelo echndoselo hacia atrs, estir los dedos contra las piernas como un gato estira sus zarpas--. Pero lo dejamos ir sin ms... --Podemos volver a dar con l. Sea lo que sea lo que lo estaba

protegiendo contra m, ya no est. La gema que te ense... puedo rastrearlo. Ramona solt una risa sarcstica. --S, bueno, no funcion nada bien antes de esta noche. Y si contina sin pitar? Ella tena razn. Era una costumbre suya que le sacaba de quicio. --Lo encontrar --le asegur Hesha. Que discuta. Por irritante que ella pudiera ser, la necesitaba lcida; necesitaba saber lo que ella poda ver--. Era lo mismo que antes? --pregunt. --El Ojo --asinti ella--, s. Lo sostena en su mano... y el nervio, ensangrentado, colgando de l, penetrando en el suelo. Hesha la observ con atencin. Eso no era lo que l haba visto. En absoluto. Pero tena un motivo para creerla. De hecho, Ramona y lo que afirmaba ver eran su razn para tener esperanza. --Vamos --le inst Hesha, cogindola por el brazo y conducindola fuera, amablemente esta vez--. Lo volveremos a encontrar. Tendrs tu oportunidad. Ramona no se resisti, pero tampoco estaba reconfortada. Su sangre estaba hirviendo. Y la sangre llama a la sangre.
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JUEVES, 11 DE NOVIEMBRE DE 1999, 4.49 A.M. WEST STREET 132, HARLEM, CIUDAD DE NUEVA YORK
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Christoph haba terminado de limpiar la sangre de su espada; volva a estar sujeta a su espalda, oculta bajo su guerrera. Frankie aguardaba... con paciencia? El tic del hombro que haba desarrollado haca poco no pareca ser un signo de lo contrario. Simplemente estaba ah a veces, y aquella era una de esas veces. Lydia tena una mancha de sangre en la mejilla. Theo se lami el pulgar y le restreg

la cara. --Qu cojones? --Lydia se apart. --Desde luego no eres la dama de Avon --dijo Theo--. Vamos --prosigui. Tenan tiempo para volver a seguir el rastro, pero no mucho. --No deberamos volver a inspeccionar algunos de los lugares en los que atacamos? --pregunt Lydia--. Asegurarnos de que nadie sale arrastrndose ahora que nos hemos ido? --No --dijo Theo. Podan hacer lo que ella sugera. No era una mala idea. Podan encontrar un sitio para pasar el da en esa parte de la ciudad sin demasiado problema, pero ya haban tenido toda una noche, y Theo guardaba asuntos personales de los que quera ocuparse. No tena cuestiones privadas muy a menudo. Por lo general era su deber, y eso era todo. Theo no se lo tomaba de manera demasiado personal. Pero cuando lo haca, como esa noche, no iba a abstenerse de ello slo porque Lydia le hubiera tomado gusto al asesinato. Ella se lo qued mirando pero no dijo nada, no le propin otra sarta de estupideces como la que haba empezado a proferir en el avin. Puede que sencillamente estuviera cansada. Una larga noche averiguando el paradero de los compinches del Sabbat y arrancndoles las malditas cabezas poda hacerle eso a una persona. Dios saba que Lydia haba ms que cumplido con su parte de patrullas y luchas en Baltimore, pero esa noche haba sido una larga ristra de bastardos suprimidos y hechos trizas. No obstante, tal vez no estuviese cansada. Tal vez sencillamente era capaz de controlar el fuego de sus entraas... a diferencia de lo que haba hecho en el avin. Theo la contempl con dureza, sostuvo su mirada hasta que ella apart la suya. Dese estar en lo cierto. Era una buena chica, por lo general. Mejor que muchos otros. Haba llegado a depender de ella en el transcurso de las pasadas semanas. Sera mala cosa si se renda al fuego, si la Bestia se abra paso a zarpazos al exterior. Pero Theo haba perdido a otras personas en las que haba confiado. Confiar en alguien era un lujo, no una necesidad. Perder gente era una realidad. Lo haba superado antes; si volva a pasar, podra superarlo de nuevo.

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JUEVES, 11 DE NOVIEMBRE DE 1999, 6:03 A.M. HIPDROMO DEL ACUEDUCTO, QUEENS, CIUDAD DE NUEVA YORK
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Theo recorri a pie el desnudo pasillo que nunca haba visto sino luz fluorescente. Se haba puesto las botas de patear mierda con puntera de acero. Cualquiera que mirase con atencin vera sangre seca (seca haca muy poco) en las punteras y los talones. Haba sido una larga noche, ms larga que la mayora, y era tarde. No seguira levantado mucho ms tiempo... no sera capaz de seguir en pie mucho ms. Lydia y los dems ya se haban acostado. La mayor parte de los equipos de asalto no se alojaban all, en las instalaciones del hipdromo. Estaban diseminados entre varios emplazamientos sin riesgo en partes seguras de la ciudad. Pero al parecer Pascek quera a Theo cerca. Por el momento, ello le vena a este ltimo de maravilla. Lleg hasta una puerta de metal especialmente slida, se detuvo, llam. Theo abri la puerta y entr. Pese a su aversin hacia su jefe, le impresion que Pascek no hubiese utilizado su posicin para procurarse un alojamiento de lujo. Nada de prebendas... diablos, comodidades de lo ms bsico, a todo esto. La habitacin era pequea, paredes de hormign gris pintadas de un blanco sucio, suelo de cemento al descubierto. Haba una cama plegable de metal que haba sido hecha con esmero, sbana, manta y almohada sin arrugas. Un maletn cerrado descansaba, justo en el centro, al pie de la cama. Aparte de eso los nicos muebles eran una silla metlica, en la que estaba sentado Pascek, un armario independiente de metal, con las puertas cerradas, y una mesa de metal contra una de las paredes. Sobre la mesa haba una maza. No un aprendiz de maza. Una maza rompecrneos cien por cien. La nudosa cabeza de acero estaba

limpia, casi pulida, pero Theo saba que aquella noche, al igual que sus propias botas y su escopeta, haba sido usada. El mismo Pascek, en la silla, vesta un hbito suelto, atado a la cintura. Llevaba el pecho desnudo y no pareca disgustado al ver a Theo. No haba otra silla. Theo no se sent en la cama carente por completo de arrugas. El cuarto era ciertamente demasiado pequeo para que l quisiera pasar ms all de la entrada. Se alz imponente sobre el sentado justicar, pero aunque Jaroslav se hubiera levantado, Theo habra seguido elevndose sobre l casi lo mismo. El arconte se cruz de brazos. --Theo --dijo Pascek de forma lacnica--, una noche exitosa? Theo asinti. --Bien. Maana los Tremere nos ayudarn a rastrear a los supervivientes, pero no contaremos con el factor sorpresa como hoy y esta noche. Era indispensable que esta noche fuese bien. Ya tenemos en el punto de mira a Armando Mendes, por cierto. El segundo en el mando de Polonia --Pascek contempl a Theo por un momento. La expresin del justicar adopt un aire ligeramente curioso. Haba dicho lo que tena que decir, y no recordaba haberle pedido nada a su arconte--. Qu quieres? sa es toda una pregunta con segundas, reflexion Theo, pensando asimismo en algunas de las muchas cosas que poda decir pero que no dira. No era una buena idea presionar a un justicar, en especial a Pascek, demasiado lejos. No era una buena idea presionarle en absoluto. Era mala desde el principio y slo poda empeorar. Theo saba que era una mala idea que l estuviera all, para empezar. Pero poda sentir el fuego. Fuego y hambre, sus maldiciones gemelas. Todos los Vstagos sentan el hambre, pero slo los Brujah conocan en realidad el fuego, la inexorable ira. El hambre haba sido saciada por la sangre esa noche, y el fuego haba sido apaciguado durante la mayor parte de la misma por la sangra, pero tan pronto como Theo haba comenzado a pensar en Pascek, el fuego haba retornado. Estaba de vuelta, creciendo. --Quiero saber por qu no supe lo que estaba sucediendo --dijo Theo. La faz de Pascek no se alter en absoluto, pero al instante su mirada ardi con fuerza, como si creyese poder, desde donde estaba

sentado, derrumbar las paredes de hormign, hundir el enorme pecho de Theo. --No hay trmino medio --dijo Pascek con calma--. Ests desafindome al respecto? No hay trmino medio. Con nosotros o contra nosotros. La Camarilla, mala o djala. Theo haba odo todo esto antes. --Hice mi trabajo, no? --dijo. Pero saba que el justicar, incluso sin provocacin, a menudo vea traicin donde otros no. Y Theo estaba provocando a Pascek, confiando en sus actos para que respondieran por l. Pero siempre poda sospecharse un motivo. Pascek mir a Theo por un instante ms, luego sonri. No era una sonrisa clida. Era la sonrisa de alguien que te hace arder y luego, con mucha calma, te pide que te arrepientas. El justicar cambi bruscamente de tema. --Ese Prncipe Goldwin de Baltimore, qu puedes decirme de l? Theo se encogi de hombros. --No vale una mierda. Pascek ri de veras al or aquello. --Entiendo. Y Gainesmil. Podra gobernar una ciudad? --Probablemente. --Y Lladislas? --Lo ha hecho. He odo que est dispuesto. Pascek reflexion al respecto, luego suspir. --Ah, pero nunca podramos reemplazar a un Ventrue por uno de los nuestros --dijo. A Theo no le impresion lo que Pascek estaba insinuando, en trminos tan generales. Era sta la forma que tena el justicar de intentar convencer a Theo de que el arconte contaba con su confianza, sugiriendo que la posicin de Michaela podra ser usurpada, como si Theo no pudiera haberlo imaginado por s mismo? O acaso estaba Pascek haciendo ms nfasis en recordar a su subordinado la influencia, el poder, que le era confiado a un justicar? Aquello no era nada nuevo para Theo, pero tampoco haca nada para aplacar su fuego. --No has respondido a mi pregunta --dijo Theo.

Entonces la expresin de Pascek s que se endureci. Se levant despacio de su asiento. Los arquetipos fsicos normales, saba Theo, no se aplicaban necesariamente a los Vstagos, como suceda con la aparente juventud de Lucinde. Pascek meda poco ms de metro cincuenta, pero su semblante era el de un dios vengador. Theo se pregunt por un instante si haba ido demasiado lejos. Sera un combate muy reido si el justicar y l llegaban a las manos. --Este asalto --dijo Pascek framente-- ha estado en estudio durante bastante tiempo. Yo mismo, Lucinde, Dama Anne, el Prelado Ulfila... estbamos aguardando una oportunidad... --Y el Sabbat os dio una oportunidad --dijo Theo. Una oportunidad para tomar la ciudad o para joder a Michaela? Sospech que capturar la ciudad era simplemente un agradable extra. --Precisamente --dijo Pascek, sin dar ms explicaciones acerca de la naturaleza especfica de la oportunidad. --Al igual que tuviste una oportunidad para probarme --gru Theo. Pascek volvi a suspirar. Ech un vistazo a su reloj. --Una prueba de la que saliste airoso, como saba que haras. Tanto mejor para que Lucinde vea de primera mano cuan dignos de confianza son mis arcontes. Tonteras, pens Theo. Eres un maldito hijo de puta paranoico, y te habra encantado pillarme haciendo algo. Pascek poda ver que Theo no estaba convencido, pero la paciencia del justicar haba llegado a su lmite. --Si tienes miedo a una prueba de tu lealtad, debe de haber una razn. --No "temo" una mierda. --Muy elocuente, Arconte. En cuanto a que no supieras todo lo que te gustara haber sabido --Pascek hizo un gesto con la mano, dando por concluida la queja--, hay numerosas explicaciones: estabas en la lnea de fuego. Cuntos soldados en primera lnea saben lo que est planeando su general? Ms importante an --prosigui acercndose un paso ms; el justicar llegaba al pecho de Theo, pero entorn los ojos y lo mir de forma amenazadora aun as--, as es como yo lo quera.

Los dos Brujah se encararon el uno con el otro desde menos de un metro de distancia, Theo no yendo lo bastante lejos para ser desleal, Pascek no yendo lo bastante lejos para despedir a su arconte. Supongo que conseguiste lo que queras, entonces, pens Theo. El fuego todava arda en su vientre, pero arda bajo, como anaranjadas ascuas. Era una fragua que rivalizara con un horno, pero no arda fuera de control. Poda haberlo dejado descontrolarse... fcilmente. Pero al estar ah enfrente de Pascek, Theo record a Lydia en el avin, lo desagradable que haba estado, fuera de control. Slo que esta vez l era Lydia, quejndose de lo que su jefe haba decidido que era lo mejor. Tal vez ella tuvo razn entonces, tal vez l la tena ahora. O tal vez l haba tenido razn entonces, y Pascek la tena ahora. O tal vez no tenga ms que patear el maldito trasero de todo el mundo, pens Theo. Jaroslav Pascek no supo muy bien qu pensar de la media sonrisa que cruz el rostro de Theo justo antes de que el arconte se volviera y se fuese. Volvi a caminar pesadamente pasillo abajo con sus botas de patear mierda. No vala la pena limpiarlas esa noche. Era demasiado tarde. Adems, iban a ensuciarse de nuevo la noche siguiente.
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JUEVES, 11 DE NOVIEMBRE DE 1999, 8:37 P.M. SUBSUELO DE BROOKLYN, CIUDAD DE NUEVA YORK
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Los dems lo siguieron a distancia, hundidos hasta los tobillos en el lquido putrefacto y la materia fecal. No hablaban a su lder. Su silencio era contagioso, opresivo. No se atrevan siquiera a hablar unos con otros. Las mismas cloacas parecan enmudecer ante el lder. El inevitable gotear de agua no se oa. Las chillonas ratas callaron y

observaron la procesin de deformes cadveres como una especie de macabro desfile. Sobre la superficie (en el mundo, como el lder lo llamaba las raras veces en que hablaba) la guerra estaba empezando de nuevo. Que guerrearan. Haba bastante que hacer ayudndolos. Los antitribu eran una presa legtima, as como una apropiada excusa. Sin embargo, lo oculto, como l llamaba a estos tneles y cavernas y grietas que eran su terreno, el terreno de todos ellos, esconda presas mayores. Se detuvo, guard silencio, agit un pie despacio a fin de que las ondas enturbiasen el reflejo de su semblante. Te encontraremos, pens. S, te encontraremos. Sobre la superficie, en el mundo, a cientos de metros por encima y a unos kilmetros de distancia, Theo Bell volva a rastrear al Sabbat a travs de Harlem. El arconte Brujah no poda saber de ellos, del tercer justicar en la ciudad, y del odio que arda en su corazn.
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{Final vol.11}