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AVANT-PROPOS.

Une impossible rencontre


Michel Fichant P.U.F. | Dix-septime sicle
2009/1 - n 242 pages 3 8

ISSN 0012-4273

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Fichant Michel , Avant-propos. Une impossible rencontre,

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Avant-propos. Une impossible rencontre

XVII e sicle, no 242, 61e anne, no 1-2009

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Les tudes runies par Fabien Chareix pour cette livraison de Dix-septime Sicle sont issues, une exception prs, dune journe sur Galile et Descartes organise son initiative, qui stait tenue le 2 dcembre 2006, dans le cadre des activits du Centre dtudes cartsiennes de lUniversit de Paris-Sorbonne (composante de lEA 3552, Mtaphysique : histoires, transformations, actualit ). Elles constituent en quelque sorte les actes dune impossible rencontre. Galile (1564-1642) est n trente-deux ans avant Descartes. Si sa notorit de mathmaticien et de physicien tait dj largement acquise en 1610, cest bien cette anne-l quil est entr dans larne des polmiques les plus vives o sest jou le destin de la science classique naissante, avec la publication de son Sidereus Nuncius. Il y rendait publiques les observations menes laide de sa lunette, qui lui avaient permis de dcouvrir notamment les satellites de Jupiter et les phases de Vnus : lexplication de ces phnomnes tendait conforter la validit de lastronomie hliocentrique et en assurer le succs dcisif contre lancien systme labor par Ptolme dAlexandrie. En 1632, Galile publie ses Dialogues sur les deux plus grands systmes du monde, o il plaide en faveur de la vrit physique du systme copernicien. Cela lui valut la condamnation prononce le 22 juin 1633 par le Saint-Office romain. De la retraite laquelle il fut alors astreint, Galile fit parvenir en Hollande lultime chef-duvre o il exposait la synthse de sa pense sur la composition de la matire et les lois mathmatiques du mouvement : les Discours et dmonstrations mathmatiques concernant deux nouvelles sciences furent publis par les Elzevier en 1638. Quand Galile mourut, Descartes avait fait paratre cinq ans auparavant ses trois Essais Gomtrie, Dioptrique, Mtores prcds du Discours de la mthode, et, lanne prcdente, la premire dition des Meditationes de prima philosophia. De ces dernires, Descartes avait confi Mersenne quelles contiennent tous les fondements de (sa) physique . Il ajoutait : Mais il ne le faut pas dire, sil vous plat ; car ceux qui favorisent Aristote feraient peut-tre plus de difficult de les

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1. Cf. aussi : Ce peu de mtaphysique que je vous envoie, contient tous les principes de ma physique (11 novembre 1640, AT, III, 233). Dans ce volume, AT dsigne la dernire dition des uvres de Descartes par C. Adam et P. Tannery (Paris, Vrin, 1974).

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approuver ; et jespre que ceux qui les liront, saccoutumeront insensiblement mes principes, et en reconnatront la vrit avant que de sapercevoir quils dtruisent ceux dAristote (28 janvier 1641, AT, III, 298)1. Dtruire les fondements de la physique dAristote, pour faire champ libre une nouvelle science de la nature, fut le projet constant de Descartes, et en un sens, cest un projet dont la vise essentielle est la mme que celle qui sest ralise dans luvre de Galile. Cette nouvelle science sera copernicienne en ce quelle doit prendre en compte dune manire ou dune autre labandon du gocentrisme et le mouvement de la Terre. En 1641, Descartes nest pas persuad quil ne court pas ainsi le risque dune mme condamnation que celle qui a frapp le savant florentin : Ceux qui ont fait condamner Galile... feraient bien condamner aussi mes opinions, sils pouvaient, en mme sorte (31 mars, AT, III, 350). Et qui sont-ils ? Tout simplement ceux qui mlent Aristote avec la Bible, et veulent abuser de lautorit de lglise pour exercer leurs passions . Or ce mlange abusif, Descartes avait voulu le dissiper ds les rflexions qui accompagnent llaboration de la premire prsentation de sa physique quil voulait donner dans son Monde. Ainsi se souciait-il ds 1629 dobtenir lavis de Mersenne et dautres experts sur certains points que son trait ne manquerait pas daborder, en expliquant : ... ce que je dsire principalement cause de la thologie, laquelle on a tellement assujettie Aristote, quil est presque impossible dexpliquer une autre philosophie, sans quelle semble dabord contre la foi. Et propos de ceci, je vous prie me mander sil ny a rien de dtermin en la religion, touchant ltendue des choses cres, savoir si elle est finie ou plutt infinie, et quen tous ces pays quon appelle les espaces imaginaires il y ait des corps crs et vritables ; car encore que je neusse pas envie de toucher cette question, je crois toutefois que je serai contraint de la prouver (AT, I, 85-86). Au moment o Le Monde sera presque achev, ce nest pas la question de ltendue de ce monde, cest--dire celle de sa possible infinit, qui viendra faire obstacle laccomplissement du projet de Descartes, mais celle du mouvement de la Terre, telle quelle se posait avec acuit dans le dbat public aprs la condamnation de Galile. Descartes semble avoir entendu quelque chose du Dialogue sur les deux plus grands systmes de la part de Mersenne, puisque cest en rpondant une question de son correspondant sur le calcul que fait Galile de la vitesse des corps qui descendent , quil juge premptoirement : Il ne peut avoir atteint la vrit (novembre ou dcembre 1632, AT, I, 261). Il faudra toutefois quil ait souhait en savoir davantage, puisque, la fin du mois de novembre 1633, cest en cherchant se procurer le livre quil apprendra la condamnation (AT, I, 270-271). Il nen connat dabord peu prs rien, sauf stonner, dautant qu ce quil en sait, Galile tait pourtant bien voulu du pape , ce qui dailleurs ntait pas faux. Mais la consquence immdiate en est la renonciation lachvement et la publication du Monde : le mouvement de la Terre est une proposition vraie, qui se dduit ncessairement des principes de la physique, de sorte que sil est faux, tous les fondements de ma philosophie le sont aussi, car il se dmontre par eux videmment. Et il est tellement li avec toutes les parties de

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mon trait, que je ne len saurais dtacher sans rendre le reste tout dfectueux (ibid.). Toute la suite de lhistoire de la formation du dispositif conceptuel de la physique de Descartes et de sa fondation finale sur des fondements assurs sera lhistoire de la manuvre de contournement qui permettra de faire paratre, avec les Principia philosophi en 1644, le corps entier de la physique. Rien ne serait plus faux que de conclure de labandon du Monde, au motif de son adhsion au mouvement de la Terre, que Descartes reconnatrait en cela une quelconque proximit de ses conceptions avec celles de Galile, dont il continue pendant assez longtemps de savoir peu de choses. En avril 1634, et jugeant par ou-dire, il rejette quelques-uns des arguments les plus caractristiques par lesquels Galile prouvait le mouvement (diurne) de la Terre (le jet dune pierre depuis un vhicule en mouvement, la chute du boulet du haut dune tour) : Pour les expriences que vous me mandez de Galile, je les nie toutes, et je ne juge pas pour cela que le mouvement de la Terre en soit moins probable (AT, I, 287). Finalement, ce sera seulement en aot 1634 que Descartes disposera pendant quelques heures du Dialogue, Beeckmann tant venu lui prter son propre exemplaire (14 aot, AT, I, 303-305). Les quatre remarques quil en tire lusage de Mersenne tmoignent, cest le moins quon puisse dire, dune rticence dont la raison fondamentale reste quil mest impossible de rsoudre absolument aucune question de physique quaprs avoir expliqu tous mes principes, ce qui mest impossible que par le trait que je me suis rsolu de supprimer (ibid., 305). Sagissant des Discours et dmonstrations mathmatiques de 1638, il en ira presque de mme. Le livre tant paru en Hollande, il tait moins difficile daccs que le Dialogue, dont les exemplaires avaient peu circuls avant dtre retirs. Le 29 juin 1638, Descartes en connat lexistence, mais ne la pas encore vu (AT, II, 194). Le 27 juillet, il la command, mais pas encore reu (271). Le 23 aot, le livre est arriv, et Descartes a employ deux heures le feuilleter (336) : inutile de lenvoyer Mersenne, une fort petite lettre suffira consigner les observations quil mrite. La lettre du 11 octobre 1638 y sera pour lessentiel consacre. La pointe est porte demble : Galile pche par dfaut dordre et sans avoir considr les premires causes de la nature, il a seulement cherch les raisons de quelques effets particuliers, et ainsi il a bti sans fondement (AT, II, 380). Le reste, quon trouvera ici comment dans larticle dAndr Charrak, en dcoule : Cest--dire, en un mot, quil a tout bti en lair (388). Si lon suit les remarques de Descartes, la diffrence fondamentale de conception qui le sparait de Galile quant aux conditions dintelligibilit dun phnomne naturel est manifeste. Pour Galile, la formule mathmatique exacte de la chute des corps est universellement vraie, prcisment parce quelle est obtenue au terme de lidalisation qui rvle lessence du phnomne en faisant abstraction de ses lments adventices : en laissant de ct la question de la cause de la pesanteur et en oprant lexprience de pense qui pose le passage la limite de la chute des corps dans le vide, Galile apportait la physique les conditions de russite dune mathmatisation effective. Or pour Descartes, ces conditions seraient inversement ce qui ferait perdre la physique tout rapport la ralit de son phnomne : car celui-ci son phnomne est le monde dans son entier comme englobant, dans son tendue indfinie, tous les phnomnes particuliers de la nature.

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lorigine de la rdaction de ce quil dsignera comme (son) Monde , Descartes lui avait donn pour programme : Au lieu dexpliquer un phnomne seulement, je me suis rsolu dexpliquer tous les phnomnes de la nature, cest--dire toute la Physique (AT, I, 70). Le sens originel du projet scientifique de Descartes imposait que lensemble des phnomnes de la nature ft globalement lobjet dune explication unitaire, excluant toute dcoupe sectorielle. DAlembert verra en cela un dfaut dans la mthode de Descartes, car, dira-t-il, si lon peut procder gomtriquement en physique, cest seulement dans telle ou telle partie, et sans esprance de lier le tout2. A contrario, pour Descartes, expliquer gomtriquement les phnomnes de la nature, cest prcisment les lier ensemble dans lunit de ltendue, identifie la matire mme des corps, dont les parties relatives ne sont diversifies que par leur figure et leur tat rciproque de mouvement. Cest l la raison profonde de lantigalilisme de Descartes : largument essentiel quil oppose la loi mathmatique de la chute des corps pesants (et qui porte non sur la teneur de cette loi mais sur sa possibilit mme) est que, dans le vide, il ny a nulle pesanteur, et quune loi dicte sous de telles conditions na aucun sens physique (AT, II, 385). Cest que la pesanteur est pour lui un effet de pression exerce sur les corps, fragments dtendue, par la matire, de ltendue aussi, qui les environne. De mme rcuse-t-il en mcanique les dfinitions par lesquelles Galile associait la vitesse la force : or est-il qu il est impossible de rien dire de bon et de solide touchant la vitesse sans avoir expliqu au vrai ce que cest que la pesanteur, et ensemble tout le systme du monde (12 septembre 1638, AT, II, 355). Comme lcrivait excellemment sur ce point Alexandre Koyr :
On ne peut pas isoler les phnomnes. On ne peut donc pas faire de physique abstraite comme celle de Galile. Labstraction qui nglige les cas concret, rel, est tout fait lgitime dans le monde de Galile : un monde archimdien. Elle lui permet de dgager le cas simple, le cas idal, partir duquel il va tudier le cas concret et complexe. Mais Descartes ne peut faire quune physique concrte. Labstraction galilenne ne le mnerait pas au cas simple : elle le mnerait au cas impensable. 3
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2. Encyclopdie, art. Cartsianisme . 3. Alexandre Koyr, tudes galilennes, Paris, Hermann, 1939, II, p. 53. Je reprends ici quelques remarques dj prsentes dans mon tude La Fable du Monde et la signification mtaphysique de la science cartsienne, parue dans Science et mtaphysique dans Descartes et Leibniz, Paris, PUF, 1998. Curieusement, dans son Galile et la loi dinertie, Koyr donnait, lencontre de la conception dominante de lhistoire des sciences, un argument exactement inverse en faveur de lattribution Descartes de la paternit du principe fondamental de la science classique. Dans ce contexte, ce serait le gomtrisme cartsien qui, en traitant de corps euclidiens priverait ces corps de toute tendance ou qualit interne, telle que lest encore la pesanteur pour Galile : ainsi peut-il nier le privilge sculaire du mouvement circulaire, dont Galile ne se serait pas dparti, et affirm la conservation de ltat de mouvement rectiligne, alors mme que dans une physique du plein sa ralisation est impossible. Mais cest l justement chez Descartes la suite de la rduction du rel au mathmatique : Galile se demande : comment, en fait, procde la nature ? Descartes : comment elle doit se constituer et agir. Galile, physicien autant, sinon plus, que gomtre, sarrte devant le fait, se plie devant le rel. Descartes, mathmaticien avant tout, refuse de reconnatre le fait (tudes galilennes, Paris, Hermann, 1939, III, p. 169). Mais cette interprtation nest plus gure en cours aujourdhui : en accordant une importance primordiale la conservation du mouvement telle que Galile la formule dans le Dialogue au bnfice de la

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justification du mouvement diurne de la Terre, Koyr oblitre la signification des procds dabstraction par lesquels Galile, dans la quatrime journe des Discours et dmonstrations mathmatiques, met en vidence la conservation du mouvement rectiligne au sens o elle dgage lune des composantes du mouvement parabolique des projectiles. 4. Selon la formule de Charles Renouvier, cite par Octave Hamelin, Le systme de Descartes, Paris, Alcan, 1911, p. 340.

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Lidentification, garantie par la mtaphysique, du corps ou de la chose matrielle avec ltendue trouve en cela son sens propre : il ne sagit nullement de soumettre la nature au vtement dides des idalits mathmatiques, selon la formule quutilisera dans la Krisis Husserl interprte de Galile, mais bien plutt dintgrer tout fait particulier une condition totale qui dfinit ltre mme de la nature cre par Dieu. Cest une position ontologique qui suit dune dcision pistmologique pralable sur les conditions dun savoir certain dune science sur le monde tel quil est. Il y a pourtant peut-tre chez Descartes, dune manire il est vrai trs discrte et trs indirecte, une sorte daveu de ce que son monde et celui de Galile ne sont quun seul et mme monde. En effet, au moment mme o il exprimait son regret que Galile ait perdu la vue , il avait cru bon dajouter : Encore que je ne le nomme point, je me persuade quil naurait pas mpris ma Dioptrique (1er mars 1638, AT, II, 30). Sil ne la pas cit, cest parce que Galile mme ne sattribue pas linvention des lunettes, et (il na) d parler que de linventeur . Mais si Galile nest pas linventeur de la lunette, il a bien t, quand il navait pas encore perdu la vue, linventeur de lusage de la lunette comme instrument de dcouverte et comme rvlateur de vrit du monde visible. Et Descartes le savait bien comme il savait ce que Galile a vu, de par ces merveilleuses lunettes qui, ntant en usage que depuis peu, nous ont dj dcouvert de nouveaux astres dans le ciel (Dioptrique, Discours premier, AT, VI, 81). Ainsi Descartes assume-t-il, comme allant de soi, la lgitimit de ce que Galile avait d dfendre durement contre les contradicteurs qui faisaient de la lunette un outil de perversion de la vision. Sil le fait, cest en raison dun plan gnral de ltendue visible, qui est dcrit dans le Discours de la mthode comme fournissant le fil conducteur de ce que les lecteurs virtuels du Monde nauront pas pu lire : le dessein du trait tait bien pour Descartes dy comprendre tout ce (quil) pensait savoir, avant que de lcrire, touchant la nature des choses matrielles . Le choix du thme ordonnateur de la lumire permet au discours de se dployer pour englober son objet sous un point de vue privilgi : Jentrepris seulement dy exposer bien amplement ce que je concevais de la lumire ; puis, son occasion, dy ajouter quelque chose du Soleil et des toiles fixes, cause quelle en procde presque toute ; des cieux, cause quils la transmettent ; des plantes, des comtes, et de la terre, cause quelles la font rflchir ; et en particulier de tous les corps qui sont sur la terre, cause quils sont ou colors, ou transparents, ou lumineux, et enfin de lhomme, cause quil en est le spectateur (AT, VI, 41-42). Lunit homogne de ltendue permet au spectateur daccder partout, ft-ce au travers des lunettes dobservation, la nature mme des choses matrielles. Cest peut-tre en cela, par son exigence de globalit, quon peut encore dire de la physique de Descartes quelle est une uvre philosophiquement russie 4. son insu elle dit peut-tre, de manire paradoxale, ce qui fait la vrit de la science gali-

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lenne, et nourrit, sans quelle nen sache rien elle non plus, son assurance assume jusque dans ladversit temporaire5. Mais dun insu lautre, la rencontre tait, de fait, impossible. Et... touchant Galile, je vous dirai que je ne lai jamais vu, ni nai eu aucune communication avec lui, et que par consquent je ne saurais en avoir emprunt aucune chose. Aussi ne vois-je rien en ses livres qui me fasse envie, ni presque rien que je voulusse avouer pour mien (AT, II, 388-389). Il est ais de supposer que Galile, qui a d ignorer jusquau nom de Descartes, en aurait dit autant sil en avait su indirectement quelque chose. Descartes pouvait donc ajouter, avec cette sorte dironie dont il avait le secret : Tout le meilleur est ce quil a de musique. Reste attendre des hritiers de Galile quils consentent leur tour adresser Descartes un compliment encore plus ambigu : Tout le meilleur est ce quil a de mtaphysique. Michel FICHANT,
Universit de Paris-Sorbonne.

5. Cest une interprtation de ce genre que suggre le traitement rserv par Heidegger, dans Quest ce quune chose ?, au Descartes des Regulae ad directionem ingenii comme rvlateur du sens de la mathmatisation de la chose, telle que Galile laccomplit de fait.

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