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ISSN 1989-1709

Vol. 1 (2009)
pp. 215-226

http://www.ucm.es/info/amaltea/revista.html

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RSUM
Du jour o Thse tue le Minotaure, le Labyrinthe, devenu une forme en qute de sens, se retrouve
sans emploi. Du coup, nous nous trouvons somms dattribuer cette structure vide des significations
nouvelles. Confronts une telle vacance, les crivains modernes en auront explor tous les possibles :
tandis que certains, comme Michel Butor, donnent cong la dimension sacre, dautres, comme
Serge Doubrovsky, voient en lui limage du moi (le corps, la psych), et dautres encore, comme
Raymond Roussel, Alain Robbe-Grillet ou Georges Perec, font de cette pure structure gomtrique
quest le labyrinthe un modle esthtique, et donc un miroir de luvre. Il restera cependant se
demander si le labyrinthe vaut comme mtaphore de lcriture ou si, plus encore, il ne peut pas fonder
une thorie de la lecture.

MOTS CL
Labyrinthe, ddale, centre, sexe, gomtrie.

Losing the Thread:
Labyrinths of Modern French Literature
ABSTRACT
From the day when Theseus killed the Minotaur, the Maze turned into a form in search of meaning,
and became useless. As a result, one was enjoined to ascribe nw meanings to the empty strcuture.
Modern writers, when confronted with such a void, will have explored all its possibilities: while some
of them, like Michel Butor, dismiss the sacred dimensions, others, like Serge Doubrovsky, see in it the
image of the self (the body, the psyche...), and others still, like Raymond Roussel, Alain Robbe-Grillet
or Georges Pererc, make of the pure geometrical structure of the labyrinth an aesthetic model, and
thus a mirror of the work of art. However, one still have to ask whether the labrinth is a valid
metaphor for the writing or whether, more accurately, it cannot be the base of a theory of reading.

KEYWORDS
Labyrinth, maze, center, sex, geometry

DDALE les dalles y sont des ds qui changent et se ddoublent.
(Leiris 1939 : 82)
LABYRINTHE (lArbre y tinte).
(Leiris 1939 : 96)
;< (-.#5$27.(5-
Les dichotomies ont ceci de fcond quelles pointent une difficult apprhender le
monde en sa totalit. Ainsi, dans Force et signification , Jacques Derrida oppose-t-il
longuement la forme et la force , suggrant que lattention privilgie accorde la
premire lors de la priode structuraliste apparat sans doute comme une dtente, sinon un
lapsus, dans lattention la force , puisque la forme fascine quand on na plus la force de
comprendre la force en son dedans (Derrida 1967 : 11). la lumire de cette phrase, qui
pointe une dissociation, on comprend la fascination pour la figure de la totalit quest le couple
du Minotaure et du Labyrinthe. Et sans revenir sur les raisons complexes qui ont entran deux
mythes se conjoindre, on comprend bien la fascination pour une telle conjonction des
contraires : la forme et la force, lordre et le chaos, la raison et le dsir Tout ce que lros
coupable a provoqu (le mlange des espces, la ruine du principe identitaire), larchitecture
a tent de le rparer, ou tout au moins de le masquer, opposant la confusion des espces un
principe de cloisonnement. Face aux errances du dsir, qui saffranchit de la loi naturelle et de
la loi sociale (Pasipha/le taureau), le rappel lordre que symbolisent les murailles ou du
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moins le voile jet sur lhorreur permet en effet de territorialiser le scandale et den prserver
la cit. Le labyrinthe apparat ainsi comme le produit dun combat, combat entre lapollinien et
le dionysiaque, entre lros et la tekne. Mme si, y regarder de plus prs, les choses sont
moins tranches puisque larchitecte, pass au service de lordre, avait dabord servi les pires
divagations en concevant la fausse gnisse o lon voit que la tekn a aussi partie lie avec la
mtis.
Vu la cohrence imaginaire du motif, on, est l devant un carrefour symbolique, et
smantique. Mais lessentiel, dans lhistoire du mythe (Siganos 1993), touche la hirarchie
entre ces deux lments autonomes que sont le labyrinthe et le Minotaure. En effet, cest en
abritant le monstre que le labyrinthe prend vraiment sens : alors que cette forme est cense
rendre lespace illisible et annuler tout repre, elle acquiert un centre, la faon de lespace
sacr. Peu importe que le sujet soit dsorient quand il pntre dans la labyrinthe : quelque
part au cur du palais, la menace le guette, qui donne sens laventure.
Cest justement cette menace qui permet laccs et sa disparition qui cre la clture.
relire le mythe, on stonne de laisance avec laquelle Thse entre et se repre. Par ses seules
forces, le hros rencontre le monstre ; mais une fois vainqueur, il lui faut laide dAriane, et
de son fil, pour chapper un espace devenu indchiffrable (Borgeaud 1998 : 85). En
confrontant les deux temps, on voit que le monde conserve forme et sens tant que le Minotaure
est l, au centre ; mais que le monstre une fois disparu, le monument devient vraiment
labyrinthe , si bien que lespace se rvle menaant au moment o le danger semblait
cart.
Pour reprendre le dualisme lexical de lallemand et de langlais, qui distinguent maze et
labyrinth, Irrgang et Labyrinth, disons que le labyrinthe est devenu ddale (Caillois
1953 : Prface). Le labyrinthe a en effet ceci de paradoxal quil concentre en lui la menace (le
Minotaure comme emblme de toutes les transgressions, et comme menace sur la permanence
des identits), mais du mme coup la circonscrit le Mal est bien l en attente dun hros
librateur. Dans cette perspective, peu importe le danger objectif, car, nous le voyons avec
Thse, le labyrinthe, cette gomtrie symbolique, noffre quune faible rsistance. linverse,
le ddale , pur entrelacs de couloirs et de passages, conduit le personnage se perdre parce
quil nexiste en lui ni centre, ni matire exploit, ni moyen daccder soi, ni par consquent
possibilit de sarracher un monde indiffrenci. Dans Rencontres, Roger Caillois dcrit de
faon clairante ces deux conceptions dune mme forme, quand il oppose des labyrinthes qui
soffrent comme itinraire, o lon retrouve un symbole initiatique des prgrinations de
lme en qute de la Grce ou du Salut, des preuves quil faut tour tour traverser, des tapes
quelle doit franchir dans un ordre immuable (Caillois 1978 : 224), ces ddales qui ne
sont que carrefours, dans lesquels un premier croisement mne un autre, qui est toujours
identique au premier et o lgar est jet dans la perplexit perptuelle et insoluble du
choix, qui semble toujours le mener au mme point (Massonet 1998 : 47-48).
On peut dailleurs relire ce parallle la lumire des catgories proposes par Lukacs. Le
Labyrinthe (celui du Minotaure) relve de lpique, cest--dire dun monde en ordre, rgi par
des valeurs, et donc aisment dchiffrable, tandis que les structures ddalennes (les
labyrinthes de jardin, par exemple), vides de centre et de sens, participent dun univers
problmatique , caractristique de la modernit (Lukacs 1920). Alors que le mythe grec
correspond un climax , par cette conjonction de linforme et de la forme, la modernit a
procd une disjonction. Si au XX
e
sicle le Minotaure fait retour, cest sans doute par la
faon quil a dpouser les discours contemporains (la psychanalyse, la politique, etc.). Mais
cette plasticit est lie une forme de substitution : tandis que, dans les uvres modernes,
Thse rve souvent dun voyage sans retour, dsireux quil est dhabiter le labyrinthe, devenu
lquivalent de lIle ou du Jardin perdu, le Minotaure, lui, acquiert son indpendance. De la
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revue Minotaure Montherlant
1
, en passant par la Minotauromachie de Picasso ou tel pisode
du Satyricon, le Minotaure fascine tout comme les grands maudits (Can, Satan),
rhabilits par le romantisme. Mais si le Minotaure peut saffranchir du labyrinthe et nous
intriguer ce point, cest sans doute que, plus ou moins clairement, il apparat comme tant en
soi un labyrinthe.
Sil en est ainsi, quadvient-il alors du palais de Ddale ? Ou si, comme dans certains
textes, le Minotaure nest plus le monstre que craignait la Crte, que reste-t-il du mythe ? Ds
lors que les dieux se sont retirs du monde, les monstres sen sont alls avec eux. Hant par
lombre de son grand modle, un labyrinthe sans Minotaure apparat donc comme pure
bance, mais avec le got des modernes pour le ngatif, et pour la perversion des formes, cest
par cet aspect paradoxal quil fascine riche paradoxalement de se trouver sans emploi.
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Or, le propre du labyrinthe tient justement lambigut qui est sienne, tant cette forme
semble se drober. En effet, quest-ce que ce lieu clos, et cependant entrouvert ? Quel sens cela
a-t-il darpenter des sentiers qui ne mnent nulle part , pour parler avec les mots de
Heidegger ? Un peu comme le dit Grard Genette du baroque, le labyrinthe est un vertige
fix . En effet, lhistoire de Thse a ceci de rassurant que le hros sait clairement quel
moment il entre dans le labyrinthe, quel autre il atteint le centre, et quel moment enfin il en
ressort. Mais si lon en exclut son soleil noir (le monstre), quest-ce qui confre au
labyrinthe son tre propre ? Quest-ce qui en fait rellement une menace, et en quoi est-il
inquitant ? En un sens rien, sinon linterprtation quon en a puisquune telle forme fait
seulement se succder des couloirs et des passages, cest--dire des lments dune grande
banalit. Du coup, en labsence dindice explicite, comment le personnage, qui avance dans un
espace balis (des parois, des portes, des angles), peut-il savoir quil volue au sein dun
labyrinthe, cette forme qui au fond nexiste comme telle que pour une conscience extrieure ?
Dans Thse ou la puissance du spectre, Thomas Stern (Stern 1981) souligne dailleurs quel
point le Minotaure, plac dans le labyrinthe pour lternit, en vient ignorer le concept mme
de labyrinthe loppos de ces labyrinthes miniatures, dans certains jardins, o lon savance
au milieu de haies mi-hauteur de faon conserver une vue surplombante et jouir ainsi dune
errance sans danger. la faon de celui qui se demande sil veille ou sil rve quil veille,
linquitude que suscite le labyrinthe commence donc quand on se pose cette question,
indcidable : suis-je lintrieur ou lextrieur ? (Hollier 1974 : 111). Pour rpondre, il
suffit en principe davancer ; mais comment avancer quand on ne cesse d hsite[r] au milieu
dun chemin unique (Bachelard 1948 : 213) ?
Le labyrinthe constitue ainsi la fois un lieu de confusion extrme o les couloirs se
croisent et se recroisent, o le voyageur se trouve chaque instant confront de multiples
choix, de fallacieuses bifurcations ; mais en mme temps, dans une tradition parallle, cest
bien le labyrinthe, ce trajet long et compliqu, qui conduit ncessairement, aprs de multiples
tours et dtours, vers le centre (Borgeaud 1998 : 85-87). Lhsitation est si prgnante que, nous
le verrons, la littrature moderne prend cong regret de ce monde en ordre, o le voyage
avait un sens, comme sil tait impossible daccepter un univers indchiffrable. Ds lors quon
ne sachemine pas ncessairement vers la sortie , comme il en allait du premier
labyrinthe on se trouve, avec le second labyrinthe , dans une situation sans issue, vou
une errance infinie dans un espace qui se ddouble, se dmultiplie sans fin (Massonet
1998 : 48). Lenjeu est donc dimportance car lentre dans la modernit tient sans doute ce

1
Dans Les Bestiaires, Montherlant apparat la fois comme indiffrent envers le labyrinthe et fascin par le
Minotaure ( Je suis Apis, je suis le Minotaure / Je suis le souffle que nul ne peut enclore (Montherlant 1926 :
264).
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renoncement, ce qui explique que de Joyce Perec, en passant par Kafka et Borges, le
labyrinthe devienne leitmotiv. Comme si le labyrinthe, qui permet la fois dendiguer le chaos
et de dissminer le sens, invitait la littrature, et plus largement lart, substituer un monde
dfunt (celui o rgnaient les Ides, le Souverain Bien), limmuabilit sereine de la
gomtrie. Et dune gomtrie vide, rduite sa pure immanence, puisque, confronte
lnigme, une partie des crivains modernes prfre faire la carte de Thbes au lieu de jouer
Sophocle (Deleuze et Guattari 1984 : 58).
Sil est un point sur lequel tous saccordent, ou du moins saccordrent longtemps, cest
que le labyrinthe vaut avant tout comme voie daccs ce lieu du secret quest le centre
2
. Mais
comme le centre relve de la pense magique, il soffre toutes les rversibilits. Il existe bien
sr des labyrinthes qui dbouchent sur lternelle chambre des horreurs (Yourcenar 1963 :
158). Mais au XX
e
sicle, il en est dautres qui nourrissent des rveries dniques l le , le
recoin , la cachette , la petite maison au sein de la grande (Durand 1969 : 278). Cette
mythologie du repli mythologie rgressive qui prend contre-pied la lgende grecque en fait
un lieu clos hors de lHistoire, et donc quelque chose comme le Jardin premier. Motif qui
transparat, entre autres, dans Minos et Pasipha de Suars (Suars 1927), o le sjour dans le
Labyrinthe est si idyllique que les jeunes Athniens nont plus envie de revoir lextrieur, ou
dans le Thse de Gide :
Droulant le fil, je pntrai dans une seconde salle, plus obscure que la premire ; puis dans
une autre plus obscure encore ; puis dans une autre, o je navanais plus qu ttons. Ma
main, frlant le mur, rencontra la poigne dune porte, que jouvris un flot de lumire.
Jtais entr dans un jardin. En face de moi, sur un parterre fleuri de renoncules,
dadonides, de tulipes, de jonquilles et dillets, en une pose nonchalante, je vis le
Minotaure couch. (Gide 1946 : 82)
Cette inversion terme terme est un peu nave, mais pour limaginaire elle touche juste
car les mythologies du repli ont partie lie avec le chaos premier. Au fond, les rveries
dniques annulent magiquement la terreur qui accompagne toute vocation du lieu
originaire, dont le Minotaure est le reflet. Euphmiser le centre (le jardin fleuri) ou carrment
lannuler, cela revient donc mettre mort une seconde fois le Minotaure, qui constitue en soi
un second labyrinthe par cet enchevtrement de lhomme, de la bte et des dieux . Ne
voir dans le labyrinthe quun passage initiatique mme de nous conduire au centre, cest
suggrer quon peut sen sortir (en sortir) bas prix, et mconnatre la consubstantialit du
monstre et de la structure labyrinthique. En cho Michel Foucault pour qui le labyrinthe
serait la fois la vrit et la nature du Minotaure (Foucault 1963 : 113).
En ralit, il ne suffit pas dliminer le monstre pour purifier le monde. Aprs avoir
vaincu le Minotaure, et donc mis fin une premire fois au chaos primordial, Thse conjure la
menace que comporte en soi le labyrinthe en allant donner des lois Athnes, et donc en
triomphant une seconde fois du dsordre. Du coup, la honte et le secret limins, et lombre
des origines conjure, la cit venir semble affranchie de la part maudite du moins si lon
admet quune cit peut sdifier sur la dngation de lorigine.
Au regard dautres rcits initiatiques, le labyrinthe a donc ceci de singulier quil dsigne
un lieu atteindre, mais un lieu quil fait aussi vite quitter et oublier . Ainsi, les deux
imaginaires qui coexistent dans le labyrinthe antique en viennent saffronter : face aux
sductions de la mtamorphose, cest--dire du changement vue, des parcours
instantanment franchis , que nous donne voir la bte humaine , ce qui finit par
lemporter cest lespace rigide, barr, envelopp de la recherche, du retour et du trsor
(Foucault 1963 : 102), qui est lespace mme de Thse, ou dUlysse Thse face au Minotaure

2
Ple-mle : Le labyrinthe est la voie, le passage qui conduit un centre (Borgeaud 1998 : 87) ; un labyrinthe,
cest la dfense parfois magique dun centre, dune richesse, dune signification [] (Eliade 1978 : 211), etc.
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ressemblant Ulysse face aux sirnes, puisque les deux hros ont ceci en commun quils se
refusent une exprience des limites (Blanchot 1959).
Cet espace initiatique, qui exige du monde quil possde une profondeur et du rel
quil soit flanqu de son double (Rosset 1976), cest justement lui que la modernit exclut
de sa cartographie, mesure que le monde se rduit une pure surface, dpourvue de sa part
ombreuse. Or, le propre du labyrinthe tait justement de nous aider penser le rel en offrant
au ngatif son lieu propre. Mais mesure que les modernes humanisent le Minotaure quils
en fassent un objet de piti ou de drision, le dispositif ne fonctionne plus. Sous linfluence de
la psychanalyse (Nin 1961) et du politiquement correct, le labyrinthe confronte Thse lui-
mme, comme chez Marguerite Yourcenar o il entend sa voix de jeune homme et sa voix de
vieillard (Yourcenar 1963) ; pire encore, voil que le labyrinthe en vient protger non le
monde du Mal, mais un malheureux dun monde trop cruel (Andr Suars, Andr Gide, etc.).
Sans le poids du Sacr et de sa menace, le labyrinthe risque alors dapparatre pour ce
quil est : une forme vide, et qui ne signifie rien comme tend le monter la scne lors de
laquelle, chez Marguerite Yourcenar, le labyrinthe vient seffondrer ds lors que Thse
reparat, victorieux :
Autolycos : Excusez-moi, Mesdames. Le peu qui reste de ce fameux Labyrinthe nest
gure formidable. Est-ce contre ces murs de carton-pte, contre ces parois plaques de
miroirs dformants que Thse sest battu ? (Yourcenar 1963 : 246).
Ladieu au Minotaure, comme on parle de ladieu aux armes , confronte donc les
modernes un choix. Soit ils tentent de renchanter une mythologie en danger, ou au moins
de redonner sens une forme vide. Soit, linverse, ils poussent son terme le processus de
dmythification, en reprenant le mythe avec une distance ironique (Andr Gide), ou en le
rduisant ntre quune simple mtaphore, comme dans Le Minotaure ou la halte dOran
(Camus 1954), o Camus peint la ville algrienne comme un labyrinthe dans lequel les
habitants tournent en rond , jusqu se faire dvorer par ce Minotaure quest lennui .
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Or, de mme que le roi est nu, le labyrinthe est vide. Cependant, si le dispositif continue
nous fasciner, par-del le trsor quil abrita un temps, cest que le labyrinthe constitue un
dispositif pervers : il donne voir (ou du moins donne lenvie de voir) dans linstant mme o
il dissimule ; ni tout fait clos, ni vraiment ouvert, il noffre quune fissure qui veut connatre
son secret car la fissure est le dbut du rve labyrinthique (Bachelard 1948 : 216). Cest
dire de faon assez claire que cette machine clibataire quest le labyrinthe, dont loccupant
premier tait interdit dengendrement, a voir avec lnigme du corps et de la sexualit. Pour
accder au centre, il faut sans doute enfiler des couloirs, mais aussi se glisser en des boyaux
troits ; et puisquon parle couramment dun corps de btiment , comment ne pas voir en
cet difice un corps mtaphorique ? Le code pique aura longtemps fait cran au sens o lon
emploie le mot dans les souvenirs crans en nous laissant croire au triomphe de la virilit
(le hros conqurant, le lgislateur dAthnes). Mais notre horizon de lecture a chang, et la
prgnance analytique nous a rendus suspicieux. Quel trange hros que Thse, qui triomphe
au combat mais ne se tire daffaire quen suivant un fil, un peu comme le Petit Poucet suivait
les cailloux blancs ! Et encore, le Petit Poucet est seul artisan de sa ruse alors que Thse, lui,
doit tout Ariane, cest--dire au fminin. Renversant alors la donne, la tentation est grande,
chez les commentateurs, de voir en ce fil un cordon ombilical, en Thse un enfant, et dans son
retour victorieux le rcit dune naissance
3
. Et mme dune naissance anale
4
, puisque le

3
Cest lui, lhomme press. Thse. Sorti prmatur du ventre de sa mre, sorti le premier du labyrinthe. Oublieux
mme dAriane, il naura jamais le temps de rien, ni de changer les voiles pour prvenir son pre [] (Nunez
2008 : 100).
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labyrinthe et son entrelacs souvent plongs dans les tnbres (Yourcenar 1963 ; Kazantzaki
1984 : 275-277, etc.) renvoient volontiers au ventre intestinal , comme chez Hugo, quand
la ville se double du ddale souterrain des gouts (Bachelard 1948).
Mais on sait que le corps porte en effet en lui plus dun labyrinthe (on parle ainsi du
labyrinthe de loreille pour les cavits de loreille interne), et que le ventre intestinal est
bien proche de lautre, le ventre sexuel. Une variation sur le mythe de Phdre nous offre
dailleurs un bel exemple de ces glissements mtaphoriques. Dans Fils de Serge Doubrovsky
(Doubrovsky 1977), variation autofictionnelle sur la Phdre de Racine, le narrateur, cest--dire
Serge Doubrovsky, sauto-analyse travers le commentaire quil nous donne du rcit de
Thramne , avec ce monstre marin qui sort de leau, effraie le chevaux et entrane ainsi la
mort dHippolyte. Pour Doubrovsky, qui se rfre au travail de Mauron sur Racine, le
labyrinthe [] est un symbole trs archaque des entrailles maternelles (Doubrovsky 1977 :
495), et plus largement de la femme. Or, aux yeux de lauteur, ce monstre-labyrinthe ,
demi-taureau et demi-dragon, o il faut se retrouver ou se perdre , cest celui de
lidentit sexuelle (Doubrovsky 1977 : 525). En effet, il peut bien tre ARM DE CORNES
et dot dune VOIX REDOUTABLE (Doubrovsky 1977 : 511), et donc voquer un Thse
minotauris (Doubrovsky 1977 : 511), lessentiel est que SA CROUPE SE RECOURBE EN
REPLIS TORTUEUX , et donc procde du fminin : cette croupe cest SA croupe monstre-
labyrinthe (Doubrovsky 1977 : 521), ce SEXE-LABYRINTHE o Phdre et Hippolyte
sgareront aux REPLIS TORTUEUX dune monstruosit jumelle (Doubrovsky 1977 : 526).
On avait vu dans le labyrinthe le lieu dun combat pique (le hros/le monstre) ; en
ralit, pour les modernes, tout relve au fond du fminin et de sa souverainet, et cest du
ct de la femme quil faut rechercher les racines du Labyrinthe (Prtre 1998 : 11). Le
labyrinthe au fond na jamais t le royaume du Minotaure, ce roi maudit : sa vraie reine
est sans doute Ariane, comme laffirme Jean-Claude Prtre ( Le domaine dAriane est celui du
Labyrinthe ) (Prtre 1998 : 12) et comme le suggre un trange texte de Michel Butor,
Picasso-labyrinthe , o lhistoire, reprise librement Thse prend peu peu les traits de
Picasso, et le rcit quitte la Crte pour la France, est raconte par la jeune femme :
Dans le palais de mon frre dinnombrables grilles souvrent et se referment constamment,
et sur ces grilles il y a des fentres qui donnent sur des chambres de tnbres qui
silluminent parfois lorsquun rayon du Soleil de midi parvient se faufiler par les corridors
miroirs []. (Butor 1988 : incipit)
Dailleurs, quand un peintre comme Jean-Claude Prtre sintresse au labyrinthe, cest
bien sr pour cette forme en soi et son caractre plastique, mais aussi pour Ariane, qui donne
son titre au catalogue (Prtre 1998), puisquelle constitue la clef. Reflet de lnigme qui entoure
lorigine, la paternit et lengendrement, le labyrinthe prend donc son sens de ce fil unificateur,
fil dAriane qui tisse le labyrinthe au point de devenir nud gordien ou tunique de
Nessus (Hollier 1974 : 112).
De cette lumire, le mythe de Thse reoit une coloration nouvelle. Quand il quitte le
labyrinthe, le hros victorieux perd son objet dlection. Et au fond, on peut voir dans la
(re)fondation dAthnes les lois, les monuments la restauration oblique de cet objet perdu.
Plutt que dopposer une fois de plus les deux lieux (lombre et le monstre / la lumire et
lordre), il vaut mieux considrer la culture (Athnes) comme une image sublime du
labyrinthe, et lordre politique comme la face lumineuse du fantasme.

4
Dans son dialogue avec Freud, Lvi-Strauss revient souvent sur linterprtation des mythes, et leur rversibilit.
Ainsi, il estime que, par inversion du contenant en contenu, le vritable thme de la lgende du labyrinthe se
rvlera tre celui dune naissance anale o les chemins entrelacs figurent lintestin et le fil dAriane, le cordon
ombilical (Lvi-Strauss 1985 : 250).
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Du jour o Thse met mort le monstre et sen va, le labyrinthe est livr lui-mme ;
mais du coup, redevenu vacant, il soffre tous les rinvestissements. Un peu comme les
fameux personnages en qute dauteur, le labyrinthe devient donc un archtype en qute de
sens. Ou plutt, chaque poque voit en lui une image du sacr : alors que sous linfluence de la
psychanalyse, on peroit aujourdhui en lui une image du corps fminin, les labyrinthes
dglise, dessins sur le sol, avaient figur longtemps le cheminement de lme. Or, pour
diffrentes quelles soient, ces deux lectures ont en commun une semblable recherche de
l essence et du sens ; mme si tout oppose une lecture immanente le labyrinthe
comme reflet du corps, lui-mme constitu en horizon indpassable une lecture
transcendante le labyrinthe comme reflet dun cheminement spirituel dont lissue relve
de la dimension verticale
5
.
Cette conjonction de deux formes (le sol/le ciel ; le labyrinthe/la cathdrale), nous la
retrouvons au cur de la modernit avec LEmploi du temps de Michel Butor
6
. Retrouvailles
qui sonnent comme un ultime hommage, car mme si ce retour a quelque chose dun
tombeau , le ralisme mythologique de Butor permet larchaque de faire retour au
cur du Nouveau Roman. Au regard de tous les modernes que hante le labyrinthe des Grecs
(Joyce, Borges, Cortazar), Butor maintient lquivoque : Bleston, la ville o se perd le
narrateur ( Pour aller au centre ? / Quest-ce que vous voulez dire par centre ? ) (Butor
1956 : 29) possde en effet deux centres, qui se rpondent : la tapisserie de Thse , dans le
Muse, et le vitrail de Can , dans la Nouvelle Cathdrale. Au cur de la ville rgne donc le
Mal, ou du moins son image : le onzime tapisserie voque, dans une sorte de caveau entour
de murs compliqus , un prince en cuirasse gorgeant un homme tte de taureau ,
tandis quune jeune fille tient un fil qui serpente dans les mandres et les corridors de la
forteresse (Butor 1956 : 88) ; quant au vitrail de Can, il montre le frre meurtrier dans la
mme attitude que Thse aux prises avec le Minotaure [] (Butor 1956 : 90). Mais le mythe
se retrouve ici en porte--faux. Comme le Quichotte, LEmploi du temps commmore en effet
le souvenir des temps piques, mais en leur opposant leur contrefaon parodique. La ville
labyrinthe
7
, o lon passe devant les mmes lieux la recherche du centre (Butor 1956 : 13), a-
t-elle encore voir avec le Labyrinthe de la lgende
8
, quand on voit ici le hros, pauvre Thse,
contraint dacheter un plan de la ville une libraire, Anne Bailey Ann-Ariane, dont il va
tomber amoureux avant de sprendre de sa sur ? Quant au meurtre, quel rapport entre la
mise mort du monstre et cette ple imitation quest le crime dont parle un roman policier,
mme si ce roman dans le roman sinspire sans doute dun acte rel ? Ds lors qua disparu
lombre dune corne de taureau , pour reprendre les mots de Michel Leiris, quelque chose
sest rompu.

5
Comme le rappelle, entre autres, John Ruskin : le point [] du Labyrinthe incrust dans le pav de la
cathdrale donne un caractre de saintet au sol, tout comme, pour le peuple, est sainte la vote qui tait au-
dessus de sa tte . Ainsi, ce labyrinthe dan la cathdrale tait pour les fidles un emblme de noble vie
humaine, aux portes troites, aux parois resserres, avec une infinie obscurit et linextricabilis error de tous
cts, et, dans ses profondeurs, la nature brutale dompter (Ruskin 1986 : 272).
6
signaler galement les allusions au labyrinthe et au fil dAriane dans La Modification travers limage de la fort
qui souvre et se referme sur le voyageur, incapable de retrouver les traces de ses pas (Butor 1957 : 198 et 201).
Andr Siganos propose dailleurs de voir dans le fameux tapis de fer chauffant un labyrinthe microcosmique ou
mtonymique (Siganos 1993 : 133).
7
comparer avec Rome dans La Modification puisque, pour Jean Roudaut, la Ville apparat comme un immense
jeu de loie, dont la place serait le microcosme, le pavement du Campidoglio figurerait le labyrinthe, le pape du
Jugement serait Innocent X [] (Roudaut 1969 : 98).
8
Il faut que une sance de cinma pour quon entrevoie quelque chose de lorigine, travers un film en couleur
sur la Crte, le lieu dorigine dAriane et de Phdre, lle du Labyrinthe et du Minotaure (Butor 1956 : 129). Mais
la salle de cinma, semblable la fameuse caverne, nous fait mesurer la distance entre lIde et le rel.
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Roman mlancolique, LEmploi du temps constitue, on la dit, un tombeau car cest
sans doute la dernire fois que, dans une uvre littraire, le labyrinthe et la cathdrale se font
face. Au grand mythe de luvre-cathdrale, cher Marcel Proust
9
, le labyrinthe propose un
autre modle spatial, sans doute mieux accord la modernit. La mtaphore de luvre
comme cathdrale postule une unit secrte, et au cur du rseau de sens une vrit cache. Et
en cela elle invite une qute. linverse, limage du labyrinthe, qui rompt avec toute
verticalit, et donc toute transcendance, invite des parcours incertains, sans commencement
ni fin. En effet, comme le rappelle Denis Hollier avec les mots de Georges Bataille, la structure
labyrinthique est antihirarchique , anarchique et mme acphale , puisquon y
perd la tte (Hollier 1974 : 119).
@< &* :1541.#("
Cette gomtrie quest le labyrinthe entre donc en rsonance la fois avec les
rhizomes ou rseaux deleuziens (Deleuze et Guattari 1980), dont il partage lalatoire, et
surtout avec lchiquier, dont il possde la perfection abstraite. Et une fois le pulsionnel (le
Minotaure) mis lcart, cest cette dimension qui lemporte. Reprenant, les mots de Siganos
(Siganos 1999 : 44-46), mais en les dtournant, on voit ainsi se dessiner deux familles de
textes : les romans minotaurens et les romans ddalens . Du coup, tout au long du
XX
e
sicle, le labyrinthe, mtaphore obsdante de la modernit, a partie lie avec les
formalismes, de Roussel au Nouveau Roman. Mais sil constitue une image idale de luvre,
cest que, pour les contemporains, et notamment Roger Caillois, il donne voir le monde :
Lunivers sans doute est immense et labyrinthique. Il reste que les brumes, les nues qui
constamment sy effilochent et sy recomposent, dissimulent un plan quadrill que balisent
des chos, des rappels, des repres priodiques. Le monde nest pas une sylve inextricable
et confuse, mais une fort de colonnes dont les alignements rythms rpercutent le mme
message : la prminence, sous le vacarme gnral, dune architecture dpouille. (Caillois
1970 : 81)
Dans cette perspective, le motif du labyrinthe participe dune exigence mimtique, seul
mme de prserver un entre-deux : lopacit au cur de la rationalit ; lnigme dune forme
paradoxale dont il nous fait inventer lusage.
De Nietzsche Joyce (Dedalus et Ulysses) en passant par Kafka (Le Terrier), Durrell
(The Dark Labyrinth, 1947), Borges ou Italo Calvino (Calvino 1962), cette fascination pour le
labyrinthe a t tudie de nombreuses reprises (notamment Faris 1988 et Dancourt 2002).
De mme que, pour le domaine franais, on a analys plus dune fois les textes qui invoquent
de faon frontale le motif (le Thse de Gide ; Qui na pas son Minotaure ?, de Marguerite
Yourcenar, etc.). Mais dans la perspective qui est ntre, le plus intressant tient sans doute la
faon dont le labyrinthe irrigue, de faon subreptice, toute une part de la modernit. Or, loin
des rcritures qui saffichent comme telles, limprgnation est dautant plus forte quelle
savance masque. Raymond Roussel, lun des pres fondateurs de la modernit littraire, na
pas rcrit le mythe, mais il ne cesse dy revenir : ainsi, dans Impressions dAfrique, on joue un
opra, Ddale, o Velbar, jeune zouave devenu acteur, triomph[e] dans lair principal, sorte
dhymne de joie et dorgueil par lequel Ddale, ayant achev la construction du labyrinthe [],
salu[e] avec ivresse la ralisation de son rve (Roussel 1910 : 209), traduisant ainsi les

9
La notion de labyrinthe apparat chez Proust, propos du Grand Htel de Balbec ou de Venise, mais de faon
distancie. Ltrange est que le terme demeure furtif, alors que lespace est ddalen. Ainsi, Venise, on tombe
sur des calli qui se ressemblaient toutes et se refusaient [] me donner le moindre renseignement tandis
que quelque mauvais gnie qui avait pris lapparence dune nouvelle calle me faisait rebrousser chemin malgr
moi (Proust 1989 : 230). Pour tout ceci, Watson 1992.
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angoisses et les esprances de lartiste obsd par les conceptions grandioses de son gnie
(Roussel 1910 : 208).
Si on laisse de ct les analyses de Georges Bataille et de Roger Caillois, qui se situent
dans les marges de la littrature, lesprit de Roussel fait retour dans les annes 60, une fois
passes les philosophies de lexistence et leur poids de pathos. Cest bien sr loccasion du
Nouveau Roman que le labyrinthe rencontre nouveau la littrature de recherche, avec une
double lecture du motif. Dune part Butor et Arrabal donnent cong au Sacr avec LEmploi du
temps, et surtout Le Labyrinthe (Arrabal 1956), cette pice trange qui dsacralise le motif le
labyrinthe est ici constitu de couvertures dans le parc dun chteau et cependant perptue
la dimension pulsionnelle (despotisme du matre, nymphomanie de la fille, crime).
linverse, Robbe-Grillet, avec Dans le labyrinthe, coupe dfinitivement le motif de sa charge
mythologique pour en faire un pur ddale temporel et spatial o erre le soldat bless, qui se
dba[t] dans ses propres fils (Robbe-Grillet 1959 : 164), prisonnier des trompe-lil et des
faux-semblants. Roman programmatique puisque toute luvre de Robbe-Grillet obit au
principe de rptition, oublie le principe de non-contradiction et confre lvnement un air
de dj vu (Bodei 2007).
Concidence, cest peu prs au mme moment que se constitue lautre grand courant
formaliste quest lOulipo. Or, lorsque ce groupe part en qute de son identit, une hsitation le
saisit puisque aprs une premire dfinition, scientifique mais assez lourde, il en avance
une seconde, plus stimulante. En effet, le 5 avril 1961, certains membres proposent
sournoisement cette formule, reste clbre :
Oulipiens : rats qui ont construire le labyrinthe dont ils se proposent de sortir. (Lescure
1973 : 32)
linstar de la spirale, chre Ubu et Jacques Roubaud, le labyrinthe mtaphorise (ou
spatialise ?) ainsi une potique. En effet, tel que relu par les Oulipiens, il conjugue les figures,
jusque-l disjointes, de Ddale et de Thse. Si les Oulipiens, comme le hros grec, se
proposent de sortir , cest aprs avoir eux-mmes difi le pige, comme lavait fait Ddale, le
grand architecte. Mais ces rats de laboratoire sont galement des savants, et surtout des rats de
bibliothque, de sorte que pour eux aussi la bibliothque est lquivalent borgesien du
labyrinthe.
Limage idale du labyrinthe revient donc sans surprise larrire-plan des textes
oulipiens, o le mot prend une saveur particulire comme dans La Vie mode demploi, de
Georges Perec qui joue de lchiquier et surtout du puzzle. Lorsque Smautf revient de
voyage, il rapporte trois objets : un coffre de bateau, une statue en basalte de la Desse-Mre
tricphale, et surtout une gravure reprsentant un jeune enfant recevant dun vieux magister
un livre de prix . Or, cette gravure allgorique, une troite plaque de cuivre grave, fixe sur
le cadre de bois [], en donne le titre, apparemment sans rapport avec la scne reprsente :
Laborynthus (Perec 1978 : 85). Par ce lger cart orthographique, sorte de clinamen
oulipien, la leon est claire : le livre (le livre que donne le vieux magister, mais galement celui
que compose lcrivain) est bien un labyrinthe . Ce labyrinthe, cependant, on ne lobtient
pas par la grce de quelque inspiration, mais au prix dun labeur . Mot-valise que ce
Laborynthus , qui fait du travail la seule issue, et donc barre la route aux mythologies de
l envol .
Le labyrinthe devient ainsi un nom de code qui, au, au cur de luvre, vaut signe
dappartenance et met en place un protocole de lecture. Le motif interdit en effet une lecture
nave : quand un roman comme Cinma, de Tanguy Viel, dbute dans un jardin anglais dont
les haies, parfaitement tailles [], forment, quand on les voit de dessus, un labyrinthe
(Viel 1999 : 10-11), et quand la voix que lon entend semble surgir de son centre, on comprend
que lintrigue va tre ddalenne avec ce narrateur qui revient sans cesse un mme film,
jamais nomm mais reconnaissable (Le Limier, de Mankiewicz), vu et revu des dizaines de fois
(ce qui confirme les liens du labyrinthe avec la sensation de dj vu). Et avec, en sus, une
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allusion au film de Peter Greenaway, The Draughtsmans Contract (Meurtre dans un jardin
anglais, 1982), o figure galement le jardin-labyrinthe.
On le voit, la nature a peu de place ici, tant le labyrinthe, surcharg de mmoire, devient
un ddale textuel o le Minotaure aurait cd la place la bibliothque. Sa vraie porte daccs
est donc en fait le livre, devenu rameau dor . De cette relecture du labyrinthe, Michel Butor
nous propose une image allgorique dans son Dialogue avec Charles Perrault sur les
fontaines de la fable . En une mise en abyme, Michel Butor, dans Rpertoire V, nous montre
Charles Perrault pntrant dans une nouvelle rgion du parc royal, un livre la main. Cest
donc en relisant certains de ses textes quil va parcourir le labyrinthe de Versailles, entrelaant
les citations aux descriptions :
Entre tous les Bocages du petit Parc de Versailles, celui quon nomme le Labyrinthe est
surtout recommandable par la nouveaut du dessin, et par le nombre et la diversit de ses
Fontaines. Il est nomm Labyrinthe parce quil sy trouve une infinit de petites alles
tellement mles aux autres quil est presque impossible de ne pas sy garer []. (Butor
1982 : 103)
Avanant dans le Labyrinthe son livre la main, Charles Perrault voit les statues,
inspires de ses fables, qui ornent le lieu. Mais alors que le labyrinthe de la Crte dissimulait le
hors nature, le labyrinthe de Versailles, lui, donne lire des scnes allgoriques, susceptibles
denseigner la sagesse ( Mille exemples pareils nous font voir tous les jours / Quil nest point
de laides amours ). Face aux dbordements de lros mythologique (Pasipha), le labyrinthe
de Versailles en appelle donc un ros polic. Dans le petit dialogue entre Amour et Apollon,
quimagine Perrault, Amour veut bien laisser Apollon la gloire de toutes les beauts du
monde, mais la condition quon lui laisse la disposition du Labyrinthe , quil aime avec
passion et qui lui convient tout fait , car comme il le dit Apollon : vous savez que je
suis moi-mme un labyrinthe o lon sgare facilement (Butor 1982 : 105). En se promenant
dans le labyrinthe de Versailles, on voit ainsi que si le dieu engage les hommes dans de
fcheux labyrinthes, il na pas moins le secret de les en tirer lorsquil est accompagn de la
sagesse (Perrault 1675 : 240).
@< 75-7&20(5-
Reprenant ses prdcesseurs, quil met en rseau, Michel Butor se promne lui aussi
dans un labyrinthe textuel tout comme dautres avant lui, dans leurs bibliothques-
labyrinthes. En cela, le motif, qui donne voir une potique, se double dune thorie de la
lecture. Et dune thorie qui, limage de son modle, cultive lambigut puisquune telle
forme invite tout la fois un parcours et une perte. Le texte cet entrelacs, cette trame a
sans doute quelque chose de labyrinthique, pour reprendre un topos. Mais quen est-il, en
regard, du lecteur ou de la lecture ? Pour lire le texte, convient-il seulement de sen remettre
Ariane et donc de suivre le fil ? A-t-on le droit de poser en principe quil existe un fil
directeur ? Afin de se reprer dans le ddale des mots, existe-t-il un chemin, mme de nous
conduire au centre ? La lecture participerait-elle alors dune volont de matrise comme si,
nouveau Thse, le lecteur avait pour fin de vaincre ? Ou comme si, nouvelle Ariane ou
nouvelle Pnlope diurne, il retissait un tissu dmaill ? (Jeu sur les fils et le texte qui revient
souvent dans Fils de Doubrovsky, avec dans le titre le double sens du mot : la filiation/le
tissage). Ce qui confirme la relation entre le labyrinthe (le fil dAriane) et lengendrement (le
fils maudit, le meurtre du fils par Thse, qui lui-mme provoquera la mort de son fils, etc.).
Au contraire, est-ce que la lecture ne consiste pas en une rfutation de Thse , si lon
admet que lire cest se moquer des fils : se confier au Minotaure, vivre dans le Labyrinthe
[]. Admirer la voile blanche de la page. tre sidr (Nunez 2008 : 100). Est-ce que, dans
cette perspective, la lecture la plus fconde ne serait pas celle o lon dtisse, comme Pnlope
la nuit venue ?
Lquivoque nest pas pour surprendre. Comme le texte littraire, le labyrinthe affiche
son ambigut : ni tout fait clos, ni tout fait ouvert, marqu dune brche, dune fissure par
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o sintroduire, il rappelle lanalyse de Bernard Pingaud, qui voit dans lOmega (!) limage du
texte et de la circulation du sens, par cette quasi-clture qui prserve cependant un interstice
(Pingaud 1992 : 151-174).
Contre les prtention la matrise suivre le fil dAriane pour donner sens au labyrinthe
comme au texte, cette incertitude nous rappelle que lcriture consiste prcisment perdre
le fil, et que le vritable labyrinthe nest pas celui que construit Ddale mais celui auquel nous
confronte le langage. Mots labyrinthiques qui mgarent et menferment , mais que
jutilise pourtant pour transgresser la clture quils dessinent (Hollier 1974 : 115).
+(+&(5:#*!/("
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