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El Destino del Cazador

Los Courtney III 06

Wilbur Smith
En 1913 Len Courtney, ex combatiente convertido en cazador profesional, se encuentra en tierras de la tribu masai, en la britnica frica del Este, traba ando como !u"a en safaris para extran eros millonarios y poderosos# $no de sus clientes, el conde %tto von &eerbac', industrial alemn, lidera una poderosa fbrica de aviones y ve'"culos para la prspera armada del (iser# Len es reclutado por su t"o, )enrod *allantyne, comandante de las fuerzas britnicas en frica oriental, para investi!ar a +on &eerbac'# Lo ,ue no estaba en los planes era ,ue se enamorara apasionadamente de Eva, la eni!mtica y bella mu er del conde# )oco antes del estallido de la )rimera -uerra &undial, Len descubre un complot de +on &eerbac' contra los britnicos ,ue involucra a sobrevivientes desencantados de la -uerra de los *ers# Len intentar desentra.ar ,u/ 'ay detrs de esa conspiracin, al tiempo ,ue averi!ua ,ui/n es Eva realmente detrs de la mscara de mu er enamorada#

Este libro est dedicado a mi mujer, Mokhiniso, que es lo mejor que jams me ha ocurrido#

El 9 de a!osto de 1901 era el cuarto aniversario de la coronacin de Eduardo +22, 3ey del 3eino $nido y los 4ominios *ritnicos, y Emperador de la 2ndia# 4aba la casualidad de ,ue era tambi/n el cumplea.os n5mero diecinueve de uno de los leales s5bditos de 6u &a estad, el se!undo teniente Len Courtney, de la Compa."a C, 3 er *atalln, 1er 3e!imiento de los 3ifles 7fricanos del 3ey, o los 373, como se los conoc"a com5nmente# Len pasaba este cumplea.os cazando rebeldes nandi a lo lar!o de la fractura !eol!ica del !ran valle del 3ift, en el interior profundo de esa oya del imperio, el frica %riental *ritnica# Los nandi eran un pueblo belicoso, muy propenso a la insurreccin contra la autoridad# 8ab"an estado en rebelin espordica durante los pasados diez a.os, desde ,ue su 'ec'icero y adivino principal 'ab"a predic'o ,ue una !ran serpiente ne!ra se iba a mover por sus tierras tribales arro ando fue!o y 'umo, trayendo muerte y catstrofes a la tribu# Cuando el !obierno colonial britnico comenz a colocar las v"as para el ferrocarril, ,ue fue proyectado para ir desde el puerto de &ombasa en el oc/ano "ndico 'asta las orillas del la!o +ictoria, casi mil 9ilmetros tierra adentro, los nandi lo interpretaron como el cumplimiento de la temida profec"a y las brasas de la insurreccin se encendieron otra vez# 7rd"an con ms brillo a medida ,ue la punta de lanza del ferrocarril se acercaba a :airobi, para lue!o diri!irse 'acia el %este por el valle del 3ift y las tierras tribales de los nandi rumbo al la!o +ictoria# Cuando el coronel )enrod *allantyne, el oficial ,ue comandaba el re!imiento de los 373, recibi el despac'o del !obernador de la colonia, en ,ue se le informaba ,ue la tribu se 'ab"a alzado otra vez y estaba atacando posiciones aisladas del !obierno a lo lar!o de la propuesta ruta del ferrocarril, coment con exasperacin; <*ien, supon!o ,ue simplemente tendremos ,ue darles otra buena paliza# <= orden a su 3er *atalln ,ue abandonara sus cuarteles en :airobi para 'acer precisamente eso# 6i 'ubiera podido ele!ir, Len Courtney se 'abr"a ocupado de otras cosas ese d"a# Conoc"a a una oven cuyo marido 'ab"a sido muerto no 'ac"a muc'o por un len salva e en su shamba de caf/ en las colinas :!on!, a pocos 9ilmetros de la nueva capital de la colonia, :airobi# 4ebido a ,ue era un intr/pido inete, adems de un prodi!ioso ariete con la pelota, Len 'ab"a sido invitado a u!ar como n5mero uno en el e,uipo de polo del marido de ella# )or supuesto, por su condicin de subalterno de ba a !raduacin, no pod"a permitirse disponer de varios caballos, pero al!unos de los miembros ms prsperos del club estaban encantados de patrocinarlo# Como miembro del e,uipo del marido muerto de la oven, Len ten"a ciertos privile!ios, o por lo menos /l se 'ab"a convencido de ello# 4espu/s de ,ue pas un tiempo decente, cuando la viuda se 'ab"a recuperado de los ms duros momentos de dolor, /l fue a la shamba para ofrecer sus condolencias y respeto# 6e sinti muy !ratamente sorprendido al descubrir ,ue ella se 'ab"a recuperado de manera extraordinaria de a,uella p/rdida# 2ncluso en su ropa de luto, Len la encontr ms atractiva ,ue cual,uier otra dama ,ue 'ubiera conocido#

Cuando +erity %>8earne, por,ue /se era su nombre, repar en el robusto muc'ac'o vestido con su me or uniforme, el sombrero de ala flexible, con la insi!nia del len y el colmillo de elefante del re!imiento a un costado, y las botas de montar brillantes, vio en sus a!radables facciones y su mirada franca una inocencia y un entusiasmo ,ue le despertaron un cierto instinto femenino ,ue al principio supuso ,ue era maternal# En la amplia y umbrosa !aler"a de la 'acienda le sirvi t/ y snd?ic'es untados con pasta de anc'oas de la me or calidad# 7l principio, Len se sinti incmodo y t"mido en su presencia, pero ella se mostr !entil y lo condu o con 'abilidad, 'ablando con un delicado acento irland/s ,ue lo cautiv# La 'ora pas con una rapidez sorprendente# Cuando /l se puso de pie para retirarse, ella lo acompa. 'asta los escalones de la entrada y le dio la mano al despedirse# <)or favor, teniente Courtney, si al!una vez est en las inmediaciones, vuelva a visitarme# 7 veces encuentro ,ue la soledad es una car!a pesada# <6u voz era !rave y melosa, y su mano pe,ue.a, de una sedosa suavidad# Las obli!aciones de Len, como el oficial ms oven del batalln, eran muc'as y pesadas, de modo ,ue pasaron casi dos semanas antes de ,ue pudiera aprovec'ar a,uella invitacin# $na vez ,ue terminaron el t/ y los snd?ic'es, ella lo condu o al interior de la casa para mostrarle los rifles de caza de su marido, ,ue deseaba vender# <&i marido me de escasa de fondos, por lo ,ue, lamentablemente, me veo forzada a encontrar un comprador para ellos# @en"a la esperanza de ,ue usted, como militar, pudiera darme al!una idea de su valor# <Estar/ encantado de ayudarla de cual,uier manera posible, se.ora %>8earne# <Es usted muy amable# 6iento ,ue es mi ami!o y ,ue puedo confiar en usted completamente# Al no pudo encontrar palabras para responderle# En cambio, fi su mirada con 'umildad en sus !randes o os azulesB para ese momento ya era totalmente su esclavo# <C)uedo tutearloD <pre!unt ella, y antes de ,ue /l pudiera responder estall en violentos sollozos<# E%', LenF Estoy tan triste y tan sola <le di o y cay en sus brazos# Al la apret contra su pec'o# Le pareci ,ue era la 5nica manera de consolarla# Ella era tan liviana como una mu.eca y coloc su preciosa cabeza sobre el 'ombro de Len, devolvi/ndole el abrazo con entusiasmo# 4espu/s /l trat de recrear lo ,ue 'ab"a ocurrido, pero todo era una manc'a confusa y exttica# :o pod"a recordar cmo 'ab"an lle!ado a la 'abitacin de ella# La cama era un mueble !rande y muy elaborado, con estructura de metal, y mientras yac"an untos sobre el colc'n de plumas, la oven viuda le dio una visin de lo ,ue pod"a ser el )ara"so y cambi para siempre el punto de apoyo sobre el ,ue la existencia de Len !iraba# = a'ora, muc'os meses despu/s, en el calor ,ue rielaba en el valle del 3ift, mientras conduc"a su destacamento de siete askari, tropas tribales reclutadas en el lu!ar, en

formacin abierta a bayoneta calada, por la exuberante plantacin de bananas ,ue rodeaba los edificios de las oficinas centrales del comisionado de distrito en :iombi, Len pensaba no tanto en sus obli!aciones como en el pec'o de +erity %>8earne# 7 su iz,uierda, el sar!ento &anyoro 'izo c'as,uear la len!ua contra el paladar# Len re!res bruscamente del tocador de +erity al presente y reaccion permaneciendo inmvil ante la disimulada advertencia# 6u mente 'ab"a estado va!ando y 'ab"a sido ne!li!ente en su deber# @odas las fibras de su cuerpo se tensaron como un sedal arrastrado por un pesado marl"n en las profundidades de las a!uas azules del canal de )emba# Levant la mano derec'a, ordenando detenerse, y la fila de askari se detuvo a cada lado de /l# &ir de reo o a su sar!ento# &anyoro era un morani de los masai# 8ermoso miembro de esa tribu, med"a ms de un metro oc'enta de altura, y a la vez era tan del!ado y !arboso como un torero, llevando con ele!ancia su uniforme color ca,ui y el fez con borla; un !uerrero africano de punta a punta# Cuando sinti los o os de Len sobre /l, levant su barbilla# Len si!ui el !esto y vio los buitres# 8ab"a slo dos !irando con las alas extendidas a !ran altura por encima de los te ados de la boma, la oficina de administracin del !obierno en :iombi# <E&ierdaF E&aldicinF <susurr Len en voz ba a# :o 'ab"a esperado encontrar problemas# Le 'ab"an informado ,ue el centro de la insurreccin estaba a poco ms de cien 9ilmetros al %este# Este puesto de avanzada del !obierno estaba fuera de los l"mites tradicionales de las tierras tribales de los nandi# Esto era territorio masai# Las rdenes de Len eran simplemente reforzar la boma del !obierno con sus pocos 'ombres contra cual,uier posibilidad de ,ue la insurreccin pudiera desbordar las fronteras tribales# = en ese momento parec"a ,ue eso era lo ,ue 'ab"a ocurrido# El comisionado de distrito en :iombi era 8u!' @urvey# Len lo 'ab"a conocido a /l y a su esposa en el baile del Club de los Colonos en :airobi la :oc'ebuena anterior# Era apenas cuatro o cinco a.os mayor ,ue Len, pero estaba /l solo a car!o de un territorio del tama.o de Escocia# =a se 'ab"a !anado la reputacin de ser un 'ombre slido, no uno ,ue pudiera de ar ,ue su boma se viera sorprendida por un !rupo de rebeldes salva es# )ero las aves ,ue volaban en c"rculo eran un a!Gero siniestro, 'eraldos de la muerte# Len dio la se.al con la mano a sus askari para car!ar las armas y los cerro os de las recmaras se movieron casi sin ruido mientras los proyectiles #303 se acomodaban en las recmaras de los LeeHEnfield de ca.n lar!o# %tra se.al con la mano y avanzaron con cautela en formacin de escaramuza# 6lo dos aves, pensaba Len# )odr"an ser animales extraviados# 8abr"a ms de ellos si### 4irectamente de adelante escuc' el fuerte aleteo de alas pesadas y otro buitre !an altura desde ms all de la cortina de bananeros# Len sinti el fr"o del miedo# 6i esas bestias se estaban posando, eso si!nificaba ,ue 'ab"a carne por all" en al!una parte# Carne muerta#

%tra vez 'izo la se.al de alto# @oc con un dedo a &anyoro y lue!o avanz solo mientras &anyoro lo cubr"a# 7un,ue sus movimientos eran cautelosos y silenciosos, alarm a ms de a,uellos enormes consumidores de carro.a# 6olos y en !rupos se elevaban azotando con las alas el cielo azul para unirse a la nube formada por sus compa.eros ,ue se mov"an en espiral# Len camin ms all del 5ltimo bananero y se detuvo otra vez en el borde de la plaza de armas al aire libre# 7delante, las paredes de barro seco de la boma brillaban debido a la capa de cal ,ue las cubr"a# La puerta de in!reso del edificio principal estaba abierta de par en par# En la !aler"a y el suelo de arcilla de la plaza de armas, endurecido por el calor, se ve"an muebles rotos y documentos oficiales del !obierno desparramados# La boma 'ab"a sido sa,ueada# 8u!' @urvey y su esposa, 8elen, estaban tendidos a la intemperie con los brazos y piernas abiertos# Estaban desnudos y el cadver de su 'i a de cinco a.os se encontraba apenas un poco ms all de ellos# 8ab"a sido apu.alada una vez en el pec'o con una assegai nandi de 'o a anc'a# 6u cuerpo diminuto se 'ab"a desan!rado a trav/s de la enorme 'erida, de modo ,ue su piel brillaba blanca como la sal en la deslumbrante luz del sol# 6us padres 'ab"an sido crucificados# Los pies y las manos 'ab"an sido atravesados por afiladas estacas de madera clavadas en la superficie de arcilla# I7s" ,ue los nandi 'an aprendido finalmente al!o de los misionerosJ, pens Len con amar!ura# &ir fi o y detenidamente alrededor de los bordes de la plaza de armas, buscando al!una se.al ,ue delatara la presencia de los atacantes# Cuando confirm ,ue ya se 'ab"an ido, prosi!ui avanzando, caminando con cuidado por entre los restos del sa,ueo# 7l acercarse a los cuerpos, vio ,ue 8u!' 'ab"a sido torpemente castrado y ,ue los pec'os de 8elen 'ab"an sido cortados# Los buitres 'ab"an a!randado las 'eridas# Las mand"bulas de ambos cadveres estaban muy abiertas, sostenidas por trozos de madera# Len se detuvo cuando lle! a ellos y los mir fi o# <C)or ,u/ les abrieron la bocaD <pre!unt, en swahili, cuando su sar!ento se detuvo unto a /l# <Los a'o!aron <contest &anyoro en voz ba a, en el mismo idioma# Entonces Len vio ,ue la arcilla deba o de sus cabezas estaba manc'ada donde al!5n l",uido derramado se 'ab"a secado# Lue!o advirti ,ue sus orificios nasales 'ab"an sido obstruidos con bolitas de arcilla### deb"an de 'aber sido forzados a dar sus 5ltimos suspiros por la boca# <C7'o!aronD <Len sacudi la cabeza sin comprender# Entonces, s5bitamente, se dio cuenta del penetrante mal olor del amon"aco de la orina# <E:oF <6" <confirm &anyoro<# Es una de las cosas ,ue los nandi les 'acen a sus enemi!os# %rinan en sus bocas abiertas 'asta ,ue se a'o!an# Los nandi no son 'ombres, son mandriles# <:o disimul su desprecio y enemistad tribal#

<&e !ustar"a encontrar a ,uienes 'icieron esto <farfull Len a la vez ,ue el asco era reemplazado por la clera# <Los encontrar/# :o 'abrn ido le os# Len apart la mirada de la repu!nante carnicer"a para diri!irla a las alturas de la pendiente ,ue ascend"a trescientos metros arriba de ellos# Levant su sombrero de ala flexible y se sec el sudor de la frente con el reverso de la mano ,ue sosten"a el revlver Kebley re!lamentario# Con un esfuerzo visible puso sus emociones ba o controlB lue!o ba otra vez la vista# <)rimero debemos enterrar a estas personas <le di o a &anyoro<# :o podemos de arlos para comida de las aves# Con cautela re!istraron los edificios y los encontraron abandonados, con se.ales de ,ue el personal del !obierno 'ab"a 'uido ante la primera indicacin de problemas# Lue!o Len envi a &anyoro y a tres askari a re!istrar minuciosamente la plantacin de bananas y ase!urar el per"metro exterior de la boma# &ientras los 'ombres 'ac"an lo suyo, /l fue a las 'abitaciones privadas de los @urvey, una caba.a pe,ue.a detrs del blo,ue de oficinas# @ambi/n 'ab"a sido sa,ueada, pero encontr una pila de sbanas en una alacena ,ue 'ab"a escapado a la atencin de los sa,ueadores# @om al!unas y las llev afuera# 6ac las estacas con las ,ue los @urvey 'ab"an sido clavados al sueloB lue!o retir las cu.as de sus bocas# 7l!unos de los dientes estaban rotos y ten"an los labios aplastados# Len mo su pa.uelo con el a!ua de su cantimplora y les limpi la san!re y la orina secas en los rostros# @rat de mover sus brazos para ponerlos a los costados, pero la ri!idez cadav/rica los 'ab"a a!arrotado# Envolvi los cuerpos en las sbanas# La tierra en la plantacin de bananas era blanda y estaba '5meda por la lluvia reciente# &ientras /l y al!unos de los askari 'ac"an !uardia para evitar un nuevo ata,ue, otros cuatro fueron con sus 'erramientas de trinc'era para cavar una sola tumba para la familia#

En lo alto de la abrupta elevacin del terreno, usto deba o de la l"nea del 'orizonte y prote!idos por un pe,ue.o !rupo de arbustos de la mirada de cual,uier observador desde aba o, tres 'ombres estaban apoyados en sus lanzas de !uerra, balancendose tran,uilamente sobre una pierna en posicin de ci!Ge.a en descanso# 4elante de ellos, el fondo del valle del 3ift era una vasta llanura, un prado marrn salpicado con !rupos de espinos, maleza y acacias# 7 pesar de su apariencia seca, las 'ierbas eran un a!radable alimento muy apreciado por los masai, ,ue 'ac"an pastar all" su !anado de lar!os cuernos y oroba en el lomo# 4esde la ms reciente rebelin de los nandi, sin embar!o, 'ab"an llevado sus reba.os a un rea ms se!ura, muc'o ms le os 'acia el 6ur# Los nandi eran famosos ladrones de !anado#

7,uella parte del valle 'ab"a sido de ada para los animales salva es, buenas presas de caza, ,ue se amontonaban en !randes !rupos ,ue cubr"an la llanura 'asta donde lle!aba la vista# 7 una cierta distancia, las cebras eran tan !rises como las nubes de polvo ,ue levantaban cuando !alopaban nerviosamente al percibir el menor peli!roB los ant"lopes 9on!oni, los .us y los b5falos eran manc'as oscuras sobre el paisa e dorado# Los cuellos lar!os de las irafas se elevaban altos como postes de tel/!rafo por encima de las copas ac'atadas de las acacias, mientras ,ue los ant"lopes eran et/reas motas color crema ,ue bailaban y rielaban en medio del calor# 7,u" y all moles de lo ,ue parec"a roca volcnica ne!ra se mov"an pesadamente por entre los animales menores, como embarcaciones ocenicas a trav/s de bancos de sardinas# Eran los poderosos pa,uidermos, rinocerontes y elefantes# 6e trataba de una escena tan primitiva como impresionante en su extensin y abundancia, pero para los tres observadores en las alturas era al!o 'abitual# 6u inter/s se concentraba en el pe,ue.o !rupo de edificios directamente deba o de ellos# $n arroyo ,ue brotaba del pie de la pared de la elevacin daba vida a los !rupos de plantas ,ue rodeaban los edificios de la boma del !obierno# El mayor de los tres 'ombres llevaba una falda de colas de leopardo y una !orra de la misma piel ne!ra moteada de oro# Astas eran las !alas del principal 'ec'icero de la tribu nandi# 6u nombre era 7rap 6amoei y durante diez a.os 'ab"a conducido la rebelin contra el invasor blanco y sus m,uinas infernales, ,ue amenazaban con profanar las sa!radas tierras tribales de su pueblo# Las caras y los cuerpos de los 'ombres ,ue lo rodeaban estaban pintados para la !uerra; los o os encerrados en un c"rculo ocre ro izo, una raya pintada a lo lar!o de sus narices y sus me illas marcadas con el mismo color# 6us pec'os desnudos estaban cubiertos con cal ,uemada en un dibu o ,ue simulaba el pluma e de las !allinas de -uinea, ,ue parec"an buitres# 6us faldas estaban 'ec'as de piel de !acela y sus tocados eran de pieles de !ineta y de mono# <El mzungu y sus bastardos perros masai estn bien en la trampa <se.al 7rap 6amoei<# Esperaba ver ms, pero siete masai y un mzungu sern una buena presa# <CLu/ estn 'aciendoD <pre!unt al capitn nandi a su lado, prote!iendo sus o os de la luz intensa mientras espiaba por la empinada pendiente# <Estn cavando un a!u ero para enterrar la mu!re blanca ,ue les de amos < inform 6amoei# <CEs el momento de llevar las lanzas 'acia ellosD <,uiso saber el tercer !uerrero# <Es el momento <respondi el 'ec'icero principal<# )ero reserven al mzungu para m"# Luiero cortarle las pelotas con mi propia arma# Con ellas 'ar/ una poderosa medicina# <@oc el man!o del mac'ete en su cinturn de piel de leopardo# Era un cuc'illo con una 'o a pe,ue.a y pesada, el arma predilecta de los nandi para el cuerpo a cuerpo# < Luiero escuc'arlo c'illar, c'illar como un abal" verru!oso en las mand"bulas de un leopardo cuando le ,uite su virilidad# Cuanto ms fuerte !rite, ms poderosa ser la

medicina# 6e volvi y camin de re!reso a la cima de la ru!osa pared de roca, y mir aba o 'acia el plie!ue de tierra muerta detrs de /l# 6us !uerreros esperaban pacientemente en cuclillas sobre la corta 'ierba, filas y filas de ellos# 6amoei levant el pu.o cerrado y los impi ,ue estaban a la espera se pusieron de pie de un salto, sin 'acer el menor ruido ,ue pudiera ser o"do por su presa# <ELa fruta est maduraF <!rit 6amoei# <EEst lista para la 'o aF <acordaron sus !uerreros al un"sono# <E+amos a la cosec'aF

La tumba estaba lista, a la espera de recibir su ofrenda# Len 'izo una inclinacin de cabeza en direccin a &anyoro, ,uien dio una orden silenciosa a sus 'ombres# 4os saltaron dentro del 'oyo y los otros les pasaron los bultos envueltos# Colocaron los dos ms !randes y de extra.as formas uno unto al otro en el fondo de la tumba, con el ms pe,ue.o a ustado entre ellos, un pe,ue.o y pat/tico !rupo, unido para siempre en la muerte# Len se ,uit el sombrero de ala flexible y cay sobre una rodilla al borde de la tumba# &anyoro orden al pe,ue.o !rupo de 'ombres ,ue se alinearan detrs de /l con sus rifles inclinados# Len empez a recitar el )adrenuestro# Los askari no comprend"an las palabras, pero conoc"an su si!nificado pues las 'ab"an escuc'ado muc'as otras veces pronunciadas sobre otras tumbas# <E)or,ue tuyo es el 3eino, el poder y la !loria por siempre, am/nF <7l terminar, Len comenz a ponerse de pie, pero antes de terminar de er!uirse, el silencio a!obiante de la calurosa tarde africana fue alterado por un ruido ensordecedor de alaridos y !ritos# 4e caer su mano 'asta la culata del revlver Kebley enfundado en su anc'o cinturn militar de cuero sostenido por una correa en dia!onal, y mir rpidamente a su alrededor# 4el denso folla e de los bananeros sali una multitud de cuerpos brillantes por el sudor# +en"an de todas partes, corriendo y saltando, blandiendo sus armas# La luz del sol lanzaba destellos sobre las 'o as de las lanzas y las panga# 8ac"an sonar como tambores sus escudos de cuero crudo !olpendolos con sus !arrotes, dando !randes saltos en el aire mientras corr"an 'acia el pe,ue.o !rupo de soldados# <E7 m"F <!rit Len<# EMormen unto a m"F E7ta,uenF E7ta,uenF E7ta,uenF Los askari reaccionaron con entrenada precisin, formando de inmediato un apretado c"rculo alrededor de /l, con los rifles listos y las bayonetas apuntando 'acia fuera# 7l evaluar su situacin, Len vio rpidamente ,ue su !rupo estaba totalmente rodeado, salvo por el lado ms cercano al edificio principal de la boma# La formacin nandi debi de

'aberse dividido al rodearlos, de ando una an!osta brec'a en su l"nea# <EComiencen a dispararF <!rit Len, y el ruido de los siete rifles ,ued casi a'o!ado en el alboroto de !ritos y ruidos producidos por los !olpes en los escudos# +io caer slo a uno de los nandi, un efe ,ue llevaba falda y tocado de pieles de monos colobo# 6u cabeza cay 'acia atrs empu ada por la pesada bala de plomo, y el te ido ensan!rentado estall en una nube desde la parte posterior de su crneo# Len supo ,ui/n 'ab"a disparado esa bala# &anyoro era un tirador experto, y Len lo 'ab"a visto ele!ir su v"ctima y lue!o apuntar deliberadamente# El ata,ue se desorden cuando cay el efe, pero despu/s de un c'illido de rabia lanzado desde la reta!uardia por un 'ec'icero vestido con piel de leopardo, los !uerreros se reor!anizaron y volvieron al ata,ue otra vez# Len se dio cuenta de ,ue este 'ec'icero era ,uizs el famoso l"der de la insurreccin, 7rap 6amoei en persona# Le 'izo dos rpidos disparos, pero 'ab"a una distancia de ms de cincuenta metros y el Kebley de ca.n corto era un arma para corta distancia# :in!una de las balas tuvo efecto al!uno# <E7 m"F <!rit Len otra vez<# ECierren filasF E6"!anmeF <Los condu o corriendo directamente 'acia la an!osta brec'a en la l"nea nandi, para diri!irse lue!o al edificio principal# El pe,ue.o !rupo de 'ombres vestidos de color ca,ui 'ab"a ya casi cruzado la l"nea antes de ,ue los nandi avanzaran en tropel otra vez y los detuvieran# 7mbos bandos se vieron en un instante envueltos en un c'o,ue cuerpo a cuerpo# <E7ta,uen con las bayonetasF <bram Len y dispar el Kebley a la cara ,ue 'ac"a muecas delante de /l# Cuando el 'ombre cay, apareci otro inmediatamente detrs de /l# &anyoro 'undi su lar!a bayoneta plateada, 'asta la empu.adura, en su pec'o y salt por encima del cuerpo, arrancando la 'o a mientras continuaba avanzando# Len lo se!u"a de cerca y entre ambos mataron a tres ms con 'o a y balas antes de escapar de la multitud para lle!ar a los escalones de la !aler"a# )ara ese momento eran los 5nicos miembros del !rupo todav"a en pie# @odos los otros 'ab"an sido atravesados por las lanzas# Len salt de tres en tres los escalones de la !aler"a y entr por la puerta abierta a la 'abitacin principal# &anyoro cerr con fuerza la puerta detrs de ellos# Cada uno fue a una ventana y continuaron disparando a los nandi ,ue los se!u"an# 6us disparos fueron tan letalmente precisos ,ue en pocos se!undos los pelda.os ,uedaron cubiertos de cuerpos# El resto retrocedi abatido, para lue!o dar la vuelta y dispersarse en la plantacin# Len permaneci unto a la ventana recar!ando su revlver mientras los ve"a ale arse# <CCunta municin te ,ueda, sar!entoD <le !rit a &anyoro, ,ue continuaba en la otra ventana# La man!a de la !uerrera de &anyoro 'ab"a sido ras!ada por una panga nandi, pero 'ab"a poca san!re y &anyoro 'izo caso omiso de la 'erida# @en"a el se!uro de la recmara de su rifle abierto y estaba colocando balas en el car!ador#

<Astas son mis 5ltimas dos car!as, bwana <respondi<, pero 'ay muc'as ms tiradas por all"# <8izo un !esto a trav/s de la ventana 'acia las bandoleras de los askari ca"dos en la plaza de armas, rodeados por los nandi semidesnudos ,ue 'ab"an ca"do con ellos# <@enemos ,ue salir y reco!erlas antes de ,ue los nandi puedan rea!ruparse <di o Len# &anyoro cerr con un solo movimiento el se!uro de la recmara del rifle y apoy el arma contra el alf/izar# Len meti su revlver en la funda y fue a reunirse con el otro en la entrada# )ermanecieron uno unto al otro y tomaron aliento para recobrar fuerzas# &anyoro lo miraba a la cara y Len le sonri# Era bueno tener al alto masai a su lado# 8ab"an estado untos desde ,ue Len 'ab"a salido de 2n!laterra para unirse al re!imiento# Eso 'ab"a sido 'ac"a poco ms de uno a.o, pero la relacin ,ue 'ab"an establecido era slida# <CEsts listo, sar!entoD <pre!unt# <Lo estoy, bwana# <E7rriba los riflesF <Len lanz el !rito de !uerra del re!imiento y abri la puerta de un !olpe# La atravesaron corriendo untos# Los pelda.os estaban resbaladizos por la san!re y llenos de cadveres, de modo ,ue Len salt el ba o muro de contencin para caer de pie y continuar la carrera# Corri 'asta el askari ca"do ms cercano y se arrodill# 3pidamente desabroc' el correa e y col! en su 'ombro las pesadas bandoleras con municin# Lue!o se puso de pie de un salto y se diri!i al si!uiente 'ombre# 7ntes de lle!ar a /l, un fuerte murmullo enfurecido lle! desde la plantacin de bananeros# Len lo i!nor y se de caer unto al cadver# :o levant la vista 'asta ,ue tuvo otro correa e col!ado en su 'ombro# Lue!o se puso de pie de un salto mientras los nandi volv"an a apoderarse de la plaza de armas# <E3e!resa, y muy rpidoF <le !rit a &anyoro, ,ue tambi/n estaba car!ado con bandoleras llenas de municiones# Len se detuvo un instante, lo suficiente para apoderarse del rifle de un askari ca"do, antes de correr 'acia la pared de la !aler"a# 7ll" se detuvo para mirar 'acia atrs por encima de su 'ombro# &anyoro estaba unos metros detrs de /l, mientras ,ue los primeros !uerreros nandi estaban a cincuenta metros y se acercaban con rapidez# <Casi pisndome los talones <!ru. Len# Entonces vio a uno de los perse!uidores ,ue preparaba el pesado arco ,ue llevaba en el 'ombro# Len reconoci el arma# Era la ,ue usaban para cazar elefantes# 6inti un cos,uilleo de alarma en la nuca# Los nandi eran ar,ueros expertos# <ECorre, maldito sea, correF <le !rit a &anyoro, cuando vio al nandi sacar una flec'a lar!a, levantar el arco y llevar las plumas de la flec'a a sus labios# Lue!o solt la flec'a, ,ue vol 'acia arriba y cay en un arco silencioso# < ECuidadoF <!rit Len, pero la advertencia fue in5til y la flec'a, demasiado rpida# 6in

poder 'acer nada, la vio caer a plomo 'acia la espalda sin proteccin de &anyoro# <E4iosF <susurr Len en voz ba a<# E)or favor, 4iosF <)or un momento pens ,ue la flec'a no alcanzar"a el blanco pues ca"a en un n!ulo abrupto, pero lue!o se dio cuenta de ,ue s" iba a alcanzar su ob etivo# 4io un paso 'acia atrs en direccin a &anyoroB lue!o se detuvo para mirar impotente# El !olpe de la flec'a ,ued oculto por el cuerpo de &anyoro, pero escuc' el ruido sordo de la carne atravesada por la punta de 'ierro y &anyoro dio media vuelta# La punta de la flec'a estaba clavada profundamente atrs del muslo, en la parte superior# @rat de dar otro paso, pero la pierna 'erida lo detuvo# Len se sac las bandoleras ,ue col!aban de su cuello y las arro con el rifle ,ue llevaba por sobre el muro de contencin y por la puerta abierta# Lue!o retrocedi# &anyoro se acercaba a /l saltando sobre la pierna sana, con la otra col!ando y el astil de la flec'a vibrando# %tra flec'a se diri!"a 'acia ellos y Len se estremeci cuando el zumbido pas a pocos cent"metros de su ore a, para lue!o c'ocar contra la pared de la !aler"a# Estir los brazos 'ac"a &anyoro y envolvi su brazo derec'o alrededor del torso de su sar!ento por deba o de las axilas# Lo alz y corri con /l a cuestas 'asta la pared# Len se sorprendi de ,ue, a pesar de ser tan alto, el masai fuera liviano# Len era diez 9ilos de m5sculos macizos ms pesado# En ese momento cada !ramo de su fuerte cuerpo estaba car!ado con la fuerza del miedo y la desesperacin# Lle! 'asta la pared e 'izo pasar a &anyoro por sobre ella, de ndolo caer al otro lado# Lue!o cruz la pared de un solo salto# Las flec'as si!uieron zumbando y c'ocando ruidosamente alrededor de ellos, pero Len las i!nor, tom en sus brazos a &anyoro como si fuera un ni.o y pas por la puerta abierta cuando el primero de los nandi ,ue los perse!u"an lle! a la pared detrs de ellos# 4eposit a &anyoro en el suelo y reco!i el rifle ,ue 'ab"a recuperado del askari muerto# &ientras re!resaba a la entrada abierta, introdu o un nuevo car!ador en la recmara y mat de un tiro a un nandi cuando estaba trepando por la pared# 3pidamente volvi a car!ar y dispar otra vez# Cuando el car!ador se vaci, de el rifle y cerr la puerta de un !olpe# Estaba 'ec'a de pesadas tablas de caoba y el marco se 'allaba profundamente encastrado en las !ruesas paredes# @embl cuando los nandi del otro lado se arro aron contra ella# Len desenfund su pistola e 'izo dos disparos ,ue atravesaron los paneles# 6e oy un !emido de dolor del otro ladoB lue!o, el silencio# Len esper ,ue ellos atacaran otra vez# )od"a escuc'ar los susurros y ruidos de pies ,ue se mov"an# 4e pronto, una cara pintada apareci en una de las ventanas del costado# Len apunt 'acia ella, pero un disparo reson desde atrs antes de ,ue /l pudiera apretar el !atillo# La cabeza desapareci# Len se dio vuelta y vio ,ue &anyoro se 'ab"a arrastrado por el suelo 'asta el rifle ,ue 'ab"a de ado apoyado unto a la otra ventana# 6e ayud con el alf/izar para levantarse, apoyado en la pierna sana# 4ispar de nuevo por la ventana y Len escuc' el ruido sordo de una bala al c'ocar contra la carne y, lue!o, el ruido de otro cuerpo ,ue ca"a en la !aler"a# <Morani! E-uerreroF <di o casi sin aliento, y &anyoro sonri por el cumplido# <:o me de e todo el traba o a m", bwana# E+aya a la otra ventanaF

Len puso la pistola en su funda, tom el rifle vac"o y corri con /l 'acia la ventana abierta, metiendo car!adores con cartuc'os en la recmara### dos car!adores, diez disparos# El LeeHEnfield era un arma encantadora# 6e sent"a bien en sus manos# Lle! a la ventana y dispar una andanada de fue!o rpido# Entre todos los disparos barrieron la plaza de armas por completo 'aciendo ,ue los nandi corrieran para buscar proteccin en la plantacin# &anyoro se desliz despacio por la pared y se apoy contra ella, con las piernas estiradas delante de s"B la pierna 'erida estaba montada sobre la otra para ,ue el astil de la flec'a no tocara el suelo# 4espu/s de una 5ltima mirada a la plaza de armas para confirmar ,ue nin!5n enemi!o estuviera re!resando a 'urtadillas, Len de su ventana y fue 'acia su sar!ento# 6e puso en cuclillas delante de /l y a!arr el astil de la flec'a cautelosamente# &anyoro 'izo una mueca de dolor# Len aplic un poco ms de presin, pero la punta de 'ierro con p5as permaneci inmvil# 7un,ue &anyoro no emiti nin!5n sonido, el sudor le corr"a por la cara y !oteaba sobre la pec'era de su !uerrera# <:o puedo sacarla, de modo ,ue voy a romper el astil y la atar/ con una correa < explic Len# &anyoro lo mir sin expresin por un lar!o momentoB lue!o sonri, mostrando los dientes !randes, pare os y blancos# Los lbulos de sus ore as 'ab"an sido perforados en la infancia y los a!u eros estirados para sostener discos de marfil le daban un aspecto travieso y u!uetn a su cara# <E7rriba los riflesF <exclam &anyoro, y su imitacin ceceante de la expresin favorita de Len fue tan sorpresiva dadas las circunstancias ,ue Len de escapar una carca ada y, en el mismo instante, rompi el astil de ca.a de la flec'a cerca de donde sobresal"a de la 'erida abierta# &anyoro cerr los o os, pero no de escapar el menor sonido# Len encontr vendas de emer!encia en la petaca del correa e ,ue 'ab"a tomado del askari y vend el resto del astil de la flec'a para impedir ,ue se moviera# Lue!o se ec' atrs sobre los talones y estudi su obra# 4esen!anc' la cantimplora de su propio correa e, desenrosc la tapa y bebi un lar!o tra!oB lue!o se la pas a &anyoro# El masai vacil con delicadeza; un askari no beb"a de la cantimplora de un oficial# Mrunciendo el ce.o, Len la empu 'acia sus manos# <*ebe, maldito sea <di o<# EEs una ordenF &anyoro inclin la cabeza 'acia atrs y sostuvo la botella en lo alto# +erti el a!ua directamente a su boca sin tocar la cantimplora con los labios# 6u nuez de 7dn se movi 'acia arriba y aba o mientras tra!aba tres veces# Lue!o enrosc la tapa con firmeza y le devolvi la cantimplora a Len# <4ulce como la miel <di o#

<6aldremos apenas est/ oscuro <inform Len# &anyoro consider esas palabras por un momento# <C)or dnde irD <:os iremos por el mismo camino por el ,ue vinimos# <Len destac el pronombre plural#< 4ebemos re!resar a la l"nea del ferrocarril# &anyoro c'as,ue la len!ua# <CLu/ es lo ,ue te 'ace re"r, morani? <pre!unt Len# <6on casi dos d"as de marc'a 'asta la l"nea del ferrocarril <le record &anyoro# 4ivertido, sacudi la cabeza y se toc la pierna vendada en un !esto si!nificativo# < Cuando se vaya, bwana, usted se ir solo# <CEsts pensando en desertar, &anyoroD 6abes ,ue /se es un delito ,ue se casti!a con fusilamiento### <4e de 'ablar cuando un movimiento al otro lado de la ventana atra o su mirada# @om el rifle e 'izo tres rpidos disparos 'acia la plaza de armas# $na bala debi de 'aber c'ocado contra carne viviente por,ue se oy de inmediato un !rito de dolor y furia# <&andriles e 'i os de mandriles <!ru.o Len# En swahili el insulto sonaba bien# )uso el rifle sobre su re!azo para volver a car!arlo# 6in levantar la vista, di o; <=o te llevar/# &anyoro mostr su sonrisa ms burlona y pre!unt cort/smente; <C4urante dos d"as, bwana, con media tribu nandi persi!ui/ndonos, usted me llevarD CEso es lo ,ue le escuc'/ decirD <@al vez el sabio e in!enioso sar!ento tiene un me or plan <lo desafi Len# <E4os d"asF <se maravill &anyoro<# 4eber"a llamarlo ICaballoJ a usted# Estuvieron en silencio por un ratoB lue!o Len di o; <8abla, o', sabio# 7cons/ ame# &anyoro !uard silencio un momento, y lue!o explic; <Astas no son tierras de los nandi# Astas son tierras de pastoreo de mi !ente# Estos traicioneros perros sarnosos invaden las tierras de los masai# Len asinti con la cabeza# 6u mapa de campo no indicaba nin!uno de estos l"mites# Las rdenes ,ue 'ab"a recibido no de aban claras esas divisiones# 6us superiores ,uizs i!noraban los matices de las demarcaciones territoriales tribales, pero Len 'ab"a realizado

con &anyoro lar!os patrulla es a pie por estas tierras antes de este 5ltimo brote de rebelin# <=a lo s/# =a me lo 'as explicado# 7'ora dime cul es tu me or plan, &anyoro# <6i usted se va 'acia el ferrocarril### Len interrumpi# <Luieres decir si nosotros vamos en esa direccin# &anyoro inclin li!eramente su cabeza en !esto de asentimiento# <6i vamos 'acia el ferrocarril, estaremos yendo a las tierras de los nandi# 6e sentirn ms fuertes y nos 'osti!arn, como una manada de 'ienas# 6in embar!o, si ba amos por el valle### <&anyoro se.al al 6ur con la barbilla<### estaremos internndonos en territorio masai# Cada paso ,ue den persi!ui/ndonos llenar de miedo las tripas de los nandi# :o nos se!uirn 'asta muy le os# Len pens en estoB lue!o a!it la cabeza con recelo# <8acia el 6ur slo 'ay tierras des'abitadas y ten!o ,ue llevarte a un m/dico antes de ,ue la pierna supure y 'aya ,ue cortarla# <7 menos de un d"a de marc'a fcil 'acia el 6ur est la manyatta de mi madre < precis &anyoro# Len parpade sorprendido# 4e al!5n modo nunca 'ab"a pensado en &anyoro como al!uien ,ue tuviera pro!enitores# 4e inmediato se recompuso# <:o me ests escuc'ando# :ecesitas un m/dico, al!uien ,ue pueda sacarte esa flec'a de la pierna antes de ,ue te mate# <&i madre es la m/dica ms famosa de toda esta re!in# 6u fama como 'ec'icera principal es conocida desde el oc/ano 'asta los !randes la!os# 8a salvado a cientos de nuestros morani 'eridos de lanza y flec'a, o atacados salva emente por leones# @iene medicinas ,ue los m/dicos blancos en :airobi ni si,uiera ima!inan# <&anyoro se recost otra vez sobre la pared# =a su piel ten"a un brillo !risceo y el olor de su sudor era rancio# 6e miraron uno a otro por un momentoB lue!o Len asinti con un !esto# <&uy bien# :os iremos al 6ur por el 3ift# )artiremos en la oscuridad antes de ,ue sal!a la luna# )ero &anyoro se incorpor otra vez y olfate el aire sofocante, como un perro de caza ,ue reconoc"a un olor distante# <:o, bwana# 6i nos vamos, debemos irnos de inmediato# C:o puede olerloD

<E8umoF <susurr Len<# Los cerdos nos van a 'acer salir con fue!o# <+olvi a mirar por la ventana# La plaza de armas estaba vac"a, pero sab"a ,ue no aparecer"an otra vez desde esa direccin# :o 'ab"a nin!una ventana en la pared trasera del edificio# 2ban a acercarse por a'"# Estudi las 'o as de los bananeros ms cercanos# $na li!era brisa las estaba moviendo# <+iento del Este <murmur<# Eso nos conviene# <&ir a &anyoro# <@enemos ,ue llevar poca car!a con nosotros# Cada !ramo adicional ser importante# 4e emos los rifles y las bandoleras# Llevaremos una bayoneta y una cantimplora de a!ua cada uno# Eso es todo# <&ientras 'ablaba, tom la pila de correa es de lona ,ue 'ab"an salvado# 7broc' tres cinturones para formar un solo lazo, lo pas por sobre su cabeza y lo acomod en el 'ombro derec'o# Col!aba usto 'asta ms aba o de su cadera iz,uierda# Levant su cantimplora de a!ua 'asta la ore a y la a!it# <&enos de la mitad# <+erti en su cantimplora lo ,ue ,uedaba en las otras ,ue 'ab"a recuperado y, lue!o, llen la de &anyoro# <Lo ,ue no podamos llevar nosotros lo beberemos a,u"# <Entre ambos vaciaron el resto del a!ua en las otras# <+amos, sar!ento, levntate# <Len puso una mano deba o de la axila de &anyoro y lo ayud a ponerse de pie# El sar!ento mantuvo el e,uilibrio sobre su pierna sana mientras su etaba su cantimplora y su bayoneta a la cintura# En ese momento al!o pesado c'oc con un ruido sordo contra el tec'o de uncos sobre sus cabezas# <E7ntorc'asF <reconoci rpidamente Len<# 8an lle!ado 'asta la parte de atrs del edificio y estn lanzando fue!o al tec'o# <6e produ o otro ruido sordo en el tec'o y el olor a ,uemado en el lu!ar se 'izo ms fuerte# <@enemos ,ue salir de ac <farfull Len, mientras un 'ilo de 'umo oscuro se movi a trav/s de la ventanaB lue!o la brisa lo llev en dia!onal por la plaza de armas 'acia la l"nea de rboles# Escuc'aron los distantes cantos y !ritos excitados de los nandi cuando, por un momento, la cortina de 'umo se despe , para lue!o invadirlo todo densamente, de modo ,ue ya no pudieron ver ms all de sus manos delante de ellos# El crepitar de las llamas se fue convirtiendo en un ru!ido sordo ,ue a'o! incluso las voces de los nandi, y el 'umo era caliente y sofocante# Len arranc el faldn de su camisa y se lo pas a &anyoro# <EC5brete la caraF <orden, y anud su pa.uelo sobre su propia nariz y boca# Lue!o levant a &anyoro por encima del alf/izar y salt afuera detrs de /l# &anyoro se apoy sobre el 'ombro de Len y salt con un solo pie unto a /l mientras se acercaban rpidamente al muro de contencin# Len lo us para orientarse mientras se acercaban a la es,uina de la !aler"a# Cayeron sobre ella y se detuvieron para abrirse camino en el denso 'umo# Las c'ispas del tec'o !iraban alrededor de ellos y les ,uemaban la piel expuesta de sus brazos y piernas# 7vanzaron otra vez tan rpidamente como &anyoro pod"a moverse en una sola pierna# Len lo se!u"a de cerca# 7mbos se estaban a'o!ando con el 'umo, les ard"an los o os y las l!rimas corr"an por sus rostros# Luc'aban contra el impulso de toser, acallando el ruido con los trapos ,ue cubr"an sus bocas# Lue!o, de pronto, se encontraron entre los primeros rboles de la plantacin# El 'umo todav"a era espeso, y continuaron a tientas su camino 'acia adelante, con las bayonetas listas, esperando tropezar con el enemi!o en cual,uier momento# Len se

daba cuenta de ,ue &anyoro ya estaba desfalleciente# 4esde ,ue abandonaron la boma 'ab"an avanzado a un ritmo furioso de marc'a ,ue &anyoro, en una sola pierna, no pod"a sostener# =a estaba apoyando la mayor parte de su peso sobre el 'ombro de Len# <:o podemos detenernos antes de estar suficientemente le os <susurr Len# <En una pierna ir/ tan le os y tan rpido como usted sobre dos <di o &anyoro adeando# <C&anyoro, el !ran fanfarrn, ser capaz de apostar cien c'elines ,ue as" serD < )ero antes de ,ue el sar!ento pudiera responder Len le apret el brazo en una silenciosa advertencia# 6e detuvieron, intentando ver por entre el 'umo 'acia delante y tratando de escuc'ar# %yeron el ruido otra vez# 7l!uien tosi roncamente ms adelante# Len sac la mano de &anyoro de su 'ombro y le di o moviendo los labios; IEspera a,u"J# 7vanz, a!ac'ado, con la bayoneta en la mano derec'a# :unca 'ab"a matado a un 'ombre con una 'o a antes, pero en los entrenamientos el instructor les 'ab"a 'ec'o practicar los movimientos# $na forma 'umana se alz directamente delante de /l# Len salt 'acia adelante y us el man!o de la bayoneta como una manopla, !olpendolo en un lado de la cabeza con tal fuerza ,ue el 'ombre cay de rodillas# @om al nandi del cuello con un brazo a'o!ando cual,uier sonido antes de ,ue lle!ara a sus labios# )ero el nandi se 'ab"a recubierto todo el cuerpo con aceite de palmera# Estaba tan resbaladizo como un pez y luc' con fiereza# Casi lo!r des'acerse de los brazos de Len, pero /ste envolvi el cuerpo del in,uieto nandi con la mano ,ue sosten"a la bayoneta y clav la punta por deba o de las costillas, sorprendido por la facilidad con ,ue entr el acero# El nandi redobl sus esfuerzos y trat de !ritar, pero Len a ust aun ms la llave en su !ar!anta y los ruidos ,ue emiti fueron amorti!uados# La violenta resistencia del moribundo 'izo ,ue la 'o a se moviera dentro de su cavidad torcica mientras Len la retorc"a y empu aba# 4e pronto el nandi tuvo una convulsin y de su boca sali un c'orro de oscura san!re ro a# Asta salpic el brazo de Len y al!unas !otitas volaron sobre su cara# El nandi 'izo un 5ltimo esfuerzo y lue!o su cuerpo se aflo # Len lo sostuvo unos se!undos ms para ase!urarse de ,ue estaba muertoB lue!o solt el cuerpo, lo empu y retrocedi 'asta donde 'ab"a de ado a &anyoro# <+amos <di o con voz ronca, y volvieron a avanzar, con &anyoro a!arrndose de /l, tambaleando y tropezando# 4e pronto el suelo se 'undi deba o de ellos y rodaron por una pendiente empinada de barro 'asta un arroyo poco profundo# 7ll", el 'umo era menos denso# Con cierto alivio Len se dio cuenta de ,ue 'ab"an avanzado en la direccin correcta; 'ab"an lle!ado a la corriente de a!ua ,ue sal"a del manantial y corr"a al sur de la boma# 6e arrodill en el a!ua y con las manos se mo la cara, lavando sus o os ,ue ard"an y limpiando la san!re del nandi de sus manos# Lue!o bebi sediento, lo mismo ,ue

&anyoro# Len se en ua! la boca y escupi el 5ltimo tra!o# @en"a la !ar!anta irritada y spera por el 'umo# 4e a &anyoro y trep 'asta la parte alta de la pendiente para tratar de ver por entre el 'umo# Escuc' voces, pero eran d/biles debido a la distancia# Esper al!unos minutos 'asta recuperar sus fuerzas y ase!urarse de ,ue nin!5n nandi se acercaba si!uiendo sus 'uellasB lue!o se desliz por la pendiente 'asta donde &anyoro estaba a!ac'ado en el a!ua poco profunda# <4/ ame mirar tu pierna# <6e sent unto al sar!ento y puso la pierna sobre su re!azo# Las vendas de emer!encia estaban empapadas y embarradas# Las sac y de inmediato vio ,ue la violenta actividad del escape 'ab"a producido da.os# El muslo de &anyoro estaba totalmente 'inc'ado, la carne alrededor de la 'erida estaba des!arrada y con moretones donde el astil de la flec'a se 'ab"a movido de un lado a otro# 6al"a san!re por all"# <ELu/ bonita vistaF <murmur entre dientes, y toc suavemente detrs de la rodilla# &anyoro no se ,ue , pero sus pupilas estaban dilatadas por el dolor mientras Len tocaba al!o metido en su carne# Entonces Len silb sordamente# <CLu/ tenemos a,u"D <En el m5sculo flaco del muslo de &anyoro, usto encima de la rodilla, un cuerpo extra.o yac"a usto deba o de la piel# Lo explor con el dedo "ndice y &anyoro se estremeci# <Es la punta de la flec'a <exclam, en in!l/s, para lue!o volver al swahili<# 7vanz a trav/s de su pierna desde atrs 'acia adelante# Era dif"cil ima!inar el tremendo dolor ,ue &anyoro estaba soportando, y Len sinti ,ue no estaba a la altura de las circunstancias ante seme ante sufrimiento# &ir al cielo# El denso 'umo se estaba disipando en la brisa vespertina y a trav/s de /l pod"a ver las cimas occidentales de la escarpadura, tocadas por los intensos rayos del sol poniente# <Creo ,ue nos 'emos librado de ellos por a'ora, y pronto va a oscurecer <di o, sin mirar la cara de &anyoro<# )uedes descansar 'asta entonces# :ecesitars tus fuerzas para la noc'e ,ue nos espera# <7 Len todav"a le ard"an los o os por los efectos del 'umo# Los cerr y apret con fuerza los prpados# )ero no pasaron muc'os minutos antes de ,ue los abriera otra vez# Escuc' voces ,ue ven"an en la direccin de la boma# <EEstn si!uiendo nuestras 'uellasF <susurr &anyoro, y se 'undieron ms aba o en el costado del arroyo# En la plantacin de bananas los nandi 'ablaban entre ellos en voz ba a, como rastreadores tras la san!re, y Len se dio cuenta de ,ue su anterior optimismo era infundado# Los perse!uidores estaban si!uiendo las 'uellas de sus botas# *a o el peso sumado de ambos, 'abr"an de ado una clara se.al en la tierra blanda# :o 'ab"a nin!5n lu!ar donde /l y &anyoro pudieran esconderse en el lec'o del arroyo, de modo ,ue Len sac la

bayoneta de su cinturn y trep arrastrndose por la orilla 'asta ,ue ,ued tendido usto deba o del borde# 6i sus perse!uidores miraban 'acia aba o por el arroyo y los descubr"an, esta.a lo suficientemente cerca para saltar sobre ellos# 6e!5n cuntos fueran, podr"a silenciarlos antes de ,ue dieran una alarma !eneral y atra eran al resto del !rupo 'acia ellos# Las voces se fueron acercando 'asta ,ue pareci ,ue estaban en el borde mismo de la orilla# Len se enco!i, pero en ese momento se oy un coro de !ritos distantes en direccin de la boma# Los 'ombres ,ue estaban arriba !ritaron con emocin, y Len los escuc' correr des'aciendo el camino ,ue los 'ab"a tra"do# 6e desliz por la orilla 'asta donde estaba &anyoro# <Ase fue casi el 5ltimo chucker del partido <le di o, mientras volv"a a vendarle la pierna# <CLu/ los 'izo re!resarD <Creo ,ue encontraron el cadver del 'ombre ,ue mat/# )ero no los retrasar por muc'o tiempo# +olvern# Enderez a &anyoro, puso el brazo derec'o del sar!ento sobre su 'ombro y, a medias alzndolo, a medias arrastrndolo, lo llev 'asta lo alto de la otra orilla del arroyo# La detencin en el lec'o de la corriente de a!ua no 'ab"a me orado la condicin de &anyoro# La inactividad 'ab"a a!arrotado la 'erida y los m5sculos rotos alrededor de ella# Cuando &anyoro trat de poner el peso sobre ellos, la pierna se le dobl y se 'abr"a desplomado si Len no lo 'ubiera sostenido# <7 partir de a'ora s" ,ue puedes llamarme ICaballoJ efectivamente# <Le dio la espalda a &anyoroB lue!o se a!ac' y lo car!# &anyoro lanz un !ru.ido de dolor cuando su pierna se mene libremente y se dobl en la rodillaB lue!o se control y no emiti un solo sonido ms# Len a ust los cinturones de los correa es para formar un asiento de cabestrillo para /lB lue!o se enderez con &anyoro instalado en lo alto de su espalda, con las piernas sobresaliendo, como un mono en un palo# Len se asi a ellas como si fueran los brazos de una carretilla, para impedir cual,uier movimiento superfluoB lue!o arremeti 'acia el pie de las colinas# 7l salir de la plantacin irri!ada 'acia los matorrales, la cortina de 'umo, ,ue los 'ab"a ocultado 'asta ese momento, se disipaba en plidas 'ilac'as !rises# 4e todas maneras, ya el sol estaba ba o, manteniendo el e,uilibrio como una bola de fue!o sobre la cima de la escarpadura, y la oscuridad aumentaba alrededor de ellos# <Luince minutos <susurr con voz ronca<# Eso es todo lo ,ue necesitamos# )ara entonces ya estaba en medio de la maleza ,ue se extend"a a lo lar!o del pie de la pared de las colinas# Era suficientemente espesa como para proporcionarles al!o de proteccin, y 'ab"a plie!ues y salientes en el terreno ,ue no eran visibles desde le os# Con los instintos y los o os de un cazador y de un soldado, Len los esco!i y los us para prote!er su laborioso avance# Cuando la oscuridad cay de manera reconfortante sobre

ellos y su entorno inmediato se sumi en las tinieblas, sinti ,ue aumentaba su optimismo# )arec"a ,ue estaban libres de perse!uidores, pero todav"a era demasiado pronto para saberlo con certeza# 6e de caer al suelo sobre sus rodillas y lue!o rod suavemente a un lado para prote!er a &anyoro de los movimientos bruscos# :in!uno 'abl ni se movi durante un tiempoB lue!o Len se incorpor lentamente y se desabroc' el cabestrillo para ,ue &anyoro pudiera enderezar la pierna lastimada# 4estap la cantimplora con a!ua y se la pas a &anyoro# $na vez ,ue ambos bebieron, se estir cuan lar!o era# Cada m5sculo y tendn de su espalda y de sus piernas parec"a pedir a !ritos un descanso# <Esto es slo el principio <se advirti a s" mismo de manera implacable<, para ma.ana por la ma.ana vamos a estar realmente divirti/ndonos# Cerr los o os, pero los abri otra vez cuando el m5sculo de su pantorrilla se trab en un doloroso calambre# 6e incorpor y se masa e la pierna en/r!icamente# &anyoro le toc el brazo# <Lo admiro, bwana# $sted es un 'ombre de 'ierro, pero no es est5pido y ser"a una !ran estupidez ,ue ambos muri/ramos a,u"# 4/ eme el revlver y si!a su camino# =o me ,uedar/ a,u" y matar/ a cual,uier nandi ,ue trate de se!uirlo# <E+aya con los !emidos del bastardoF <!ru. Len<# CLu/ clase de mu er eresD :o 'emos si,uiera empezado y ya ,uieres rendirte# 65bete a mi espalda otra vez, antes de ,ue te escupa a'" mismo, donde ests# <6ab"a ,ue su clera era excesiva, pero estaba asustado y dolorido# Esta vez llev ms tiempo instalar a &anyoro en el lazo del cabestrillo# 4urante los primeros cien pasos ms o menos, Len pens ,ue sus piernas lo abandonar"an por completo# En silencio repiti sus insultos a &anyoro, para esta vez diri!idos a s" mismo# ICLui/n es el bastardo ,ue !ime a'ora, CourtneyDJ Con toda la fuerza de su mente y su voluntad empu afuera el dolor y sinti ,ue las fuerzas poco a poco volv"an a sus piernas# I$n paso por vezJ, las ex'ort para ,ue si!uieran movi/ndose# I6lo uno ms# Eso es# 7'ora uno ms# = otroJ# 6ab"a ,ue si se deten"a para descansar, nunca volver"a a arrancar otra vez, y continu 'asta ,ue vio la luna creciente aparecer por encima de la parte alta en el lado oriental del valle del 3ift# %bserv su ma!n"fico avance por el cielo# Le indicaba el paso de las 'oras con la claridad del sonido de una campana# En su espalda &anyoro estaba tan ,uieto como un 'ombre muerto, pero Len sab"a ,ue estaba vivo# )od"a sentir el calor de la fiebre de su cuerpo contra su propia piel empapada de sudor# Cuando la luna se diri!i 'acia la alta pared ne!ra de la pendiente occidental a su derec'a, produ o raras sombras deba o de los rboles# La mente de Len empez a u!arle bromas# $na vez un len de ne!ra melena se alz sobre la 'ierba directamente en su sendero# *usc el Kebley en su pistolera y apunt 'acia la bestia, pero antes de ,ue pudiera ver bien y apuntar con el corto ca.n, el len se 'ab"a convertido en un mont"culo de

termitas# 6e rio inse!uro# <EEst5pido mendi!oF Lue!o empezars a ver duendes y fantasmas <exclam# 7vanz con dificultad con el revlver en la mano derec'a, mientras los fantasmas aparec"an y se disolv"an delante de /l# Con la luna col!ada a mitad de camino por el cielo, los 5ltimos restos de su fuerza desaparecieron, como a!ua por entre los dedos de una mano a'uecada# 6e tambale y casi se cay# 3e,uiri un esfuerzo muy !rande sostener sus piernas y recuperar el e,uilibrio# 6e detuvo con las piernas muy separadas y la cabeza col!ando# Estaba ex'austo, en el l"mite de sus fuerzas# 6inti ,ue &anyoro se mov"a en su espalda, y lue!o, incre"blemente, el masai empez a cantar# 7l principio, Len no pudo reconocer las palabras pues la voz de &anyoro era un suspiro entrecortado, li!ero como la brisa del amanecer en la 'ierba de la sabana# Lue!o su mente embotada por la fati!a record las palabras de la ICancin del lenJ# El conocimiento de maa, la len!ua de los masai, de Len era rudimentario### &anyoro le 'ab"a ense.ado lo poco ,ue sab"a# Era una len!ua dif"cil, sutil y complicada, muy diferente de cual,uier otra# 6in embar!o, &anyoro 'ab"a sido paciente y Len ten"a un don para los idiomas# La ICancin del lenJ les era ense.ada a los venes morani masai durante su preparacin para la circuncisin# Los iniciados la acompa.aban de una danza sobre una pierna r"!ida, saltando a !ran altura por el aire, tan sin esfuerzo como una bandada de aves ,ue levanta vuelo, con sus shuka, esa especie de capas ro as ,ue se abr"an como alas alrededor de ellos#

6omos los leones venes#

Cuando bramamos, la tierra tiembla#

:uestras lanzas son nuestros colmillos#

:uestras lanzas son nuestras !arras#

@emednos, o', bestias#

@emednos, o', desconocidos#

7partad vuestros o os de nuestros rostros, o', mu eres#

:o os atrevis a mirar la belleza de nuestros rostros#

6omos los 'ermanos del or!ullo del len#

6omos los venes leones#

6omos los masai#

Era la cancin ,ue los masai cantaban cuando sal"an a robar !anado y mu eres de tribus menores# Era la cancin ,ue cantaban cuando sal"an a demostrar su valor cazando al len con nada ms ,ue la afilada assegai en sus manos# Era la cancin ,ue les daba fuerza para la batalla# Era el 'imno de batalla de los masai# &anyoro empez el coro de nuevo y esta vez Len lo acompa., tarareando ba o cuando no pod"a recordar las palabras# &anyoro le apret el 'ombro y le susurr en la ore a; <ECanteF $sted es uno de nosotros# $sted tiene el corazn del len y la fortaleza de una !ran melena ne!ra# $sted tiene el estma!o y el corazn de un masai# ECanteF Continuaron tambalendose en direccin al 6ur# Las piernas de Len se!u"an movi/ndose pues el coro de la cancin era 'ipnotizante# 6u mente se mov"a enlo,uecida entre la realidad y la fantas"a# En la espalda sinti ,ue &anyoro ca"a en estado de coma# Continu a los tropezones, pero ya no estaba solo# Caras amadas y bien recordadas sal"an de la oscuridad# 6u padre y sus cuatro 'ermanos estaban a'", tironendolo 'acia adelante, pero cuando se acercaba a ellos, /stos retroced"an y sus voces se desvanec"an# Cada paso lento y pesado reverberaba 'asta dentro de su crneo, y a veces /se era el 5nico sonido# En otros momentos escuc'aba miles de voces ,ue !ritaban y ululaban, con m5sica de tambores y violines# @rat de i!norar la cacofon"a pues lo estaban llevando al borde de la cordura#

-rit para a'uyentar a los fantasmas; <E4/ enme tran,uiloF E4/ enme pasarF = desaparecieron# Al si!ui adelante 'asta ,ue el borde del sol comenz a verse por sobre la cima de la pendiente# 4e pronto, sus piernas desaparecieron deba o de /l y se desplom como si le 'ubieran disparado a la cabeza# El calor del sol en la parte de atrs de su camisa lo a!ui one 'asta despertarlo, pero cuando trat de levantar la cabeza, /sta se disolvi en el v/rti!o, y no pod"a recordar dnde estaba ni cmo 'ab"a lle!ado all"# 6us sentidos del olfato y el o"do lo estaban en!a.ando en ese momento# Crey poder detectar el olor de las vacas dom/sticas y el ruido de sus pezu.as pisando el suelo duro, sus tristes mu!idos# Lue!o escuc' voces de muc'ac'os ,ue se llamaban a los !ritos unos a otros# Cuando uno se rio, el sonido era demasiado real para ser una fantas"a# 3od apartndose de &anyoro y, con enorme esfuerzo, se incorpor sobre un codo# &ir con sus o os nublados, entrecerrndolos debido a la luz intensa del sol brillante y al polvo# +io un !ran reba.o de !anado de varios colores, con oroba y !randes cuernos# Los animales se mov"an no le os del sitio donde /l y &anyoro estaban tendidos# Los muc'ac'os eran verdaderos tambi/n# @res ovencitos desnudos, con bastones con los ,ue arriaban al !anado 'acia el abrevadero# +io ,ue estaban circuncidados, de modo ,ue eran mayores de lo ,ue parec"an, ,uizs entre trece y ,uince a.os# 6e !ritaban entre ellos en len!ua maa, pero /l no pod"a comprender lo ,ue estaban diciendo# Con otro enorme esfuerzo, Len obli! a su dolorido cuerpo a sentarse# El muc'ac'o ms alto vio ese movimiento y se detuvo abruptamente# %bserv a Len consternado, claramente a punto de escapar, pero controlando su miedo, como deb"a 'acerlo un masai ,ue ya era casi un morani# <CLui/n es ustedD <*landi su palo en un ademn amenazador, pero su voz tembl y se ,uebr# Len comprendi las palabras simples y el desaf"o# <:o soy un enemi!o <respondi con voz ronca<# 6oy un ami!o ,ue necesita su ayuda# Los otros dos muc'ac'os escuc'aron la extra.a voz y se detuvieron para mirar atentamente la aparicin ,ue parec"a alzarse del suelo delante de ellos# El mayor y ms valiente de ellos dio unos pasos 'acia LenB lue!o se detuvo para mirarlo con seriedad# 8izo otra pre!unta en len!ua maa, pero Len no comprendi# 7 manera de respuesta estir la mano 'acia aba o y ayud a &anyoro a sentarse unto a /l# <E8ermanoF <di o<# EEste 'ombre es tu 'ermanoF El muc'ac'o dio unos pasos rpidos 'acia ellos y mir detenidamente a &anyoro# Lue!o se volvi 'acia sus compa.eros y les dio una serie de instrucciones acompa.adas de

amplios ademanes ,ue los enviaron corriendo por la sabana# La 5nica palabra ,ue Len 'ab"a comprendido era IE&anyoroFJ# Los ms pe,ue.os se diri!ieron 'acia un !rupo de c'ozas a menos de un 9ilmetro de distancia# @en"an tec'os de pa a al estilo de los masai y estaban rodeadas por una cerca de arbustos espinosos# Era un manyatta, un pueblo masai# La empalizada de troncos ,ue estaba afuera era el kraal en el ,ue encerraban el valioso !anado por la noc'e# El mayor de los muc'ac'os se acerc entonces a Len y se puso en cuclillas delante de /l# 6e.al con el dedo a &anyoro y di o, con admiracin y asombro; <E&anyoroF <6", &anyoro <confirm Len, mientras su cabeza volv"a a dar vueltas sin sentido# El muc'ac'o de escapar una exclamacin de ale!r"a y comenz otro entusiasmado discurso# Len reconoci la palabra ,ue ,uer"a decir It"oJ, pero no pudo entender el resto# Cerr los o os y se recost con el brazo sobre ellos para ocultar la luz del sol ardiente# <Cansado <murmur<# &uy cansado# 6e ,ued profundamente dormido, y cuando despert otra vez se encontr rodeado de un pe,ue.o !rupo de lu!are.os# Eran masai, no 'ab"a nin!una duda de eso# Los 'ombres eran altos# En los lbulos perforados de sus ore as llevaban !randes discos ornamentales o estuc'es de rap/ de asta tallada# Estaban desnudos deba o de sus lar!as capas ro as, con sus !enitales or!ullosa y ostentosamente expuestos# Las mu eres tambi/n eran altas# 6us crneos estaban afeitados y eran suaves como cascaras de 'uevo, y llevaban varias capas de intrincados collares de cuentas ,ue ca"an sobre sus pec'os descubiertos# 6us min5sculos mandiles bordados con cuentas apenas cubr"an sus partes pudendas# Len tuvo ,ue 'acer !randes esfuerzos para incorporarse y ellos lo miraban con inter/s# Las mu eres ms venes de aron escapar risitas tontas y se dieron codazos unas a otras al ver una criatura tan extra.a entre ellos# Era probable ,ue nin!una 'ubiera visto antes a un 'ombre blanco# )ara atraer su atencin, Len levant la voz 'asta lle!ar al !rito# <E&anyoroF <6e.al con el dedo a su compa.ero# <C&adreD C&am de &anyoroD <pre!unt# 6e!u"an mirndolo asombrados# Entonces una de las ni.as ms venes y ms lindas comprendi lo ,ue estaba tratando de decirles# <ELusimaF <!rit, y se.al al Este, al distante perfil azul de la pared de la elevacin# Los dems comenzaron tambi/n a !ritar con !ran 5bilo;

<ELusima &amaF Era claramente el nombre de la madre de &anyoro# @odo el mundo estaba encantado por 'aber comprendido la situacin# Len 'izo el !esto de levantar y trasladar a &anyoroB lue!o se.al al Este# <Lleven a &anyoro a Lusima# <Esto produ o una pausa en la al!arab"a de autocomplacencia y se miraron entre s", perple os# %tra vez la 'ermosa ni.a adivin lo ,ue ,uer"a decir# -olpe el suelo con el pie y sermone a los 'ombres# 7l verlos vacilar, atac a los feroces y temidos !uerreros con sus manos desnudas, abofetendolos y dndoles !olpes, y 'asta tirone el elaborado peinado de trenzas de uno de ellos, 'asta ,ue se movieron para 'acer lo ,ue ella ped"a, con aver!onzadas risotadas# 4os volvieron corriendo al pueblo y re!resaron con un palo lar!o y fuerte# Le col!aron una 'amaca 'ec'a con sus capas de cuero anudadas en las es,uinas# Era una mushila, una camilla# 2nstantes despu/s estaban car!ando al inconsciente &anyoro en ella# Entre cuatro la alzaron y todo el !rupo se puso en marc'a trotando 'acia el Este, de ando a Len ec'ado en la llanura polvorienta# El canto de los 'ombres y los aullidos de las mu eres se fueron desvaneciendo# Len cerr los o os, tratando de reunir las reservas suficientes de fuerza para ponerse de pie y se!uirlos# Cuando los abri otra vez descubri ,ue no estaba solo# Los tres muc'ac'os pastores desnudos ,ue lo 'ab"an descubierto estaban all" de pie en fila, mirndolo solemnemente# El mayor di o al!o e 'izo un !esto imperioso# %bedientemente, Len se puso de rodillasB lue!o se puso de pie tambalendose# El muc'ac'o se acerc y se par a su lado, le tom la mano y tir de /l posesivamente# <Lusima <di o# 6u ami!o vino y tom la otra mano de Len# @ir de ella y di o; <Lusima# <&uy bien# )arece ,ue no 'ay otra alternativa <reconoci Len<# Con Lusima iremos# <@oc al muc'ac'o mayor en el pec'o con un dedo# <C:ombreD CCmo te llamasD <pre!unt, en len!ua maa# Era una de las expresiones ,ue &anyoro le 'ab"a ense.ado# <ELoi9otF <respondi el muc'ac'o con or!ullo# <Loi9ot, iremos a ver a Lusima &ama# &u/strame el camino# Con Len co eando entre ellos, lo arrastraron 'acia las le anas colinas azules, si!uiendo al !rupo ,ue transportaba la camilla con &anyoro#

&ientras avanzaban por el valle, Len se dio cuenta de la existencia de una monta.a aislada ,ue se alzaba abruptamente desde el amplio piso de la llanura# 7l principio pareci ser slo un contrafuerte de la elevacin oriental sin nin!una importancia en la inmensidad del !ran valle, pero a medida ,ue se acercaban vio ,ue se elevaba en soledad y no ten"a nin!una relacin con el cordn elevado# Comenz a ad,uirir una !randiosidad ,ue era invisible a la distancia# Era ms alta y ms empinada ,ue la pared del valle del 3ift detrs de ella# Las laderas ms ba as estaban cubiertas con ma estuosas arboledas de acacias en forma de para!uas, pero a mayor altura /stas de aban lu!ar a un denso bos,ue de monta.a, ,ue indicaba ,ue la cumbre estaba por encima de las nubes, rodeada por una imponente pared de roca !ris, como si fuera el !lacis de una fortaleza 'ec'a por el 'ombre# 7 medida ,ue se acercaban a este !ran bastin natural, Len vio ,ue la cima de la monta.a estaba cubierta por un denso bos,ue# Era evidente ,ue su crecimiento 'ab"a sido favorecido por la 'umedad de las nubes ,ue lo rodeaban# 2ncluso a esa distancia pod"a ver ,ue las lar!as ramas superiores de los rboles estaban adornadas con l",uenes !rises y or,u"deas arbreas florecidas# El denso folla e de los rboles ms altos estaba en!alanado con flores tan vivaces como ramos de novia# !uilas y otras aves de rapi.a 'ab"an construido sus nidos en el despe.adero deba o de la cumbre y planeaban sobre sus !randes alas por el vac"o azul del cielo# )romediaba la tarde cuando Len y sus tres compa.eros lle!aron al pie de la monta.a# 8ab"an ,uedado muy atrs, le os de &anyoro y su !rupo de camilleros, ,ue ya estaban a medio camino por la senda ,ue sub"a la empinada pendiente en una serie de zi!za!s# Len slo pudo a!uantar los primeros sesenta metros del ascenso antes de caer rendido a la sombra de una acacia unto al sendero# 6us pies no pod"an llevarlo un paso ms por a,uel camino rocoso# Cruz uno sobre la rodilla opuesta y desabroc' los cordones de la bota# 7l ,uitrsela !imi de dolor# 6u media de lana estaba dura con san!re ne!ra seca# Con sumo cuidado se la sac y mir consternado el pie# -ruesas capas piel se 'ab"an desprendido con la media y su taln estaba en carne viva# 7mpollas reventadas col!aban destrozadas de la planta del pie y los dedos parec"an 'aber sido mordidos por c'acales# Los tres muc'ac'os masai se pusieron en cuclillas en un semic"rculo, observando sus 'eridas y 'ablando de ellas con macabro deleite# Entonces Loi9ot tom el mando otra vez y !rit una serie de rdenes perentorias ,ue 'icieron ,ue los otros dos corrieran 'acia los arbustos donde un pe,ue.o reba.o de !anado masai de lar!os cuernos estaba mordis,ueando las 'ierbas color !ris verdoso ,ue crec"an deba o de las acacias# 7 los pocos minutos re!resaron con varios pu.ados de bosta '5meda# Cuando Len descubri ,ue con ella pensaban 'acer cataplasmas para sus ampollas abiertas, manifest con claridad ,ue no iba a someterse una vez ms a la prepotencia de Loi9ot# )ero los muc'ac'os eran insistentes y si!uieron importunndolo mientras /l ras!aba las man!as de su camisa en tiras para envolver con ellas sus pies ensan!rentados# Lue!o anud los cordones de las botas uni/ndolas y las col! alrededor de su cuello# Loi9ot le ofreci su bastn de arrear# Len lo acept y se puso en marc'a ren!ueando por el sendero# Aste se 'izo ms empinado a cada paso y /l empez a tambalearse otra vez# Loi9ot

se volvi a sus compa.eros y dio otra serie de instrucciones en tono duro, ,ue los envi volando sendero arriba sobre sus flacas piernas# Loi9ot y Len los si!uieron, subiendo a paso cada vez ms lento, de ando manc'as de san!re de los pies vendados de Len sobre las piedras del sendero# $n poco despu/s se recost sobre una roca y mir 'acia las alturas, ,ue estaban claramente ms all de su alcance# Loi9ot se sent a su lado y empez a contarle una lar!a y complicada 'istoria# Len comprendi al!unas palabras, pero Loi9ot demostr ser un 'bil actor# 6alt sobre sus pies e 'izo la m"mica de una escena de !uerra, ,ue Len supuso era el relato de cmo 'ab"a defendido los reba.os de su padre de los leones ,ue merodeaban# La escena inclu"a muc'os ruidos espeluznantes, saltos y pu.aladas en el aire con su bastn# 4espu/s de los esfuerzos de los 5ltimos d"as, a,uella actuacin fue una bienvenida distraccin# Len casi olvid sus lastimados pies, y se rio de las encantadoras payasadas del muc'ac'o# Estaba casi oscuro cuando escuc'aron voces en el sendero encima de ellos# Loi9ot !rit un desaf"o, ,ue fue respondido por un !rupo de media docena de morani envueltos en sus capas, ,ue descend"an 'acia ellos al trote# @ra"an consi!o la mushila en la ,ue 'ab"an llevado a &anyoro# 7nte una se.al de ellos, Len subi a la camilla y apenas se acomod, cuatro 'ombres levantaron el palo entre ellos y lo pusieron sobre sus 'ombros# Lue!o partieron corriendo de re!reso, sendero arriba por la empinada monta.a# 7l lle!ar al borde ms alto del despe.adero, a la cima plana de la monta.a, Len vio, no le os de all", el brillo de los fue!os deba o de los enormes rboles# Los portadores de la mushila lo llevaron rpidamente 'acia all" para entrar en una zareba de palos y ramas espinosas 'acia un enorme corral abierto para el !anado# En un c"rculo sobre terreno abierto, ms de veinte !randes c'ozas con tec'o de pa a se levantaban alrededor de una 'i!uera silvestre de !ran tama.o# La calidad de la construccin era superior a cual,uier otra cosa ,ue Len 'ubiera visto en sus recorridos por tierra masai# Los animales en el corral eran !randes y estaban en buen estadoB su cuero brillaba a la luz de las llamas y sus cuernos eran inmensos# +arios 'ombres y mu eres ,ue estaban unto a los fue!os se adelantaron en !rupo para observar al desconocido# Las shukas de los 'ombres eran de !ran calidad, y las abundantes oyas y ornamentos de las mu eres estaban 'ermosamente realizados con costosas cuentas y marfiles de intercambio# :o cab"a la menor duda de ,ue se trataba de una comunidad prspera# Con risas y pre!untas 'ec'as a los !ritos a Len, se reunieron alrededor de su mushila y muc'as de las mu eres ms venes y ms audaces estiraban la mano para tocarle la cara y tironear la tela de su uniforme ra"do# Las mu eres masai rara vez 'ac"an esfuerzo al!uno para ocultar su predileccin por el sexo opuesto# 4e pronto se 'izo el silencio en el ruidoso !rupo# $na fi!ura femenina de porte real se diri!"a 'acia ellos desde las c'ozas# Los lu!are.os se apartaron para de ar un pasillo y ella se acerc a la mushila# 4os venes criadas la se!u"an con antorc'as encendidas ,ue arro aban una luz dorada sobre la fi!ura alta e imponente de la mu er al deslizarse 'acia Len# La !ente del pueblo se inclinaba como un campo de 'ierba en el viento, de ando escapar murmullos suaves y profundos de respeto y reverencia a medida ,ue ella pasaba por entre ellos#

<ELusimaF <susurraban, y aplaud"an casi sin 'acer ruido, apartando los o os de su belleza deslumbrante# Len se puso de pie abandonando la mushila con !ran esfuerzo para saludarla# Ella se detuvo delante de /l y lo mir a los o os con una mirada oscura e 'ipntica# <@e saludo, Lusima <di o /l a manera de bienvenida, pero por un rato ella no dio se.al al!una de 'aberlo escuc'ado# Era casi tan alta como /l# 6u piel era del color de la miel a'umada, satinada y sin arru!as a la luz de las antorc'as# 6i era efectivamente la madre de &anyoro, deb"a de tener bastante ms de cincuenta a.os, pero parec"a al menos veinte a.os ms oven# 6us pec'os desnudos eran firmes y redondos# 6u vientre tatuado no ten"a nin!una de las marcas de la edad o la maternidad# 6us ras!os nilticos finamente esculpidos eran sorprendentes y sus o os oscuros, tan penetrantes ,ue parec"an lle!ar sin esfuerzo 'asta los lu!ares ms secretos de su mente# <Ndio# <8izo un !esto con la cabeza# <6"# 6oy Lusima# Esperaba tu lle!ada# Los 'e estado observando a ti y a &anyoro en su marc'a nocturna desde :iombi# <Len se sinti aliviado de ,ue ella 'ablara en swahili, en lu!ar de 'acerlo en maa# La comunicacin entre ellos ser"a ms fcil# )ero sus palabras no ten"an sentido# CCmo pod"a saber ,ue 'ab"an venido desde :iombiD 7 menos ,ue, por supuesto, &anyoro 'ubiera recuperado el conocimiento y se lo 'ubiera dic'o# <&anyoro no 'a 'ablado desde ,ue lle! a m"# @odav"a est en lo ms profundo de la tierra de las sombras <le ase!ur Lusima# 6e sobresalt# Ella 'ab"a respondido a su pre!unta no dic'a como si 'ubiera escuc'ado las palabras# <8e estado velando por ustedes <repiti, y a pesar de s" mismo, /l le crey<# @e vi rescatar a mi 'i o de una muerte se!ura y tra/rmelo# )or esto te 'as convertido en otro 'i o para m"# <Le tom la mano# 6u apretn era fr"o y duro como el 'ueso# <+en# 4ebo encar!arme de tus pies# <C4nde est &anyoroD <,uiso saber Len<# 4ices ,ue est vivo, pero CsobrevivirD <8a sido dominado y los demonios estn en su san!re# 6er una luc'a dif"cil y el resultado es incierto# <4ebo ir unto a /l <insisti Len# <@e llevar/# )ero a'ora est durmiendo# 4ebe reunir sus fuerzas para la prueba ,ue le espera# :o puedo sacar la flec'a 'asta tener la luz del d"a para traba ar# Lue!o necesitar/ ,ue un 'ombre fuerte me ayude# )ero t5 tambi/n debes descansar, pues 'as llevado tu fuerza, ,ue es muc'a, a su l"mite# La vamos a necesitar despu/s# Lo llev a una de las c'ozas y /l tuvo ,ue a!ac'arse para pasar por la entrada ba a

'acia el interior apenas iluminado y con 'umo# Lusima le se.al una pila de mantas de piel de mono sobre la pared opuesta# Al se diri!i a ellas y se acomod sobre el pela e blando de una de ellas# Ella se arrodill ante /l y arranc los trapos de sus pies# &ientras se ocupaba de esto, sus venes criadas 'icieron un preparado de 'ierbas en una olla de 'ierro ne!ra de tres patas ,ue estaba sobre la 'o!uera en el centro de la c'oza# Len sab"a ,ue probablemente 'ab"an sido capturadas de una tribu subsidiaria y eran esclavas en todo menos en el nombre# Los masai tomaban lo ,ue ,uer"an, !anado y mu eres, y nin!una otra tribu se atrev"a a desafiarlos# Cuando el contenido de la olla estuvo listo, las venes lo tra eron a donde Len estaba sentado# Lusima prob la temperatura y a.adi un l",uido fr"o pero i!ualmente maloliente de otro recipiente# Lue!o tom sus pies uno por vez y los sumer!i en la mezcla# :ecesit de todo su autocontrol para no !ritar pues el l",uido parec"a estar casi 'irviendo y los u!os de las 'ierbas eran acres y custicos# Las tres mu eres observaron su reaccin atentamente e intercambiaron miradas de aprobacin cuando /l lo!r mantener una expresin impasible y un silencio estoico# Lusima levant sus pies uno por vez y lue!o los envolvi con tiras de tela# <7'ora debes comer y dormir <di o, e inclin la cabeza 'acia una de las muc'ac'as, ,ue le tra o una calabaza y se arrodill respetuosamente para ofrec/rsela con ambas manos# Len percibi el olor del contenido# Era una preparacin t"pica de los masai, ,ue no se atrevi a rec'azar# 8acerlo ofender"a a su anfitriona# 3euni fuerzas y levant el tazn a sus labios# <Est reci/n 'ec'o <le ase!ur Lusima<# Lo prepar/ con mis propias manos# @e devolver las fuerzas y ayudar a curar rpidamente tus pies 'eridos# @om un tra!o y su estma!o se estremeci# Estaba tibio, pero la san!re fresca de buey mezclada con lec'e 'ab"a ad,uirido una consistencia pe!a osa parecida a la !elatina ,ue recubri su !ar!anta# 6i!ui tra!ando 'asta ,ue el recipiente ,ued vac"o# Lue!o lo de y eruct ruidosamente# Las muc'ac'as esclavas de aron escapar exclamaciones de placer y 'asta Lusima sonri# <Los demonios escapan de tu vientre <le di o en tono de aprobacin<# 7'ora debes dormir# <Lo empu para ,ue se acostara sobre la manta de piel y extendi otra sobre /l# $n !ran peso le 'izo cerrar los prpados#

Cuando abri los o os, el sol de la ma.ana brillaba a trav/s de la entrada de la c'oza# Loi9ot lo estaba esperando en cuclillas unto a la puerta, pero se puso de pie de un salto apenas Len se movi# 6e acerc a /l de inmediato y le 'izo una pre!unta, se.alando con el dedo sus pies# <4emasiado pronto para saberlo <respondi Len# 7un,ue le dol"an todos los

m5sculos de su cuerpo, su cabeza estaba clara# 6e incorpor y abri los venda es# 6e sorprendi al ver ,ue la mayor parte de la 'inc'azn y la inflamacin 'ab"a desaparecido# <El aceite de culebra de la doctora Lusima# <6onri# Estaba de buen 'umor, 'asta ,ue record a &anyoro# 3pidamente volvi a vendarse los pies y ren!ue 'asta el !ran recipiente de arcilla con a!ua ,ue estaba afuera, unto a la puerta# 6e ,uit los restos de la camisa y se lav la cara y el pelo para ,uitarse el polvo y el sudor seco# Cuando se enderez vio ,ue la mitad de las mu eres del caser"o, venes y vie as, estaban sentadas en un c"rculo alrededor de /l, observando cada uno de sus movimientos con vida atencin# <E6e.orasF <se diri!i a ellas<# Estoy a punto de ir a orinar# :o estn invitadas a observar el procedimiento# <7poyndose en el 'ombro de Loi9ot se diri!i a la entrada del corral del !anado# Cuando re!res, Lusima lo estaba esperando# <+en <orden<# Es 'ora de empezar# <Lo llev a la c'oza ,ue estaba al lado# El interior era oscuro en contraste con brillante la luz del sol, y sus o os necesitaron un minuto para adaptarse# El aire estaba saturado de 'umo de madera ,uemndose y de un olor ms sutil, el olor dulzn y nauseabundo de carne ,ue se corrompe# &anyoro yac"a tendido boca aba o sobre una manta de cuero al lado del fue!o# Len se acerc a /l rpidamente y su esp"ritu se entristeci# &anyoro estaba tendido como un 'ombre muerto y su piel 'ab"a perdido el brillo# Estaba tan opaco como el 'oll"n ,ue cubr"a la parte inferior de la olla de cocina en el fue!o# Los lar!os m5sculos de su espalda parec"an 'aberse debilitado# 6u cabeza estaba torcida 'acia un lado y sus o os 'ab"an retrocedido en sus rbitas# 4etrs de los prpados entreabiertos, se ve"an tan opacos como los !ui arros de cuarzo en el lec'o del r"o# La pierna estaba totalmente 'inc'ada por arriba de la rodilla, y el 'edor del pus amarillo ,ue sal"a de alrededor de la flec'a rota llenaba la c'oza# Lusima !olpe sus manos y entraron cuatro 'ombres# @omaron las es,uinas de la camilla en la ,ue &anyoro estaba tendido y lo llevaron afuera, a trav/s del terreno abierto del corral de !anado 'asta el 5nico y alto rbol mukuyu en el centro# Lo colocaron en la sombra mientras Lusima se ,uitaba su capa para ,uedar de pie con el pec'o descubierto sobre /l# Le 'abl a Len en voz ba a# <La punta de la flec'a no puede salir de la misma forma en ,ue entr# 4ebo arrastrarla al otro lado# La 'erida est a punto# )uedes oler"a# 7un as", no de ar ,ue la flec'a sal!a fcilmente# $na de las muc'ac'as esclavas le entre! un cuc'illo pe,ue.o con asa de cuerno de rinoceronte y la otra tra o un recipiente de arcilla con fue!o, balancendolo alrededor de su cabeza, sostenido con asas de so!a, para dar aire a las brasas y encenderlas# Cuando /stas brillaron, puso el recipiente delante de su ama# Lusima sostuvo la 'o a sobre las llamas, 'aci/ndola !irar lentamente 'asta ,ue el metal tambi/n brill# Lue!o la meti en otro recipiente con un l",uido ,ue apestaba como la mezcla con la ,ue 'ab"a tratado los pies de

Len# El l",uido burbu e y ec' vapor a medida ,ue el metal se enfriaba# Con el cuc'illo en la mano, Lusima se puso en cuclillas al lado de su 'i o# Los cuatro morani ,ue lo 'ab"an sacado de la c'oza se arrodillaron con ella, dos unto a la cabeza de &anyoro y dos a sus pies# Ella mir a Len y 'abl en voz ba a; <8ars esto# <Lue!o explic en detalle lo ,ue esperaba de /l# <7un,ue eres el ms fuerte de nosotros, se necesitar toda tu fuerza# El a!arre de las len!Getas en su carne es fuerte# <Lo mir a los o os# <CComprendes, 'i o m"oD <Comprendo, &ama# Ella abri la bolsa de cuero ,ue col!aba de su cintura y tom una made a de fino 'ilo blanco# <Asta es la so!a ,ue vas a usar# <6e la dio# <La 'ice con el intestino de un leopardo# Es resistente# :o 'ay 'ilo ms fuerte# <&eti otra vez la mano en la bolsa y encontr una !ruesa tira de cuero de elefante# 6uavemente abri la boca de &anyoro# )uso el cuero entre sus mand"bulas y lo su et con un trozo de tripa de impala para ,ue &anyoro no pudiera escupirlo# <Le impedir romper sus dientes cuando el dolor lle!ue al mximo <explic# Len asinti con la cabeza, pero /l sab"a ,ue la razn principal para usar la mordaza era impedir ,ue su 'i o !ritara y la des'onrara# <)n!anlo boca arriba <orden Lusima a los cuatro morani<, pero '!anlo con suavidad# <&ientras daban vuelta a &anyoro, ella !ui el fra!mento del astil de la flec'a para ,ue no se en!anc'ara en las mantas# Lue!o puso un blo,ue de madera a cada lado de /sta para mantenerla le os del suelo y dar una base firme a la pierna# <6u /tenlo <orden a los morani# 6e coloc en posicin encima de la pierna 'erida y puso ambas manos sobre ella# Con cuidado palp la parte de adelante del muslo de &anyoro en busca del sitio de la punta de la flec'a deba o de la piel de la carne caliente e 'inc'ada# &anyoro se movi in,uieto cuando sus dedos descubrieron al tacto la forma de la punta de flec'a all" metida# )uso la 'o a del cuc'illo con asa de cuerno precisamente en ese lu!ar y empez a cantar un 'ec'izo en maa# 4espu/s de un rato &anyoro pareci sucumbir al montono estribillo# 6u cuerpo enco!ido se rela y ronc suavemente a trav/s de la mordaza de cuero# 4e pronto, sin interrumpir su canto, Lusima empu la punta de la 'o a 'acia aba o# Casi sin detenerse se 'undi en la carne oscura# &anyoro se puso tenso y cada m5sculo de su espalda se eriz# La 'o a c'irri sobre el metal y el pus brot de la 'erida ,ue el cuc'illo 'ab"a abierto# Lusima sac el cuc'illo y apret a cada lado del corte# La punta afilada de la flec'a fue empu aba afuera por la 'erida a!randada y la primera 'ilera de len!Getas ,ued a la vista#

Len 'ab"a podido revisar varias armas nandi capturadas durante la campa.a, de modo ,ue no se sorprendi al ver ,ue la punta de flec'a tuviera un dise.o poco convencional# 8ab"a sido for ada con una pata de olla de 'ierro del !rosor del me.i,ue de Lusima# Estaba dise.ada para penetrar profundamente en el enorme cuerpo del elefante, de modo ,ue no ten"a una sola len!Geta !rande, como se ve"a en la punta de flec'a ,ue los ar,ueros in!leses medievales usaban contra los caballeros franceses fuertemente cubiertos por armaduras# En cambio, ten"a 'ilera tras 'ilera de puntas diminutas, no ms !randes ,ue las escamas de un foxino com5n, ,ue se deslizaban a trav/s de la carne con poca resistencia# 6in embar!o, debido a su !ran n5mero y su n!ulo mirando 'acia atrs, era imposible retirar la punta de la flec'a por su canal de entrada# <E3pidoF <le susurr Lusima a Len<# EtalaF @en"a el nudo corredizo de tripa listo y enlaz la punta de la flec'a, usto detrs de la primera l"nea de puntas# <La ten!o <le di o, mientras a ustaba el lazo# <6u /tenlo a'ora# :o de en ,ue se mueva y retuerza el 'ilo pues los bordes de las len!Getas lo cortarn <advirti Lusima a los morani# Nuntos pusieron todo el peso de sus cuerpos sobre el cuerpo supino de &anyoro# <@ira <di o Lusima a Len con tono ur!ente<, con toda tu fuerza, 'i o m"o# 6aca esta cosa mali!na de /l# Len dio tres vueltas de tripa alrededor de su mu.eca y la estir con firmeza# Lusima empez a cantar otra vez mientras /l aplicaba toda la fuerza de su brazo derec'o al del!ado 'ilo# @en"a cuidado de no tirarlo o torcerlo sobre las muy filosas puntas# Lentamente aument la presin sobre el lazo# 6inti ,ue se estiraba un poco, pero la punta de flec'a se!u"a firme en su lu!ar# Le dio una vuelta ms de 'ilo alrededor de su otra mu.eca y se movi 'asta ,ue ambos 'ombros estuvieron frente al n!ulo de entrada de la flec'a# @ir otra vez con ambos brazos, 'aciendo caso omiso del dolor intenso del 'ilo ,ue le cortaba la carne# Los m5sculos de sus 'ombros deba o de la camisa 'ec'a irones se 'inc'aron y sobresalieron# Los tendones se marcaron en su !ar!anta y su cara se oscureci por el esfuerzo# <E@ira <exclam Lusima<, y ,ue &9uba &9uba, el ms !rande de los !randes dioses, les d/ fuerza a tus brazosF )ara ese momento &anyoro se mov"a con tanta desesperacin ,ue los cuatro 'ombres no pod"an mantenerlo ,uieto# 4e aba escapar un ruido como de lamento por entre la mordaza, y sus o os muy abiertos parec"an a punto de sal"rseles de las 'undidas rbitas, inyectados de san!re y una expresin salva e# La punta de flec'a atrapada le levant la carne rota e 'inc'ada 'asta formar un pico, pero de todas maneras las len!Getas resist"an firmes#

<E@iraF <insisti Lusima diri!i/ndose a Len<# @u fuerza supera a la del len# Es la fuerza de M bogo, el !ran b5falo mac'o# = la punta de la flec'a se movi# Con un suave ruido como de al!o ,ue se ras!a, apareci una se!unda 'ilera de puntas diminutas detrs de la primera, lue!o una tercera# )or fin, cinco cent"metros de metal con manc'as oscuras sobresal"a de la 'erida# Len descans por un momento, reponi/ndose para el esfuerzo final# Lue!o apret los dientes 'asta ,ue su mand"bula pareci sobresalir y tir otra vez# %tros dos cent"metros se 'icieron ver de mala !ana# Lue!o se vio un c'orro de san!re ne!ra medio coa!ulada y pus color p5rpura# El 'edor 'izo ,ue 'asta Lusima de ara escapar un !rito a'o!ado, pero los fluidos parecieron lubricar el astil de la flec'a, ,ue de inmediato se desliz fuera de la 'erida, como un feto mali!no en el 'orrible momento de su nacimiento# Len dio un paso atrs, sin aliento, y ,ued mirando 'orrorizado el da.o ,ue 'ab"a producido# La 'erida se abr"a como una boca oscura, mientras san!re y desec'os manaban de la carne rota# En su sufrimiento &anyoro 'ab"a atravesado la mordaza de cuero de elefante y se 'ab"a mordido los labios# 6an!re fresca !oteaba desde su barbilla# @odav"a se mov"a desenfrenadamente y los morani tuvieron ,ue usar toda su fuerza y todo su peso para su etarlo# <&anten su pierna inmvil, M bogo <Lusima le !rit a Len# $na de sus criadas le pas un cuerno fino y lar!o de ant"lope saltarrocas, ,ue 'ab"a sido tallado para formar un tosco embudo# &eti la punta a!uda profundamente en la 'erida y &anyoro redobl su resistencia# La muc'ac'a sostuvo un arro unto a los labios de Lusima y le llen la boca con el l",uido ,ue conten"a# $nas pocas !otas le manc'aron la barbilla y Len percibi su olor astrin!ente# Lusima puso los labios alrededor de la parte anc'a del cuerpo, como un trompetista, y sopl la sustancia a trav/s de /l por la parte ms del!ada 'acia las profundidades de la 'erida# %tro sorbo si!ui al primero# El l",uido burbu e en la 'erida abierta, sacando san!re podrida y otros desec'os# <4enlo vuelta <le orden a los morani# 7un,ue &anyoro luc' contra ellos, lo dieron vuelta para ponerlo boca aba o y Len se mont en su espalda, usando todo su peso para mantenerlo inmvil# Lusima 'izo lle!ar la punta del cuerno en la 'erida de entrada, en la parte posterior de la piernaB lue!o sopl ms infusin muy adentro de la carne ,ue supuraba# <6uficiente <di o por fin<# 8e lavado los venenos# <4e el cuerno a un lado, puso parc'es de 'ierbas secas sobre las 'eridas y las at en su lu!ar con lar!as tiras de tela r5stica# )oco a poco los movimientos de &anyoro cesaron 'asta ,ue por fin se desplom 'acia atrs en un coma como de muerte# <Est 'ec'o# :o 'ay nada ms ,ue yo pueda 'acer <ase!ur<# 7'ora es una luc'a entre los dioses de sus ancestros y los demonios oscuros# 4entro de tres d"as sabremos el resultado# Ll/venlo a su c'oza# <&ir a Len# <@5 y yo, M bogo, debemos turnarnos para permanecer a su lado y darle fuerza para la pelea#

4urante los d"as ,ue si!uieron, &anyoro flot en el vac"o# )or momentos se 'und"a en un coma tan profundo ,ue Len ten"a ,ue poner la ore a sobre su pec'o para escuc'ar la respiracin# %tras veces se ,ue aba, se retorc"a y !ritaba en su colc'oneta, sudaba y 'ac"a rec'inar los dientes en medio de la fiebre# Lusima y Len estaban sentados uno a cada lado, su etndolo cuando parec"a en peli!ro de 'acerse da.o con sus incontrolables convulsiones# Las noc'es eran lar!as y nin!uno dorm"a# 8ablaban en voz ba a a lo lar!o de las 'oras, con el fue!o ba o entre ellos# <2ntuyo ,ue t5 no 'as nacido en al!una isla le ana en el mar, como la mayor"a de tus compatriotas, sino en esta misma frica <le di o Lusima# 7 Len ya no le sorprend"a la asombrosa percepcin de ella# Al no respondi de inmediato, y ella continu; <@5 naciste le os, en el :orte, a orillas de un !ran r"o# <6" <confirm /l<# @ienes razn# Ese lu!ar es El Cairo, y el r"o es el :ilo# <@5 eres de estas tierras y nunca las abandonars# <:unca 'e pensado en 'acerlo <ase!ur /l# Ella extendi la mano y le tom la suya, cerr los o os y permaneci en silencio por un rato# <+eo a tu madre <di o<# Es una mu er de !ran comprensin# $stedes dos estn muy cerca en sus esp"ritus# Ella no ,uer"a ,ue la de aras# Los o os de Len se llenaron con las sombras oscuras del pesar# <@ambi/n veo a tu padre# Mue debido a /l ,ue te fuiste# <&e trataba como a un ni.o# 2ntentaba obli!arme a 'acer cosas ,ue no ,uer"a 'acer# &e ne!u/# 4iscutimos, con lo ,ue 'icimos infeliz a mi madre# <CLu/ ,uer"a ,ue 'icierasD <pre!unt, con el aire de al!uien ,ue ya sabe la respuesta# <&i padre se dedica a 'acer dinero# :o 'ay nada ms en su vidaB ni su esposa ni sus 'i os# Es un 'ombre duro, y no nos llevamos bien# 6upon!o ,ue lo respeto, pero no lo admiro# Luer"a ,ue yo traba ara con /l, 'aciendo las cosas ,ue /l 'ace# Era una perspectiva sombr"a# <4e modo ,ue saliste corriendo, CnoD <:o corr"# )ero me apart/#

<CLu/ era lo ,ue buscabasD <pre!unt ella# 6e mostr pensativo# <3ealmente, no lo s/, Lusima &ama# <C:o lo 'as encontradoD <,uiso saber ella# Al sacudi la cabeza con aire vacilante# Lue!o pens en +erity %>8earne# <Luiz <di o<# Luizs 'e encontrado a al!uien# <:o# :o la mu er en la ,ue ests pensando# Ella es slo una mu er entre muc'as otras# La pre!unta sali antes de ,ue /l pudiera controlarla# <CCmo supiste de ellaD <Lue!o contest /l mismo; <)or supuesto# Estabas all"# = t5 sabes muc'as cosas# Ella c'as,ue la len!ua ri/ndose, y permanecieron en silencio un lar!o rato# Mue un silencio tibio y reconfortante# Al sinti un v"nculo extra.o con ella, una cercan"a como si fuera realmente su madre# <:o me !usta lo ,ue estoy 'aciendo con mi vida a'ora <di o por fin# :o 'ab"a pensado en eso 'asta ese momento, pero cuando lo di o, sab"a ,ue era verdad# <)or,ue eres un soldado no puedes 'acer lo ,ue tu corazn te dice <coincidi ella <# 4ebes 'acer lo ,ue los 'ombres mayores ordenan# <@5 lo comprendes <di o<# &e desa!rada perse!uir y matar a !ente ,ue ni si,uiera conozco# <CLuieres ,ue te indi,ue el camino, M bogoD <8e lle!ado a confiar en ti# :ecesito tu !u"a# Ella ,ued en silencio otra vez durante tanto tiempo ,ue Len estaba a punto de 'ablar# Entonces vio ,ue sus o os, muy abiertos, !iraban 'acia dentro en su cabeza de modo ,ue a la luz del fue!o slo se ve"a la parte blanca# 6e estaba meciendo r"tmicamente sobre las piernas reco!idas y despu/s de un rato empez a 'ablar, pero su voz se 'ab"a convertido en un tono ba o, montono e irritante# <8ay dos 'ombres# :in!uno es tu padre, pero ambos sern ms ,ue tu padre <di o <# 8ay otro camino# 4ebes se!uir el camino de los !randes 'ombres !rises ,ue no son 'ombres# <@om aire en una lar!a y profunda aspiracin, como si fuera asmtica# <

7prende las costumbres secretas de las criaturas salva es, y los otros 'ombres te 'onrarn por ese conocimiento y esa comprensin# Caminars con 'ombres muy fuertes y poderosos y te considerarn un i!ual# 8abr muc'as mu eres, pero slo una mu er ,ue ser muc'as mu eres# @e vendr de las nubes# 7l i!ual ,ue ellos, te mostrar muc'as caras# <6e interrumpi e 'izo un ruido como de estran!ulamiento en la parte posterior de su !ar!anta# Con un fr"o sobrenatural, /l se dio cuenta de ,ue ella estaba en pleno trance de adivinacin# Minalmente, Lusima se sacudi con violencia y parpade# 6us o os volvieron 'acia adelante de modo ,ue /l pudo ver sus centros oscuros cuando ella enfoc su cara# <)resta atencin a lo ,ue te 'e dic'o, 'i o m"o <di o en voz ba a<# El tiempo para ,ue eli as te lle!ar pronto# <:o entend" lo ,ue me estabas diciendo# <En su momento todo ser claro para ti <le ase!ur<# Cuando me necesites, estar/ siempre a,u"# :o soy tu madre, pero me 'e convertido en al!o ms ,ue tu madre# <&e 'ablas en acerti os, &ama <di o /l, y ella le diri!i una sonrisa cari.osa pero eni!mtica#

En la ma.ana, &anyoro recobr el conocimiento, pero estaba muy d/bil y confuso# @rat de incorporarse, pero no ten"a la fuerza necesaria para 'acerlo# Los mir con o os llorosos# <CLu/ 'a ocurridoD CLu/ es este lu!arD <Entonces reconoci a su madre# < &ama, Ceres realmente t5D Cre" ,ue era un sue.o# 8e estado so.ando# <Ests a salvo en mi manyatta en el monte Lonsonyo <le explic ella<# 6acamos la flec'a nandi de tu pierna# <CLa flec'aD 6", recuerdo### CLos nandiD Las ni.as esclavas le tra eron un tazn de san!re de buey y lec'e, ,ue bebi con !anas, derramando un poco sobre el pec'o# 6e recost suspirando# Lue!o, por primera vez, vio a Len en cuclillas en la oscuridad de la c'oza# <!wana! <Esta vez se las arre!l para incorporarse# <C@odav"a est conmi!oD <7,u" estoy# <Len fue 'acia el en silencio# <CCunto tiempoD CCuntos d"as desde ,ue de amos :iombiD <6iete# <En el cuartel !eneral en :airobi pensarn ,ue usted est muerto o ,ue 'a

desertado# <7!arr la camisa de Len y lo sacudi a!itado# <$sted debe informar al cuartel !eneral, bwana# :o debe descuidar sus obli!aciones por m"# <:os iremos a :airobi cuando est/s listo para marc'ar# <:o, bwana, no# $sted debe irse inmediatamente# $sted sabe ,ue el comandante no es su ami!o# Le crear problemas# 4ebe irse de inmediato, y yo lo se!uir/ cuando est/ en condiciones# <&anyoro tiene razn <intervino Lusima<# =a no puedes 'acer nada ms a,u"# 4ebes ir con tu efe en :airobi# <Len 'ab"a perdido la nocin del tiempo, y en ese momento se dio cuenta, con sensacin de culpa, de ,ue deb"a de 'acer ms de tres semanas desde ,ue 'ab"a tenido contacto con el cuartel !eneral de su batalln# <Loi9ot te !uiar 'asta las v"as del ferrocarril# Al conoce bien esa parte del pa"s# +e con /l <su!iri con cierta ur!encia Lusima# <Lo 'ar/ <acept, y se puso de pie# :o 'ab"a ,ue 'acer nin!5n preparativo para el via e# :o ten"a armas ni e,uipa e, y apenas al!o de ropa, aparte de sus pantalones rotos# Lusima le provey una shuka masai# <Es la me or proteccin ,ue puedo darte# @e prote!er del sol y del fr"o# Los nandi temen a la shuka ro a# 8asta los leones le 'uyen# <CLos leones tambi/nD <Len a'o! una sonrisa# <=a lo vers# <Ella le devolvi la sonrisa# Al y Loi9ot partieron una 'ora despu/s de tomar la decisin# 4urante las lluvias de la estacin anterior el muc'ac'o 'ab"a arreado los animales de su padre 'acia el :orte, 'asta las v"as del ferrocarril, y conoc"a bien la re!in# Los pies de Len se 'ab"an curado lo suficiente como para ,ue pudiera atarse las botas# Co eando, con cuidado, si!ui a Loi9ot monta.a aba o 'acia la !ran llanura# 7l lle!ar al pie se detuvo para volver a atar sus botas# Cuando se puso de pie, levant la vista y vio la inconfundible silueta diminuta de Lusima parada en el borde del despe.adero# Al levant un brazo a manera de despedida, pero ella no devolvi el saludo# En lugar de ello, dio media vuelta y desapareci#

Cuando sus pies se curaron y endurecieron, pudo aumentar la velocidad y se!uirle el ritmo a Loi9ot# El muc'ac'o avanzaba dando las lar!as y ele!antes zancadas caracter"sticas de su pueblo# &ientras caminaba no de aba de 'acer comentarios acerca de todo lo ,ue atra"a su atencin# :ada escapaba a sus o os venes y brillantes, ,ue pod"an descubrir la forma !ris et/rea de un mac'o de ant"lope 9ud5 en lo ms profundo de la espesura formada

por maleza espinosa a trescientos metros de distancia# La llanura por la ,ue via aban alber!aba !ran cantidad de criaturas vivientes# Loi9ot 'ac"a caso omiso de las manadas de ant"lopes ms pe,ue.os ,ue pasaban unto a ellos casi rozndolos, pero se.alaba cual,uier cosa ,ue pareciera ms interesante# )ara entonces, con su buen o"do para los idiomas, Len 'ab"a aprendido suficiente maa para se!uir el parloteo del muc'ac'o sin demasiadas dificultades# :o 'ab"an car!ado nada de comida cuando partieron del monte Lonsonyo y Len se 'ab"a pre!untado cmo iban a subsistir, pero no ten"a por ,u/ 'aberse preocupado# Loi9ot contaba con una extra.a variedad de alimentos, ,ue inclu"a pe,ue.as aves y su 'uevos, lan!ostas y otros insectos, fruta y ra"ces silvestres, un francol"n, ,ue derrib del aire con bastn cuando levant vuelo con un ruidoso aleteo desde aba o de sus pies, y una la!arti a monitor !rande ,ue persi!ui a lo lar!o de trescientos metros por la pradera antes de matarla de un !olpe# La carne de la la!arti a ten"a el mismo sabor ,ue el pollo, y 'ab"a suficiente para alimentarlos durante tres d"as, aun,ue para ese entonces lo ,ue ,uedaba del animal 'ab"a sido colonizado por en ambres de moscas azules iridiscentes y sus !ordas y blancas cr"as# Len y Loi9ot durmieron todas las noc'es al lado de un pe,ue.o fue!o, cubiertos por sus shukas para prote!erse del fr"o, y se pon"an en marc'a cuando el lucero del alba todav"a estaba alto y brillante en el cielo del amanecer# En la tercera ma.ana, cuando el sol a5n se ocultaba tras el 'orizonte y 'ab"a poca luz, Loi9ot se detuvo de !olpe y se.al en direccin a una acacia de copa c'ata a slo cincuenta metros# <7', t5, asesino de !anado, te saludo <!rit# <CLu/ es esoD <,uiso saber Len# <C:o lo vesD 7bre tus o os, M bogo# <Loi9ot se.al con su bastn# 6lo entonces Len pudo distin!uir dos pe,ue.os mec'ones ne!ros en la 'ierba marrn entre ellos y el rbol# $no 'izo un rpido movimiento y la ima!en entera ,ued en foco# Len estaba mirando a un enorme len mac'o, aplastado sobre la 'ierba y mirndolos con implacables o os amarillos# Los delatores mec'ones eran las puntas ne!ras de sus ore as redondas# <E6anto cieloF <exclam Len dando un paso 'acia atrs# Loi9ot se rio# <Al sabe ,ue soy masai# Escapar si lo desaf"o# <*landi su bastn# <E', vie o, el d"a de mi prueba vendr pronto# @e encontrar/ entonces y veremos cul es el me or de nosotros# <6e estaba refiriendo a la ritual prueba de cora e# 7ntes de poder ser considerado un 'ombre y tener el derec'o de plantar su lanza en la puerta de cual,uier mu er por la ,ue se sintiera atra"do, el oven morani deb"a enfrentar a su len cara a cara y matarlo con su assegai de anc'a 'o a#

<4ebes temerme, t5, ladrn de !anado# E4ebes temerme por,ue soy tu muerteF < Loi9ot levant su bastn, lo sostuvo i!ual ,ue una lanza afilada y avanz 'acia el len con un flexible paso de danza# Len ,ued sorprendido cuando el len se levant sobre sus patas y movi el labio lanzando un !ru.ido amenazador para lue!o ale arse y desaparecer en la 'ierba# <C&e viste, M bogoD <se act Loi9ot<# C+iste cmo me teme 6imbaD C+iste cmo 'uy de m"D 6abe ,ue soy un morani# 6abe ,ue soy masai# <E&uc'ac'o locoF <Len rela sus pu.os cerrados# <+as a lo!rar ,ue nos coman a los dos# <6e rio aliviado# 3ecord las palabras de Lusima, y se le ocurri ,ue durante los cientos de a.os ,ue los masai 'ab"an cazado implacablemente !eneracin tras !eneracin de leones, esa persecucin 'ab"a 'ec'o arrai!ar un recuerdo profundo en la memoria de las bestias# 8ab"an lle!ado a reconocer una fi!ura alta y envuelta en una capa ro a como una amenaza mortal# Loi9ot dio saltos en el aire, 'izo piruetas de triunfo y lo condu o 'acia el :orte# 4urante la marc'a, Loi9ot continu ense.ndole cosas# 6in desacelerar su paso, se.alaba las 'uellas de !randes presas cuando las ve"a y describ"a al animal ,ue las 'ab"a de ado# Len estaba fascinado por la profundidad de sus conocimientos de la naturaleza y sus criaturas# )or supuesto, no era dif"cil comprender cmo el muc'ac'o se 'ab"a vuelto tan 'bil# Casi desde ,ue 'ab"a dado su primer paso, se 'ab"a ocupado de los reba.os de su tribu# &anyoro le 'ab"a contado ,ue incluso el ms oven de los ni.os pastores pod"a se!uir a una bestia perdida durante d"as en los ms dif"ciles terrenos# )ero ,ued fascinado cuando Loi9ot se detuvo y, con la punta de su bastn, si!ui el apenas visible contorno de la !ran 'uella redonda# La tierra estaba dura, ,uemada por el sol, y cubierta con trozos de es,uisto y pedernal# Len ams 'abr"a descubierto la 'uella de un elefante mac'o sin la ayuda del muc'ac'o, pero Loi9ot pod"a leer cada detalle y cada matiz de esa 'uella# <7 /ste lo conozco# Lo 'e visto a menudo# 6us colmillos son as" de lar!os### <8izo una marca en el polvoB lue!o dio tres de sus ms lar!as zancadas e 'izo una se!unda marca# <Es un !ran efe !ris de su tribu# Lusima 'ab"a usado la misma descripcin; I6i!ue a los !randes 'ombres !rises ,ue no son 'ombresJ# En a,uel momento Len 'ab"a ,uedado desconcertado, pero a'ora se daba cuenta de ,ue ella estaba 'ablando de los elefantes# 3eflexion sobre su conse o mientras continuaban 'acia el :orte# 6iempre 'ab"a estado fascinado por la caza mayor# En la biblioteca de su padre 'ab"a le"do todos los libros escritos por los !randes cazadores# 8ab"a se!uido las aventuras de *a9er, 6elous, -ordonH-ummin!, Corn?allis 8arris y los dems# La atraccin por la vida salva e era una de las razones ms fuertes por la ,ue se 'ab"a alistado en los 373 en lu!ar de entrar en el ne!ocio de su padre# )ara su padre cual,uier actividad ,ue no apuntara a la acumulacin de dinero era calificada espec"ficamente como I'ol!azanearJ# )ero Len 'ab"a escuc'ado decir ,ue los altos mandos del e /rcito alentaban a sus oficiales venes a permitirse realizar actividades tan viriles como la caza mayor# 7l capitn Corn?allis 8arris se le 'ab"a concedido un permiso de un a.o entero para ausentarse de su re!imiento en la 2ndia para via ar a 6udfrica y cazar

en la tierra vir!en inexplorada# Len an'elaba poder imitar a sus '/roes, pero 'asta entonces 'ab"a sido decepcionado# 4esde ,ue se 'ab"a unido a los 373, 'ab"a solicitado en ms de una ocasin el permiso de al!unos d"as para permitirse su primera experiencia de cacer"a mayor# El mayor 6nell, su oficial al mando, 'ab"a desestimado sus pedidos de inmediato# <6i usted cree ,ue 'a firmado para participar en un !lorioso safari de caza, entonces, est muy e,uivocado, Courtney <le di o<# 3e!rese a sus tareas# = no ,uiero volver a o"r nada acerca de esta tonter"a# 8asta ese momento su actividad cine!/tica 'ab"a estado restrin!ida a al!unos ant"lopes pe,ue.os, las !acelas -rant y @'omson <a las ,ue todos llamaban @ommies<, a las ,ue cazaba para alimentar a sus askari mientras estaban patrullando# )ero su corazn se estremec"a cuando ve"a a los ma!n"ficos animales ,ue abundaban a su alrededor# 7n'elaba tener una oportunidad para ir tras ellos# 6e pre!untaba si al aconse arle ,ue si!uiera Ia los !randes 'ombres !risesJ Lusima no le estar"a su!iriendo ,ue deb"a dedicar su vida a ser un cazador de marfil# Era una perspectiva fascinante# Continu marc'ando ms ale!remente detrs de Loi9ot# La vida parec"a 'ermosa y llena de promesas# 6e 'ab"a comportado de manera 'onorable durante su primera accin militar# &anyoro estaba vivo# $na nueva carrera se abr"a ante /l# = lo me or de todo, +erity %>8earne lo estaba esperando en :airobi# 6", la vida era 'ermosa, muy 'ermosa efectivamente# Cinco d"as despu/s de 'aber de ado el monte Lonsonyo, Loi9ot !ir al Este y lo 'izo subir los riscos del !ran valle del 3ift 'acia las colinas onduladas y arboladas del altiplano# Lle!aron a la cima de las colinas y miraron 'acia el valle poco profundo ,ue 'ab"a ms all# 7 la distancia al!o brill en la luz del 5ltimo sol de la tarde# Len se prote!i los o os# <6", M bogo <confirm Loi9ot<# 7ll" est tu serpiente de 'ierro# +io el 'umo de la locomotora ,ue sal"a en pe,ue.as nubes re!ulares por encima de las copas de los rboles y escuc' el !emido triste de un silbato de vapor# <@e de ar/ a'ora# :i si,uiera t5 puedes perderte desde a,u" <le di o Loi9ot con aire altivo<# 4ebo volver a cuidar el !anado# Len lo vio irse con cierta tristeza# 8ab"a disfrutado la vivaz compa."a del muc'ac'o# Lue!o lo apart de su mente y ba por la colina# El conductor de la locomotora se asom por la ventana lateral de su cabina y vio la alta fi!ura unto a las v"as bastante ms adelante# 4e inmediato se dio cuenta de ,ue era un masai por su shuka ro a# Mue slo cuando la m,uina se acerc ms ,ue el 'ombre abri su capa y el conductor vio ,ue se trataba de un 'ombre blanco con los restos ra"dos de un uniforme ca,ui# @om la palanca de freno y las ruedas c'irriaron sobre las v"as de acero

'asta detenerse en medio de una nube de vapor#

El mayor Mrederic9 6nell, oficial al mando del @ercer *atalln, )rimer 3e!imiento de los 3ifles 7fricanos del 3ey, no levant la vista del documento ,ue estaba leyendo cuando el teniente Len Courtney fue introducido ba o escolta armada en su oficina, en el cuartel !eneral del batalln# 6nell era vie o para ese car!o# 8ab"a peleado sin destacarse de manera especial en el 6udn contra el &a'di, y otra vez en 6udfrica contra los astutos bers# Estaba cerca de la edad del retiro y tem"a el momento en ,ue /ste le lle!ara# Con su pensin del e /rcito slo podr"a permitirse un pe,ue.o alo amiento en una ciudad como *ri!'ton o como *ournemout', ,ue iba a ser el 'o!ar tanto para /l como para su esposa desde 'ac"a cuarenta a.os, por el resto de sus d"as# &a!!ie 6nell 'ab"a pasado su vida en los cuarteles del e /rcito en climas tropicales, lo ,ue le 'ab"a dado un color amarillento a su cutis, le 'ab"a amar!ado el carcter y le 'ab"a afilado la len!ua# 6nell era un 'ombre pe,ue.o# 6u reluciente pelo color en!ibre de otrora se 'ab"a deste.ido y ca"do 'asta ,ue slo le ,ued una escasa fran a blanca alrededor de una calva pecosa# 6u boca era amplia, pero sus labios, finos# 6us o os eran redondos, azul plido y saltones, lo ,ue ustificaba su apodo de Mreddie la 3ana# +olvi a poner su pipa entre los labios y la c'up, 'aci/ndola !or!otear ruidosamente# @en"a el ce.o fruncido cuando termin de leer la 'o a de papel manuscrita# 4e todos modos no levant la vista, pero sac la pipa de su boca y la sacudi contra la pared de su oficina, de ando una salpicadura de !otas de nicotina amarilla sobre la pintura a la cal# La volvi a poner en su boca y re!res a la primera p!ina del documento# La ley otra vez con minuciosidadB lue!o la de proli amente delante de /l y, finalmente, levant la cabeza# <E)risioneroF E7tencinF <ladr el sar!ento mayor &>fefe, ,ue estaba al mando del destacamento de !uardia# Len !olpe con sus botas destruidas el piso de cemento y permaneci er!uido# 6nell lo mir con desa!rado# Len 'ab"a sido arrestado tres d"as antes, cuando se present en la entrada principal del cuartel !eneral del batalln# 4esde entonces 'ab"a permanecido en el barracn de detencin por rdenes del mayor 6nell# :o 'ab"a podido afeitarse ni cambiar de uniforme# La barba crecida en su mand"bula era oscura y espesa# Lo ,ue ,uedaba de su !uerrera no eran ms ,ue 'arapos sucios# Las man!as 'ab"an sido arrancadas# 6us piernas y brazos desnudos estaban marcados con ras!u.os de espinas entrecruzados# )ero a pesar de sus circunstancias actuales todav"a 'ac"a ,ue 6nell no se sintiera a su altura# 7un cubierto de andra os, Len Courtney era alto y de cuerpo fuerte, e irradiaba un aire de in!enua confianza en s" mismo# La esposa de 6nell, ,ue rara vez manifestaba su aprobacin respecto de al!uien o al!o, 'ab"a comentado al!una vez con nostal!ia cuan atractivamente apuesto era el oven Courtney#

<8a 'ec'o palpitar unos cuantos corazones por a,u", te lo puedo ase!urar <le 'ab"a dic'o a su marido# I:o ms corazones palpitando por un tiempo# &e encar!ar/ de elloJ, pens 6nell con dis!usto# Minalmente di o en voz alta; <*ien, Courtney, esta vez usted se 'a superado# <-olpete el montn de papeles delante de /l# <8e le"do su informe con nada menos ,ue asombro# <E6e.orF <respondi Len# <4esaf"a toda credibilidad# <6nell sacudi la cabeza# <2ncluso para al!uien como usted, los 'ec'os ,ue describe no resultan veros"miles# <6uspir, pero detrs de la expresin de desaprobacin estaba eufrico# )or fin este ovencito presuntuoso y en!re"do 'ab"a Edo demasiado le os# Luer"a disfrutar el momento# Lo 'ab"a esperado casi durante un a.o# <&e pre!unto cmo va a interpretar su t"o este extraordinario informe cuando lo lea# El t"o de Len era el coronel )enrod *allantyne, el comandante del re!imiento# Era muc'os a.os ms oven ,ue 6nell, pero ya ten"a un ran!o muc'o ms alto ,ue el suyo# 6nell sab"a ,ue antes de ,ue /l mismo tuviera ,ue retirarse, *allantyne ser"a ascendido a !eneral y ,uiz recibir"a el mando de toda una divisin en al!una parte a!radable del imperio# 4espu/s de eso, vendr"a naturalmente un t"tulo de caballero# IE-eneral 6ir )enrod OmalditoP *allantyneFJ, pens 6nell# %diaba a a,uel 'ombre, y odiaba a su maldito sobrino, ,ue estaba en ese momento delante de /l# 4urante toda su vida 'ab"a sido de ado de lado mientras 'ombres como *allantyne 'ab"an ascendido sin esfuerzo pasando por encima de /l# I*ien, no puedo 'acer muc'o respecto del perro vie o <pens sombr"amente< pero este cac'orro es al!o completamente diferenteJ# 6e rasc la cabeza con la bo,uilla de su pipa# <4"!ame, Courtney, Ccomprende usted por ,u/ lo 'ice detener desde ,ue re!res al cuartelD <E6e.orF <Len mir fi o a la pared por encima de su cabeza# <En caso de ,ue usted ,uiera decir I:o, se.orJ, me !ustar"a repasar los 'ec'os ,ue describe en este informe y se.alarle a,uellos ,ue me 'an preocupado# C@iene al!una ob ecinD <E6e.orF E:o, se.orF <-racias, teniente# El 11 de ulio se le orden ,ue llevara ba o su mando un destacamento de siete 'ombres y se diri!iera de inmediato a las oficinas centrales del comisionado del distrito en :iombi, donde deb"a cumplir funciones de !uardia de se!uridad para prote!er el lu!ar contra posibles incursiones de los rebeldes nandi# Eso es correcto,

CnoD <E6e.orF E6", se.orF <Como se le orden, sali de este cuartel el 11, pero usted y su destacamento no lle!aron a :iombi 'asta doce d"as despu/s, aun,ue via aron en ferrocarril 'asta &as'i# Esto les de aba una marc'a de menos de sesenta 9ilmetros 'asta :iombi, as" ,ue parece ,ue usted cubri esa distancia a un ritmo de menos de cinco 9ilmetros por d"a# <6nell levant la vista del informe# <Eso dif"cilmente podr"a ser descrito como una marc'a forzada# CEst usted de acuerdoD <6e.or, 'e explicado la razn en mi informe# <Len se!u"a en posicin de atencin y mirando fi amente la pared manc'ada de nicotina por encima de la cabeza de 6nell# <E7', s"F $sted encontr las 'uellas de un !ran !rupo de rebeldes nandi en pie de !uerra y decidi, en su sabidur"a infinita, i!norar sus rdenes de continuar 'asta :iombi y, en lu!ar de ello, si!ui a los rebeldes para enfrentarlos# Espero 'aber le"do su explicacin correctamente# <6", se.or# <)or favor, expl",ueme, teniente, cmo supo ,ue estas 'uellas eran las de un !rupo en pie de !uerra y no de cazadores de una tribu diferente de los nandi, o de refu!iados ,ue 'u"an de la zona del levantamiento# <6e.or, mi sar!ento me inform ,ue se trataba de rebeldes nandi# <C= usted acept esa interpretacinD <6", se.or# El sar!ento &anyoro es un rastreador experto# <7s" ,ue usted pas seis d"as si!uiendo a esos m"ticos insur!entes, CnoD <6e.or, iban directamente 'acia la misin en :a9uru# )arec"a ,ue estaban decididos a atacar y a destruir el establecimiento# Consider/ ,ue era mi deber impedirlo# <6u deber era obedecer rdenes# 6ea como fuere, el 'ec'o es ,ue usted nunca lo!r alcanzarlos# <6e.or, los nandi se dieron cuenta de ,ue les estbamos pisando los talones, se separaron en pe,ue.os !rupos y se dispersaron en la selva# 4i la vuelta y me diri!" a :iombi# <C@al como le 'ab"a sido ordenadoD

<6", se.or# <)or supuesto, el sar!ento &anyoro no est en condiciones de corroborar su versin de los 'ec'os# 6lo ten!o su palabra <continu 6nell# <E6e.orF <7s" ,ue, para continuar <6nell mir el informe<, usted interrumpi la persecucin y se diri!i finalmente a :iombi# <E6e.orF <Cuando usted lle! a la boma, descubri ,ue, mientras 'ab"a estado paseando por el campo, el comisionado del distrito y su familia 'ab"an sido masacrados# 2nmediatamente despu/s de este descubrimiento, entonces, se dio cuenta de ,ue 'ab"a conducido a su destacamento de manera ne!li!ente a una emboscada nandi# $sted dio media vuelta y 'uy, de ando a sus 'ombres para ,ue se las arre!laran por su cuenta# <EEso no es lo ,ue ocurri, se.orF <Len no pod"a ocultar su 'onor 'erido# <E= ese arrebato es insubordinacin, tenienteF <7 6nell le encant esa palabra y la 'izo rodar en su boca como si estuviera probando un fino vino de *urdeos# <&e disculpo, se.or# :o fue /sa mi intencin# <Le ase!uro, Courtney, ,ue as" es recibido# 6in embar!o, usted no est de acuerdo con mi evaluacin de los 'ec'os en :iombi# C@iene testi!os ,ue puedan confirmar su versinD <El sar!ento &anyoro, se.or# <)or supuesto# 8ab"a olvidado ,ue cuando usted abandon :iombi car! al sar!ento en su espalda y, adelantndose al e /rcito rebelde, lo llev 'acia el 6ur, a la tierra de los masai# <6nell lo mir con un exuberante desd/n# 8ay ,ue destacar en este punto ,ue usted lo llev en direccin opuesta a :airobi y lue!o lo de con su madre# E6u madre, por ciertoF <6nell c'as,ue la len!ua# <ELu/ conmovedorF <Encendi la pipa y dio una pitada# <El destacamento de auxilio ,ue lle! a la boma de :iombi muc'os d"as despu/s de la masacre descubri ,ue todos los cadveres de sus 'ombres 'ab"an sido tan mutilados por los rebeldes ,ue era imposible identificarlos con al!una certeza, en especial por,ue a,uellos ,ue no 'ab"an sido decapitados, 'ab"an sido devorados en !ran medida por los buitres y las 'ienas# Creo ,ue usted de a su sar!ento entre esos cadveres, en lu!ar de, como ase!ura, llevarlo con su madre# Creo ,ue despu/s de ,ue abandon el campo de batalla se ,ued dando vueltas por esas tierras 'asta ,ue pudo recuperar la calma lo suficiente como para re!resar a :airobi con este cuento c'ino# <:o, se.or# <Len estaba temblando de furia, y ten"a los pu.os apretados a los

costados, a tal punto ,ue los nudillos se pusieron blancos como un 'ueso# <4esde ,ue se incorpor al batalln, usted 'a dado muestras de un delicado desprecio por la disciplina militar y la autoridad# 8a mostrado muc'o ms inter/s en actividades tan fr"volas como el polo y la caza mayor ,ue en dedicarse a las tareas de un oficial subalterno# Est claro ,ue considera ,ue esos servicios estn por deba o de su di!nidad# Es ms, usted 'a i!norado los re,uerimientos decorosos de la convencin social# $sted 'a adoptado el papel de un lu urioso 4on Nuan, provocando indi!nacin en la !ente decente de la colonia# <&i mayor, se.or, no veo de ,u/ manera puede usted probar esas acusaciones# <C)robarD &uy bien, se lo voy a probar# Luizs usted i!nora ,ue durante su lar!a ausencia en la tierra de los masai, el !obernador de la colonia 'a cre"do conveniente repatriar a una viuda oven a 2n!laterra para prote!erla de sus depredaciones# La comunidad entera de :airobi est indi!nada por su comportamiento# $sted, se.or, es un maldito bribn, ,ue no respeta nada ni a nadie# <E3epatriadaF <Len se puso color ceniza por deba o de la mu!re y la piel bronceada# <C8an enviado a +erity a casaD <7', de modo ,ue usted reconoce la identidad de la pobre mu er# 6", la se.ora %>8earne se 'a ido a 2n!laterra# )arti 'ace una semana# <6nell 'izo una pausa para ,ue la idea lle!ara a destino# 6e re!oci aba sabiendo ,ue /l mismo 'ab"a llevado el srdido asunto a la atencin del !obernador# 6iempre 'ab"a encontrado a +erity %>8earne endemoniadamente atractiva# 4espu/s de la muerte de su marido, 'ab"a fantaseado con frecuencia con poder consolarla y prote!erla en su p/rdida# 7 la distancia la 'ab"a mirado desendola cuando ella se sentaba en el ard"n delantero del Club de los Colonos a tomar el t/ con su esposa y otras se.oras del 2nstituto de &u eres# Era tan oven, tan encantadora, tan ale!re, y &a!!ie 6nell, sentada unto a ella, tan vie a, fea y !ru.ona# Cuando le lle!aron los comentarios de la relacin con uno de sus subalternos, se sinti devastado# Lue!o se eno muc'o# El 'onor y la reputacin de +erity %>8earne estaban en peli!ro y era su deber prote!erla# 8ab"a acudido al !obernador# <*ien, Courtney, no pienso dar ms pruebas de mis acusaciones# @odo ser decidido en una corte marcial# 6u expediente 'a sido entre!ado al capitn 3oberts del Qdo *atalln# 8a aceptado actuar como oficial acusador# <Eddy 3oberts era uno de los favoritos de 6nell# <6er acusado de desercin, de cobard"a, de ne!li!encia en el cumplimiento del deber y de desobedecer las rdenes de un oficial superior# El se!undo teniente 6ampson del mismo batalln 'a aceptado defenderlo# 6/ ,ue ustedes dos son ami!os, as" ,ue espero ,ue no se opon!a a mi eleccin# 8a 'abido al!una dificultad para encontrar a tres personas para formar el tribunal# :aturalmente, yo no puedo formar parte del panel, pues se me pedir ,ue aporte pruebas durante el desarrollo de la corte marcial, y la mayor"a de los oficiales est en el campo luc'ando contra los 5ltimos rebeldes# )or fortuna, una nave de )R% atrac en &ombasa este fin de semana llevando a un !rupo de licencia desde la 2ndia rumbo a 6out'ampton# 8e arre!lado ,ue un coronel y dos capitanes

via en desde &ombasa por tren 'asta :airobi para conformar el panel de ueces# 4eben lle!ar a las seis de la tarde 'oy mismo# 4ebern re!resar a &ombasa antes del viernes para continuar su via e, de modo ,ue el proceso debe comenzar ma.ana por la ma.ana# Enviar/ al teniente 6ampson a sus 'abitaciones de inmediato para consultar con usted y preparar la defensa# $sted est en un estado lamentable, Courtney# )uedo olfatearlo desde mi asiento# +aya a 'i!ienizarse y arre!larse# 4ebe estar listo para comparecer ante el tribunal a primera 'ora ma.ana por la ma.ana# 8asta entonces, est confinado a sus 'abitaciones# <6olicito una entrevista con el coronel *allantyne, se.or# :ecesito una extensin de tiempo para preparar mi defensa# <)or des!racia, el coronel *allantyne no est en :airobi en este momento# Est en las tierras tribales nandi con el primer batalln en represalia por la masacre de :iombi y para aplastar lo ,ue ,ueda de la resistencia rebelde# :o se espera ,ue vuelva a :airobi antes de pasadas varias semanas# Cuando re!rese, estoy se!uro de ,ue escuc'ar su pedido# < 6nell sonri fr"amente# <Eso es todo# )risionero, Eret"reseF 4estacamento de !uardia, EatencinF <!rit el suboficial &>fefe<# E&edia vueltaF E&arc'a rpidaF 2z,uierdo, derec'o, iz,uierdo### Len se encontr ba o el sol brillante en la plaza de armas, conducido a paso li!ero 'acia los alo amientos de los oficiales# @odo estaba ocurriendo tan rpidamente ,ue ten"a dificultad para ordenar sus ideas# Las 'abitaciones de Len consist"an en una construccin redonda de barro, de un solo ambiente y tec'o cubierto de pa a# Estaba en el centro de una 'ilera de caba.as id/nticas# Cada una estaba 'abitada por un oficial soltero# 7l lle!ar a la puerta de su alo amiento, el suboficial &>fefe salud con correccin a Len y di o en voz ba a aun,ue con torpeza, en swahili; <Lamento ,ue esto 'aya ocurrido, teniente# =o s/ ,ue usted no es un cobarde# <En veinticinco a.os de servicio, &>fefe nunca 'ab"a tenido ,ue arrestar y poner ba o custodia a uno de sus propios oficiales# 6e sent"a aver!onzado y 'umillado# 7un cuando la mayor parte de la compa."a de Len sal"a a aclamar su actuacin en cual,uier partido de cric9et o de polo, y cuando lo saludaban era siempre con una abierta y brillante sonrisa africana, /l era apenas superficialmente consciente de su popularidad entre los otros ran!os, de modo ,ue se sinti conmovido por las palabras del sar!ento mayor# &>fefe continu apresuradamente para ocultar su ver!Genza# <4espu/s de ,ue usted parti con la patrulla, una dama vino a la puerta principal y de una ca a para usted, bwana# &e di o ,ue me ase!urara de ,ue la recibiera# La puse en su 'abitacin, unto a la cama# <-racias, sar!ento mayor# <Len se sent"a i!ualmente incmodo# 4io media

vuelta y entr en la caba.a escasamente amueblada# 8ab"a una cama de 'ierro con un mos,uitero suspendido sobre ella de una vi!a, un solo estante y un ropero 'ec'o con una vie a ca a de embala e# Estaba escrupulosamente limpio y ordenado# Las paredes 'ab"an sido recientemente blan,ueadas y el piso brillaba con una capa de cera de abe as# 6us escasas posesiones estaban ordenadas con precisin !eom/trica sobre el estante encima de la cama# 4urante su ausencia, 2s'mael, su sirviente, 'ab"a sido tan meticuloso como siempre# El 5nico art"culo fuera de sitio era la lar!a ca a de cuero ,ue estaba apoyada contra la pared# Len cruz 'asta la cama y se sent# Estaba cerca de la desesperacin# Eran muc'os los desastres ,ue lo 'ab"an !olpeado a la vez# Casi sin voluntad consciente extendi la mano 'acia la ca a de cuero ,ue &>fefe 'ab"a de ado para /l y la puso sobre sus rodillas# Era de un cuero marcado por los via es, pero costoso, cubierta con eti,uetas de barcos de vapor y provista con tres slidos cerro os de bronce, cuyas llaves col!aban de una correa atada a la mani a# La abri, levant la tapa y mir asombrado su contenido# 7comodados en compartimientos de pa.o verde 'ec'os a medida estaban los componentes de un rifle pesado, en sus lu!ares especiales; la ba,ueta, la lata de aceite y otros accesorios# En la parte interior de la tapa en una eti,ueta de !ran tama.o aparece el nombre del fabricante de armas impreso en ornamentada escritura;

"#$$%N& ' "#$$%N&

(abricantes de armas de )uego, ri)les, pistolas

y toda clase de armas de )uego con recmara de carga

*+ New !ond ,treet- $ondres .#

Con una sensacin reverencial Len ensambl el rifle, coloc los ca.ones de accin a cerro o en su lu!ar y los a ust con el !uardamano# 7carici la madera terminada al aceite de la culata, la suavidad sedosa del no!al ba o las puntas de sus dedos# Levant el rifle y lo apunt a una pe,ue.a la!arti a ,ue estaba cabeza aba o en la pared ms le ana# La culata calzaba perfectamente en su 'ombro y los ca.ones se alinearon ba o su o o# 6ostuvo el centro de la mira sobre la cabeza de la la!arti a#

<)um, pum### ests muerta <le di o y se rio por primera vez desde ,ue 'ab"a re!resado al cuartel# *a el arma y ley el !rabado sobre los ca.ones# I8R8 3oyal #ST0 :itro ExpressJ# Lue!o la incrustacin ovalada de oro puro ,ue se ve"a en la culata de no!al atra o su mirada# Estaba !rabada con las iniciales del propietario ori!inal; )%>8# <)atric9 %>8earne <susurr### La espl/ndida arma 'ab"a pertenecido al marido muerto de +erity# 7l lado de la eti,ueta del fabricante 'ab"a un sobre pinc'ado al pa.o verde de la tapa# 4e el rifle cuidadosamente sobre la almo'ada en la cabecera de su cama y lo tom# 3ompi el sello con la u.a del pul!ar y sac dos 'o as de papel dobladas# La primera era un recibo fec'ado el Q9 de a!osto de 1901;

% quien corresponda# En el d/a de la )echa he 0endido el ri)le "'" -123 con n4mero de serie 5+67 al teniente $e8n 9ourtney y he recibido de :l la suma de 0einticinco guineas como pago total y de)initi0o- (irmado; <erity %bigail # "earne#

Con este documento +erity 'ab"a transferido el rifle le!almente a su nombre para ,ue nadie pudiera poner en duda su propiedad# 4obl el recibo y lo volvi a poner en el sobre# Lue!o abri la otra 'o a de papel# :o ten"a fec'a y la letra era desproli a e irre!ular, a diferencia de la del recibo# 4os veces su pluma 'ab"a de ado mac'as de tinta sobre la p!ina# Era obvio ,ue estaba muy nerviosa cuando la escribi#

Mi muy querido $e8n; 9uando est:s leyendo esto, yo ya estar: de regreso en =rlanda- No quer/a irme, pero no se me ha dado ninguna otra opci8n- En el )ondo de mi coraz8n s: que la persona que me est en0iando de 0uelta tiene raz8n y es para bien- El pr8>imo a?o yo tendr: treinta a?os y t4 s8lo tienes diecinue0e y eres un o)icial subalterno muy jo0en- Estoy segura de que alg4n d/a sers un general )amoso, cubierto de medallas y gloria, pero para entonces yo ser: una solterona- @engo que irme- Este obsequio que te dejo es una muestra de mi cari?o por ti- ,igue adelante y ol0/dame- Encuentra la )elicidad en alguna otra parte- ,iempre te tendr: en mi memoria como alguna 0ez te tu0e en mis brazos#

Estaba firmado I+J# La vista se le nubl y su respiracin se volvi irre!ular mientras le"a la carta# 7ntes de ,ue lle!ara a la 5ltima l"nea, 'ubo un educado !olpe en la puerta de su caba.a redonda# <CLui/n esD <di o# <6oy yo, e))endi# <$n momento, 2s'mael# 3pidamente se sec los o os con la parte de atrs del antebrazo, puso la carta deba o de su almo'ada y volvi a colocar el rifle en su ca a# Lo empu deba o de la cama y !rit; <Entra, 7mado por el )rofeta# 2s'mael, ,ue era un devoto swahili de la costa, entr con una ba.era de cinc 'aciendo e,uilibrio sobre su cabeza# <*ienvenido, e))endi# $sted trae el sol a mi corazn# <4e la ba.era en el centro de la 'abitacin y lue!o empez a llenarla con 'umeantes baldes de a!ua del fue!o detrs de la caba.a# &ientras el a!ua se enfriaba a una temperatura soportable, 2s'mael 'izo volar una sbana alrededor del cuello de Len y lue!o, ti eras y peine en mano, se ubic detrs de /l y empez a ti eretearle el pelo endurecido por el polvo y el sudor# @raba con 'abilidad y destreza, y cuando termin, dio un paso atrs y asinti con un movimiento de cabeza, satisfec'o# Lue!o, fue a buscar el pote y la broc'a de afeitar# )rodu o una espuma cremosa sobre la barba crecida de Len, afil la 'o a lar!a de la nava a y se la pas a su amo# 6ostuvo el pe,ue.o espe o de mano mientras Len limpiaba su mand"bula y lue!o le sac la sbana# <CCmo me vesD <pre!unt Len# <6u belleza ce!ar"a a las 'ur"es del )ara"so, e))endi <respondi 2s'mael muy serio y prob el a!ua del ba.o con un dedo<# Est lista# Len se ,uit sus 'ediondos andra os y los lanz contra la pared ms ale adaB lue!o fue a la ba.era con a!ua caliente y se meti en ella, con un suspiro de placer# La ba.era era apenas lo suficientemente !rande para contenerlo y ,ued sentado con las rodillas deba o de su barbilla# 2s'mael reco!i su ropa sucia, sosteni/ndola ostentosamente a la distancia y se la llev# 4e la puerta abierta al salir# 6in !olpear, *obby 6ampson entr# <$n ob eto bello es un placer para siempre <di o, con una sonrisa desconfiada# *obby era apenas un a.o mayor ,ue Len# Era un oven corpulento y des!arbado, pero afable, y por ser los dos oficiales ms venes del re!imiento, /l y Len 'ab"an formado

una amistad ,ue ten"a como punto principal el instinto de supervivencia# 8ab"an sellado su amistad con la compra con unta de un usado y !astado automvil +aux'all ,ue 'ab"a pertenecido a un 'ind5 ,ue cultivaba caf/, por la suma de tres libras y diez c'elines, casi la totalidad de los a'orros sumados de ambos# @raba ando 'asta cual,uier 'ora de la noc'e, lo 'ab"an restaurado 'asta convertirlo en una aproximacin a su anti!ua !loria# *obby fue 'asta la cama y se de caer, puso sus manos detrs de la cabeza, cruz los tobillos y contempl la la!arti a, ,ue 'ab"a trepado 'asta las vi!as y col!aba cabeza aba o encima de /l# <*ien, mi vie o, parece ,ue te 'as metido en un serio problemita, Ce'D Estoy se!uro de ,ue ya sabes ,ue Mreddie la 3ana te est acusando de toda clase de maldades y fec'or"as# )or una de esas casualidades, ocurre ,ue ten!o en mi poder una copia del plie!o de acusaciones# <&eti la mano en el enorme bolsillo de un lado de la c'a,ueta de su uniforme y sac una pelota de papeles arru!ados# Los alis sobre el pec'o y lue!o los a!it mostrndoselos a Len# <$nas cosas muy coloridas 'ay a,u"# Estoy asombrado de tu mala conducta# El problema es ,ue se me 'a ordenado ,ue te defienda# CE'D CLu/ te pareceD CE'D <)or el amor de 4ios, *obby, de a de decir ICe'DJ# 6abes cunto me irrita# *obby puso cara de contricin# <Lo siento, vie o# La verdad es ,ue no ten!o ni la ms remota idea de ,u/ se supone ,ue debo 'acer# <*obby, eres un idiota# <:o puedo evitarlo, mi 'ermoso ami!o# &am debe de 'aberme de ado caer de cabeza, Cno lo sab"asD 4e todos modos, volvamos al tema principal de esta a!enda# C@ienes al!una idea de ,u/ es lo ,ue debo 'acerD <6e supone ,ue debes deslumbrar a los ueces con tu in!enio y tu erudicin# < Len estaba empezando a sentirse ms ale!re# 4isfrutaba de la manera en ,ue *obby escond"a su mente sa!az detrs de una fac'ada de 'ombre torpe# <Estoy un poco escaso en el departamento de in!enio y erudicin, por el momento <admiti *obby<# CLu/ otra cosa 'ayD Len se puso de pie en la ba.era salpicando el suelo con a!ua abonosa# *obby 'izo una bola con la toalla ,ue 2s'mael 'ab"a de ado en el extremo de la cama y se la lanz a la cabeza# <)ara empezar, leamos untos todas las acusaciones <su!iri Len, mientras se secaba con la toalla#

7 *obby se le ilumin la cara# <*rillante idea# 6iempre sospec'/ ,ue eras un !enio# Len se puso un par de pantalones ca,ui# <Estamos escasos de asientos por a,u" <di o<# &ueve tu !ordo culo# *obby se incorpor, serio esta vez# 8izo sitio para su ami!o en la cama, y Len se sent unto a /l# Entre los dos examinaron detenidamente el plie!o de acusaciones# Cuando la luz en la caba.a se desvaneci, 2s'mael tra o una lmpara redonda y la col! en un !anc'o# @raba aron ba o su d/bil luz amarilla, 'asta ,ue por fin *obby se frot los o os y bostezB lue!o sac su relo de bolsillo y le dio cuerda vi!orosamente# <8ace rato ,ue pas la medianoc'e y t5 y yo tenemos ,ue estar en el tribunal a las nueve# @endremos ,ue dar por terminada la ornada# 7 propsito, C,uieres saber lo ,ue pienso de tus oportunidades de absolucinD <:o realmente <contest Len# <6i me ofrecieras apostar una contra mil, no correr"a el ries!o ni de medio peni,ue <di o *obby<# 6i pudi/ramos encontrar a este sar!ento tuyo, la 'istoria podr"a tener un final diferente# <6on pocas las probabilidades de ,ue eso ocurra antes de las nueve de ma.ana# &anyoro est en la cima de una monta.a en territorio masai, a cientos de 9ilmetros de a,u"#

El casino de los oficiales 'ab"a sido convertido en sala del tribunal para la realizacin de la corte marcial# Los tres ueces estaban sentados a la mesa principal sobre el estrado# 8ab"a dos mesas deba o de ellos, una para la defensa y la otra para la fiscal"a# 8ac"a calor en la pe,ue.a sala# En la !aler"a exterior un punkahAwallah tiraba con re!ularidad de la so!a ,ue desaparec"a en un a!u ero en el tec'o encima de /l, y desde all" por una serie de poleas 'asta el ventilador ,ue col!aba encima de la mesa de los ueces# 6us 'o as zumbaban con monoton"a, moviendo el aire ln!uido para crear una ilusin de frescura# 6entado unto a *obby 6ampson en la mesa de la defensa, Len estudiaba los rostros de sus ueces# Cobard"a, desercin, ne!li!encia en el cumplimiento del deber y desobedecer las rdenes de un oficial superior, todos ellos delitos por los ,ue se lo acusaba, ten"an como casti!o la pena mxima de e ecucin ante el pelotn de fusilamiento# La piel de sus antebrazos le picaba# 7,uellos 'ombres ten"an sobre /l el poder de la vida y de la muerte#

<&"ralos a los o os y 'abla fuerte <susurr *obby, levantando su libreta de notas para taparse los labios<# Eso es lo ,ue mi vie o padre siempre me dec"a# :o todos sus ueces parec"an 'umanos y compasivos# El ms anti!uo era el coronel del e /rcito indio ,ue 'ab"a lle!ado en ferrocarril desde &ombasa# )arec"a ,ue el via e no le 'ab"a 'ec'o bien# 6u expresin era cida y disp/ptica# Llevaba el llamativo uniforme del 1 2o de Lanceros de *en!ala Uel del propio )r"ncipe de -alesV# Llevaba dos 'ileras de cintas de condecoracin sobre el pec'o, las botas de e,uitacin brillaban y la cola de su turbante de seda multicolor ca"a sobre un 'ombro# 6u cara estaba colorada por el sol y el ?'is9y, sus o os eran tan feroces como los de un leopardo, y las puntas de su bi!ote estaban enceradas formando a!udas puntas# <)arece un aut/ntico devorador de 'ombres <susurr *obby# 8ab"a se!uido la mirada de Len<# Cr/eme, /se es al ,ue tenemos ,ue convencer, y no va a ser fcil# <Caballeros, Cestamos listos para empezarD <anunci el uez ms anti!uo y diri!i sus o os fr"os, li!eramente inyectados en san!re, 'ac"a Eddy 3oberts en la mesa de la fiscal"a# <6", mi coronel# <3oberts se 'ab"a puesto respetuosamente de pie para responder# Era el favorito de la 3ana 6nell, razn por la ,ue 'ab"a sido ele!ido# El presidente mir 'acia la mesa de la defensa# <C= usted ,u/ diceD <,uiso saber, y *obby se puso de pie con tal presteza ,ue 'izo ,ue su pila cuidadosamente or!anizada de papeles cayera en cascada al suelo# <%', E,u/ barbaridadF <tartamude y cay de rodillas para reco!erlos<# Le rue!o me perdone, se.or# <CEst usted listoD <La voz del coronel Kallace era tan fuerte como una sirena de niebla dentro de a,uella pe,ue.a sala# <Estoy listo, se.or# 6" ,ue lo estoy# <*obby lo miraba desde el suelo, sosteniendo los papeles contra su pec'o# 6e 'ab"a puesto totalmente ro o# <:o tenemos toda la semana# Comencemos, ovencito# El ayudante, ,ue se desempe.aba como secretario y ta,u"!rafo del tribunal, ley la lista de las acusacionesB lue!o Eddy 3oberts se puso de pie para abrir el caso en nombre de la fiscal"a# 6u manera de 'ablar era rela ada, y se expresaba clara y convincentemente# Los ueces si!uieron su discurso con atencin# <Lue me condenen, pero Eddy es muy bueno, Ce'D <se preocup *obby# 4espu/s de su introduccin, Eddy llam al mayor 6nell, su primer testi!o, al

estrado# Lo llev a trav/s del plie!o de acusaciones y le 'izo confirmar los detalles incluidos en el documento# Lue!o lo interro! acerca de la fo a de servicios del acusado y la realizacin de sus funciones 'asta el momento en ,ue fue enviado a prote!er la boma en :iombi# 6nell era demasiado astuto como para de ar ,ue su declaracin pareciera parcial y pre uiciosa contra Len# 6in embar!o, se las arre!l para 'acer ,ue sus calificadas y tibias evaluaciones parecieran fuertemente condenatorias# <3esponder"a a esa pre!unta diciendo ,ue el teniente Courtney es un u!ador de polo experimentado# @ambi/n muestra pasin por la caza mayor# Estas actividades le toman !ran parte de su tiempo, cuando podr"a ser me or usado en otro lu!ar# <C= su otro comportamientoD C@iene usted noticias de ,ue al!5n escndalo social est/ relacionado con su nombreD *obby se puso de pie de un salto# <E%b ecin, se.or presidenteF <!rit<# Eso es recurrir a con eturas y 'abladur"as# La conducta de mi cliente cuando est fuera de servicio no tiene relacin con las acusaciones ante el tribunal# <CLu/ dice a eso ustedD <El coronel Kallace diri!i su mirada penetrante 'acia Eddy 3oberts# <Creo ,ue la inte!ridad y el carcter moral del acusado tienen directa relacin en este caso, se.or# <La ob ecin es rec'azada y el testi!o puede responder a la pre!unta# <La pre!unta era### <Eddy fin!i consultar sus notas###< C@iene usted noticias de ,ue al!5n escndalo social est/ relacionado con el nombre del acusadoD Era lo ,ue 6nell 'ab"a estado esperando# <4e 'ec'o, recientemente 'a 'abido un incidente poco feliz# El acusado se vio involucrado con una oven de buena familia, viuda# Mue tan descarado y escandaloso su comportamiento ,ue puso en cuestin el 'onor del re!imiento, y enfureci a la comunidad local# El !obernador de la colonia, sir C'arles Eliot, no tuvo otra alternativa ,ue la de 'acer ,ue la dama en cuestin fuera repatriada# Las cabezas de los tres ueces se volvieron 'acia LenB sus expresiones eran adustas# 8ab"an pasado apenas unos pocos a.os desde la muerte de la vie a reina, y a pesar de la reputacin atrevida de su 'i o, el soberano reinante, las !eneraciones ms vie as todav"a estaban influenciadas por las costumbres estrictas de +ictoria# *obby !arabate al!o sobre su libreta de notasB lue!o la !ir para ,ue Len pudiera leer lo ,ue 'ab"a escrito# I:o voy a repre!untar sobre este tema, Cde acuerdoDJ

Len asinti con la cabeza, poco feliz con la idea# 4espu/s de una lar!a pausa para de ar ,ue la importancia de ese testimonio ,uedara en la memoria de los ueces, Eddy 3oberts tom un !rueso libro ,ue ten"a delante de s"# <&ayor 6nell, Creconoce usted este libroD <)or supuesto ,ue lo reconozco# Es el libro de rdenes del batalln# Eddy lo abri en una p!ina ,ue estaba marcada y ley en voz alta el fra!mento ,ue se refer"a a las rdenes dadas a Len para llevar su destacamento a la boma de :iombi# Cuando termin, pre!unt; <&ayor 6nell, C/stas fueron sus rdenes al acusadoD <6"# Eddy ley otra vez de la p!ina abierta del libro de rdenes# <I6e le ordena partir con la mayor celeridad###J <&ir a 6nell# <ICon la mayor celeridadJ <repiti<# CAsas fueron sus instrucciones precisasD <Efectivamente# <4ado ,ue el acusado tard oc'o d"as en 'acer el via e, Custed considerar"a ,ue actu Icon la mayor celeridadJD <:o# :o lo considerar"a as"# <El acusado 'a dado como razn de su demora el 'ec'o de ,ue, mientras se diri!"a a :iombi, encontr 'uellas de un !rupo rebelde en pie de !uerra y sinti ,ue era su deber se!uirlo# C$sted estar"a de acuerdo con /l en ,ue fue su deberD <E:o, por ciertoF 6u deber era se!uir a :iombi y 'acerse car!o de la proteccin de los 'abitantes, como se le 'ab"a ordenado# <CCree usted ,ue el acusado 'abr"a sido capaz de reconocer con certeza ,ue las 'uellas ,ue estaba si!uiendo 'ab"an sido 'ec'as por rebeldes nandiD <:o lo creo# &e siento fuertemente inclinado a dudar de la aseveracin de ,ue esas 'uellas fueron de adas por seres 'umanos# 4ada la predileccin del teniente Courtney por la shikari, por la caza, lo ms probable es ,ue las 'uellas fueran de al!5n animal, como un elefante mac'o, lo cual provoc su atencin# <E%b ecin, 6u 6e.or"aF <!rit *obby<# Eso es simplemente una con etura por parte del testi!o#

7ntes de ,ue el uez superior pudiera decidir, Eddy intervino con voz suave# <3etiro la pre!unta, se.or# <Era suficiente para /l saber ,ue 'ab"a instalado la idea en la mente de los tres ueces# 3epas con 6nell todo el informe de Len# <El acusado dice ,ue, con casi todos sus 'ombres muertos y su sar!ento !ravemente 'erido, realiz una valiente defensa sin casi nin!una posibilidad de /xito, y slo fue obli!ado a salir de la boma de :iombi cuando los rebeldes prendieron fue!o al edificio# <-olpe con el dedo la p!ina del documento# <Cuando eso ocurri, puso al 'ombre 'erido sobre sus espaldas y, usando el 'umo del edificio como pantalla, lo sac# CEs esto cre"bleD 6nell sonri incr/dulo# <El sar!ento &anyoro era un 'ombre !rande# &ed"a ms de un metro oc'enta y cinco# <@en!o ac una copia de su informe m/dico# El 'ombre med"a un metro noventa y dos, descalzo# $n 'ombre de !ran tama.o, estar usted de acuerdo# <Efectivamente# <6nell asinti con la cabeza# <= el acusado ase!ura ,ue lo llev unos cuarenta y cinco 9ilmetros sin ser alcanzado por los rebeldes# <6acudi la cabeza# <4udo ,ue incluso un 'ombre tan fuerte como el teniente Courtney sea capaz de seme ante 'aza.a# <Entonces, C,u/ cree usted ,ue pas con el sar!entoD <Creo ,ue el acusado lo abandon en :iombi con el resto de su destacamento y escap solo# <%b ecin# <*obby se puso de pie de un salto# <ECon eturaF <6e acepta la ob ecin# Lue se elimine del re!istro del tribunal la pre!unta y la respuesta del testi!o <di o el coronel con turbante, ,uien de todos modos lanz una mirada de desaprobacin a Len# Eddy 3oberts consult sus notas# <8emos escuc'ado pruebas de ,ue la columna de refuerzo no pudo encontrar el cuerpo del sar!ento# CCmo explica esoD <4ebo corre!irlo en ese punto, capitn 3oberts# Las pruebas indican ,ue no pudieron identificar el cuerpo del sar!ento entre los muertos, lo cual es al!o totalmente distinto# Encontraron cuerpos en el edificio calcinado, pero estaban carbonizados, lo ,ue 'ac"a imposible ,ue fueran reconocidos# Los otros cuerpos 'ab"an sido decapitados por los rebeldes, o estaban tan destrozados por la accin de buitres y 'ienas ,ue tambi/n eran irreconocibles# El sar!ento &anyoro pod"a 'aber sido cual,uiera de esos cuerpos#

*obby se tap la cara con las manos y di o cansadamente; <%b ecin# 6on suposiciones# <7ceptada# )or favor, at/n!ase a pruebas concretas, mayor# <6nell y su favorito cambiaron una mirada petulante# Eddy continu con un tono de indiferencia# <6i el sar!ento &anyoro 'ubiera escapado de :iombi con la ayuda del acusado, Cpodr"a usted indicar dnde se encuentra en este momentoD <:o, no puedo# <CEn la manyatta de su familia, ,uizD C+isitando a su madre, como el acusado 'a dic'o en su informeD <En mi opinin, eso es muy poco probable <respondi 6nell<# 4udo ,ue al!una vez volvamos a ver al sar!ento# Los ueces 'icieron una interrupcin para un almuerzo de carne asada fr"a de pollos de -uinea y c'ampn en la amplia !aler"a del casino de oficiales, y cuando re!resaron Eddy 3oberts continu con sus pre!untas a 6nell 'asta la mitad de la tarde, momento en ,ue se volvi al ms anti!uo de los ueces# <:o ms pre!untas, 6u 6e.or"a# 8e terminado con este testi!o# <6e sent"a muy satisfec'o y no intent ocultarlo# <C4esea usted repre!untar, tenienteD <,uiso saber el uez superior, mientras consultaba su relo de bolsillo<# &e !ustar"a concluir para ma.ana a 5ltima 'ora a ms tardar# @en!o ,ue alcanzar un barco en &ombasa el viernes por la noc'e# <4aba la impresin de ,ue el veredicto ya estaba decidido# *obby 'izo todo lo posible para sacudir la actitud de se!uridad en s" mismo de 6nell, pero ten"a tan pocos elementos en los ,ue apoyarse ,ue el 'ombre pudo despac'ar sus pre!untas en un tono indul!ente y condescendiente, como si estuviera 'ablndole a un ni.o# $na o dos veces lanz una mirada de complicidad 'acia los tres ueces# Minalmente, el coronel sac su relo de oro otra vez y anunci; <Caballeros, damos por terminada la ornada# :os reuniremos de nuevo ma.ana a las nueve de la ma.ana# <6e puso de pie y condu o a sus cole!as ueces al bar en la parte posterior del casino# <&e temo ,ue no 'ice demasiado bien las cosas <confes *obby mientras /l y Len sal"an a la !aler"a<# @odo depende de ti cuando ofrezcas tus pruebas ma.ana#

2s'mael les llev la cena y dos botellas de cerveza desde la cocina exterior semicubierta, en la parte posterior de la caba.a redonda de Len# :o 'ab"a nin!una silla all", as" ,ue los dos 'ombres se recostaron en el suelo de barro mientras com"an con poco apetito y repasaron con poco entusiasmo su estrate!ia para el d"a si!uiente# <&e pre!unto si las damas de :airobi te considerarn tan !allardo y apuesto cuando est/s de pie contra una pared de ladrillo y con los o os vendados <di o *obby# <+ete de a,u", p aro de mal a!Gero <orden Len<# Luiero dormir un poco# )ero el sue.o no lle!, y !ir, dio vueltas y sud 'asta las primeras 'oras de la ma.ana# )or fin se incorpor y encendi el farol# Entonces, vestido slo con sus calzoncillos, se diri!i a la puerta y a la letrina compartida al final de la 'ilera de caba.as# Cuando volvi a su !aler"a casi tropez con un pe,ue.o !rupo de 'ombres en cuclillas unto a la puerta# Len retrocedi alarmado y levant la linterna# <CLui/n diablos est a'"D <pre!unt en voz alta# Entonces vio ,ue eran cinco 'ombres, todos vestidos con los shukas color ocre ro izo de los masai# $no de ellos se puso de pie# <=o lo veo a usted, M bogo <di o, y la luz de la lmpara se refle en sus aretes de marfil, casi tan brillantes como sus dientes# <E&anyoroF CLu/ diablos ests 'aciendo a,u"D <casi !rit Len, con creciente ale!r"a y alivio# <Lusima &ama me envi# 4i o ,ue usted me necesitaba# <CLu/ demonios te demor tantoD <Len ,uer"a abrazarlo# <+ine tan rpidamente como pude, con la ayuda de /stos, mis 'ermanos# <6e.al a los 'ombres detrs de /l# <Lle!amos al desv"o del tren en :aro &oru despu/s de dos d"as de marc'a desde el monte Lonsonyo# El ma,uinista del tren nos permiti sentarnos sobre el tec'o y nos tra o a,u" a !ran velocidad# <&ama tiene razn# @en!o !ran necesidad de tu ayuda, 'ermano m"o# <Lusima &ama siempre tiene razn <di o &anyoro de manera terminante<# CCul es ese !ran problema ,ue le a,ue aD C+amos a la !uerra otra vezD <6"<respondi Len<# E$na !ran !uerraF <Los cinco masai sonrieron con feliz expectativa#

2s'mael 'ab"a sido despertado por sus voces y apareci tambaleando, somnoliento, despu/s de abandonar la c'oza detrs de la caba.a redonda para descubrir la causa# <CEstos infieles masai estn causando al!5n problema, e))endiD CLuieres ,ue los ec'e de acD <:o 'ab"a reconocido al sar!ento &anyoro con su ropa e tribal# <:o, 2s'mael# Corre lo ms rpido ,ue puedas a buscar al teniente *obby y dile ,ue ven!a de inmediato# 8a ocurrido al!o estupendo# :uestras ple!arias 'an sido respondidas# <E7l es !randeF 6u caridad va ms all de toda comprensin <canturre 2s'mael y lue!o se diri!i a la caba.a de *obby trotando con !ran di!nidad#

<ELlamo al sar!ento &anyoro al estrado de los testi!osF <di o *obby 6ampson con muc'a confianza y voz fuerte# $n silencio abrumador se apoder del casino de oficiales# Los ueces levantaron la vista de sus notas con un s5bito inter/s cuando &anyoro atraves la puerta co eando, con una muleta toscamente tallada# +est"a su uniforme de !ala n5mero uno, con polainas proli amente envueltas alrededor de las piernas, pero con los pies descalzos# Las insi!nias del re!imiento en la parte de adelante de su fez ro o y en la 'ebilla de su cinturn 'ab"an sido amorosamente pulidas con *rasso 'asta ,uedar brillantes como estrellas# El sar!ento mayor &>fefe marc'aba detrs de /l, tratando sin /xito de no mostrar su sonrisa# 7mbos se detuvieron delante de la mesa alta y saludaron a los ueces con un floreo# <El sar!ento mayor &>fefe actuar como int/rprete para a,uellos de nosotros con limitado conocimiento del swahili <explic *obby# $na vez ,ue se le tom uramento al testi!o, *obby mir al int/rprete<# 6ar!ento mayor, por favor, p"dale al testi!o ,ue di!a su nombre y ran!o# <6oy el sar!ento &anyoro de la Compa."a C, 3 er batalln, 1er 3e!imiento de los 3ifles 7fricanos del 3ey <respondi &anyoro con or!ullo# La cara del mayor 6nell se arru! con consternacin# 8asta ese momento no 'ab"a reconocido a &anyoro# Len lo 'ab"a escuc'ado decir ms de una vez en el bar del casino despu/s de su tercero o cuarto ?'is9y; IEstos malditos ne!ros son todos i!uales para m"J# Estos comentarios peyorativos eran caracter"sticos de la actitud predominantemente despectiva de 6nell# :in!5n otro oficial 'abr"a usado esa palabra para describir a los 'ombres ba o su mando# I&ira bien a este maldito ne!ro, 3anitaJ, pens Len con ale!r"a# I:o olvidars fcilmente su caraJ# <6u 6e.or"a <comenz *obby diri!i/ndose al uez principal<, Cse le puede

permitir al testi!o dar su testimonio sentadoD 3ecibi una flec'a nandi en su pierna derec'a# Como usted puede ver, todav"a no 'a curado del todo# @odas las miradas en la sala se diri!ieron al muslo de &anyoro, ,ue 'ab"a sido vendado con vendas nuevas a,uella ma.ana por el m/dico del re!imiento# $na manc'a de san!re fresca 'ab"a atravesado la !asa blanca# <)or supuesto <di o el uez principal<# Lue al!uien le trai!a una silla# @odos estaban inclinados 'acia adelante, a la expectativa# El mayor 6nell y Eddy 3oberts intercambiaban susurros nerviosos# Eddy no de aba de sacudir la cabeza# <6ar!ento, Ceste 'ombre es su oficial efe de compa."aD <*obby se.al a Len a su lado# <!wana teniente, es mi oficial# <C$sted y sus soldados marc'aron con /l a la boma de :iombiD <7s" fue, bwana teniente# <6ar!ento &anyoro, no tiene usted por ,u/ se!uir llamndome Bbwana tenienteJ <protest *obby, en fluido swahili# <Ndio, bwana teniente <estuvo de acuerdo &anyoro# *obby volvi al in!l/s pensando en los ueces# <C4urante la marc'a encontr usted 'uellas sospec'osasD <6"# Las encontramos donde un !rupo de !uerra de veintis/is !uerreros nandi 'ab"a ba ado por la pared del valle del 3ift desde -elai Lumb?a# <C+eintis/isD C$sted est se!uroD <)or supuesto ,ue estoy se!uro, bwana teniente# <&anyoro se sinti ofendido por la fatuidad de la pre!unta# <CCmo supo usted con certeza ,ue era un !rupo de !uerraD <:o llevaban mu eres ni ni.os con ellos# <CCmo supo ,ue eran nandi y no masaiD <6us pies son ms pe,ue.os ,ue los nuestros, y caminan de manera diferente#

<C)or ,u/ diferenteD <)asos cortos### son enanos# :o apoyan primero el taln y no empu an con el dedo !ordo del pie como 'acen los verdaderos !uerreros# -olpean el suelo con sus pies como 'embras de mandriles pre.adas# <C4e modo ,ue estaba usted se!uro de ,ue se trataba de un !rupo de !uerra nandiD <6lo un tonto o un ni.o pe,ue.o podr"a 'aber dudado# <C7donde se diri!"anD <8acia el establecimiento de la misin en :a9uru# <CEra su opinin ,ue se diri!"an a atacar la misinD <:o cre" ,ue fueran a beber cerveza con los sacerdotes <respondi &anyoro altivamente, y cuando el sar!ento mayor tradu o sus palabras, el uez superior sofoc una carca ada# Los otros ueces sonrieron y asintieron con la cabeza# Eddy se ve"a sombr"o en ese momento# <CLe di o usted todo esto a su tenienteD CLo convers con /lD <)or supuesto# <CLe dio rdenes de perse!uir a este !rupo de !uerraD &anyoro asinti con la cabeza# <Los se!uimos durante dos d"as 'asta ,ue estuvimos tan cerca ,ue se dieron cuenta de ,ue los estbamos si!uiendo# <CCmo lle!aron a esa conclusinD <Los arbustos se iban apartando en esa zona y 'asta los nandi tienen o os en sus cabezas <explic &anyoro pacientemente# <Entonces su oficial le orden ,ue interrumpiera la persecucin y fueran a :iombi# C6abe usted por ,u/ no decidi enfrentar al enemi!oD <+eintisiete nandi salieron en veintisiete direcciones diferentes# &i teniente no es tonto# 6ab"a ,ue podr"amos atrapar a uno si corr"amos muc'o y con suerte# Al tambi/n sab"a ,ue los 'ab"amos asustado y espantado, de modo ,ue ya no iban a continuar 'acia :a9uru# &i bwana 'ab"a salvado a la misin de a,uel ata,ue y no ,uer"a perder ms tiempo# <)ero ya 'ab"an perdido casi cuatro d"as, CnoD

<Ndio, bwana teniente# <Cuando lle!aron a :iombi, C,u/ encontraronD <%tro !rupo de !uerra nandi 'ab"a atacado la boma# 8ab"an matado al comisionado del distrito, a su esposa y a su 'i a# 8ab"an atravesado con una lanza al beb/ y 'ab"an a'o!ado al 'ombre y a la mu er orinando en sus bocas# Los ueces si!uieron con !ran atencin e inclinados 'acia adelante, mientras *obby conduc"a a &anyoro a la descripcin de la emboscada nandi y la luc'a desesperada ,ue 'ab"a se!uido# 6in emocin visible, &anyoro cont cmo 'ab"a sido eliminado el resto de la tropa, cmo /l y Len se 'ab"an abierto camino luc'ando 'acia la boma para rec'azar a los atacantes# <C4urante la pelea su teniente se comport como un 'ombreD <)ele como un !uerrero# <C$sted lo vio matar a al!5n enemi!oD <Lo vi matar a oc'o nandi, pero tal vez fueron ms# =o tambi/n estaba ocupado# <Entonces usted fue 'erido# Cu/ntenos sobre eso# <Casi se nos 'ab"an terminado las municiones# 6alimos para recuperar ms de nuestros askari ca"dos, ,ue estaban tendidos en la plaza de armas# <CEl teniente Courtney fue con ustedD <Al iba adelante# <CLu/ ocurri entoncesD <$no de los perros nandi me dispar una flec'a# &e dio a,u"# <&anyoro levant la pernera de sus pantalones cortos ca,ui y mostr la pierna vendada# <C)od"a usted correr con esa 'eridaD <:o# <CCmo escapD <Cuando vio ,ue yo 'ab"a sido alcanzado, bwana Courtney re!res por m"# &e llev a la boma# <$sted es un 'ombre de !ran tama.o# CAl lo car!D <6oy un 'ombre !rande por,ue soy masai# )ero bwana Courtney es fuerte# 6u nombre masai es *5falo#

<CLu/ ocurri despu/sD &anyoro describi en detalle de ,u/ manera 'ab"an resistido 'asta ,ue los nandi prendieron fue!o al edificio y se vieron obli!ados a abandonarlo y a usar la proteccin del 'umo del tec'o en llamas para escapar 'acia la plantacin de bananeros# <CLu/ 'izo usted entoncesD <Cuando lle!amos a terreno abierto ms all de la plantacin, le ped" a mi bwana ,ue me de ara con su revlver y si!uiera /l solo# <C)ensaba usted matarse por,ue estaba 'erido y no ,uer"a ser atrapado por los nandi para ser a'o!ado como 'ab"an 'ec'o con el comisionado del distrito y su esposaD <&e 'abr"a matado antes ,ue morir en el estilo de los nandi, pero no antes de 'aberme llevado a al!unos de esos c'acales conmi!o <concord &anyoro# <C6u oficial se ne! a de arloD <Al ,uiso car!arme en su espalda 'asta la l"nea del ferrocarril# Le di e ,ue eran cuatro d"as de marc'a a trav/s de las tierras tribales de los nandi y ,ue ya sab"amos ,ue el terreno estaba lleno de sus !rupos en pie de !uerra# Le di e ,ue la manyatta de mi madre estaba slo a cuarenta y cinco 9ilmetros de distancia y ya dentro de territorio masai, donde esos perros sarnosos de los nandi nunca se atrever"an a se!uirnos# Le di e ,ue si estaba decidido a llevarme consi!o, deb"amos se!uir ese camino# <C= /l 'izo lo ,ue usted su!iriD <Lo 'izo# <CCuarenta y cinco 9ilmetrosD CLo car! a usted en la espalda durante cuarenta y cinco 9ilmetrosD <@al vez un poco ms le os# Es un 'ombre fuerte# <Cuando ustedes dos lle!aron a la aldea de su madre, Cpor ,u/ no lo de all" y re!res de inmediato :airobiD <@en"a los pies destrozados por la marc'a desde :iombi# =a no pod"a se!uir caminando# &i madre es una conocida sanadora de !ran poder# @rat sus pies con su medicina# !wana Courtney de la manyatta apenas pudo caminar# *obby se detuvo y mir a los tres ueces# Lue!o pre!unt; <6ar!ento &anyoro, Ccules son sus sentimientos por el teniente CourtneyD

&anyoro contest con serena di!nidad# <&i bwana y yo somos !uerreros 'ermanos de san!re# <-racias, sar!ento# :o ten!o ms pre!untas para usted# )or un lar!o momento se produ o un silencio de admiracin en la sala del tribunal# Lue!o el coronel Kallace se puso de pie# <@eniente 3oberts, Custed desea 'acer al!una pre!unta a este 'ombreD Eddy consult rpidamente con el mayor 6nellB lue!o se puso de pie de mala !ana# <:o, se.or# :o ten!o nin!una pre!unta ,ue 'acerle# <C8ay ms testi!osD CLlamar usted a su cliente al estrado, teniente 6ampsonD < pre!unt el coronel Kallace# 6ac su relo y lo consult ostentosamente# <Con la indul!encia del tribunal, llamar/ al teniente Courtney# 6in embar!o, ya 'e casi terminado y no retendr/ al tribunal por muc'o ms tiempo# <&e tran,uiliza escuc'ar eso# )roceda# Cuando Len subi al estrado, *obby le dio un montn de papeles y le pre!unt; <@eniente Courtney, Ces /ste su informe oficial de la expedicin a :iombi, ,ue usted le entre! a su oficial al mandoD Len lo 'o e rpidamente# <6", /ste es mi informe# <C8ay al!o en /l de lo ,ue desee retractarseD C7l!o ,ue usted desee a.adirD <:o, no ,uiero a!re!ar nada# <C7firma usted ba o uramento ,ue este informe es verdadero y correcto en todos sus detallesD <Lo uro# *obby volvi a tomar el documento y lo puso delante de los ueces# <4eseo ,ue este informe sea incluido entre las pruebas# <=a 'a sido incluido <inform el coronel Kallace, de mal 'umor<# =a todos lo 'emos le"do# 8a!a sus pre!untas, teniente, y terminemos con esto# <:o ten!o ms pre!untas, 6u 6e.or"a# La defensa 'a terminado#

<*ien# <El coronel estaba a!radablemente sorprendido# :o esperaba ,ue la intervencin de *obby fuera tan rpida# &ir con el ce.o fruncido a Eddy 3oberts# < C@iene usted al!una pre!untaD <:o, se.or# :o ten!o nin!una pre!unta para el acusado# <Excelente# <Kallace sonri por primera vez# <El testi!o puede abandonar el estrado, y la fiscal"a puede comenzar con sus conclusiones# Eddy se puso de pie, tratando de mostrar una confianza de la ,ue obviamente carec"a# <Le rue!o al @ribunal ,ue concentre su atencin en el informe escrito por el acusado, el cual /l 'a ratificado ba o uramento como correcto en todos sus detalles, y tambi/n en la prueba ,ue lo corrobora, presentada por el sar!ento &anyoro# 7mbos confirman ,ue el acusado deliberadamente 'izo caso omiso de sus rdenes escritas de continuar con toda celeridad a la estacin de :iombi, y en cambio decidi perse!uir al !rupo !uerrero nandi ,ue /l cre"a podr"a estar diri!i/ndose a la misin de :a9uru# 7firmo ,ue el acusado 'a admitido ,ue es culpable de la acusacin de ne!arse deliberadamente a se!uir las rdenes de un oficial superior ante el enemi!o# :o cabe la menor duda de eso# Eddy 'izo una pausa para tomar aliento# 3espir 'ondo como si estuviera por zambullirse en un la!o de a!ua 'elada# <En cuanto a la servil confirmacin de las acciones posteriores del acusado por parte del sar!ento &anyoro, puedo diri!ir la atencin a su declaracin infantil y emocional acerca de ,ue /l y el acusado son I!uerreros 'ermanos de san!reJ# <El coronel Kallace frunci el ce.o y sus cole!as ueces se movieron in,uietos en sus asientos# :o era la reaccin ,ue Eddy 'ab"a esperado, y continu rpidamente; <6osten!o ,ue el testi!o fue preparado por la defensa y ,ue est totalmente sometido a la voluntad del acusado# 6u!iero ,ue 'a repetido como un loro todas esas palabras puestas en su boca# <Capitn 3oberts, Cest usted su!iriendo ,ue el testi!o se dispar a s" mismo la flec'a en la pierna para cubrir la cobard"a de su efe de pelotnD <pe!unt el coronel Kallace# Eddy se sent cuando la sala del tribunal estall en carca adas# <E6ilencio en la salaF E)or favor, caballeros, por favorF <protest el ayudante# <CAsas son sus conclusiones, capitnD C8a terminadoD <pre!unt Kallace# <8e terminado, 6u 6e.or"a# <@eniente 6ampson, C,uiere refutar lo dic'o por la fiscal"aD

*obby se puso de pie# <6u 6e.or"a, no slo rec'azamos la totalidad de las conclusiones de la fiscal"a, sino ,ue nos sentimos a!raviados por la calumnia acerca de la 'onestidad del sar!ento &anyoro# @enemos plena confianza en ,ue el @ribunal aceptar las pruebas de un soldado sincero, valiente y leal, cuya dedicacin al deber y el respeto a sus oficiales es la esencia misma de ,ue est 'ec'o el e /rcito britnico# <&ir a los tres ueces uno por uno# <Caballeros, la defensa 'a terminado# <El tribunal se levanta para considerar su veredicto# :os reuniremos otra vez al mediod"a para expresarlo# <Kallace se puso de pie y le di o a los otros dos ueces, en un sotto 0oce claramente audible; <*ien, cole!as, parece ,ue todav"a podemos alcanzar esa nave# &ientras se retiraban de la sala del @ribunal, Len le di o por lo ba o a *obby; <ILa esencia misma de ,ue est 'ec'o el e /rcito britnicoJ# Eso fue ma!istral# <Mue bastante bueno, CnoD <C@e invito a una cervezaD <:o me ofender/ si lo 'aces#

$na 'ora despu/s, el coronel Kallace estaba sentado a la mesa alta y revolv"a sus papeles# Lue!o aclar su car!ada !ar!anta y empez; <7ntes de proceder a expresar nuestra decisin, deseo manifestar ,ue este @ribunal 'a ,uedado impresionado por el comportamiento del sar!ento &anyoro y las pruebas por /l presentadas# Consideramos ,ue es un soldado completamente cre"ble, sincero, leal y valiente# <*obby sonri radiante al escuc'ar ,ue Kallace repet"a fielmente su propia descripcin# <Esta declaracin debe ser a.adida a la 'o a de servicios del sar!ento &anyoro# Kallace !ir en su asiento y mir con ener!"a a Len# <El uicio de este @ribunal es el si!uiente# )or las acusaciones de cobard"a, desercin y ne!li!encia en el cumplimiento del deber consideramos ,ue el acusado es inocente# <6e escuc'aron murmullos de alivio desde la defensa# *obby !olpe la rodilla de Len por deba o de la mesa# Kallace continu con severidad# <7un,ue el @ribunal comprende y comparte el instinto del acusado de enfrentar al enemi!o en toda ocasin, en la tradicin del e /rcito britnico encontramos ,ue, cuando decidi perse!uir al !rupo de !uerreros rebeldes a pesar de sus rdenes de diri!irse con la mayor premura a la estacin de :iombi, trans!redi los art"culos de !uerra, ,ue exi!en la obediencia estricta a las rdenes

de un oficial superior# )or lo tanto, no tenemos otra alternativa ms ,ue considerarlo culpable de desobedecer las rdenes escritas de su oficial superior# *obby y Len lo miraron consternados y 6nell cruz sus brazos sobre el pec'o# 6e reclin en su asiento con una marcada sonrisa en su amplia boca# <+amos a'ora a la sentencia# Lue el acusado se pon!a de pie# <Len se puso de pie y se ir!ui r"!ido en posicin de atencin, mirando fi amente 'acia la pared detrs de la cabeza de Kallace# <El veredicto de culpable ser incluido en la fo a de servicios del acusado# Luedar detenido 'asta ,ue este @ribunal levante la sesin y lue!o, de inmediato, deber volver a sus funciones con todas las responsabilidades y privile!ios de su ran!o# E4ios salve al 3eyF 6e da por terminado este proceso# <Kallace se puso de pie, 'izo una inclinacin 'acia los 'ombres ,ue estaban aba o y condu o a sus cole!as ueces al bar# < 8ay tiempo para un tra!o antes de ,ue sal!a el tren# =o tomar/ un ?'is9y# C= ustedes, se.oresD &ientras Len y *obby se diri!"an 'acia la puerta de la sala del @ribunal, ,ue volv"a a su anti!ua funcin de casino de oficiales, pasaron unto a la mesa a la ,ue 6nell todav"a estaba sentado# Aste se puso de pie y volvi a colocarse la !orra en la cabeza, obli!ndolos a detenerse en posicin de atencin y a saludar# 6us plidos o os azules sobresal"an de las rbitas y sus labios estaban tensos en una expresin ,ue le daba el aspecto no tanto de una rana como de un sapo venenoso# 4espu/s de una pausa deliberada devolvi el saludo# <@endr/ nuevas rdenes para usted ma.ana por la ma.ana, Courtney# )res/ntese en mi oficina a las oc'o en punto# &ientras tanto, puede continuar <le espet# <4udo muc'o ,ue 'ayas 'ec'o ,ue la 3ana sea tu ami!o para toda la vida < farfull *obby mientras sal"an a la soleada plaza de armas<# 8ar ,ue tu vida sea sumamente interesante a partir de a'ora# Calculo ,ue sus nuevas rdenes te llevarn de patrulla a pie 'asta el la!o :atron o a al!5n otro lu!ar abandonado por la mano de 4ios# :o te veremos muy se!uido durante un mes ms o menos, pero por lo menos conocers me or el pa"s# 6us askari se amontonaron alrededor de Len para felicitarlo# <Cambo, bwana# *ienvenido# <)or lo menos te ,uedan al!unos ami!os <lo consol *obby<# C)uedo usar ese casca o de auto mientras est/s pasando una temporada en la remota malezaD

7l!unos meses despu/s, dos inetes cabal!aban estribo a estribo a lo lar!o de la costa del r"o 7t'i# Los mozos de cuadra los se!u"an a la distancia, conduciendo los caballos de repuesto# Los inetes llevaban sombreros flexibles de ala anc'a y las lanzas en descanso# 4elante de ellos, la amplia y verde llanura de 7t'i se extend"a 'asta el 'orizonte# Estaba

salpicada y cubierta con manadas de cebras, avestruces, impalas y .us# $n par de irafas los miraron con sus !randes o os oscuros cuando pasaron a una distancia de apenas cien metros# <6e.or, no puedo soportarlo por muc'o ms tiempo <le di o Len a su t"o favorito <# @endr/ ,ue solicitar una transferencia a otro re!imiento# <4udo ,ue nin!uno ,uiera tenerte, muc'ac'o# @ienes una !ran marca ne!ra en tu fo a de servicios <replic el coronel )enrod *allantyne, oficial al mando del 1 er 3e!imiento de los 3ifles 7fricanos del 3ey<# CLu/ te parece la 2ndiaD )odr"a 'ablar en tu nombre con al!unos ami!os ,ue estuvieron en 6udfrica conmi!o# <)enrod lo estaba probando# <-racias, se.or, pero ams so.ar"a con irme de frica <respondi Len<# Cuando uno 'a sido destetado con a!ua del :ilo, no puede romper las amarras# )enrod asinti con la cabeza# Era la respuesta ,ue esperaba# @om una ci!arrera de plata de su bolsillo superior y sac un )layer>s -old Leaf# Lo puso entre sus labios y ofreci uno a Len# <-racias, se.or, pero no me doy esos !ustos# <Len ley las palabras !rabadas en el interior de la tapa antes de ,ue su t"o la cerrara# I)ara 4os )eni,ues, feliz W0X cumplea.os, de tu esposa ,ue te adora, 6affronJ# La t"a 6affron ten"a un sentido del 'umor peculiar# 6u apodo para )enrod 'ab"a sido al principio )eni,ue, pero despu/s de tantos a.os de matrimonio decidi ,ue su valor se 'ab"a duplicado# <*ien, se.or, si nadie ms ,uiere recibirme, supon!o ,ue no me ,ueda ms remedio ,ue presentar mis papeles y renunciar a mi comisin### ya 'e mal!astado casi tres a.os dando vuelta en c"rculos por la espesura, sin lle!ar a nin!una parte, si!uiendo las rdenes del mayor 6nell# :o lo soporto ms# )enrod reflexion sobre esto, pero antes de ,ue pudiera decidir cul era la respuesta apropiada, un movimiento ms adelante en la costa del r"o atra o su mirada# $n abal" verru!oso mac'o sali trotando de un denso !rupo de arbustos unto al r"o# 6us colmillos blancos curvados casi se encontraban por encima de su cara cmicamente 'orrible, decorada con las protuberancias como verru!as ne!ras ,ue le daban su nombre# Llevaba su cola con penac'o recta como una re!la, se.alando al cielo# <E7,u" vamosF <!rit )enrod<# E7delanteF <)ate los flancos de su ye!ua con los talones y parti# Len corri tras /l, inclinado sobre el co!ote de su caballo de polo a la vez ,ue preparaba su lanza lar!a para cerdos# <)or 4ios, es una bestia enorme# E&ire esos colmillosF E7rriba y a /l, t"oF

La ye!ua de )enrod corr"a veloz, acercndose rpidamente a la presa, pero el caballo bayo castrado de Len iba medio cuerpo detrs de la ondulante cola del animal# El abal" verru!oso escuc' las pezu.as ,ue !olpeaban el suelo, se detuvo y mir 'acia atrs# %bserv sorprendido los caballos ,ue atacabanB lue!o se dio vuelta como un azote y corri por la llanura pateando nubecillas de polvo con cada !olpe de sus pe,ue.as y afiladas pezu.as, pero no pod"a correr ms ,ue la ye!ua# )enrod se inclin levantndose de la montura y aline la punta de su lanza, apuntando a la manc'a pelada de piel !ris entre los omplatos en forma de oroba del animal# <E7travi/selo, 4os )eni,uesF <En su entusiasmo Len us el nombre reservado para uso exclusivo de su t"a# )enrod no dio nin!una se.al de 'aber escuc'ado# 7vanz en su ata,ue, con la punta de su lanza diri!ida directamente arriba de los omplatos del abal"# )ero en el 5ltimo instante el abal" verru!oso cambi de direccin y volvi sobre sus pasos por deba o de las patas delanteras de la ye!ua# 2ncluso ella, criada y entrenada para se!uir la bola de madera en movimiento del polo, no pudo contrarrestar la maniobra y sobrepas a la presa# La punta de la lanza rebot en el cuero duro del abal" sin ,ue saliera san!re y )enrod 'izo !irar rpidamente la cabeza de la ye!ua# Asta salt sobre s" y mordi el freno, con sus o os brillantes por la emocin de la persecucin# <E+amos, mi ,ueridaF E7 toda carrera y a fondoF <la ex'ort )enrod, y toc sus costillas con las lascas desafiladas de sus espuelas# 6e prepar para la prxima carrera, pero Len se atraves en su ruta y su caballo se pe! a los cuartos traseros del abal" verru!oso como si estuviera atado por una correa# Caballo y inete si!uieron detrs del cerdo cuando /ste !iraba sobre s" y daba vueltas desesperadamente# -iraban en c"rculo mientras )enrod se re"a y les !ritaba conse os# <E6"!ueloF ECuidado con los colmillos### casi te a!arra all"F <El abal" !ir otra vez por donde Len no pod"a verlo y casi alcanz el refu!io de la densa maleza de la ,ue 'ab"a salido, pero Len, de pie muy er!uido en sus estribos, cambi la lanza limpiamente a su mano iz,uierda y meti la punta entre los 'ombros del abal" verru!oso# El animal fue atravesado directamente en el corazn# Len de caer el asta cuando el caballo pas sobre la bestia moribunda y la punta de la lanza ,ued libre sin sacudirle la mu.eca# El acero brillante y sesenta cent"metros del asta detrs de /l brillaron con la san!re del corazn del abal"# C'ill una vez y sus patas delanteras se doblaron deba o de /l# Cay, se desliz sobre su 'ocico, lue!o cay sobre un costado, dio tres sacudidas con sus patas traseras y muri# <E%', bien 'ec'o, se.orF E$na cacer"a perfectaF <)enrod fren unto a su sobrino# 7mbos re"an casi sin aliento# <CCmo fue ,ue me llamaste 'ace un momentoD <&il perdones, t"o# En el entusiasmo del momento se me escap# <*ien, pues vuelve a !uardarlo, oven insolente# :o me sorprende ,ue la 3ana 6nell no te ten!a simpat"a# En el fondo, lo comprendo y me compadezco de /l#

<La cacer"a me 'a dado sed# CLu/ tal una taza de t/, se.orD <Len cambi de tema con soltura# 7penas 2s'mael vio ,ue mataron al cerdo, puso el carro con la comida a la sombra y ya estaba prendiendo el fue!o# <Es lo menos ,ue puedes 'acer como compensacin# E4os )eni,uesF C7dnde ir a parar la nueva !eneracinD <!ru. )enrod# )ara cuando terminaron de desmontar, la tetera ya estaba 'irviendo# <@res cuc'araditas de az5car, 2s'mael, y un par de tus !alletitas de en!ibre < orden )enrod, mientras se sentaba en una de las sillas de campa.a de lona a la sombra# <7 su 'onorable y estimada esposa no le !ustar"a eso, e))endi# <&i 'onorable y estimada esposa est en El Cairo# :o va a compartir el t/ con nosotros <le record )enrod, y se sirvi un bizcoc'o cuando 2s'mael puso el plato delante de /l# &astic con placer, tra! las mi!as con un sorbo de t/ y se alis el bi!ote<# Entonces, C,u/ piensas 'acer despu/s de renunciar a tu comisin, si no vas a la 2ndiaD <&e ,uedo en frica# <Len bebi de su taza y lue!o di o en tono reflexivo; < 8e pensado ,ue podr"a intentar al!o cazando elefantes# <CCazando elefantesD <)enrod no pod"a creerlo# <CComo profesinD CComo 'icieron 6elous y *ellD <*ien, siempre me 'a fascinado, desde ,ue le" los libros sobre sus aventuras# <EEs un disparate romnticoF Lle!as treinta a.os demasiado tarde# 7,uellos muc'ac'os ten"an toda frica para ellos# 2ban a donde deseaban y 'ac"an lo ,ue ,uer"an# 7'ora estamos en la edad moderna# Las cosas 'an cambiado# 7'ora 'ay caminos y ferrocarriles por todas partes# :in!5n pa"s en frica si!ue dando licencias para cazar elefantes sin restricciones, ,ue le permitan al poseedor masacrar a miles de esas !randes bestias# @odo eso se termin y en buena 'ora ,ue 'aya sido as", maldicin# 4e todos modos, era una vida dif"cil y dura, y tambi/n solitaria y peli!rosaB a.o tras a.o de va!ar por estas tierras v"r!enes sin nadie con ,uien 'ablar en su propia len!ua# 6cate esa idea de la cabeza# Len se sinti desanimado# )ermaneci mirando su taza mientras )enrod sacaba y encend"a otro ci!arrillo# <*ien, no s/ ,u/ voy a 'acer <admiti finalmente# <nimo, mi muc'ac'o# <El tono de )enrod se 'ab"a vuelto amable# <CLuieres ser cazadorD *ien, al!unos 'ombres estn !anndose muy bien la vida 'aciendo

precisamente eso# 6e los contrata para !uiar a visitantes del exterior en un safari# 8ay 'ombres ricos de Europa y de 7m/rica, !ente de la realeza, aristcratas y millonarios, ,ue estn dispuestos a pa!ar una fortuna por la oportunidad de abatir uno o dos elefantes# En estos tiempos, la caza mayor en frica es la 5ltima moda en la alta sociedad# <CCazadores blancosD CComo @arlton y Cunnin!'ameD <La cara de Len se ilumin# <ELu/ vida tan estupenda debe de ser /saF <6u expresin se ensombreci otra vez# <C)ero cmo empezarD :o ten!o dinero y no le pedir/ a mi padre ,ue me ayude# 6e reir"a de m", de todos modos# = no conozco a nadie# C)or ,u/ ,uerr"an esos du,ues, pr"ncipes y ma!nates de los ne!ocios venir desde Europa a cazar conmi!oD <=o podr"a llevarte a ver a un 'ombre al ,ue conozco# )odr"a estar dispuesto a ayudarte# <CCundo podemos irD <&a.ana# 6u base de operaciones est a poca distancia de :airobi# <El mayor 6nell me 'a dado rdenes de llevar una patrulla al la!o @ur9ana# @en!o ,ue encontrar una ubicacin para construir un fuerte all# <E@ur9anaF <)enrod estall de risa# <C)or ,u/ 'abr"amos de necesitar un fuerte allD <Asa es su idea de la diversin# Cuando le presento los informes ,ue pide, me los devuelve con comentarios burlones !arabateados en los mr!enes# <8ablar/ con /l# Le pedir/ ,ue te libere por poco tiempo para una tarea especial# <-racias, se.or# &uc'as !racias#

6alieron por los portones del cuartel para se!uir por la calle principal de :airobi# 7un,ue era temprano en la ma.ana, el amplio camino sin pavimentar estaba lleno de !ente y en plena actividad como si se tratara de una ciudad en pleno au!e de la fiebre del oro# 6ir C'arles, el !obernador de la colonia, alent a los colonos a abandonar el vie o pa"s ofreciendo concesiones de tierra por miles de 'ectreas por un pa!o simblico y a,u/llos acudieron en tropel# El camino estaba casi blo,ueado por sus carretas, ,ue iban 'asta el tope con sus escasas posesiones y sus tristes familias, en via e para 'acerse car!o de sus parcelas de tierra en territorios v"r!enes# 8ind5es, !oaneses y comerciantes y tenderos ud"os los se!u"an# 6us tiendas de adobe se alineaban en los costados del camino, con carteles pintados a mano en los frentes ofreciendo de todo, desde c'ampn y dinamita 'asta picos, palas y cartuc'os para escopetas# )enrod y Len avanzaron con cuidado en medio de las carretas tiradas por bueyes y los !rupos de mulas, 'asta ,ue )enrod se detuvo delante del 8otel :orfol9 para saludar a un 'ombre pe,ue.o, con un sombrero protector del sol, ,ue iba montado como un duende en la parte de atrs de una calesa tirada por un par de cebras de *urc'ell# <*uenos d"as, milord <lo salud )enrod# El 'ombre pe,ue.o se a ust los anteo os con marco de acero en el extremo de la nariz# <7', coronel# &e ale!ra verlo# C7dnde vaD <+amos a visitar a )ercy )'illips# <El ,uerido vie o )ercy# <7sinti con la cabeza# <-ran ami!o m"o# 6al" de cacer"a con /l el primer a.o ,ue estuve fuera del 'o!ar# )asamos seis meses untos, caminando 'asta el distrito de la Mrontera :orte y tambi/n por 6udn# &e !ui 'acia dos elefantes enormes# 8ombre encantador# &e ense. todo lo ,ue s/ sobre caza mayor# <= eso es muc'o# 6us proezas con ese rifle #WTT suyo son casi tan le!endarias como las de /l# <&uy amable de su parte, aun,ue advierto un to,ue de 'ip/rbole en ese cumplido suyo# <+olvi sus o os claros e in,uisitivos 'acia Len# <C= ,ui/n es este ovenD <)erm"tame presentarle a mi sobrino, el teniente Len Courtney# Len, /ste es lord 4elamere# <&uy 'onrado de conocerlo, milord# <6/ ,ui/n es usted# <Los o os de su se.or"a brillaron divertidos# 7parentemente el 'ombre no pretend"a tener las mismas altas normas morales ,ue el

resto de la sociedad local# Len supuso ,ue su prximo comentario ser"a al!una referencia a +erity %>8earne, de modo ,ue se apresur a a.adir# <&e llaman muc'o la atencin los animales de su carrua e, milord# <Las atrap/ y entren/ con mis propias manos# <4elamere le diri!i una 5ltima mirada penetrante y lue!o se volvi# I)uedo comprender por ,u/ +erity estaba tan encantada con /l <pens< y por ,u/ todas las !allinas vie as en el !allinero cacareaban indi!nadas y celosas# Este apuesto oven es la respuesta a las oraciones de una doncellaJ# @oc el ala de su casco con el lti!o de su carrua e# <Le deseo un muy buen d"a, coronel# 4ele mis saludos a )ercy# <Musti! a la cebra y se fue# <Lord 4elamere fue al!una vez un !ran shikar, pero a'ora se 'a convertido en un ardiente conservador de los animales salva es <explic )enrod<# @iene una propiedad de ms de cincuenta mil 'ectreas en 6oysambu, sobre el lado occidental del valle del 3ift, a la ,ue est convirtiendo en una reserva de animales salva es, 'ipotecando sus propiedades ancestrales en 2n!laterra 'asta el cuello para 'acerlo# Los me ores cazadores son todos as"# Cuando se cansan de matar, se convierten en los ms fieles protectores de sus anti!uas presas# 6alieron del pueblo y si!uieron a lo lar!o de las colinas :!on! 'asta ,ue se encontraron con un campamento cada vez ms !rande en la selva# @iendas, c'ozas de ramas y caba.as redondas con tec'o de pa a se extend"an ba o los rboles sin nin!5n orden especial# <Asta es la base de operaciones de )ercy, el campamento @andala# <I @andalaJ en swahili era el nombre del ms !rande de los kudu# <@rae a sus clientes desde la costa por ferrocarril, y desde a,u" puede partir a pie, a caballo o en carro tirado por bueyes# 6i!uieron adelante colina aba o, pero antes de lle!ar al campamento principal fueron a los cobertizos donde se preparaban y conservaban los trofeos de caza# 7ll", las ramas superiores de los rboles estaban llenas de buitres posados en ellas y de las carn"voras ci!Ge.as marab5# El 'edor de las pieles y las cabezas secndose era f/tido y fuerte# 4etuvieron los caballos para observar a dos ancianos ndorobo ,ue traba aban en la calavera fresca de un elefante mac'o con sus 'ac'as de mano, desportillando el 'ueso para de ar a la vista las ra"ces de los colmillos# &ientras observaban, un 'ombre extra o un colmillo liberado de su canal seo# 7mbos se tambalearon con /l a cuestas, sus piernas flacas dobladas ba o el peso# 6e esforzaron sin /xito por levantar la enorme pieza de marfil para colocarla en una lona col!ada del !anc'o de una balanza romana# Len abandon la silla de montar y les ,uit ese peso de encima# 6in esfuerzo lo alz y lo puso en la lona# *a o el peso del colmillo la a!u a recorri la mitad del disco numerado de la balanza#

<-racias por su ayuda, ovencito# Len se dio vuelta# $n 'ombre alto estaba de pie detrs de su 'ombro# @en"a las facciones de un patricio romano# 6u corta y proli a barba era !ris plateado y sus brillantes o os azules eran firmes# :o pod"a caber la menor duda de ,ui/n se trataba# Len sab"a ,ue el nombre swahili de )ercy )'illips era Ibwana ,amazoatiJ; IEl 'ombre con los o os color del cieloJ# <8ola, )ercy# <)enrod confirm su identidad cuando lle! y desmont# <)enrod, te ves en forma# <6e dieron la mano# <@5 tambi/n, )ercy# 7penas un d"a ms vie o ,ue cuando nos vimos la 5ltima vez# <4ebes de estar ,ueriendo un favor# CAste es tu sobrinoD < )ercy no esper la respuesta# <CLu/ piensa de ese colmillo, ovencitoD <&a!n"fico, se.or# :unca 'e visto nada i!ual# <6esenta y un 9ilos# <)ercy )'illips ley el peso en la balanza y sonri# <La me or pieza de marfil ,ue 'e tomado en muc'os a.os# =a no ,uedan muc'os de /sos por estos lu!ares# <&ovi la cabeza con satisfaccin# <4emasiado bueno para el miserable italiano ,ue le dispar# E$n caraduraF 6e ,ue de ,ue era demasiado poco para las m"seras ,uinientas libras ,ue pa!# :o ,uer"a pa!ar al final del safari# Lo cierto es ,ue tuve ,ue 'ablarle en tono muy severo# <6opl suavemente los nudillos lastimados de su pu.o derec'o, y lue!o se volvi a )enrod# <8ice ,ue mi cocinero 'orneara unas !alletitas de en!ibre para ti# 3ecuerdo ,ue te !ustaban muc'o# <@om a )enrod del brazo y, co eando un poco, lo llev 'acia la !ran carpaHcomedor en el centro del campamento# <CCmo se lastim la pierna, se.orD <pre!unt Len, mientras los alcanzaba# )ercy se rio# <$n enorme y vie o b5falo salt sobre ella, pero eso fue 'ace treinta a.os, cuando todav"a era un novato# &e ense. una leccin ,ue nunca 'e olvidado# )ercy y )enrod se instalaron en las sillas ple!ables ba o la portezuela de la carpaH comedor para intercambiar noticias de conocidos comunes y ponerse al d"a con los acontecimientos en la colonia# &ientras tanto, Len miraba el campamento con inter/s# 7 pesar de su dise.o aparentemente azaroso, era obvio ,ue resultaba conveniente y cmodo# El suelo estaba bien barrido# Las caba.as se encontraban todas en buen estado# En el borde del campamento principal, en la ladera de la colina ,ue lo dominaba, 'ab"a un pe,ue.o bun!alo? encalado y con tec'o de pa a, ,ue era obviamente la casa de )ercy# 6lo 'ab"a una excepcin al orden del campamento, ,ue atra o la atencin de Len# Estacionado detrs de una de las caba.as, 'ab"a un automvil +aux'all, clsico

como el ve'"culo ,ue /l y *obby pose"an# Estaba en terribles condiciones# Le faltaba una de las ruedas delanteras, el parabrisas estaba ra ado y opaco por la mu!re, el cap estaba levantado y sostenido por un tronco y el motor 'ab"a sido trasladado a una rudimentaria mesa de traba o a la sombra de un rbol cercano# 7l!uien 'ab"a empezado a desarmarlo, pero aparentemente 'ab"a perdido el inter/s y lo 'ab"a abandonado# 6e ve"an piezas del motor desparramadas o amontonadas en el asiento del conductor# $na cantidad de !allinas 'ab"a adoptado la carrocer"a como perc'a y las manc'as de su excremento blanco casi ocultaban del todo la pintura ori!inal# <6u t"o me dice ,ue ,uiere ser cazador# CEs as"D Len se volvi 'acia )ercy )'illips cuando se dio cuenta de ,ue le 'ablaba a /l# <6", se.or# )ercy se acarici la barba blanca y lo estudi pensativamente# Len no apart la mirada, lo cual le !ust a )ercy# IEducado y respetuoso, pero se!uro de s"J, pens# <CLe 'a disparado al!una vez a un elefanteD <:o, se.or# <C7 un lenD <:o, se.or# <C7 un rinoceronteD C7 un b5faloD C7 un leopardoD <&e temo ,ue no, se.or# <CLu/ 'a cazado usted, entoncesD <6lo unas pocas @ommies y -rant para la olla, se.or, pero puedo aprender# Asa es la razn por la ,ue 'e venido a usted# <)or lo menos es 'onesto# 6i nunca 'a cazado una pieza peli!rosa, C,u/ es lo ,ue puede 'acerD 4eme una buena razn por la ,ue debo ofrecerle un traba o# <*ien, se.or, s/ montar# <CEst usted 'ablando de caballos o de 'embras 'umanasD Len se ruboriz intensamente# 7bri la boca para responder, pero la cerr otra vez# <6", ovencito, las noticias vuelan# 7'ora bien, esc5c'eme# &uc'os de mis clientes traen a sus familias consi!o para el safari# 7 sus esposas e 'i as# CCmo s/ ,ue usted no tratar de empernarlas a la primera oportunidadD

<6ea lo ,ue fuere ,ue le 'an dic'o de m", no es verdad, se.or <protest Len<# =o no soy as", en absoluto# <)ues mantendr su bra!ueta cerrada a,u"# <)ercy lanz un !ru.ido# <C7parte de montar, ,u/ ms sabe 'acerD <)odr"a arre!lar eso# <Len se.al los restos del coc'e# 4e inmediato, )ercy mostr inter/s# <@en!o uno de la misma marca y modelo <continu Len< # Estaba en una condicin similar al suyo cuando lo compr/# Lo volv" a poner en condiciones y a'ora funciona como un relo suizo# <CEn serioD ECarambaF Los malditos motores son un total misterio para m"# &uy bien, as" ,ue usted puede montar y reparar ve'"culos# Eso es un principio# CLu/ otra cosaD C6abe dispararD <6", se.or# <Len !an la Copa del -obernador en la competencia de rifle del re!imiento a principios de a.o <confirm )enrod<# 6abe disparar, doy fe de eso# <Los blancos de papel no son animales vivos# :o lo muerden a uno ni saltan sobre uno si se yerra <observ )ercy<# 6i usted ,uiere ser cazador, va a necesitar un rifle# :o estoy 'ablando del pe,ue.o Enf"eld ,ue usan en el e /rcito### una cerbatana no es demasiado 5til en una discusin con un b5falo enfadado# C@iene usted un rifle de verdadD <6", se.or# <CLu/ esD <$n 8olland R 8olland 3oyal #ST0 :itro Express# Los o os azules de )ercy se abrieron muy !randes# <&uy bien <reconoci<# Es decir, un rifle de verdad# :o 'ay nada me or ,ue eso# )ero tambi/n necesitar a un rastreador# C)uede usted encontrar uno buenoD <6", se.or# <Estaba pensando en &anyoro, pero de pronto record a Loi9ot# <En realidad, ten!o dos# )ercy observ a un brillante suiman!a dorado y verde ,ue revoloteaba sobre las ramas por encima de la tienda# Lue!o pareci decidirse# <@iene suerte# %curre ,ue voy a necesitar ayuda# +oy a conducir un !ran safari a

principios del prximo a.o# El cliente es una persona sumamente importante# <Este cliente tuyo, me pre!unto, Cpodr"a ser @'eodore 3oosevelt, el presidente de los Estados $nidos de :orteam/ricaD <pre!unt )enrod inocentemente# )ercy se sobresalt# <)or todos los cielos, )enrod, Ccmo demonios descubriste esoD <pre!unt<# 6e supone ,ue nadie lo sabe# <El 4epartamento de Estado de los Estados $nidos le envi un cable al comandante en efe del e /rcito britnico, lord (itc'ener, en Londres# Luer"an saber al!o ms de ti antes de ,ue el )residente te contratara# =o estuve en el Estado &ayor de (itc'ener en 6udfrica durante la !uerra, as" ,ue me tele!rafi <admiti )enrod# )ercy se ec' a re"r# <Eres una criatura astuta, *allantyne# 7,u" estaba yo creyendo ,ue la visita de @eddy 3oosevelt era un secreto de Estado# 7s" ,ue diste buenas referencias m"as# )arece ,ue estoy todav"a ms en deuda conti!o# <6e volvi a Len; <8e a,u" lo ,ue 'ar/ con usted# +oy a 'acer ,ue demuestre lo ,ue vale# )rimero, ,uiero ,ue arme ese montn de basura y lo 'a!a funcionar# <&ovi la cabeza 'acia el automvil desarmado# <Luiero ,ue demuestre ser di!no de sus alardes# C&e comprendeD <6", se.or# <Cuando 'aya 'ec'o eso, tomar su famoso #ST0 y sus dos rastreadores todav"a ms famosos, se ir tierra adentro y cazar a un elefante# Nams podr"a darle traba o a un cazador ,ue nunca 'a cazado# Cuando 'aya 'ec'o lo ,ue le di!o, ,uiero ,ue trai!a los colmillos para demostrarlo# <6", se.or# <Len mostr una !ran sonrisa# <C@iene usted dinero suficiente para comprar una licencia de cazaD Le costar diez libras# <:o, se.or# <6e las prestar/ <ofreci )ercy<, pero el marfil ser m"o# <6e.or, pr/steme el dinero y usted puede ele!ir un colmillo# &e ,uedar/ con el otro# )ercy c'as,ue la len!ua# El muc'ac'o sab"a defenderse# :o era nin!5n incauto# Estaba empezando a disfrutarlo#

<Es razonable, ovencito# <6i usted me contrata, Ccunto me va a pa!ar, se.orD <C)a!arleD Le estoy 'aciendo un favor a su t"o# $sted deber"a pa!arme a m"# <CLu/ le parece cinco c'elines por d"aD <su!iri Len# <CLu/ tal un c'el"nD <contest )ercy# <C4osD <8ace usted un buen ne!ocio# <)ercy sacudi la cabeza con tristeza y extendi la mano# Len la sacudi en/r!icamente# <:o lo lamentar, se.or, se lo prometo#

<$sted 'a cambiado mi vida# :unca podr/ pa!arle por lo ,ue 'a 'ec'o por m" 'oy# <Len estaba eufrico cuando volv"an a :airobi por las colinas :!on!# <:o tienes ,ue preocuparte demasiado por eso# :o 'abrs pensado ni por un minuto ,ue 'a!o esto por,ue soy un t"o ,ue te consiente todo, CnoD <Lo uz!u/ mal, se.or# <7s" es como me lo pa!ars# )rimero, no voy a aceptar tu renuncia al re!imiento# En cambio, te transferir/ a las reservas, para lue!o incorporarte al servicio militar de informacin y ,ue traba es ba o mis rdenes directas# La cara de Len indicaba su consternacin# 8asta 'ac"a un momento se 'ab"a sentido un 'ombre libre# )ero de pronto estaba otra vez sometido al abrazo abrumador del e /rcito# <C6e.orD <respondi cautelosamente# <6e acercan tiempos peli!rosos# El 9iser -uillermo de 7lemania 'a ms ,ue duplicado la fuerza de su e /rcito permanente en los 5ltimos diez a.os# :o es un estadista ni un diplomtico, sino ,ue es un militar, por entrenamiento y por instinto# 8a pasado toda su vida entrenndose para la !uerra# @odos sus conse eros son 'ombres del e /rcito# @iene una ambicin ilimitada en cuanto a la expansin imperial# )osee inmensas colonias en frica, pero no son suficientes para /l# @e puedo ase!urar ,ue tendremos problemas con ese 'ombre# )iensa, frica %riental 7lemana est directamente en nuestra frontera sur# 4arHesH

6alaam es su puerto# )uede 'acer ,ue un bu,ue de !uerra lle!ue a'" muy rpidamente# =a tiene un re!imiento entero de askari conducido por oficiales re!ulares alemanes, establecido en 7rus'a# +on Letto? +orbec9, el oficial al mando, es un vie o soldado fuerte y astuto# En diez d"as de marc'a podr"a estar en :airobi# Le 'e se.alado esto a la 6ecretar"a de -uerra en Londres, pero tienen su atencin puesta en otro lu!ar y no desean !astar dinero para reforzar un remoto lu!ar sin importancia del imperio# <Esto me toma totalmente de sorpresa, se.or# :unca 'e considerado la situacin de ese modo# Los alemanes all" 'an sido siempre muy amistosos con nosotros# @ienen muc'o en com5n con nuestros propios colonos en :airobi# Comparten los mismos problemas# <6", 'ay al!unos buenos tipos entre ellos### y siento simpat"a por +on Letto? +orbec9# )ero sus rdenes vienen de *erl"n y del (iser# <El (iser es nieto de la reina +ictoria# :uestro rey actual es su t"o# El (iser es almirante 'onorario en la 3eal &arina in!lesa# :o puedo creer ,ue lle!uemos a estar en !uerra con /l <protest Len# <Conf"a en el instinto de un vie o caballo de batalla# <)enrod mostr una sonrisa de ,uien sabe ms de lo ,ue dice# <4e todos modos, ocurra lo ,ue ocurriera, no me tomar desprevenido# +oy a mantener el o o atento sobre nuestros encantadores vecinos del 6ur# <C= yo cmo entro en ese planD <En este momento nuestras fronteras con frica %riental 7lemana estn totalmente abiertas# :o 'ay nin!una restriccin en los movimientos, en nin!una direccin# Los masai y las otras tribus 'acen pastar a sus manadas en el :orte y en el 6ur sin la menor preocupacin por los l"mites trazados por nuestros top!rafos# Luiero ,ue or!anices una red de informantes, 'ombres de la tribu ,ue se muevan con re!ularidad dentro y fuera de frica %riental 7lemana# @endrs funciones clandestinas# :i si,uiera )ercy )'illips debe saber en ,u/ ests involucrado# @u actividad visible ser convincente# Como cazador, tendrs la excusa perfecta para moverte libremente por la re!in en ambos lados de la frontera# &e informars directamente a m"# Luiero ,ue te conviertas en mis o os en toda la frontera# <6i 'acen pre!untas, puedo 'acer ,ue todos sepan ,ue los informantes son mis exploradores de caza mayor, ,ue los uso para ,ue me manten!an informado acerca de los movimientos de las manadas de animales, en especial las de elefantes mac'os, para ,ue yo conozca su ubicacin exacta en cual,uier momento y pueda as" llevar a nuestros clientes directamente <su!iri Len# En ese momento pareci ,ue el ue!o podr"a ser excitante y muy divertido# )enrod indic con un !esto de la cabeza ,ue estaba de acuerdo# <Eso de ar tran,uilo a )ercy y a cual,uiera ,ue pre!unte# )ero no menciones mi participacin en esto o se enterar todo el mundo la si!uiente vez ,ue /l vaya a beber al

club# :o se puede decir ,ue )ercy sea un dec'ado de discrecin#

$nas pocas semanas despu/s, Len pasaba casi todas sus 'oras de vi!ilia tendido deba o del automvil del )ercy, con los brazos cubiertos 'asta los codos con !rasa ne!ra# 8ab"a subestimado en !ran medida la enormidad de la tarea y los !randes da.os ocasionados por )ercy con sus esfuerzos anteriores para repararlo# 8ab"a pocas piezas de repuesto disponibles en :airobi, y Len se vio obli!ado a considerar la posibilidad de reutilizar al!unas del ve'"culo ,ue /l y *obby pose"an# *obby se resisti firmemente a la idea, pero al final acept vender su parte del ve'"culo a Len por la suma de ,uince !uineas, pa!aderas en cuotas de una !uinea por mes# Len retir de inmediato una rueda delantera, el carburador y otras piezas, y llev todo al campamento de @andala# 8ab"a estado traba ando en el motor durante diez d"as cuando despert una ma.ana y encontr al sar!ento &anyoro en cuclillas delante de su tienda# :o llevaba su uniforme ca,ui y el fez, sino ,ue vest"a una shuka ocre ro iza y llevaba una lanza de len# <8e venido <anunci# <=a lo veo# <Len tuvo dificultad en disimular su ale!r"a# <C)ero por ,u/ no ests en el cuartelD @e fusilarn por desercin# <@en!o el papel# <&anyoro sac un sobre arru!ado de su shuka# Len lo abri y ley el documento rpidamente# &anyoro 'ab"a sido dado de ba a de los 373 'onorablemente por razones m/dicas# 7un,ue la 'erida de la pierna se 'ab"a curado, le 'ab"a ,uedado una ren!uera ,ue lo 'ac"a inepto para funciones militares# <C)or ,u/ 'as venido a verme a m"D <pre!unt Len<# C)or ,u/ no re!resaste a tu manyattaD <6oy 'ombre suyo <respondi simplemente# <:o puedo pa!arte# <:o le ped" ,ue lo 'iciera <contest &anyoro<# CLu/ ,uiere usted ,ue 'a!aD <)rimero, vamos a arre!lar este enchini# <)or un momento contemplaron el lamentable espectculo# &anyoro 'ab"a ayudado con la restauracin del primer ve'"culo, as" ,ue sab"a muy bien ,u/ le deparaba el futuro# <Lue!o vamos a matar a un elefante < a.adi Len# <&atar ser ms fcil ,ue arre!lar <fue la opinin de &anyoro# Casi tres semanas despu/s, Len estaba sentado detrs del volante mientras, con un aire de resi!nacin, &anyoro tomaba su puesto delante del automvil, er!uido y alerta#

8ab"a perdido toda fe en el posible /xito de las maniobras ,ue 'ab"a realizado repetidamente durante los pasados tres d"as# El primer d"a, )ercy )'illips y todo el personal del campamento, incluyendo el cocinero y los vie os desolladores, constituyeron una audiencia atenta# )ero poco a poco fueron perdiendo el inter/s y se fueron yendo uno por uno, 'asta ,ue slo ,uedaron los desolladores, sentados en cuclillas sobre sus talones, si!uiendo cada movimiento con embelesada atencin# <E3etarda la c'ispaF <Len comenz los con uros a los dioses del motor de combustin interna# Los dos vie os desolladores repitieron en coro; <$etaad la chips# <)erfecto 'asta la 5ltima palabra# Len movi la palanca de control de encendido, a la derec'a del volante, a la posicin vertical# <7celerador de mano# Esto siempre llevaba a un extremo la capacidad de pronunciacin de los desolladores# <%cerelad8 deman# <Era lo ms cerca ,ue pod"an lle!ar# <EMreno de mano listoF <Len lo tir# <ECombustible de alto octana eF <-ir la perilla del control 'asta ,ue el indicador se.al directamente adelante# <Cebador# <*a de un salto, corri a la parte de adelante del ve'"culo y tir del anillo del cebadorB lue!o re!res a su asiento# <&anyoro, Eprepara el carburadorF <&anyoro se a!ac' y !ir la manivela dos veces# <EEso es suficienteF <advirti Len<# ECebador fueraF <6ali de un salto otra vez, corri adelante, empu el anillo del cebador y lue!o volvi corriendo a su asiento# <E4os vueltas msF <&anyoro se a!ac' otra vez y dio vuelta la manivela# <ECarburador listoF E7rran,ueF <Len 'izo !irar el selector en el tablero de mandos a Ibater"aJ y mir al cielo# <&anyoro, E!ira otra vezF <&anyoro se escupi la palma de la mano derec'a, a!arr la manivela y la 'izo !irar# 8ubo una explosin como de un disparo de ca.n y una bocanada de 'umo azul sali volando del ca.o de escape# La manivela dio una violenta patada 'acia atrs y derrib a &anyoro# Los dos desolladores se sorprendieron# :o 'ab"an esperado al!o tan espectacular como eso# 7ullaron de terror y se escabulleron entre los arbustos fuera del

campamento# 6e escuc' el !rito de una maldicin ,ue ven"a del bun!alo? con tec'o de pa a de )ercy en la primera ladera de la colina, en el per"metro del campamento, y el 'ombre sali a los tropezones slo con los pantalones del pi ama, la barba revuelta y los o os desenfocados por el sue.o# &ir momentneamente confundido a Len, ,ue sonre"a radiante por el triunfo, detrs del volante# El motor ru!i, tembl y de o"r explosiones por el escapeB lue!o se tran,uiliz alcanzando un latido fuerte y ruidoso# )ercy se rio# <Espere a ,ue me pon!a los pantalones y lue!o puede llevarme al club# Le comprar/ tanta cerveza como pueda beber# Lue!o puede salir y buscar a ese elefante# :o lo ,uiero de vuelta en este campamento 'asta ,ue lo consi!a#

Len se detuvo deba o del conocido macizo Lonsonyo# Ec' 'acia atrs el sombrero de ala flexible y pas el pesado rifle de un 'ombro al otro# &ir la cima de la monta.a# 6e necesitaron sus a!udos o os venes para descubrir la solitaria fi!ura recortada contra el cielo# <:os est esperando <exclam con sorpresa<# CCmo supo ,ue vendr"amosD <Lusima &ama lo sabe todo <le record &anyoro, y comenz a subir por el empinado sendero 'acia la cumbre# Al llevaba las cantimploras, la moc'ila de lona, el rifle li!ero LeeHEnfield #303 de Len y cuatro bandoleras con municiones# Lo se!u"a Len e 2s'mael cerraba la columna, con las faldas del lar!o kanza blanco aleteando por entre sus piernas# $n enorme bulto se balanceaba sobre su cabeza# 7ntes de de ar el campamento @andala, Len lo 'ab"a pesado# Lle!aba a treinta y un 9ilos y conten"a los elementos de cocina de 2s'mae, todo lo necesario, desde ollas y sartenes 'asta sal, pimienta y su propia mezcla secreta de especias# Con Len proporcionando diariamente la carne tierna de las c'uletas y los filetes de las venes @ommy mac'o y las 'abilidades culinarias de 2s'mael, 'ab"an comido como pr"ncipes desde ,ue de aron la l"nea del ferrocarril en el desv"o de :aro &oru# Cuando lle!aron a la cumbre, Lusima los estaba esperando a la sombra de un !i!antesco rbol de sirin!a florecido# 6e puso de pie, alta y escultural como una reina, y les dio la bienvenida# <Los veo a ustedes, mis 'i os, y mis o os se ale!ran# <&ama, venimos a buscar tu bendicin para nuestras armas y tu !u"a para nuestra caza <le di o &anyoro cuando se arrodill ante ella# 7 la ma.ana si!uiente, el pueblo entero se reuni en c"rculo alrededor de la 'i!uera silvestre, el rbol de la asamblea, en el corral del !anado, para presenciar la bendicin de las armas# Len y &anyoro estaban en cuclillas con ellos# 2s'mael se 'ab"a ne!ado a

participar de ese ritual pa!ano, y 'ac"a ruido con sus ollas ostentosamente en el fue!o detrs de la caba.a ms cercana# Los dos rifles de Len estaban colocados untos sobre una piel de len color bronce# Nunto a ellos 'ab"a vasi as de calabaza llenas con san!re y lec'e de vaca frescas, y recipientes de arcilla cocida con sal, rap/ y brillantes cuentas de vidrio# Minalmente Lusima sali por la puerta ba a de su caba.a# Los all" con!re!ados aplaudieron y empezaron a cantarle alabanzas# <Es la !ran vaca ne!ra ,ue nos alimenta con la lec'e de sus ubres# Es la ,ue ve todas las cosas# Es la sabia ,ue lo sabe todo# Es la madre de la tribu# Lusima estaba vestida con todas sus !alas ceremoniales# 6obre la frente llevaba un col!ante de marfil tallado con fi!uras m"sticas de animales# 6u shuka estaba bordada con una cortina reful!ente de cuentas y conc'as de cauri# )esadas vueltas de collares de cuentas col!aban sobre su pec'o# @en"a la piel aceitada y lustrada con un color ocre ro izo, ,ue brillaba a la luz del sol, y llevaba un 'isopo 'ec'o con la cola de una irafa# 6us pasos eran ma estuosos mientras caminaba en c"rculo alrededor de las armas expuestas y las ofrendas de sacrificio# <Lue la presa no escape del !uerrero ,ue empu.e estas armas <recit mientras rociaba una pizca de rap/ sobre ellas<# Lue la san!re fluya abundante de las 'eridas ,ue causen# <*a el 'isopo 'acia las vasi as y salpic san!re y lec'e sobre los rifles# Lue!o fue 'acia Len y sacudi la mezcla sobre su cabeza y sus 'ombros# <Lue ten!a la fuerza y la determinacin para se!uir a la presa# Lue sus o os de cazador brillen para ver a la presa desde muy le os# Lue nin!una criatura se resista a su poder# Lue el elefante ms fuerte cai!a ante la voz de su bunduki, su rifle# Los all" presentes aplaud"an si!uiendo el ritmo y respond"an a sus ex'ortaciones; <Lue sea el rey entre los cazadores# Conc/dele el poder del cazador# Ella comenz a bailar en un estrec'o c"rculo, 'aciendo piruetas cada vez ms rpidas, 'asta ,ue el sudor y un 'ilo de ocre ro o c'orrearon por entre sus pec'os descubiertos# Cuando se ec' boca aba o sobre la piel de len delante de Len, sus o os se volvieron 'acia atrs y una espuma blanca sali de los costados de su boca# 6u cuerpo entero empez a temblar y estremecerse mientras sus piernas pateaban cada tanto# 8izo rec'inar los dientes y su dolorosa respiracin produ o un ruido spero en la !ar!anta# <El esp"ritu 'a entrado en su cuerpo <susurr &anyoro<# Est lista para 'ablar con su voz# 8azle la pre!unta# <Lusima, favorita del -ran Esp"ritu, tus 'i os buscan a un efe entre los elefantes# C4nde lo encontraremosD &u/stranos el camino al !ran mac'o# La cabeza de Lusima se movi de un lado a otro y su respiracin se torn ms dificultosa 'asta ,ue por fin 'abl a trav/s de los dientes apretados, con una voz artificial, spera;

<6i!ue el viento y escuc'a la voz del dulce cantante# Al marcar el camino# < Lanz un !rito entrecortado y profundo, y se sent# 6us o os se aclararon y volvieron a enforcarse# &ir a Len como si lo estuviera viendo por primera vez# <CEso es todoD <pre!unt /l# <:o 'ay nada ms <contest ella# <:o comprendo <insisti Len<# CLui/n es el dulce cantanteD <Ase es todo el mensa e ,ue ten!o para ti <inform ella<# 6i los dioses favorecen tu cacer"a, entonces, en su momento, el si!nificado ser claro para ti#

4esde ,ue Len lle! a la monta.a, Loi9ot lo 'ab"a se!uido a una distancia prudente# En ese momento, sentado unto a la fo!ata con una docena de ancianos del lu!ar, Loi9ot se manten"a en la sombra, detrs de /l, escuc'ando atentamente la conversacinB su cabeza se mov"a pasando de una cara a la otra a medida ,ue los 'ombres iban 'ablando# <4eseo conocer los movimientos de 'ombres y animales en todo el territorio masai y a lo lar!o de todo el valle del 3ift, incluso en las tierras ms all de las !randes monta.as del (iliman aro y de &eru# Luiero ,ue esta informacin sea reco!ida y me sea enviada lo ms rpidamente ,ue se pueda# Los ancianos del pueblo escuc'aron su pedido y lue!o lo discutieron animadamente entre ellos, cada uno dando a conocer su opinin diferente# El conocimiento ,ue Len ten"a de la len!ua maa no era todav"a lo bastante amplio para se!uir el rpido intercambio de ar!umentos a favor y en contra# En un susurro &anyoro le iba traduciendo# <8ay muc'os 'ombres en las tierras de los masai# C$sted ,uiere saber todo acerca de cada uno de ellosD <pre!untaron los ancianos# <:o ,uiero ,ue me informen acerca de su !ente, los masai# 6lo ,uiero estar al tanto de los movimientos de los desconocidos, de los 'ombres blancos y en especial los !ula Matari# <Astos eran los alemanes# El nombre ,uer"a decir Ilos ,ue rompen rocasJ pues los primeros colonos alemanes eran !elo!os ,ue arrancaban trozos de las formaciones minerales de la superficie con sus martillos# <Luiero estar al tanto de los movimientos de los !ula Matari y de sus soldados askari# Luiero saber dnde levantan paredes o cavan zan as en las ,ue ponen sus bunduki mkuba, sus !randes ca.ones# La discusin continu 'asta bien entrada la noc'e sin ,ue se lle!ara a resolver demasiado# Minalmente, el autoproclamado portavoz del !rupo, un anciano sin dientes, cerr la reunin con palabras fat"dicas# <)ensaremos sobre todas estas cosas# <6e pusieron de pie y se diri!i cada uno a

su c'oza# Cuando desaparecieron, una voz vino desde la oscuridad detrs de Len# <8ablarn y lue!o 'ablarn todav"a ms# @odo lo ,ue escuc'ar de ellos es el sonido de sus voces# 6er"a me or escuc'ar el viento en las copas de los rboles# <Eso es una !ran falta de respeto a tus mayores, Loi9ot <lo re!a. &anyoro# <6oy un morani y esco o cuidadosamente a a,uellos a ,uien brindo mi respeto# Len entendi eso y se rio# <6al de la oscuridad, mi !ran !uerrero ami!o, y mu/stranos tu cara de valiente# < Loi9ot se acerc 'asta ser iluminado por la luz del fue!o y se sent entre Len y &anyoro# <Loi9ot, cuando via amos untos 'asta la l"nea del ferrocarril me mostraste las 'uellas de un elefante de !ran tama.o# <Lo recuerdo <contest Loi9ot# <C8as vuelto a ver a ese elefante desde entoncesD <Cuando la luna estaba llena, lo vi mientras mordis,ueaba los rboles cerca del lu!ar donde yo estaba acampando con mis 'ermanos# <C4nde era ese lu!arD <Estbamos reuniendo el !anado cerca de la monta.a 'umeante de los diosesB tres d"as enteros de via e desde a,u"# <8a llovido muc'o desde entonces <inform &anyoro<# Las 'uellas 'abrn sido borradas# 7dems, 'an pasado muc'os d"as desde ,ue la luna estaba llena# En este momento, ese mac'o podr"a estar ya muy le os al 6ur, en el la!o &anyara# <C4nde deber"amos empezar la b5s,ueda si no desde donde Loi9ot lo vio por 5ltima vezD <se pre!unt Len# <4ebemos 'acer lo ,ue aconse a Lusima# 4ebemos se!uir el viento <di o &anyoro# 7 la ma.ana si!uiente, mientras caminaban monta.a aba o, la brisa lle!aba del %este# 6oplaba suave sobre la pared del valle del 3ift y a trav/s de la sabana masai# :ubes muy altas nave!aban por encima de ellos como una flotilla de !randes !aleones con blancas y deslumbrantes velas# Cuando el !rupo lle! al fondo del valle, doblaron y avanzaron con el viento, y se movieron con rapidez por el bos,ue abierto trotando de manera r"tmica y

constante# &anyoro y Loi9ot iban adelante, esco!iendo entre los miles de senderos de animales ,ue cubr"an la tierra, deteni/ndose para se.alarle a Len a,uellos ,ue merec"an atencin especial, para lue!o se!uir adelante otra vez# )oco a poco 2s'mael se fue reza!ando ba o su enorme car!a 'asta ,uedar muy atrs# El viento llev su olor 'acia adelante y los animales de las manadas ,ue pastaban levantaron sus cabezas cuando sintieron la presencia del 'ombre, para mirarlos# Lue!o se apartaron para de arles paso, manteni/ndose a una distancia se!ura# @res veces durante la ma.ana encontraron 'uellas de elefantes# Las 'eridas ,ue las bestias 'ab"an de ado en los rboles donde 'ab"an ,uebrado !randes ramas eran aberturas blancas y llorosas# :ubes de mariposas flotaban sobre !randes montones de bosta fresca# Los dos rastreadores no perdieron tiempo en esta se.al# <4os mac'os muy venes <explic &anyoro<# :o interesan# Continuaron 'asta ,ue Loi9ot descubri otra se.al# <$na 'embra muy vie a <su!iri<# @an vie a ,ue las bases de sus patas estn casi lisas# $na 'ora despu/s &anyoro se.al una 'uella fresca# <7,u" pasaron cinco 'embras ,ue estn criando# @res tienen a sus cr"as no destetadas pisndoles los talones# Nusto antes de ,ue el sol lle!ara a su meridiano, Loi9ot, ,ue iba adelante, se detuvo de pronto y se.al 'acia una forma !ris y voluminosa en un a!radable espacio con acacias espinosas# 7l!o se movi y Len reconoci el perezoso aleteo de las inmensas ore as# 6u latido se aceler cuando doblaron 'acia un costado para dar un rodeo y moverse contra el viento antes de acercarse ms# 6e daban cuenta, por su tama.o, de ,ue se trataba de un mac'o muy !rande# Estaba comiendo un arbusto con la cola 'acia ellos, de modo ,ue no pod"an verle los colmillos# El viento continu en la misma direccin y se acercaron por detrs sin 'acer ruido, rodendolo 'asta ,ue Len pudo contar los pelos duros de su !astada cola y ver las colonias de !arrapatas ro as ,ue col!aban como racimos de uvas maduras alrededor de su ano fruncido# &anyoro le 'izo se.as a Len para ,ue estuviera listo# 4escol! el enorme rifle doble de su 'ombro y lo sostuvo con el pul!ar en la palanca del se!uro mientras esperaban ,ue el mac'o se moviera y les permitiera ver sus colmillos# 7,uello era lo ms cerca ,ue Len 'ab"a estado de un elefante y estaba abrumado por su impresionante tama.o# )arec"a tapar la mitad del cielo y se sinti como si estuviera deba o de un despe.adero de roca !ris# 4e pronto el mac'o dio media vuelta y extendi por completo sus ore as# &ir directamente a Len desde una distancia de una docena de pasos# 4ensas pesta.as bordeaban sus pe,ue.os o os '5medos y las l!rimas 'ab"an de ado re!ueros oscuros sobre sus me illas# Estaba tan cerca ,ue Len pod"a ver la luz refle ada en sus pupilas como si fueran dos !randes cuentas de mbar pulido# Lentamente levant el

rifle 'asta su 'ombro, pero &anyoro le apret el 'ombro, instndolo a no disparar# $no de los colmillos del mac'o estaba cortado a la altura del labio, mientras ,ue el otro estaba desportillado y des!astado 'asta no ser ms ,ue un trozo sin punta# Len se dio cuenta de ,ue )ercy )'illips lo cubrir"a de burlas si volv"a con ellos al campamento @andala# )ero el mac'o parec"a dispuesto a atacar y podr"a verse obli!ado a dispararle# :oc'e tras noc'e en las 5ltimas semanas, )ercy se 'ab"a sentado con /l a la luz de la lmpara y le 'ab"a dado lecciones sobre las destrezas re,ueridas para matar a uno de estos animales !i!antescos con una sola bala# Nuntos, 'ab"an revisado detenidamente su autobio!raf"a, ,ue 'ab"a titulado Nubes del monz8n sobre D)rica# Le 'ab"a dedicado un cap"tulo entero a la colocacin del disparo, y lo 'ab"a ilustrado con sus propios dibu os tomados del natural de animales africanos de caza# <El elefante es un animal particularmente dif"cil de enfrentar# 8ay ,ue recordar ,ue el cerebro es un blanco diminuto# $no tiene ,ue saber exactamente dnde est desde todo n!ulo posible# 6i se vuelve o levanta la cabeza, el sitio para apuntar cambia# 6i est frente a uno y !ira a un costado o se aparta, la ima!en cambia otra vez# $no debe mirar ms all de la cortina !ris ,ue es su cuero para ver los r!anos vitales escondidos muy adentro de su enorme cabeza y de su enorme cuerpo# En este momento Len se dio cuenta, sobresaltado, de ,ue lo ,ue estaba delante de /l no era una ilustracin en un libro# Era una criatura ,ue pod"a aplastarlo y convertirlo en papilla o romperle todos los 'uesos del cuerpo con un solo !olpe de la trompa, y apenas necesitaba dos pasos lar!os para lle!ar a /l# 6i el mac'o se lanzaba contra /l, se ver"a forzado a tratar de matarlo# La voz de )ercy reson en su cabeza; I6i se diri!e de frente a ti, toma la l"nea entre sus o os y s"!uela 'asta ,ue lle!ues a la primera arru!a de su trompa# 6i levanta la cabeza o si est muy cerca, debes ir todav"a ms aba o# El error ,ue 'ace ,ue el principiante resulte muerto es ,ue dispara demasiado alto y la bala pasa por encima de la parte superior del cerebroJ# Len fi su mirada en la base de la trompa# Los plie!ues laterales en la !ruesa piel !ris entre los o os de color mbar estaban profundamente marcados# )ero no pod"a visualizar lo ,ue 'ab"a ms all# CEstaba el mac'o demasiado cercaD C4eb"a disparar al se!undo o al tercer plie!ue en vez de 'acerlo al primeroD Estaba indeciso# 4e pronto, el mac'o sacudi la cabeza con tal violencia ,ue sus ore as !olpearon estruendosamente sobre los 'ombros y levantaron una nube de polvo del barro seco ,ue cubr"a su cuerpo# Len se puso el rifle en el 'ombro, pero la bestia sali corriendo y desapareci en una pesada carrera por entre las acacias espinosas# Len sent"a las piernas d/biles y las manos ,ue su etaban el rifle le temblaban# La comprensin de su propia inexperiencia 'ab"a ca"do bruscamente sobre /l# En ese momento se dio cuenta de por ,u/ )ercy lo 'ab"a enviado a la sabana para ser iniciado# 7,u/lla no era una destreza ,ue pod"a aprenderse en un libro ni tampoco con unas 'oras de instruccin# 6e trataba de probar con el arma, y el error conduc"a a la muerte# &anyoro re!res a /l y le ofreci una cantimplora con a!ua# 6lo entonces se dio cuenta de ,ue ten"a secas la boca y

la !ar!anta, y sent"a la len!ua 'inc'ada por la sed# *ebi tres lar!os tra!os antes de percibir ,ue los dos masai estaban observndole el rostro# *a la cantimplora y sonri de modo poco convincente# <8asta el ms valiente de los 'ombres se asusta la primera vez <di o &anyoro<# )ero usted no corri#

6e detuvieron en el mediod"a ardiente y encontraron sombra deba o de las amplias ramas de la acacia espina de irafa mientras esperaban ,ue 2s'mael los alcanzara y preparara la comida del mediod"a# @odav"a estaba a unos setecientos metros de distancia por la llanura y su fi!ura vibraba en el espe ismo del calor# Loi9ot se puso en cuclillas delante de Len y frunci el ce.o, lo ,ue indicaba ,ue ten"a al!o importante para decir y ,ue se trataba de una conversacin de 'ombre a 'ombre# <M bogo, lo ,ue voy a decirle es realmente la verdad <empez# <@e estoy escuc'ando, Loi9ot# 8abla y te escuc'ar/ <le ase!ur Len, y supuso ,ue una expresin de seriedad le dar"a aliento# <:o vale la pena 'ablar con esos ancianos como usted 'izo 'ace dos noc'es# 6us mentes se 'an convertido en pasta de mandioca de tanto beber cerveza# 8an olvidado cmo rastrear una bestia# Lo 5nico ,ue escuc'an es el parloteo de sus esposas# :o ven nada ms all de las paredes de su manyatta# Lo 5nico ,ue 'acen es contar su !anado y llenarse la barri!a# <7s" es como viven los ancianos# <Len era plenamente consciente de ,ue, a los o os de Loi9ot, /l mismo estaba ,uizs al borde de la c'oc'era# <6i usted ,uiere saber ,u/ est ocurriendo en el mundo, debe pre!untarnos a nosotros# <4ime, Loi9ot, Ca ,ui/n te refieres con InosotrosJD <:osotros somos los !uardianes del !anado, los chungaji# &ientras los ancianos se sientan al sol a beber cerveza y 'ablar de 'ec'os 'eroicos de otros tiempos, nosotros, los chungaji, recorremos todo el territorio con el !anado# Lo vemos todo# Lo escuc'amos todo# <)ero dime, Loi9ot, Ccmo sabes t5 lo ,ue los otros chungaji ven y escuc'an si estn a varios d"as de distancia uno de otroD <6on mis 'ermanos de cuc'illo# &uc'os de nosotros somos del mismo a.o de circuncisin# Compartimos las ceremonias de iniciacin# <CEs posible ,ue puedas enterarte de lo ,ue vieron ayer los chungaji con su !anado

en las llanuras ms all del (iliman aroD Estn a diez d"as de marc'a# <Es posible <confirm Loi9ot<# :os 'ablamos# Len lo puso en duda# <4espu/s de la puesta del sol esta noc'e, 'ablar/ con mis 'ermanos y usted nos escuc'ar <ase!ur Loi9ot, pero antes de ,ue Len pudiera pre!untarle al!o ms, escuc'aron !ritos aterrorizados ,ue ven"an de la llanura# Len y &anyoro tomaron sus rifles y se pusieron de pie de un salto# &iraron 'acia la fi!ura distante de 2s'mael# +en"a en plena carrera 'acia ellos, su etando con ambas manos el bulto sobre su cabeza# :o le os detrs de /l corr"a un enorme avestruz mac'o# Con sus lar!as patas rosadas se le acercaba rpidamente# 7un desde esa distancia, Len pod"a ver ,ue ex'ib"a totalmente su pluma e de apareo# 6u cuerpo era de un color ne!ro profundo como el nix y las nubes de plumas de la cola y los extremos de las alas eran de un blanco brillante# En ese momento todas las plumas se inflaban por la furia# Las patas y el pico eran de color escarlata por la locura sexual# Estaba decidido a matar para prote!er su territorio de reproduccin del invasor vestido de blanco# Len llev consi!o a dos masai para el rescate# -ritaban y a!itaban desenfrenadamente los brazos para distraer al ave, pero /sta 'izo caso omiso de ellos y continu implacable su carrera detrs de 2s'mael# Cuando se acerc lo suficiente, estir su lar!o cuello y pic el bulto con las cosas de cocina con tanta fuerza ,ue 'izo caer al 'ombre# Cay en medio de una nube de polvo# El bulto se abri y las ollas y va illa salieron rodando y 'aciendo ruido alrededor de /l# El avestruz salt sobre 2smael, pateando y clavndole las u.as con ambas patas# *a la cabeza para picarle los brazos y las piernas# 2s'mael c'ill cuando la san!re brot de las 'eridas infli!idas# !il como una liebre, Loi9ot de atrs a los dos 'ombres ms vie os, !ritando insultos desafiantes al avestruz a medida ,ue se acercaba# El ave se apart de un salto de la fi!ura postrada de 2s'mael y avanz en actitud intimidante 'acia Loi9ot# 6us alas infladas estaban extendidas y empez su danza de advertencia, dando !randes saltos, levantando y ba ando la cabeza de modo amenazador, !raznando un furioso desaf"o# Loi9ot se detuvo y extendi el faldn de su capa como si fueran alas# Lue!o comenz una imitacin perfecta de la danza del avestruz, con los mismos !randes saltos y el movimiento ritual de la cabeza# Estaba tratando de provocarlo para ,ue atacara# El ave y el muc'ac'o !iraban uno en torno al otro# El avestruz estaba siendo enfrentado en su propio territorio de apareamiento y al final su sensacin de ultra e y afrenta fue ms fuerte incluso ,ue su instinto de supervivencia# 6e lanz al ata,ue con la cabezaB el lar!o cuello estirado al mximo# 7tac a Loi9ot en la cara, pero el muc'ac'o supo exactamente cmo evadirlo, y Len se dio cuenta de ,ue deb"a 'aber 'ec'o esto muc'as veces antes# Con !ran cora e Loi9ot salt para enfrentar a la enorme ave y entrelaz ambas manos alrededor de su cuello, usto detrs de la cabeza# Entonces, levant ambos pies del suelo y car! todo su peso en el cuello del

animal, arrastrando su cabeza 'asta el suelo# El avestruz ,ued dese,uilibrado e impotente# :o pod"a levantar la cabeza# 4io vueltas sobre s" en c"rculo intentando permanecer sobre sus patas# Len se acerc corriendo y levant su rifle# 3ode el tumulto para tener me or n!ulo de tiro# <E:oF EE))endi, noF :o dispare <!rit 2s'mael< de e a este 'i o del !ran shaitan para m"# <-ateando sobre manos y rodillas, el 'ombre busc al!o entre los desparramados utensilios de cocina# Minalmente se puso de pie con un cuc'illo de trinc'ar brillando en la mano derec'a y corri 'acia el animal, ,ue se!u"a luc'ando, con su arma lista para atacar# <E@u/rcele la cabeza 'acia atrsF <le !rit a Loi9ot# En ese momento la !ar!anta del ave ,ued expuesta y, con la destreza de un maestro carnicero, 2s'mael desliz la afilad"sima 'o a de un lado al otro del cuello, cortando las v/rtebras del avestruz con un solo !olpe# <E6u/ltaloF <orden 2s'mael, y Loi9ot solt el ave# 7mbos saltaron bien le os de sus patas, ,ue se!u"an movi/ndose con sus afiladas !arras# El avestruz se!u"a dando saltos, pero un lar!o 'ilo de san!re se elevaba muy alto en el aire debido a las arterias abiertas en su !ar!anta# )erdi la direccin y se tambale en un c"rculoB sus lar!as patas rosadas y escamosas se estaban ,uedando sin ener!"a y su cuello estaba ca"do como el tallo de una flor marc'ita# 6e desplom y, tendido en el suelo, si!ui luc'ando d/bilmente por levantarse, pero c'orros peridicos de brillante san!re arterial continuaban cayendo sobre la tierra, reseca por el sol# <E7l es !randeF <se re!oci 2s'mael, y se lanz sobre el cuerpo todav"a con vida del animal<# E:o 'ay nin!5n otro 4ios ms ,ue 4iosF <7bri proli amente el vientre del ave y le cort el '"!ado# <Esta criatura 'a sido matada por mi cuc'illo y 'e consa!rado su muerte en nombre de 4ios# Le 'e sacado la san!re# 4eclaro ,ue esta carne es halal# < 6ostuvo el '"!ado en lo alto# <8e a,u" la me or carne de toda la creacin# El '"!ado del avestruz sacado del ave con vida# Comieron kebab de '"!ado de avestruz y !rasa de panza asada a la parrilla sobre brasas de acacia espinosa# Lue!o, con la barri!a llena, durmieron durante una 'ora en la sombra# Cuando despertaron, la brisa, ,ue 'ab"a desaparecido al mediod"a, se levant otra vez y sopl sin parar por la extensa sabana# 6e ec'aron al 'ombro rifles y bultos, y si!uieron la direccin del viento 'asta ,ue el sol no fue ms ,ue una mano abierta sobre el 'orizonte# <4ebemos ir a la cima de esa colina <le di o Loi9ot a Len, se.alando una altura de roca volcnica ,ue se alzaba directamente en su camino y se destacaba en el brillo color san!re del sol poniente# El muc'ac'o trep 'asta la cumbre y observ el valle# Con el tono azul ,ue da la distancia, tres enormes salientes de roca se elevaban 'acia el cielo del sur<# Loolmassin, la monta.a de los dioses# <Loi9ot apunt 'acia el pico ms occidental cuando Len termin de subir para ,uedar unto a /l# Lue!o se volvi 'acia el Este y los dos picos ms !randes# <&eru y (iliman aro, el 'o!ar de las nubes# Esas monta.as estn en territorios ,ue los !ula Matan llaman suyos, pero ,ue 'an pertenecido a mi pueblo desde el

principio de los tiempos# <Los picos estaban a ms de cincuenta 9ilmetros sobre el lado ms le ano de la frontera, bien dentro del frica %riental 7lemana# 6obreco!ido y en silencio, Len observ la luz del sol ,ue destellaba sobre las extensiones de nieve en la redondeada cumbre del (iliman aroB lue!o se dio vuelta 'acia la lar!a columna de 'umo ,ue se mov"a con el viento desde el crter volcnico del Loolmassin# 6e pre!unt si 'abr"a un espectculo ms ma!n"fico en todo lo mundo# <7'ora 'ablar/ con mis 'ermanos chungaji# EEsc5c'emeF <anunci Loi9ot# Llen sus pulmones, puso las manos a'uecadas alrededor de su boca y lanz un aullido a!udo y prolon!ado ,ue sobresalt a Len# El volumen y el tono eran tan penetrantes ,ue, instintivamente, se tap las ore as# Loi9ot llam tres vecesB lue!o se sent al lado de Len y se envolvi los 'ombros con su shuka<# 8ay una manyatta ms all del r"o# <6e.al la l"nea ms oscura de rboles ,ue se!u"an el lec'o de un r"o# Len calcul ,ue estaba a varios 9ilmetros# <C@e escuc'arn a esta distanciaD <=a lo ver <respondi Loi9ot<# El viento se 'a detenido y el aire est ,uieto y fresco# Cuando llamo con mi voz especial, /sta lle!a 'asta all" y ms le os todav"a# Esperaron# 4eba o de ellos, una pe,ue.a manada de 9ud5s se movi por entre las acacias espinosas# @res !raciosas 'embras !rises !uiaban al mac'o, con la papada barbuda y los lar!os cuernos en tirabuzn# 6us formas eran et/reas como las nubes de 'umo cuando se esfumaron en silencio entre la maleza# <C@odav"a crees ,ue te escuc'aronD <pre!unt Len# El muc'ac'o no se di!n a responder de inmediato, sino ,ue mastic por un rato ms la ra"z del arbusto tinga ,ue los masai usaban para blan,uear sus dientes# Lue!o escupi una bola de fibras '5medas y le diri!i a Len una brillante sonrisa# <&e 'an escuc'ado <di o<, pero estn trepando a un lu!ar alto para responder# <Luedaron en silencio otra vez# 7l pie de la pe,ue.a colina, 2s'mael 'ab"a encendido un fue!o no muy !rande y estaba preparando el t/ en una pe,ue.a tetera enne!recida por el 'umo# Len lo mir con avidez# <EEscuc'eF <di o Loi9ot, y ec' 'acia atrs su capa mientras se pon"a de pie de un salto# Entonces Len escuc' al!o ,ue ven"a desde la direccin del r"o# 6onaba como un le ano eco de la llamada ori!inal de Loi9ot# Aste inclin la cabeza para se!uirlo, lue!o a'uec sus manos y envi un a!udo y lar!o !rito ,ue reson a trav/s de la llanura# Escuc'

otra vez la respuesta y el intercambio continu 'asta ,ue ya estuvo casi oscuro# <=a termin# 8emos 'ablado <inform finalmente, y emprendi la marc'a colina aba o 'acia donde 2s'mael 'ab"a preparado el campamento para pasar la noc'e# Le dio un arro !rande enlozado de t/ a Len cuando se sent unto al fue!o# &ientras com"an su cena de filetes de avestruz y pasteles secos de ma"z amarillo, Loi9ot le transmiti a Len los c'ismes ,ue 'ab"a obtenido en su lar!a conversacin con el chungaji ms all del r"o<# 8ace dos noc'es un len mat a uno de sus animales, un 'ermoso toro ne!ro con buenos cuernos# Esta ma.ana el morani si!ui al len con sus lanzas y lo rode# Cuando /ste atac, esco!i a 6in!idi como su v"ctima y se diri!i a /l# Lo mat con un solo lanzazo, lo ,ue le vali un !ran 'onor# 7'ora ya puede poner su lanza ante la puerta de cual,uier mu er en las tierras de los masai# <Loi9ot pens en esto por un momento# <7l!5n d"a yo 'ar/ lo mismo, y lue!o las muc'ac'as no se reirn de m" ni me dirn ,ue soy un beb/ <di o melanclicamente# <*enditos sean tus pe,ue.os sue.os lu uriosos <di o Len en in!l/s y lue!o volvi a 'ablar en maa<# C4e ,u/ ms te enterasteD <Loi9ot comenz un discurso ,ue dur varios minutos, un catlo!o de partos, matrimonios, animales perdidos y otros temas seme antes# <C)re!untaste si 'ab"a 'ombres blancos via ando en este momento por las tierras de los masaiD C7l!unos soldados !ula Matari con askariD <El comisionado alemn de 7rus'a est en via e con seis askari# +an por el valle 'acia &onduli# :o 'ay ms soldados en el valle# <C7l!5n otro 'ombre blancoD <4os cazadores alemanes con sus mu eres y carros estn acampados en las colinas &eto# 8an matado a muc'os b5falos y 'an secado su carne# Las colinas &eto se 'allaban al menos a cuarenta 9ilmetros de distancia y Len estaba asombrado ante la cantidad de informacin ,ue 'ab"a reco!ido el muc'ac'o sobre una extensin tan vasta# 8ab"a le"do cuentos acerca de la capacidad de informacin de los masai, pero no les 'ab"a prestado demasiada atencin# Esta red deb"a cubrir el territorio masai entero# 6onri mirando su arro# El t"o )enrod ten"a ya sus o os a lo lar!o de la frontera# <C= ,u/ 'ay del elefanteD C)re!untaste a tus 'ermanos si 'ab"an visto al!5n mac'o !rande en esa reaD <8ay muc'os elefantes, pero sobre todo 'embras y cr"as# En esta estacin los mac'os estn arriba en las monta.as o sobre las laderas de los crteres de :!oron!oro y Empa9aai# )ero eso lo sabe todo el mundo# <C:o 'ay nin!5n mac'o en el valleD <El chungaji vio uno cerca de :aman!a, un mac'o muy !rande, pero eso fue 'ace

muc'os d"as y nadie lo 'a visto desde entonces# Creen ,ue podr"a 'aber ido al desierto de :yiri, donde no 'ay pasto para el !anado, de modo ,ue no 'ay all" nadie de mi pueblo# <4ebemos se!uir el viento <di o &anyoro# <% t5 debes aprender a cantar dulcemente para nosotros <su!iri Len#

7ntes del amanecer Len se despert y se ale para estar solo detrs del tronco de un rbol !rande, bien le os de donde los dems estaban durmiendo# 6e ba los pantalones, se puso en cuclillas y de escapar sus propios vientos# El suyo era el 5nico viento ,ue soplaba esta ma.ana, pens# La selva ,ue lo rodeaba estaba en silencio y tran,uila# Las 'o as en las ramas encima de /l col!aban blandas e inmviles sobre la plida promesa del amanecer# Cuando re!res al campamento vio ,ue 2s'mael ya ten"a la tetera en el fue!o y los dos masai empezaban a moverse# 6e puso en cuclillas lo bastante cerca de las llamas como para sentir su tibieza# El amanecer estaba fr"o# <:o 'ay viento <le di o a &anyoro# <Luiz se levante con el sol# <C4ebemos continuar sin /lD <C)or dndeD :o lo sabemos <se.al &anyoro<# 8emos lle!ado 'asta ac con el viento de mi madre# 4ebemos esperar ,ue /l ven!a otra vez para se!uir !uindonos# Len se mostr impaciente y descontento# 8ab"a soportado bastante el palabrer"o de Lusima# @en"a un dolor constante detrs de los o os# 4urante la noc'e el fr"o lo 'ab"a mantenido despierto y cuando 'ab"a lo!rado dormir, fue v"ctima de pesadillas en las ,ue ve"a a 8u!' @urvey y su esposa crucificados# 2s'mael le pas un arro de caf/, pero ni si,uiera eso tuvo el efecto terap/utico acostumbrado# En la espesura ms all de la fo!ata, un petirro o empez su saludo melodioso al amanecer y a lo le os ru!i un len, al ,ue le respondi otro todav"a ms le os# Lue!o todo fue silencio otra vez# Len acab un se!undo arro de caf/ y por fin sinti ,ue sus poderes curativos 'ac"an efecto# Estaba a punto de decirle al!o a &anyoro cuando fue distra"do por un ruido fuerte y como de cascabel, al!o ,ue sonaba como una ca a de pe,ue.os !ui arros ,ue era a!itada con fuerza# @odos levantaron la vista con inter/s# 6ab"an muy bien cul era el ave ,ue 'ab"a producido el sonido# $n p aro !u"a de la miel los estaba invitando a ,ue lo si!uieran a una colmena silvestre# Cuando los 'ombres la encontraran, esperaba ,ue compartieran el bot"n con /l# Los 'ombres se ,uedar"an con la miel, de ando la cera de las abe as y las larvas para el p aro# Era un arre!lo simbitico ,ue, a lo lar!o de los tiempos, 'ab"a sido respetado fielmente tanto por los 'ombres como por esas aves# 6e dec"a ,ue si al!uien no le daba al p aro su parte, la si!uiente vez lo conducir"a a una serpiente venenosa o a un len devorador de 'ombres# 6lo un tonto avaro se atrever"a a estafarlo#

Len se puso de pie y el p aro marrn plido y amarillo sali volando de las ramas del rbol y empez con sus ex'ibiciones# 6us alas zumbaban y resonaban mientras se lanzaba en picada para elevarse otra vez y lue!o volver a ba ar# <E&ielF <exclam, !oloso, &anyoro# :in!5n africano pod"a resistir esa invitacin# <E&iel, miel dulceF <!rit Loi9ot# El 5ltimo vesti!io de dolor de cabeza de Len desapareci como por mila!ro y a!arr su rifle# <E7p5renseF E+amosF <El p aro !u"a vio ,ue lo se!u"an y vol a toda velocidad, zumbando y lanzando excitado su llamado# 4urante la si!uiente 'ora Len trot re!ularmente detrs del ave# :o les 'ab"a dic'o nada a los dems, pero no pod"a sacarse de encima la idea obsesiva de ,ue el ave era el dulce cantante de Lusima# 6in embar!o, sus dudas eran ms fuertes ,ue su fe y se prepar para una decepcin# &anyoro iba cantando para alentar al p aro, y Loi9ot, ,ue corr"a unto a Len, se uni al coro;

Ll/vanos a la colmena de las pe,ue.as ,ue pican,

y te a!asa aremos con un fest"n sobre cera dorada#

C:o sientes ya el sabor de las larvas dulces y !ordasD

E+uela, pe,ue.o ami!oF +uela veloz y te se!uiremos#

El ave pe,ue.a revolote por la selva, saltando de rbol en rbol, !or eando y danzando en las ramas altas 'asta ,ue lo alcanzaban, y entonces, sal"a volando otra vez# $n poco antes del mediod"a lle!aron a un lec'o seco# La selva a lo lar!o de ambos lados era ms espesa y los rboles, ms altos, alimentados por el a!ua subterrnea# 7ntes de lle!ar al curso de a!ua visible, el p aro !u"a vol 'asta la parte de arriba de los rboles ms altos y

all" los esper# Cuando se acercaron, &anyoro !rit encantado y se.al el tronco del rbol# <E7ll" estF Como motas de polvo doradas volando a la luz del sol, Len vio el vuelo de las abe as diri!i/ndose a la colmena# @res cuartas partes 'acia arriba, el tronco se abr"a en un 'or,uilla de dos pesadas ramas y el n!ulo entre ellas estaba marcado por una 'endidura an!osta y vertical# 4e ella sal"a un fino 'ilo de savia del rbol para consolidarse en bolitas transl5cidas de !oma sobre la corteza ,ue la rodeaba# En esta abertura revoloteaban las abe as ,ue re!resaban, mientras ,ue las ,ue sal"an de la colmena caminaban 'asta los labios de la abertura y sal"an volando# Esta ima!en tra o a +erity %>8earne a la mente de Len con a!uda nostal!ia ertica# Era la primera vez ,ue pensaba en ella en varios d"as# Los dems abandonaron sus car!as preparndose para la cosec'a de la colmena# &anyoro cort un cuadrado de corteza del tronco de otro rbol cercano, lo enroll y lo at con la fibra de la misma corteza para darle forma de tubo# Lue!o prepar una mani a lar!a y curva con otro trozo de corteza# 2s'mael 'ab"a empezado a preparar un fue!o pe,ue.o y lo alimentaba con ramitas secas# Loi9ot se ci. el vuelo de su shuka alrededor de la cintura, de ando las piernas y la parte ba a del cuerpo desnudas# Lue!o se diri!i a la base del rbol y evalu la textura de la corteza y la medida del tronco con sus brazos mientras miraba 'acia arriba, donde estaba la colmena, preparndose mentalmente para el ascenso# 2s'mael puso pedacitos de madera verde en el fue!o y los sopl 'asta ,ue brillaron y produ eron densas nubes de penetrante 'umo blanco# Con la anc'a 'o a de su panga, &anyoro retir unas brasas, las puso en el tubo de corteza y se lo llev a Loi9ot, ,uien us la mani a para col!ar el tubo de su 'ombroB lue!o meti la panga en los plie!ues de su shuka# Escupi sobre las palmas de sus manos y le sonri a Len# <&"reme, M bogo# :adie puede trepar como yo# <:o me sorprende saber ,ue eres 'ermano de los mandriles <le respondi Len, y Loi9ot se rio antes de saltar al tronco del rbol# 7ferrndose alternativamente con las palmas de las manos y las plantas de los pies descalzos, subi por el tronco con asombrosa a!ilidad y lle! a la alta 'or,uilla del rbol sin detenerse# 6e mont en ella y se par all", er!uido, con un en ambre de abe as enfadadas zumbando alrededor de su cabeza# @om el tubo de corteza del 'ombro y sopl por un extremo, como un trompetista# $n c'orro de 'umo sali lanzado por el otro extremo# 7 medida ,ue las iba envolviendo, las abe as se dispersaron# Loi9ot se detuvo para ,uitarse al!unos a!ui ones de los brazos y piernas# Lue!o tom la panga y, manteniendo el e,uilibrio con facilidad, 'izo caso omiso del profundo vac"o deba o de /l, se a!ac' y !olpe con la pesada 'o a en la 'endidura entre sus pies# Con una docena de sonoros !olpes 'izo volar blancos trocitos de madera# Lue!o espi por la abertura a!randada# <)uedo oler el dulzor <!rit 'acia las caras ,ue lo miraban desde aba o# &eti la

mano en la colmena y sac un !rueso panal# Lo su et para ,ue ellos lo vieran<# -racias a las destrezas de Loi9ot, ustedes comern al!o 'oy, mis ami!os# @odos se rieron# <E*ien 'ec'o, pe,ue.o mandrilF <!rit Len# Loi9ot sac cinco panales ms, con cada celda 'exa!onal llena 'asta el borde de miel marrn oscura y cerrada con una tapa de cera# Los envolvi suavemente en los plie!ues de su shuka# <:o la sa,ues toda <le advirti &anyoro<# 4e a la mitad para nuestras pe,ue.as ami!as aladasB si no, morirn# <7 Loi9ot le 'ab"an ense.ado eso cuando todav"a era un ni.o y no respondi# 7'ora era un morani y conocedor de las tradiciones de la selva# 4e caer el tubo de 'umo y la panga al pie del rbol, y se desliz 'acia aba o por el tronco para saltar !ilmente los 5ltimos dos metros y aterrizar parado# 6e sentaron en c"rculo y dividieron los panales# En las ramas de arriba, el p aro !u"a salt y !or e para recordarles su presencia y la deuda ,ue ten"an con /l# Con cuidado &anyoro rompi los bordes de los panales donde las celdas estaban llenas de blancas larvas de abe a y coloc los pedazos sobre una !ran 'o a verde# 4iri!i su mirada al p aro ,ue se manten"a en el aire# <+en, 'ermano menor, te 'as !anado tu recompensa# <Llev los trozos de panal llenos de larvas a una cierta distancia y los coloc con cuidado en un claro entre la maleza# 7penas se dio vuelta, el ave se laz en una audaz picada para participar del ban,uete# $na vez ,ue la costumbre y la tradicin fueron observadas, los 'ombres estaban libres de saborear el bot"n# 6entados alrededor del montn de panales dorados, arrancaban trozos ms pe,ue.os y se los met"an en la boca, de ando escapar murmullos de placer mientras c'upaban la miel de las celdas para lue!o escupir la cera y lamerse los dedos pe!a osos# Len nunca 'ab"a probado miel como esta variedad oscura, a'umada, obtenida del n/ctar de las flores de acacia# Le cubri la len!ua y la parte de atrs de la !ar!anta con un sabor tan intenso y dulce ,ue sinti ,ue deb"a toser y sus o os se llenaron de l!rimas# Los cerr con fuerza# El penetrante aroma silvestre le llen la cabeza y casi lo sobreco!e# Le 'ormi!ueaba la len!ua# 7l respirar sinti ,ue el sabor se arrastraba muy dentro en la !ar!anta# @ra! y ex'al con brus,uedad, como si 'ubiera tomado una cop"ta de ?'is9y escoc/s# &edio panal fue suficiente para /l# @anto dulzor lo 'ab"a saciado# 6e sent sobre los talones y observ a los dems por un rato# Minalmente, se puso de pie y los de con su !ula# Los otros 'icieron caso omiso de su ale amiento# 3eco!i su rifle y camin sin prisa por entre los arbustos, yendo 'acia donde cre"a ,ue pod"a estar el lec'o del r"o# La ve!etacin se 'izo ms densa a medida ,ue se internaba, 'asta ,ue se abri camino a trav/s

de la 5ltima cortina de ramas y se encontr en la orilla# 8ab"a sido reducida por las crecientes 'asta convertirse en una abrupta pared ,ue ca"a dos metros en vertical 'asta un lec'o de fina arena blanca de unos cien metros de anc'o, pisoteada por las !arras y las pezu.as de los animales ,ue la 'ab"an usado como v"a principal# En la otra orilla las ra"ces de una enorme 'i!uera silvestre 'ab"an ,uedado expuestas por la reduccin# 6e enroscaban y retorc"an como serpientes aparendose, y las ramas ,ue se extend"an sobre el lec'o estaban car!adas de racimos de pe,ue.os 'i!os amarillos# $na bandada de palomas verdes ,ue se estaba atiborrando de fruta sali volando sobresaltada por la repentina aparicin de Len# El batir de sus alas rompi el silencio mientras volaban si!uiendo el cauce# 4eba o de las ramas de 'i!os silvestres, la arena blanca se apilaba en !randes montones# 7lrededor de ellos se alzaban varias pirmides de bosta de elefante ,ue atra eron la atencin de Len# 6ostuvo el rifle a un brazo de distancia delante de s" y salt desde lo alto del barranco# La arena blanda amorti!u su ca"da y /l se 'undi en ella 'asta los tobillos, pero pronto recuper el e,uilibrio y camin al otro lado del lec'o# Cuando lle! a los montones, se dio cuenta de ,ue los elefantes 'ab"an estado cavando en busca de a!ua# Con sus patas delanteras 'ab"an pateado la arena 'asta lle!ar a una capa '5meda ms firme# Lue!o 'ab"an usado sus trompas para excavar 'asta lle!ar a la capa fretica subterrnea# Las 'uellas de sus patas en el lu!ar donde se 'ab"an detenido unto a los a!u eros en los ,ue 'ab"a aparecido el a!ua eran claramente visibles# 7ll", con sus trompas, c'uparon el a!ua, ,ue se depositaba en las cavidades espon osas dentro de sus enormes crneos, 'asta ,ue se llenaron# Lue!o levantaron las cabezas para meter la trompa 'asta el fondo de sus !ar!antas y enviar el c'orro de a!ua a sus estma!os# 8ab"a oc'o a!u eros abiertos donde 'ab"a rezumado el a!ua# Mue 'asta cada uno por turno para inspeccionar las 'uellas de adas por los sedientos animales# 4espu/s de 'aber recibido lecciones de tres !randes maestros del oficio <)ercy )'illips, &anyoro y Loi9ot <, 'ab"a ad,uirido suficientes nociones de artes selvticas para leerlas con exactitud# La forma y el tama.o de las pisadas ,ue los elefantes 'ab"an de ado alrededor de los primeros cuatro a!u eros demostraban ,ue se trataba de 'embras# Cuando lle! al ,uinto, slo 'ab"a 'uellas de un animal# Eran tan !randes ,ue verlas por primera vez lo 'izo detenerse a mitad de la marc'a# 6u respiracin se aceler, entrecortada por la emocinB lue!o apresur el paso y cay de rodillas unto a las 'uellas de las patas delanteras, ,ue eran muy profundas en el borde del a!u ero donde la bestia deb"a de 'aber estado durante 'oras c'upando el a!ua# Len las mir incr/dulo# Eran enormes# El animal ,ue las 'ab"a 'ec'o debi de 'aber sido un !ran mac'o vie o, pues las plantas de sus patas estaban !astadas y suavizadas por los a.os# $n lado de la 'uella ,ue estaba estudiando se extend"a en una estela de arena blanda, lo ,ue ,uer"a decir ,ue el mac'o 'ab"a de ado el cauce del r"o no 'ac"a muc'o# La tierra movida no 'ab"a tenido tiempo de asentarse# Luizs el animal se 'ab"a asustado por el ruido ,ue 'izo Loi9ot al abrir a !olpes la entrada de la colmena#

Len puso los ca.ones !emelos de su rifle sobre la 'uella para medir el tama.o y de escapar un suave silbido# Los ca.ones med"an sesenta cent"metros de lar!o y el dimetro de la pisada era slo cinco cent"metros ms corto# 7l aplicar la frmula ,ue )ercy )'illips le 'ab"a ense.ado, calcul ,ue este mac'o deb"a medir casi tres metros y medio de altura 'asta el 'ombro; un !i!ante en una raza de !i!antes# Len subi de un salto y volvi corriendo al otro lado del lec'o# @rep por la pendiente del borde del cauce y se abri camino por entre el sotobos,ue 'asta donde sus tres compa.eros se inclinaban sobre los 5ltimos restos de panal# <Lusima &ama y su dulce cantante nos 'an mostrado el camino <les di o<# 8e encontrado la 'uella de un !ran elefante mac'o en el lec'o del r"o# <Los rastreadores reco!ieron rpidamente su e,uipo y corrieron detrs de /l, pero 2s'mael coloc las sobras del panal en una de sus ollas antes de levantar el bulto para ponerlo sobre la cabeza y se!uirlos# <M bogo, /ste es exactamente el mac'o ,ue le mostr/ la primera vez ,ue via amos untos <exclam Loi9ot apenas vio la 'uella, y bail emocionado<# Lo reconozco# Aste es el mximo efe de todos los elefantes# &anyoro sacudi la cabeza# <Es tan vie o ,ue debe de estar cerca de morirse# 6e!uramente su marfil est estropeado y des!astado# <E:oF E:oF <ne! Loi9ot con ve'emencia<# Con mis propios o os 'e visto sus colmillos# E6on tan lar!os como t5, &anyoro, y ms !ruesos incluso ,ue tu cabezaF <8izo un c"rculo con los brazos# &anyoro se rio# <&i pobre pe,ue.o Loi9ot, 'as sido mordido por moscas azules ,ue 'an llenado tu cabeza con !usanos# Le pedir/ a mi madre ,ue te prepare una pocin para aflo ar tus intestinos y te borre esos sue.os de los o os# Loi9ot se ofendi y lo mir furioso# <= ,uiz no es el elefante, sino t5 ,uien se 'a puesto vie o y senil# 4ebimos 'aberte de ado en el monte Lonsonyo, bebiendo cerveza con tus decr/pitos compa.eros# <&ientras ustedes dos intercambian elo!ios, el mac'o se est ale ando de nosotros <intervino Len# 6i!amos la 'uella y resolvamos este debate mirando sus colmillos y no slo las 'uellas de sus patas#

7penas salieron del lec'o si!uiendo las 'uellas y entraron en la sabana abierta, result obvio ,ue el elefante mac'o se 'ab"a alarmado muc'o por el sonido de los !olpes de 'ac'a y por sus voces cuando sa,ueaban la colmena# <Est en plena carrera# <&anyoro se.al la lon!itud de los pasos del mac'o# 8ab"a alcanzado un ritmo de pasos lar!os ,ue recorr"an distancias e,uivalentes a las ,ue cubre un 'ombre corriendo# @odos sab"an ,ue pod"a mantener esa velocidad desde el amanecer 'asta el anoc'ecer sin detenerse a descansar# <Est yendo 'acia el Este# &e parece ,ue se diri!e al desierto :yiri, esa tierra seca donde no 'ay 'ombres y slo /l sabe dnde cavar para conse!uir a!ua <coment &anyoro despu/s de la primera 'ora<# 7 este paso, para el amanecer de ma.ana 'abr subido la pendiente y estar en pleno desierto# <:o lo escuc'e, M bogo <aconse Loi9ot<# Es 'bito de ancianos ser sombr"os# )ueden oler mierda en el perfume de la flor de 9i!elia# <4espu/s de otra 'ora se detuvieron para tomar un tra!o de las cantimploras# <El mac'o no se 'a apartado del sendero ,ue 'a ele!ido <observ &anyoro<# :i una vez se 'a detenido para comer, y ni si,uiera 'a disminuido la velocidad# =a nos lleva una venta a de muc'as 'oras# <:o slo este anciano puede oler bosta en la flor de 9i!elia, sino ,ue puede oler"a incluso en la flor entre los muslos de la ms dulce de las v"r!enes venes# <Loi9ot le sonri impertinente a Len# <:o le preste atencin, M bogo# 6"!ame y antes de ,ue anoc'ezca le mostrar/ unos colmillos ,ue asombrarn a sus o os y llenarn de ale!r"a su corazn# )ero la 'uella continuaba recta e in,uebrantable# )as otra 'ora, e incluso Loi9ot comenzaba a dudar# Cuando se detuvieron por unos minutos para beber y ec'arse en la sombra, permanecieron en silencio y desanimados# 7un,ue se 'ab"an esforzado al mximo desde ,ue abandonaron el lec'o del r"o seco, sab"an lo le os ,ue 'ab"an ,uedado detrs del elefante mac'o# Len volvi a cerrar la tapa de la cantimplora y se puso de pie# 6in una palabra, los otros tambi/n se levantaron# Continuaron la marc'a# En medio de la tarde se detuvieron para descansar otra vez# <6i mi madre estuviera con nosotros, 'ar"a un encantamiento para ,ue el mac'o se detuviera para comer <di o &anyoro<, pero lamentablemente ella no est con nosotros# <Luizs est velando por nosotros, por,ue es una ma!a muy !rande <di o Loi9ot con entusiasmo<# Luiz puede escuc'arme si la llamo# <6e puso de pie de un salto y comenz una danza ritual, saltando por el aire a !ran altura sobre sus lar!as piernas flacas# <Esc5c'ame, -ran +aca :e!ra, escuc'a mi llamado a ti# <Len se rio y 'asta &anyoro sonri y empez a marcar el ritmo de la danza !olpeando las manos#

<EEsc5c'alo, &amaF EEscuc'a a nuestro pe,ue.o mandrilF <EEsc5c'ame, &adre de la @ribuF @5 nos 'as mostrado las marcas de sus patas, a'ora no lo de es ale arse de nosotros# 4isminuye la velocidad de sus !randes patas# Llena su estma!o con 'ambre# 8azlo detenerse para comer# <Esto ya es suficiente ma!ia para un d"a# 6e!uramente el mac'o ya no puede escaprsenos <intervino Len<# 7rriba, &anyoro# 6i!amos# La 'uella continuaba# El mac'o se mov"a tan rpido ,ue cuando cruzaba reas de tierra suelta, pateaba nubes de polvo 'acia adelante con cada paso lar!o# Cuando Len mir al sol, su corazn se estremeci# 6lo ,uedaba una 'ora de luz de d"a, sin nin!una posibilidad de alcanzar al elefante antes de ,ue la oscuridad ocultara las 'uellas, obli!ndolos a interrumpir la persecucin 'asta el amanecer del d"a si!uiente# )ara entonces ya estar"a treinta 9ilmetros delante de ellos# @odav"a estaba mirando el cielo cuando tropez con &anyoro, ,ue se 'ab"a detenido de !olpe# 7mbos masai estaban examinando detenidamente la tierra# &iraron a Len y, 'aci/ndole se.as con las manos, le indicaron ,ue !uardara silencio# 7mbos sonre"an y les brillaban los o os# 8ab"an sido revitalizados y ya no 'ab"a en ellos si!nos de fati!a# &anyoro se.al la 'uella modificada, con un ademn elocuente y ele!ante# Len comprendi ,ue se 'ab"a producido un pe,ue.o mila!ro# El mac'o 'ab"a disminuido la velocidad, su paso se 'ab"a acortado, y se 'ab"a apartado de su resuelta direccin 'acia la pendiente oriental del valle# &anyoro se.al 'acia una arboleda de no!ales ngong, unos cuatrocientos metros a su derec'a# Las copas de los rboles eran de formas redondas, ms altas y ms verdes ,ue los rboles ms ba os ,ue los rodeaban# 6e inclin 'acia Len y acerc sus labios a la ore a de /l# <En esta estacin los frutos maduran en los rboles# 8a olido las nueces maduras y no puede resistirse a ellas# Lo encontraremos en la arboleda# <@om un pu.ado de tierra y lo de deslizarse por entre sus dedos# <@odav"a no 'ay viento# )odemos ir directamente 'acia /l# <&ir atrs 'acia 2s'mael y le 'izo se.as para ,ue se ,uedara donde estaba# 2s'mael de el bulto a sus pies y se sent a!radecido en el suelo unto a /l# Con los dos masai todav"a adelante, avanzaron en silencio, yendo de un claro al otro, deteni/ndose para examinar la selva adelante antes de avanzar otra vez# Lle!aron al no!al ms cercano# El suelo deba o de /l estaba cubierto de nueces ca"das, pero las ramas ms altas todav"a estaban llenas de racimos de frutos a medio madurar# El mac'o 'ab"a estado deba o de este rbol por muc'o tiempo, reco!iendo las duras nueces con los dedos de la punta de su trompa para met/rselas en la boca# Lue!o 'ab"a cambiado de lu!ar# 6i!uieron las 'uellas de sus inmensas patas 'asta el si!uiente rbol, donde 'ab"a comido otra vezB de all" 'ab"a pasado a otro rbol y, lue!o, a otro ms# Esta vez 'ab"a ido 'acia una depresin poco profunda, encima de la cual slo se ve"an las copas de los no!ales# 7vanzaron en silencio 'asta ,ue pudieron mirar 'acia aba o#

En el mismo instante, los tres vieron la enorme mole ne!ra ,ue era el elefante mac'o# Estaba a trescientos metros de distancia, parado en la sombra de uno de los no!ales ms !randes, presentndoles un n!ulo de medio cuerpo# 6e balanceaba con suavidad de una pata delantera a la otra, con las ore as abanicndose perezosamente y la trompa col!ada con desenfado sobre la curva del 5nico colmillo visible# El otro ,uedaba fuera de la vista, oculto por su enorme volumen, pero Len se detuvo a mirar el ,ue estaba visible, incapaz de creer ,ue a,uella fuera su lon!itud y su !rosor# 7 /l le pareci ,ue era del tama.o de una columna de mrmol de un templo !rie!o# <CEl vientoD <le susurr a &anyoro<# CCmo est el vientoD &anyoro reco!i otro pu.ado de tierra y lo de deslizarse por entre sus dedos# Lue!o se limpi el polvo de la mano sobre la pierna e 'izo una se.al ,ue result tan clara como las palabras; I:in!5n viento# :adaJ# Len abri los ca.ones de su rifle y sac los !ruesos cartuc'os de bronce de los car!adores, uno a la vez# Los revis buscando manc'as y los lustr en su camisa antes de colocarlos en su sitio# Cerr el rifle y meti el man!o del arma car!ada deba o de su axila derec'a# Lue!o le 'izo una se.al con la cabeza a &anyoro, y cuando avanzaron, Len tom la delantera# 6e diri!i en n!ulo 'acia el mac'o 'asta ,ue el tronco del rbol cubri su avanceB lue!o fue directamente 'acia /l# El rbol tapaba la cabeza del elefante, pero su cuerpo sobresal"a por uno de los lados, mientras ,ue la curva del colmillo ms cercano sal"a por el otro# $n rayo de luz del sol perforaba el dosel de 'o as por encima de su cabeza y ca"a sobre el marfil como el 'az ,ue ilumina el centro de un escenario# 6e acerc ms todav"a, y Len pudo escuc'ar el retumbar del vientre del animal como un trueno distante# 6e le acerc lentamente, dando cada paso con exa!erado cuidado# En ese momento sostuvo el pesado rifle manteni/ndolo listo sobre el pec'o# El 8olland era esencialmente un arma de corto alcance# 8ab"a disparado varias veces al blanco antes de partir del campamento @andala y 'ab"a descubierto ,ue los ca.ones !emelos estaban re!ulados para disparar al mismo punto de la mira a precisamente treinta metros# 7 cual,uier distancia ms !rande, las balas se dispersaban de manera impredecible# 6ab"a ,ue para tener la absoluta se!uridad de su disparo ten"a ,ue estar ms cerca# Luer"a alcanzar el tronco del no!al y disparar prote!ido por /l# Estaba ya tan cerca ,ue pod"a ver los picabueyes trepando por todas partes sobre la arru!ada piel !ris del elefante# 8ab"a cinco o seis de esas pe,ue.as y del!adas aves amarillas, manteniendo el e,uilibrio con sus colas mientras buscaban alimento con sus afilados picos ro os entre los plie!ues de la piel, donde encontraban !arrapatas, moscas cie!as y otros insectos c'upadores de san!re# $no se meti en la ore a y el elefante la movi con fuerza para advertirle ,ue se ale ara de las partes interiores ms sensibles# %tros p aros col!aban al rev/s deba o de la panza o en la entrepierna, picoteando con deleite en los col!antes plie!ues de cuero !ris# Entonces, s5bitamente, advirtieron la presencia de Len y treparon por los flancos del mac'o para pararse en fila a lo lar!o de su espina dorsal, mirando con o os brillantes al intruso#

&anyoro trat de advertir a Len de lo ,ue estaba a punto de ocurrir, pero no se atrevi a 'ablar, y Len estaba tan concentrado en su acec'o ,ue no vio las se.ales desesperadas detrs de /l# @odav"a estaba a una docena de metros del tronco del no!al cuando la 'ilera de picabueyes sobre el lomo del elefante levant vuelo, lanzando el fren/tico !or eo ,ue era su llamado de alarma# Mue una advertencia ,ue la bestia comprendi muy bien, pues a,uellas aves eran no slo sus acicaladoras, sino tambi/n sus vi!"as# 4e la cmoda somnolencia pas a moverse 'acia adelante, lle!ando a su mxima velocidad en media docena de pasos# :o ten"a idea de dnde estaba el peli!ro, pero confiaba en las aves y simplemente corri en la direccin 'acia donde apuntaba su cuerpo# 6e mov"a en un n!ulo de treinta !rados ale ndose de Len# )or un se!undo, Len ,ued anonadado por la velocidad y la a!ilidad de la enorme criatura# Lue!o corri persi!ui/ndolo, con la intencin de adelantrsele antes de ,ue pudiera escapar# )or un breve momento !an terreno, acercndose usto por deba o de la distancia cr"tica de treinta metros# Mi sus o os en la cabeza del elefante# Las amplias ore as estaban reco!idas 'acia atrs, de modo ,ue pudo ver la 'endidura lar!a y vertical del a!u ero del o"do# )ero la cabeza se mov"a con fuerza e iba de un lado al otro con cada zancada# Los picabueyes c'illaban y, detrs de Len, los dos masai !ritaban de modo ininteli!ible# )or todas partes 'ab"a movimiento y confusin salva e, y el elefante se ale aba rpidamente# )ocos pasos ms y estar"a fuera de su alcance# Len se detuvo de !olpe# @oda su visin y su atencin estaban concentradas en la 'endidura lar!a del o"do en el centro de la cabeza ,ue se balanceaba y sacud"a r"tmicamente# El rifle lle! 'asta su 'ombro y /l mir por encima de los ca.ones, apenas vi/ndolos, de tan intensa ,ue era su concentracin# El tiempo y el movimiento parecieron disminuir la velocidad en una irrealidad de ensue.o# 6u visin era tan n"tida como un taladro de diamante# +io el cuero y las anc'as ore as# +io el cerebro# Era una sensacin rara# )ercy )'illips la 'ab"a llamado Iel o o del cazadorJ# Con el o o del cazador pod"a ver a trav/s del cuero y los 'uesos, y divisar la posicin exacta del cerebro# Era del tama.o de una pelota de f5tbol, ubicado detrs de la l"nea del a!u ero del o"do# El rifle dispar, e incluso a la luz del sol vio el fo!onazo ,ue sali de la boca del ca.n# 6e sobresalt# :o 'ab"a sido consciente de 'aber tocado el !atillo# 7penas sinti el culatazo de dos mil 9ilos de ener!"a patendole el 'ombro# 6u visin no fue desviada por eso# +io ,ue la bala !olpeaba cinco cent"metros detrs del a!u ero del o"do, usto donde /l sab"a ,ue deb"a !olpear# +io el o o ms cercano del elefante mac'o ,ue se cerraba en un solo parpadeo, escuc' la pesada bala cuando !olpe el 'ueso con un ruido como el del 'ac'a de un le.ador cayendo contra un rbol de madera dura# Con su nuevo don del o o del cazador pod"a ima!inar la bala abri/ndose camino a trav/s de 'uesos y te idos, arremetiendo para lle!ar al cerebro# El elefante mac'o ec' la cabeza 'acia atrs, con los lar!os colmillos apuntando por un instante al cielo# Lue!o sus patas delanteras se doblaron deba o de /l y se desplom pesadamente sobre las rodillas# La fuerza del impacto 'izo volar una nube de polvo y el suelo tembl deba o de los pies de Len# El elefante permaneci sobre sus patas delanteras

dobladas como si esperara ser montado por un cornaca, con la cabeza sostenida por las partes curvas de los colmillos, y los o os sin vista abiertos de par en par# La cola se movi rpidamente una vezB lue!o todo ,ued inmvil# Los ecos del disparo resonaban en la cabeza de Len, pero todo el lu!ar estaba en un profundo silencio# <Es el elefante muerto el ,ue mata# <Escuc' la advertencia de )ercy en su memoria# <6iempre 'ay ,ue dar el !olpe de !racia# <Len levant el rifle otra vez y apunt al plie!ue en la axila del elefante# %tra vez el rifle retumb# La bestia ni si,uiera tembl cuando la se!unda bala le atraves el corazn# Len avanz lentamente y extendi la mano para tocar con la punta de un dedo el o o de color mbar ,ue miraba fi o# :o parpade# 6ent"a las piernas tan blandas y flo as como tallarines 'ervidos# 6e rela , apoy la espalda contra el 'ombro del elefante y cerr los o os# :o sent"a nada# Estaba vac"o por dentro# :o experimentaba nin!una sensacin de triunfo o ale!r"a, nin!5n remordimiento o pena por la muerte de tan ma!n"fica criatura# @odo eso iba a lle!ar despu/s# En ese momento slo 'ab"a un doloroso vac"o, como si acabara de 'acer el amor con una mu er 'ermosa#

Len envi a &anyoro y a Loi9ot a al!unas aldeas distantes, fuera de los confines de los territorios masai# 6u tarea era reclutar porteadores para llevar el marfil 'asta el ferrocarril# @en"an ,ue ser de al!una tribu ,ue no fuera masai, pues los morani no se reba aban a tareas serviles# Len e 2s'mael acamparon durante los si!uientes cinco d"as contra el viento a una distancia prudente del cuerpo del animal ,ue se pudr"a y cuyo vientre se inflaba con !as# Custodiaban los colmillos mientras esperaban a ,ue se aflo aran cuando se pudrieran sus canales seos# Las noc'es eran turbulentas al reunirse los carro.eros# Los c'acales ladraban, y manadas de 'ienas se re"an, c'illaban y peleaban entre s"# 7 la tercera noc'e lle!aron los leones y a.adieron su ru!ido imperial a la cacofon"a !eneral# 2s'mael pas las 'oras de oscuridad trepado a las ramas ms altas de uno de los no!ales, recitando versos del Corn en swahili y pidiendo a 7l la proteccin contra esos demonios# 7l sexto d"a &anyoro y Loi9ot re!resaron, se!uidos por una cuadrilla de leales porteadores luo a los ,ue &anyoro 'ab"a contratado por diez c'elines# <4iez c'elines al d"a, Ccada unoD <Len estaba aterrado ante seme ante prodi!alidad# 4iez c'elines eran casi la suma total de su fortuna en este mundo# <:o, bwana, por todos# <C4iez c'elines al d"a por todos, por los seisD <Len pre!unt un poco ms tran,uilo# <:o, bwana# Es para ,ue los seis lleven los colmillos al ferrocarril, sin importar

cuntos d"as se necesiten# <&anyoro, tu madre debe de estar or!ullosa de ti <le di o Len, aliviado<# =o ciertamente lo estoy# Llev a los porteadores al lu!ar donde estaban los restos del animal# 6lo los !randes 'uesos y el cuero no 'ab"an sido arrastrados y devorados por los carro.eros# La cabeza todav"a estaba apoyada derec'a sobre las dos curvas de marfil# Len 'izo un lazo con un trozo de so!a de corteza alrededor de uno de los colmillos y los porteadores luo entonaron un cntico de traba o mientras tiraban de la cuerda# El extremo !rueso del colmillo, ,ue 'ab"a estado incrustado en el crneo, se desliz afuera de su canal sin oponer demasiada resistencia# 8asta entonces casi la mitad de su lon!itud 'ab"a permanecido oculta y sus verdaderas dimensiones slo se ve"an por primera vez en ese momento# Cuando colocaron los dos colmillos untos sobre una cama de 'o as verdes frescas, Len ,ued asombrado por su lon!itud y encantadora simetr"a# %tra vez us los ca.ones del rifle como referencia para medirlos# El ms lar!o ten"a el anc'o de una mano por ms de tres metros y el ms c'ico era de casi exactamente tres metros# *a o la direccin de &anyoro, los luo cortaron dos palos lar!os de madera de acacia y ataron con correas un colmillo a cada uno# Con un porteador en cada extremo levantaron los palos y se diri!ieron 'acia el ferrocarril, mientras el resto del e,uipo trotaba detrs de ellos, listos para reemplazarlos cuando se cansaran# Len ya no ten"a derec'o a un pase militar para via ar, de modo ,ue, sobre el trec'o ms empinado del ferrocarril, donde trepaba la pendiente desde el fondo del valle del 3ift, esperaron el tren nocturno ,ue ven"a del la!o +ictoria# 7ll", incluso el e,uipo de dos locomotoras reduc"a la velocidad a paso de 'ombre# )rote!idos por la oscuridad corrieron al lado de uno de los va!ones de mercader"as 'asta ,ue pudieron a!arrarse de la escalera de mano de acero y trepar al tec'o# Los porteadores luo les pasaron los colmillos y el bulto de 2s'mael# Len arro un monedero de lona con los c'elines 'acia el efe, y los porteadores !ritaron su a!radecimiento y su saludo de despedida 'asta ,ue se perdieron en la oscuridad detrs del va!n de cola# Las locomotoras resoplaron valientemente 'asta la cima de la pendiente# El va!n sobre el ,ue se 'ab"an trepado estaba lleno de canastas de pescados secos del la!o, pero cuando el tren aument la velocidad, el aire se llev el mal olor# @odav"a estaba oscuro cuando de aron caer los colmillos y su e,uipa e a un lado del va!n y saltaron del tren en marc'a cuando disminuy la velocidad antes de entrar ec'ando vapor en la estacin de :airobi#

)ercy )'illips estaba tomando el desayuno en la carpaHcomedor cuando entraron tambalendose en el campamento @andala, inclinados ba o el peso de los colmillos# <E)or todos los cielosF <farfull sobre su caf/, e 'izo caer su silla al ponerse de pie de un salto<# Asos no son los suyos, CnoD

<$no lo es# <Len mantuvo la cara seria# <4esafortunadamente, se.or, el otro es suyo# <Ll/velos a la balanza romana# +eamos ,u/ es lo ,ue tenemos a,u" <orden )ercy# @odo el personal del campamento fue en tropel detrs de ellos al cobertizo donde se preparaban los trofeos y se reunieron alrededor de la balanza cuando Len coloc el colmillo ms pe,ue.o en la eslin!a# <6esenta y cuatro 9ilos <di o )ercy sin comentarios<# +eamos a'ora el otro# Len coloc el se!undo en la eslin!a y )ercy parpade# <6esenta y nueve 9ilos# <6u voz apenas se ,uebr# Era el colmillo ms !rande ,ue al!una vez 'ubieran tra"do al campamento @andala# 6in embar!o, no pudo pensar en nin!una buena razn por la cual deb"a decirle eso al oven# I:o ,uiero ,ue se sienta demasiado a!randadoJ, pens, mientras se rascaba la barba# Lue!o le di o a &anyoro; < 7ta con correas los dos colmillos al coc'e# <Minalmente mir a Len y sus o os brillaron# <&uy bien, ovencito, puede usted conducirme al club# Estoy a punto de invitarlo a tomar un tra!o# &ientras el ve'"culo rebotaba y 'ac"a ruidos si!uiendo el camino, )ercy tuvo ,ue levantar la voz para ,ue lo escuc'aran por encima del ruido del motor# <E&uy bienF Cu/nteme cmo fue# Empiece por el principio# :o de e nada afuera# CCuntas balas necesit para derribarloD <Ase no es el principio, se.or <le record Len# <6ervir como punto de partida# $sted puede retroceder desde all"# CCuntos disparosD <$n tiro al cerebro# = lue!o record/ su conse o e 'ice uno para rematarlo cuando ya 'ab"a ca"do# )ercy asinti con !esto de aprobacin# <Cu/nteme el resto a'ora# 7l escuc'arlo, )ercy se asombr ante la descripcin de la cacer"a ,ue ofrec"a Len# La 'ac"a parecer fascinante, incluso para )ercy, ,ue lo 'ab"a vivido cientos de veces# $na de las obli!aciones ms importantes de un cazador blanco era entretener a sus clientes# Astos ,uer"an al!o ms ,ue simplemente derribar al!unos animales# )a!aban una fortuna para participar en una aventura inolvidable y ,uer"an ser sacados de su cmoda existencia urbana para retroceder a los ms remotos or"!enes, llevados por al!uien en ,uien pudieran

confiar y a ,uien pudieran admirar# )ercy conoc"a a varios excelentes individuos experimentados en las artes selvticas y las tradiciones de la vida en tierras v"r!enes, pero carec"an de encanto y simpat"a# Eran serios y taciturnos# Comprend"an "ntimamente los encantos de la selva, pero no pod"an explicrselo a otras personas# 6us clientes nunca volv"an a contratarlos# 6us nombres no eran mencionados con frecuencia en los palacios de Europa o en los clubes exclusivos de Londres, :ueva =or9 y *erl"n# :adie clamaba por sus servicios# Este muc'ac'o no ca"a en esa cate!or"a# 6e mostraba bien dispuesto y con deseos de a!radar# Era moderado, simptico y ten"a tacto# Era elocuente# @en"a un sentido del 'umor peculiar y seco# Era atractivo# Le ca"a bien a la !ente# )ercy sonri para s"# I4emonios, incluso a m" me !ustaJ# Cuando lle!aron al club, )ercy le 'izo estacionar el auto usto delante de la puerta principal# Condu o a Len a la lar!a barra donde una docena de clientes 'abituales, la mayor"a de ellos viviendo de las remesas enviadas por sus familias en 2n!laterra, ya 'ab"a ocupado todos los asientos# <Caballeros <se diri!i )ercy a los all" presentes<, ,uiero ,ue conozcan a mi nuevo aprendiz, y lue!o voy a conducirlos afuera para mostrarles un par de colmillos# E= ,u/ par de colmillosF Cuando salieron todos 'acia el frente del edificio descubrieron ,ue ya se 'ab"a corrido la voz como un rayo en todo el pueblo y una pe,ue.a multitud estaba reunida alrededor del auto# )ercy los invit a todos al bar# )ara el momento en ,ue 8u!' 4elamere entr al bar co eando de la pierna ,ue 'ab"a sido masticada 'ac"a muc'os a.os por un len, la reunin era ruidosa# Asta era una situacin ,ue muc'o a!radaba a milord# Como ocurr"a con muc'os ex alumnos de las me ores escuelas in!lesas, 4elamere disfrutaba de las reuniones bulliciosas ,ue terminaban con mobiliario roto y otros da.os perif/ricos# Esa noc'e estaba acompa.ado por el coronel )enrod *allantyne# Melicitaron a Len por su destreza como cazador y 4elamere le sirvi una medida !rande de ?'is9y @alis9er de su reserva particular, ,ue !uardaba deba o del bar# Lue!o desafi a t"o y sobrino a una carrera a/rea ,ue consist"a en correr alrededor de la !ran sala sin tocar el piso# En un momento dado, los estantes detrs del bar no pudieron soportar el peso de milord y cayeron con !ran estr/pito de botellas rotas# )oco antes de la medianoc'e, uno de los residentes del club entr al bar para ,ue arse del ruido# &ilord lo encerr en la bode!a por el resto de la noc'e# $nas 'oras despu/s )ercy fue llevado con los pies 'acia adelante a la sala del billar para ser depositado sobre el pa.o verde de la mesa# Len alcanz a lle!ar al asiento delantero del auto, donde pas lo ,ue ,uedaba de la noc'e# 4espert con un dolor de cabeza abominable# <*uenos d"as, e))endi# <2s'mael estaba de pie unto a la camioneta con un

'umeante arro de caf/ ne!ro en la mano# <Le deseo un d"a perfumado de azmines# <El caf/ lo revivi lo suficiente como para 'acer llamar a &anyoro# Entre ambos pudieron poner en marc'a el automvil y conducir por la calle principal, 'asta las oficinas centrales de la Compa."a de Comercio -ran La!o +ictoria# 4eba o del nombre en el mismo cartel, se 'ab"an borrado recientemente otras palabras por orden directa de 6u Excelencia el -obernador# 6in embar!o, el texto supuestamente eliminado todav"a pod"a leerse deba o de la 5nica mano de pintura ,ue se supon"a deb"a borrarlo; I:ombrado por 6u &a estad el 3ey de 2n!laterra proveedor de art"culos raros y de alta calidadJ# El texto ori!inal no censurado dec"a; IComerciante en oro, diamantes, tallas de marfil y curiosidades, y toda clase de productos naturales# 7rt"culos de todo tipo para la venta# )ropietario; caballero -oolam +ilab 'iJ# El propietario se apresur a recibir a Len cuando entr por la puerta principal, llevando el ms pe,ue.o de los colmillos# El se.or -oolam +ilab 'i era un 'ombrecito bien alimentado con una brillante sonrisa# <E)or todos los cielos, teniente Courtney, para m" y mi establecimiento 'umilde /ste es un muy !rande 'onorF <*uenos d"as, se.or +ilab 'i, pero ya no soy ms un teniente <explic Len mientras colocaba el colmillo sobre el mostrador# <)ero usted todav"a es el u!ador de polo ms !rande de frica y me 'an dic'o ,ue se 'a convertido en un importante shikari# = por lo ,ue veo, trae usted la prueba de ello# < Llam a los !ritos a la se.ora +ilab 'i en la parte de atrs de la tienda pidi/ndole ,ue tra era caf/ y frutas confitadasB lue!o 'izo pasar a Len entre 'ileras de estantes muy car!ados para lle!ar al diminuto cub"culo ,ue era su oficina# $na biblioteca ,ue ocupaba una pared entera estaba llena con los veintids vol5menes del 9omplete #>)ord English &ic/ionary, un ue!o completo de la Encyclopedia !ritannica, la Eu/a de la nobleza y peque?a aristocracia de *ur9e y varias docenas de 'istorias de los reyes de 2n!laterra, su pueblo y su len!ua# El se.or +ilab 'i era un ardiente an!lfilo, monr,uico y defensor de la len!ua in!lesa# <)or favor, tome asiento, distin!uido se.or# <La se.ora +ilab 'i entr apresuradamente con la bande a de caf/# Ella era todav"a ms rolliza ,ue su marido e i!ualmente amable# $na vez ,ue llen los vasos con el ne!ro, espeso y pe!a oso l",uido, su marido la 'izo salir y se volvi a Len# <7'ora, d"!ame, sahib, C,u/ desea ustedD <Luiero venderle ese colmillo# El se.or +ilab 'i pens en ello durante tanto tiempo ,ue Len se estaba poniendo intran,uilo# 7l final di o; <7y, ay, ay, mi muy reverenciado sahib, no le comprar/ a usted ese marfil# Len se mostr sorprendido#

<C)or ,u/ demonios no va a comprarloD <pre!unt<# C7caso no es usted un comerciante de marfilD <C7l!una vez le cont/, sahib, ,ue yo fui mozo de cuadra o, como decimos en la 2ndia, un syee, en las cuadras del ma'ara de Cooc' *e'arD 6oy el ms !rande admirador y conocedor del real ue!o de polo y de los 'ombres ,ue lo ue!an# <C= /sa es la razn por la ,ue usted no va a comprarme mi colmilloD <pre!unt Len# El se.or +ilab 'i se rio# <Ase es un buen c'iste, sahib# E:oF La razn es ,ue si compro ese colmillo, lo enviar/ a 2n!laterra para ,ue lo conviertan en teclas de piano o lo recorten 'asta convertirlo en bolas de billar de 'ermosos colores# Entonces va a odiarme# 7l!5n d"a, cuando usted sea un anciano, recordar lo ,ue 'ice con su trofeo y se dir a usted mismo, OE4iez mil maldiciones cai!an sobre la cabeza de a,uel villano infame y tremendo sinver!Genza, a,uel caballero -oolam +ilab 'iFJ# <)or otro lado, si usted no lo compra, invocar/ cien mil maldiciones sobre su cabeza a'ora mismo <le advirti Len<# 6e.or +ilab 'i, necesito el dinero y lo necesito con ur!encia# <E7'F El dinero es como la marea de los oc/anos# +a y viene# )ero un colmillo como /ste nunca ms volver a ver en toda su existencia# <En este momento mi marea est muy le os, ms all del 'orizonte# <Entonces, sahib, tenemos ,ue encontrar al!5n truco o, como nos !ustaba decir en Cooc' *e'ar, al!una estrata!ema para satisfacer nuestros diferentes deseos# <6e detuvo por un momento ms en una pose y actitud de profunda reflexinB lue!o levant un dedo y se toc la sien# <EEure9aF Lo ten!o# $sted de ar el colmillo conmi!o como !arant"a, y yo le prestar/ el dinero ,ue necesita# &e pa!ar un inter/s del veinte por ciento anual# Lue!o, un d"a, cuando usted sea el shikari ms famoso y renombrado de frica, volver a m" y me dir; I&i ami!o ,uerido y de confianza, caballero -oolam +ilab 'i, 'e re!resado a pa!ar la deuda ,ue ten!o con ustedJ# EEntonces, yo le devolver/ su espl/ndido y maravilloso colmillo y seremos ami!os para toda la vida 'asta el momento en ,ue de emos este mundoF <&i ami!o ,uerido y de confianza, caballero -oolam +ilab 'i, invoco diez mil bendiciones sobre su cabeza# <Len se rio# <CCunto puede darmeD <&e 'e enterado de ,ue ese colmillo pesa sesenta y cuatro 9ilos# <E)or 4iosF CCmo lo sab"aD <@oda criatura 'umana viviente en :airobi ya lo sabe# <El se.or +ilab 'i inclin

su cabeza a un lado# <7 treinta c'elines el 9ilo, creo ,ue puedo adelantarle la imponente suma de noventa y seis libras esterlinas en soberanos de oro# <Len parpade# 7,uella suma de dinero era mayor de lo ,ue al!una vez 'ab"a tenido en sus manos# 7ntes de abandonar la tienda del se.or +ilab 'i, 'izo su primera compra# 6obre uno de los estantes detrs del mostrador 'ab"a visto una pila pe,ue.a de pa,uetes de cartn ro os y amarillos con la cabeza de len caracter"stica de la marca (ynoc', el mayor fabricante de cartuc'os de -ran *reta.a# Cuando examin las ca as en detalle, vio con placer ,ue estaban identificadas como I8R8 #ST0 3oyal :itro Express# 3Q,W !ramos# 6lidoJ# 4e los diez cartuc'os ,ue +erity %>8earne le 'ab"a de ado como parte de su obse,uio, slo le ,uedaban tres# 8ab"a 'ec'o cinco disparos para controlar la mira del rifle y dos ms para matar al enorme elefante mac'o# <CCunto cuestan esas balas, se.or +ilab 'iD <pre!unt, vacilando, y tra! saliva a la espera de una respuesta# <)ara usted, sahib, y slo para usted, 'ar/ mi me or precio especial# <&ir al tec'o como si pidiera inspiracin a (ali, -anes'a y a todos los dems dioses 'ind5es# Lue!o di o; <)ara usted, sahib, el precio es cinco c'elines por cada bala# 8ab"a diez pa,uetes y cada uno conten"a cinco proyectiles# Len 'izo un rpido clculo mental y el resultado lo 'orroriz# E4oce libras y diez c'elinesF @oc el pesado bulto en su bolsillo superior# IE:o puedo permit"rmeloFJ, se di o a s" mismo# I)or otro lado <se respondi<, C,u/ clase de cazador profesional sale a la selva con slo tres balas en su cinturnDJ 4e mala !ana meti la mano en el bolsillo y sac la bolsa de lona del banco ,ue 'ac"a apenas un momento 'ab"a puesto all"# La marea de su fortuna 'ab"a re!resado, muy bienB pero con la misma velocidad comenzaba a retirarse, tal como el se.or +ilab 'i le 'ab"a advertido ,ue ocurrir"a# &anyoro e 2s'mael todav"a estaban esperando delante de la tienda# Len les pa! los sueldos ,ue les deb"a# <CLu/ vas a 'acer con todo ese dineroD <le pre!unt a &anyoro# <Comprar/ tres vacas# CLu/ otra cosa, bwanaD <&anyoro sacudi la cabeza ante una pre!unta tan tonta# )ara un masai, el !anado era la 5nica ri,ueza aut/ntica# <C= t5, 2s'maelD <Lo enviar/ a mis esposas en &ombasa, e))endi# <2s'mael ten"a seis esposas, el mximo ,ue el )rofeta permit"a, y eran tan voraces como una man!a de lan!ostas# Len fue en coc'e al cuartel de los 373, con 2s'mael y &anyoro# Encontr a *obby 6ampson deprimido sobre una arra de cerveza en el casino de oficiales# 6u ami!o me or cuando lo vio y se ale!r muc'o ms cuando Len le pa! las ,uince !uineas ,ue le

deb"a por el +aux'allB tanto, ,ue lo invit con una cerveza# 4el cuartel, Len se diri!i en coc'e 'acia los corrales en las afueras del pueblo# <&anyoro, deseo enviar una vaca a Lusima &ama para a!radecerle por su ayuda en el asunto del elefante# <$n obse,uio es lo ,ue se acostumbra, bwana <estuvo de acuerdo &anyoro# <:adie conoce de !anado vacuno ms ,ue t5, &anyoro# <Eso es verdad, bwana# <Cuando 'ayas esco!ido a tus propios animales, esco!e uno para Lusima &ama y arre!la un precio con el vendedor# Eso le cost otras ,uince libras a Len, pues &anyoro eli!i el me or animal en el corral# 7ntes de ,ue &anyoro partiera de re!reso al monte Lonsonyo, Len le dio una bolsa de lona con c'elines de plata# <Esto es para Loi9ot# 6i si!ue 'ablando con sus ami!os y nos trae las noticias, 'abr muc'as ms bolsas de c'elines# 4ile ,ue a'orre todo el dinero y pronto tendr lo suficiente para comprarse una buena vaca# +ete a'ora, &anyoro, y re!resa pronto# !wana ,amawati tiene muc'o traba o para nosotros# 7rreando a las vacas delante de /l, &anyoro tom la ruta llena de bac'es ,ue conduc"a al valle del 3ift# Cuando lle! a la primera curva, se dio vuelta y le !rit a Len; <Esp/reme, mi 'ermano, por,ue re!resar/ en diez d"as# Len re!res al club para reco!er a )ercy )'illips# Lo encontr desplomado en uno de los sillones del amplio porc'e ,ue daba al soleado ard"n# Estaba de un 'umor 'orrible# 6us o os estaban inyectados de san!re, su barba estaba desordenada y el rostro, tan arru!ado como la c'a,ueta ca,ui para la selva con la ,ue 'ab"a pasado la noc'e# <C4nde diablos estabaD <le !ru. a Len y, sin esperar una respuesta, ba los escalones 'acia donde estaba el ve'"culo ru!iendo y lanzando !as azul por el escape# 6u expresin se aflo un poco cuando vio el colmillo sobre el ,ue 2s'mael estaba sentado<# *ien, !racias al 6e.or ,ue todav"a tiene eso# CLu/ pas con el otroD <6e lo vendimos al infiel +ilab 'i, e))endi# <2s'mael 'ab"a ad,uirido el 'bito de referirse a su amo con el plural mayesttico# <EEse bribnF 7puesto a ,ue lo estaf <di o )ercy, y subi al asiento delantero# :o

volvi a 'ablar 'asta ,ue estuvieron saltando por la peor y 5ltima parte del camino al campamento @andala# <Lo!r/ 'ablar un poco con su t"o )enrod anoc'e# 8ab"a recibido un cable del 4epartamento de Estado estadounidense# El presidente de los Estados $nidos de :orteam/rica y su s/,uito entero lle!arn a &ombasa en dos meses a bordo del vapor alemn de lu o %dmiral para comenzar el !ran safari# 4ebemos estar listos para ellos# Cuando estacionaron delante de la carpaHcomedor, )ercy !rit pidiendo ,ue le tra eran t/# 4os tazas de la infusin le restituyeron su sensacin de bienestar y el buen 'umor# <@ome su lpiz y su libreta <le orden a Len# <:o ten!o nin!una de esas cosas# <En el futuro sern los art"culos ms esenciales de su e,uipo# 2ncluso ms ,ue el rifle y el frasco de ,uinina# @en!o al!unos en mi biblioteca# $sted puede reponerlos la prxima vez ,ue vaya a la ciudad# <Envi a uno de los criados a buscarlos, y pronto el lpiz de Len estaba listo sobre la primera p!ina# <*ien, 'e a,u" un panorama !eneral de lo ,ue va a ser este safari# 7parte del )residente, estar su 'i o, un muc'ac'o de ms o menos la misma edad ,ue usted, y sus invitados, el se.or 7lfred )ease, lord Cran?ort' y Mrederic9 6elous# <E6elousF <exclam Len<# Es una leyenda africana# &e cri/ con sus libros# )ero debe de ser un anciano# <4e nin!una manera <replic )ercy<# :o creo ,ue si,uiera lle!ue a los sesenta y cinco todav"a# Len estaba a punto de se.alar ,ue con sesenta y cinco a.os era ms ,ue anciano, cuando vio la mirada amenazadora de )ercy# Comprendi ,ue para )ercy )'illips la edad era un tema sensible y se retir de a,uel campo minado en el ,ue 'ab"a estado a punto de meter la pata# <7', entonces, todav"a es muy oven <se apresur a decir# )ercy asinti con la cabeza y continu# <El )residente 'a contratado a otros cinco cazadores blancos aparte de m"# 7 los ,ue conozco bien son Nudd, Cunnin!'ame y @arlton, todos excelentes tipos# 6upon!o ,ue traern a sus aprendices consi!o# Entiendo, por lo ,ue di o )enrod, ,ue 'abr ms de veinte naturalistas y taxidermistas del 2nstituto 6mit'sonian, el museo ,ue patrocina parcialmente el safari# Le pre!unt/ a )enrod acerca de reporteros y otros miembros de la prensa, pero me dice ,ue el )residente 'a pro'ibido su presencia# 4espu/s de dos per"odos completos en el

poder, 'a lle!ado a valorar su privacidad# <C7s" ,ue no 'abr nin!5n periodistaD <Len levant la vista de la libreta# <:o se preocupe por eso# :adie ,ue sea medianamente conocido puede escapar de esas cucarac'as# La 7merican 7ssociated )ress enviar una pla!a de ellos, pero irn en un safari distinto ,ue se!uir atentamente al nuestro todo el camino, enviando material a :ueva =or9 cada vez ,ue puedan# $na peste en todos los 'o!ares# <Eso ,uiere decir ,ue nuestro safari estar compuesto por ms de treinta personas# 8abr ,ue ocuparse de una pe,ue.a monta.a de e,uipa e, e,uipo y provisiones# <Efectivamente <acord )ercy con sarcasmo<# El clculo aproximado inicial de :ueva =or9 es ,ue embarcarn alrededor de noventa y seis toneladas# El resto ser comprado ac# Eso incluir cinco toneladas de sal para prote!er los espec"menes y los trofeos, y forra e para los caballos# El env"o desde los Estados $nidos lle!ar antes ,ue el !rupo principal, lo cual nos dar tiempo de traerlo de la costa y repartirlo en bultos de treinta 9ilos para los porteadores# <CCuntas monturas necesitarnD <pre!unt con inter/s Len# <)iensan 'acer !ran parte de la cacer"a a caballo# El )residente ,uiere al menos treinta animales <contest )ercy<# Aste es un campo en el ,ue usted es un experto, as" ,ue, entre sus otros servicios, lo de o a car!o de los caballos# @endr ,ue reclutar a un e,uipo de syces confiables para ,ue los cuide# <6e detuvo# <=, por supuesto, los dos automviles tambi/n sern su responsabilidad# Luiero usarlos para reabastecer elementos como comida fresca en los lu!ares en ,ue el )residente est/ acampado, en cual,uier momento# <C4os automvilesD $sted tiene slo uno# <Estoy re,uisando otro ve'"culo, el suyo, por la duracin del safari# Es me or ,ue usted se ase!ure de ,ue ambos funcionen correctamente# <)ercy no 'izo nin!una mencin de la remuneracin por el uso del ve'"culo de Len, o por el costo de las reparaciones para volver a ponerlo sobre sus cuatro ruedas y 'acer ,ue /stas rodaran# <Lord 4elamere nos va a prestar su c'ef del 8otel :orfol9# 8abr cuatro o cinco cocineros subalternos# +oy a incluir a su 'ombre 2s'mael para traba ar en las cocinas de campamento# 7', a propsito, Cunnin!'ame va a reclutar a unos mil porteadores nativos para ,ue lleven el e,uipa e y las provisiones para el safari# 7noc'e le di e ,ue usted 'ablaba bien el swahili y ,ue estar"a feliz de ayudarlo con esa tarea# <CLe mencion usted ,ue yo tambi/n estar"a encantado de ayudarlo en la cacer"a propiamente dic'aD <pre!unt Len con !esto inocente# )ercy levant una abultada ce a#

<CEn serioD 4ada su !ran experiencia, estoy se!uro de ,ue el )residente se sentir"a 'onrado de tenerlo como !u"a# 6in embar!o, usted tendr muc'as otras tareas importantes para entretenerlo, ovencito# <Esa forma especial de tratarlo estaba empezando a irritar a Len, pero se 'ab"a dado cuenta de ,ue /sa era precisamente la razn por la ,ue )ercy la usaba con tanta frecuencia# <@iene usted muc'a razn, se.or# :o 'ab"a pensado en eso# <= le devolvi su me or sonrisa a )ercy# Aste tuvo problemas para evitar sonre"r# Le !ustaba cada vez ms ,ue el muc'ac'o aceptara lo ,ue le encomendaba sin llori,uear# 6e abland# <8abr muc'as ms de mil bocas para alimentar# 6e!5n las leyes de caza de la colonia, los b5falos estn considerados pla!a# :o 'ay nin!5n l"mite para la cantidad ,ue se desee matar# $na de sus tareas ser proveer de carne al safari# $sted podr cazar todo lo ,ue su corazn pueda desear# 6e lo ase!uro#

4os meses y seis d"as despu/s, el vapor alemn de pasa eros %dmiral entr en la la!una (ilindini, el puerto de a!uas profundas ,ue serv"a de puerto para la ciudad costera de &ombasa# El corda e de la nave brillaba con banderines de color# 7l tope del palo mayor se ve"a la bandera de los Estados $nidos y en el de mesana, las !uilas ne!ras del (iser de 7lemania# En la cubierta principal la banda tocaba con ener!"a el 8imno :acional de los Estados $nidos y I4ios salve al 3eyJ# La playa estaba atestada de espectadores y di!natarios del !obierno, encabezados por el !obernador del territorio y el comandante del e /rcito de 6u &a estad en frica %riental *ritnica, todos con uniformes de !ala, incluidos los sombreros de tres picos con plumas y las espadas en las caderas# 4etenida en las a!uas profundas, una flotilla de barcazas y fuertes botes de remo esperaba para transportar a los pasa eros a la playa# El presidente coronel @eddy 3oosevelt y su 'i o fueron los primeros en ba ar a uno de los botes# &ientras los ilustres visitantes ocupaban sus asientos y los remeros diri!"an el bote 'acia la playa, las oscuras nubes de lluvia ,ue amenazaban sobre la la!una abrieron sus compuertas y de aron caer un a!uacero torrencial sobre la escena, con un aluvin de truenos y relmpa!os# 3oosevelt lle! a la playa transportado sobre las a!uas poco profundas en las espaldas de un musculoso porteador semidesnudo# 6u c'a,ueta de caza estaba empapada y /l estaba muerto de risa# 7,u/l era el tipo de aventura ,ue ms le !ustaba# El !obernador se acerc presuroso a saludarlo, a!arrando con una mano el penac'o de blancas plumas de avestruz de su sombrero de tres picos, y con la otra, tratando de desenredar su espada de entre las piernas# 8ab"a puesto su tren particular a disposicin del )residente y su s/,uito# @an pronto estuvieron todos a salvo a bordo, las nubes desaparecieron y el sol brill sobre las a!itadas a!uas de la la!una# La !ran multitud estall en un coro cantando I)or,ue es un buen compa.eroJ# El rollizo @eddy 3oosevelt estaba de pie sonriendo y radiante, apoyado en la barandilla del va!n principal, y a!radeci las

aclamaciones mientras el ma,uinista 'ac"a sonar el silbato y el tren arrancaba dando comienzo al via e 'acia el interior, 'acia :airobi# Ciento cincuenta 9ilmetros tierra adentro el tren se detuvo en el desv"o +oi, el extremo sur de las vastas llanuras ,ue se extend"an entre los r"os @savo y 7t'i# $n banco de madera 'ab"a sido instalado a manera de plataforma de observacin sobre el para!olpes delantero de la locomotora# El )residente y Mrederic9 6elous subieron y se acomodaron sobre el banco# 6elous era el ms admirado de todos los cazadores africanos, autor de muc'os libros de via es y aventuras, y un naturalista ,ue 'ab"a dedicado su vida a estudiar y apreciar a los animales del !ran continente# Mamoso por su fortaleza y determinacin, se dec"a de /l ,ue Icuando todos los dems ,uedan a la orilla del camino, 6elous si!ue adelante 'asta el finalJ# 6u f"sico era robustoB su barba, !ris aceroB ten"a una mirada firme y de lar!o alcance, y su expresin era delicada y piadosa# 6elous y 3oosevelt, aun,ue tan diferentes en su apariencia, eran almas !emelas en las tierras salva es# &ientras el tren resoplaba por las llanuras de @savo, llenas de manadas de ant"lopes 'asta el 'orizonte, los dos !randes 'ombres no de aban de 'ablar entre ellos sobre las maravillas ,ue los rodeaban# Cuando oscureci, se retiraron a la comodidad del va!n del !obernador# Cuando el tren lle! a la estacin de :airobi temprano a la ma.ana si!uiente, toda la poblacin estaba en la plataforma para ver, aun,ue no fuera ms ,ue por un momento, al )residente# )ara los d"as si!uientes se 'ab"a or!anizado un pro!rama de recepciones, bailes y encuentros deportivos ,ue inclu"an polo y carreras de caballos, para a!asa arlo# )as una semana antes de ,ue 3oosevelt terminara con sus obli!aciones sociales y el safari estuviera listo para partir# %tra vez via aron en tren 'asta el remoto desv"o en pleno monte, en las planicies de (apiti# Cuando lle!aron, el safari estaba formado como un pe,ue.o e /rcito para encontrarse con ellos# 7 la ma.ana si!uiente, cuando comenz la marc'a, el )residente, con 6elous y su 'i o a cada lado, cabal!aba encabezando la columna# 4etrs de ellos, llevada por un askari uniformado, iba la bandera de los Estados $nidos flameando en la brisa# Lue!o se!u"a la banda de marc'as de los 373, ofreciendo una interpretacin aproximada de I4ixieJ# El resto del !rupo de ms de mil personas se extend"a 'acia atrs a lo lar!o de tres 9ilmetros sobre la pradera# Len Courtney no formaba parte de esa multitud# 4urante las pasadas seis semanas 'ab"a estado instalando montones de provisiones en los pozos de a!ua a lo lar!o de la ruta prevista del safari#

7 re!a.adientes, )ercy )'illips le 'ab"a dado un ayudante a Len# 7l principio Len se 'ab"a sentido 'orrorizado# <C8ennie du 3andD <protest<# Lo conozco# Es un afri9ner de 6udfrica# El

tipo luc' contra nosotros en la !uerra# 7ctu ba o el mando del famoso (oos de la 3ey# 6lo 4ios sabe cuntos in!leses mat# <La -uerra de los *ers termin 'ace varios a.os <observ )ercy<# 8ennie puede ser un persona e duro, pero en el fondo es un buen tipo# Como la mayor"a de los bers, es un verdadero conocedor de la vida salva e y 'a matado a ms elefantes y b5falos ,ue cual,uier otro 'ombre ,ue yo conozca# @ambi/n es un buen mecnico de motores# )uede ayudarlo a mantener en buen estado los ve'"culos y conducir uno# $sted necesitar ,ue al!uien lo ayude a matar suficiente cantidad de b5falos para mantener al safari bien provisto de carne fresca, y no 'ay nadie me or ,ue /l# )uede aprender muc'o de /l, si sabe escuc'ar# )ero su principal recomendacin es ,ue traba ar por su comida y al!unos c'elines al d"a# <)ero### <di o Len# <:o ms peros# 8ennie es su ayudante, y es me or ,ue se acostumbre a ello, ovencito# En apenas las primeras pocas semanas, Len descubri ,ue 8ennie era no slo un traba ador infati!able, sino ,ue sab"a muc'o ms acerca de mantenimiento de motores y de la vida en el monte ,ue Len, y estaba ms ,ue dispuesto a compartir esos conocimientos con /l# 6us relaciones con el personal eran excelentes# 8ab"a vivido con personas de las tribus africanas toda su vida y comprend"a sus 'bitos y costumbres# Los trat con 'umor y respeto# 8asta les !ustaba a &anyoro y a 2s'mael# Len descubri en /l una buena compa."a para sentarse alrededor de la fo!ata en las noc'es, y era un fascinante contador de 'istorias# @en"a ms de cuarenta a.os y era flaco y musculoso# 6u barba era entrecana y la cara y los brazos mostraban un oscuro bronceado# 8ablaba con un fuerte acento afri9aans# <Ca, my jong boet <le di o a Len, despu/s de 'aber se!uido a pie una manada de b5falos, matando a oc'o 'embras venes y !ordas con i!ual cantidad de disparos<# 6", mi oven ami!o# )arece ,ue vamos a poder 'acer un cazador de usted todav"a# Con la ayuda de &anyoro y otros cuatro 'ombres desollaron, destriparon y descuartizaron a los animales muertos, para car!arlos en los dos ve'"culos y entre!arlos a menos de un 9ilmetro del enorme campamento principal del safari presidencial# Eso era lo ms cerca ,ue )ercy les permit"a lle!ar# :o ,uer"a ,ue el )residente y 6elous fueran molestados por el ruido de los motores# %tro !rupo de porteadores lle! desde el campamento para llevar la carne# Cuando ,uedaron solos, Len y 8ennie de aron el +aux'all ms vie o deba o de una afzelia africana e instalaron una polea en la rama principal del rbol# Levantaron la parte trasera del coc'e y entre ambos sacaron el diferencial, ,ue 'ab"a estado 'aciendo un alarmante ruido metlico# Empezaban a desmantelar la pieza en cuestin y a colocar las partes sobre un !astado cuadrado de lona impermeable cuando oyeron el ruido de cascos de caballos ,ue se acercaban# El inete era un oven ,ue llevaba pantalones de montar y un sombrero de ala anc'a# 4esmont y at su caballoB lue!o se acerc 'asta donde estaban

traba ando# <8ola# CLu/ estn 'aciendoD <8abl arrastrando las palabras, con un inconfundible acento nasal estadounidense# 7ntes de responder, Len lo mir de arriba aba o# 6us botas de e,uitacin eran costosas y los pantalones ca,ui estaban reci/n lavados y planc'ados# @en"a una cara a!radable, pero no muy atractiva# Cuando se ,uit el sombrero, apareci el pelo de un color casta.o indefinido, pero su sonrisa era amistosa# Len tuvo la impresin de ,ue ambos eran casi de la misma edad# El otro no tendr"a ms de veintids a.os como mximo# <@enemos un problemita con este vie o carromato <explic Len, y el desconocido sonri# <@ienen un problemita con este vie o carromato <repiti<# 4ios m"o, adoro ese acento in!l/s# )odr"a escuc'arlo todo el d"a# <CLu/ acentoD <lo imit Len<# =o no ten!o nin!5n acento# )ero t5, t5 s" ,ue tienes un acento !racioso# <6e ec'aron a re"r# El desconocido extendi la mano# <&e llamo (ermit# <Len se mir la palma de sus manos llenas de !rasa ne!ra# <:o 'ay problema <le ase!ur (ermit<# &e encanta u!uetear con los coc'es# @en!o un Cadillac en casa# Len se limpi la mano en los pantalones y la extendi# <=o soy Len, y este tipo zaparrastroso es 8ennie# <C&olesto si me siento un ratoD <=a ,ue eres tan buen mecnico, puedes darnos una mano# CLu/ tal si sacamos esta cadena y el pi.nD @oma una llave in!lesa# @raba aron concentrados y en silencio durante varios minutos, pero tanto Len como 8ennie observaban con disimulo al reci/n lle!ado# )or fin, 8ennie dio su opinin sotto 0oce# <"y weet wat hy doen# <CLu/ len!ua es /sa, y ,u/ di o 8ennieD <Es afri9aans, una versin africana del 'oland/s, y di o ,ue sabes lo ,ue ests 'aciendo#

<$stedes tambi/n, ami!os# 6i!uieron traba ando por un rato, lue!o Len le pre!unt; <CEres parte del !ran circo *arnum y *aileyD (ermit se rio divertido# <6", supon!o ,ue s"# <CCul es tu traba oD CEres del 2nstituto 6mit'sonianD <6e podr"a decir ,ue s", aun,ue la mayor parte del tiempo me ,uedo por a'" escuc'ando a un !rupo de ancianos diciendo montones de cosas acerca de cunto me or era todo en sus tiempos <respondi (ermit# <)arece muy divertido# <C$stedes cazaron todos esos b5falos ,ue llevaron al campamento esta ma.anaD <Es parte de nuestro traba o mantener al d"a la provisin de carne del campamento# <Eso s" ,ue es divertido# CLes molesta si voy con ustedes la prxima vez ,ue sal!an de cacer"aD Len y 8ennie intercambiaron una mirada# Lue!o Len pre!unt con cautela; <CLu/ calibre es el rifle ,ue llevasD (ermit se diri!i a su caballo y sac el arma de su funda deba o del faldn de la montura# +olvi y se la pas a Len, ,ue movi la palanca de accin manual para verificar ,ue la recmara estuviera vac"a y lue!o se la puso sobre el 'ombro# <$n Kinc'ester #S0W# @en!o entendido ,ue es un buen rifle para b5falos, pero ,ue patea como los pu.etazos de *ob Mitzsimmons <di o<# CEres bueno con /lD <Creo ,ue s"# <(ermit recuper el arma# <Lo llamo -ran &edicina# <&uy bien# Encontr/monos a,u" pasado ma.ana a las cuatro de la ma.ana# <C)or ,u/ no me reco!en en el campamento principalD <Est pro'ibido <explic Len<# 7 nosotros, formas inferiores de vida animal, no se nos permite molestar a los !randes y poderosos# 7 las cuatro de la ma.ana todav"a estaba oscuro, y /l y 8ennie fueron al lu!ar del encuentro, se!uidos por los desolladores y los rastreadores con un !rupo de mulasB all"

estaba (ermit esperndolos# Len se sorprendi# 8ab"a dudado de ,ue apareciera# 6i!uieron un rastro de presas durante las 'oras ,ue ,uedaban de oscuridad# &anyoro caminaba adelante para advertir la presencia de tocones y a!u eros# 8ac"a fr"o y (ermit se acurrucaba deba o de una pieza de lona impermeable para prote!erse del viento# Cuando el rastro lle! al lec'o de un r"o seco ,ue era un obstculo insuperable para los ve'"culos, detuvieron el ve'"culo deba o de un rbol y ba aron# Cuando sacaron los rifles, (ermit observ atentamente el de Len# <Esa arma 'a tenido una vida lar!a# <8a visto al!o de accin <acept Len# )ercy le 'ab"a prestado un muy vie o y maltrec'o Neffreys #S0S de su propia coleccin de armas por,ue su municin costaba menos de la cuarta parte ,ue la del 8olland #ST9 y era ms fcil de conse!uir# 7 pesar de su aspecto, el arma era exacta y confiable, pero Len no se sent"a or!ulloso de ella# <CEres bueno con ellaD <se burl discretamente (ermit# <En un buen d"a# <Esperemos ,ue 'oy sea un buen d"a <lo acicate el otro# <=a lo veremos# <C7donde nos estamos diri!iendoD <(ermit cambi de tema# <7yer a 5ltima 'ora &anyoro descubri una manada !rande ,ue se mov"a en esta direccin# Al nos est llevando# *a aron al lec'o y pasaron unto a un enorme c'arco verde cuyas a!uas no se 'ab"an secado todav"a desde la anterior estacin de lluvias# Los bordes 'ab"an sido pisoteados por muc'os animales, incluyendo manadas de b5falos, ,ue beb"an en /l con re!ularidad# 6ubieron por la otra orilla 'acia un rea de acacias en flor y claros abiertos cubiertos de verde 'ierba nueva# El amanecer lle! esplendoroso, con su aire fresco y suave# Los 'abitantes de la selva despertaban a la vida# Los 'ombres se detuvieron por varios minutos en un claro para observar a un !rupo de mandriles ,ue buscaban insectos y ra"ces para alimentarse# Eran conducidos por mac'os venes, alertas y atentos al peli!ro# 4etrs de ellos se!u"an las 'embras, con sus colas en alto para ex'ibir sus desnudos traseros rosados y partes "ntimas, anunciando su madurez y disponibilidad# 7l!unas llevaban las cr"as en el lomo, como inetes# Los pe,ue.os ms crecidos retozaban y se perse!u"an con bravuconadas en el claro# En la reta!uardia, los enormes mac'os mayores se mov"an con arro!ancia y pavonendose, listos para correr 'acia adelante para enfrentar cual,uier amenaza ,ue los mac'os ms venes en la van!uardia descubrieran# $na pe,ue.a manada de ant"lopes ero!l"fico, animales de cuerpo delicado con cuernos en espiral y rayas color crema sobre los 'ombros, acompa.aba al !rupo# $saban la avanzada de simios vi!ilantes como centinelas y vi!"as, para evitar leopardos y otros predadores# Cuando el desfile de animales pas, los 'ombres continuaronB pero se detuvieron otra vez detrs de &anyoro cuando /ste se.al con su lanza la tierra blanda en el otro lado del claro, ,ue 'ab"a sido pisoteada por el paso de !randes pezu.as# <Asa es la manada# < CCuntos, &anyoroD <4oscientos, ,uiz trescientos# <CCundoD &anyoro traz un breve arco sobre el cielo del amanecer# <&enos de una 'ora < tradu o Len para (ermit<# Estn comiendo lentamente mientras se diri!en 'acia un

refu!io ms espeso deba o de las colinas donde permanecern tendidos durante el calor del mediod"a# 3ecuerda a'ora lo ,ue te di e# Les disparamos slo a las 'embras de tres y cuatro a.os# <C)or ,u/ no podemos dispararles a los mac'os !randesD <ob et (ermit# <)or,ue la carne es dura como los neumticos del coc'e y sabe muc'o peor# :i si,uiera un ndorobo 'ambriento la tocar"a# (ermit asinti tristemente con la cabeza# Len mir otra vez a &anyoro# <6i!ue la 'uella <orden# :o 'ab"an andado ms de un 9ilmetro y medio cuando el monte abierto se 'izo muc'o ms denso# 7 poca distancia se volvi tan espeso ,ue no pod"an ver a trav/s de /l a ms de unos pocos metros# 4e pronto &anyoro alz la mano y se detuvieron para escuc'ar# 4esde adelante lle!aba el cru ido de muc'os cuerpos !randes ,ue se mov"an a trav/s del sotobos,ue, y lue!o escuc'aron el bramido ,ue oso de un ternero destetado pidiendo a !ritos la ubre de su madre# Len se inclin 'acia (ermit y susurr; <E*ienF 7,u" vamos# :o dispares 'asta ,ue uno de nosotros lo 'a!a# @enemos ,ue acercarnos lo suficiente para poder darles en los sesos# :o les dispares al cuerpo# :o ,ueremos da.ar la carne y no ser muy bueno para nuestra salud tener ,ue se!uir a un b5falo 'erido a trav/s de esta espesura# <Le 'izo una se.a con la cabeza a &anyoro y continuaron# Entraron en un rea de se!undo crecimiento donde, en la anterior temporada seca, un incendio de bos,ues lo 'ab"a ,uemado todo# La maleza era suficientemente ba a para de ar a la vista a cientos de oscuros lomos bovinos, pero bastante alta para cubrir el resto de sus cuerpos# La manada estaba comiendo cuando ellos se acercaron, as" ,ue ten"an las cabezas ba as# Entonces, uno se ir!ui y los mir directamente# La base de los cuernos se un"a por encima de su cabeza en un bulto redondeado y las puntas se curvaban 'acia aba o a cada lado, lo ,ue daba a la bestia un aspecto de tristeza# 6e ,uedaron inmviles de inmediato y el b5falo no pareci reconocerlos como 'umanos# Estaba masticando un bocado de 'ierba spera, y despu/s de un rato buf y ba la cabeza para continuar con la comida# <&anyoro, esto es demasiado espeso <susurr Len<, pero 'an cambiado de direccin# )arece ,ue no piensan ,uedarse ac 'asta muc'o ms tarde en el d"a# 7'ora estn retrocediendo 'acia el r"o ,ue cruzamos ms temprano esta ma.ana# Creo ,ue van a beber en a,uel c'arco# <Ndio, bwana# :os 'an llevado en c"rculo# El r"o corre precisamente por este lado de esa colina pe,ue.a# <&anyoro se.al una elevacin rocosa a menos de dos 9ilmetros 'acia adelante#

<4ebemos adelantarnos a la manada para esperarlos, ec'ados, al otro lado del c'arco <orden Len# En fila india, &anyoro los llev al trote, rodeando a la manada ,ue se mov"a lentamente, manteni/ndose con el viento a favor# $na vez ,ue se adelantaron, se lanzaron a la carrera y corrieron a toda velocidad 'acia el r"o# Cuando lle!aron al lu!ar, continuaron 'asta el otro lado del amplio lec'o arenoso y tomaron posiciones entre los rboles en el lado ms ale ado# :o tuvieron ,ue esperar demasiado tiempo antes de ,ue los b5falos !u"as ba aran al lec'o todos untos# *ufando y mu!iendo de sed, corrieron en estampida al c'arco, y cuando los animales conductores estuvieron con el a!ua 'asta la panza, ba aron las cabezas y bebieron con avidez# El ruido ,ue estaban 'aciendo era tan fuerte ,ue a'o!aron el susurro de Len a (ermit <Eli!e una 'embra en el lado de la manada ms cerca de ti# El alcance es de treinta metros# 3ecuerda, apunta a la cabeza# 6i yerras, sabr/ apoyar tu disparo# <:o errar/ <respondi (ermit en otro susurro, y levant el Kinc'ester# 7larmado, Len vio ,ue el estadounidense estaba temblando# La boca del rifle se mov"a de manera irre!ular# EMiebre de novatoF 8ab"a reconocido los s"ntomas de la emocin incontrolable ,ue puede dominar a un principiante cuando se encuentra por primera vez con una peli!rosa pieza de caza mayor# 7bri la boca para pedirle ,ue no disparara, pero el Kinc'ester ru!i y el ca.n salt alto en el aire# Len vio la bala ,ue rebotaba en el lomo de un mac'o enorme en el borde del c'arco para lue!o volar 'asta darle en el cuarto trasero a la 'embra ,ue estaba detrs de /l# 6e dio cuenta de ,ue el fuerte culatazo del Kinc'ester le 'ab"a 'ec'o perder el e,uilibrio a (ermit y por el momento no pod"a v/rselo# 7ntes de ,ue pudiera recuperarse, Len 'izo dos tiros rpidos, volviendo a mover el cerro o del Neffreys suavemente sin ba ar la culata del 'ombro# La primera bala le dio al mac'o 'erido usto deba o de la unin de sus cuernos y el animal cay muerto antes de ,ue !olpeara el suelo# El se!undo le dio a la 'embra 'erida en el momento en ,ue se preparaba para re!resar corriendo barranco arriba# Le dio en la base del crneo, en la coyuntura con la columna vertebral# La bestia cay con la nariz 'acia adelante sobre la arena blanca y ,ued inmvil# 7 la iz,uierda de Len, 8ennie estaba traba ando con la rapidez de una m,uina, disparndole a la manada de animales api.ados y aterrorizados# Con cada disparo, uno ca"a# (ermit se recuper del culatazo del Kinc'ester y vio ,ue el mac'o al ,ue le 'ab"a disparado estaba muerto, como tambi/n lo estaba la 'embra detrs de /l# 4e escapar un !rito salva e de va,uero# <FeeAha! *a / a dos con un tiro# Levant su rifle otra vez, pero Len le !rit;

<E*astaF :o dispares# <(ermit pareci no escuc'arlo# 4ispar otra vez# Len dio media vuelta para se!uir la trayectoria de su bala, listo para terminar a cual,uier animal ,ue 'iriera# )ero esta vez (ermit 'ab"a lo!rado un disparo perfecto al cerebro y otro b5falo mac'o cay# <E*astaF <!rit Len<# E4e a de dispararF <Empu 'acia aba o el ca.n del rifle de (ermit cuando trat de levantarlo otra vez# 4eba o de ellos la manada subi ruidosamente la orilla opuesta del lec'o seco, y retumb entre los arbustos, de ando nueve b5falos muertos tendidos alrededor del c'arco# (ermit todav"a estaba temblando por la emocin# <E&adre m"aF <exclam casi sin aliento<# Asta fue la me or diversin ,ue al!una vez 'e vivido# EConse!u" tres b5falos con dos tirosF 4ebe de ser una especie de r/cord# Len estaba divertido ante su 5bilo infantil# :o se animaba a decirle lo ,ue realmente 'ab"a ocurrido y arruinarle la emocin# En cambio, se rio con /l# <E*ien 'ec'o, (ermitF <Le dio un li!ero !olpe en el 'ombro# <Lu/ buen disparo# :unca 'e visto al!o seme ante# <(ermit le sonri con !ran entusiasmo# :i por un momento Len sospec' ,ue esa pe,ue.a mentira piadosa cambiar"a para siempre su vida#

)ara cuando terminaron de descuartizar los enormes cuerpos, ya estaba oscuro# En lu!ar de arries!arse a via ar de noc'e por los senderos de los animales, ,ue estaban llenos de tocones de rboles vie os y pozos de cerdos 'ormi!ueros ,ue pod"an 'acer a.icos la suspensin del coc'e, acamparon al costado del cauce seco# 2s'mael prepar len!ua de b5falo para la cena, y despu/s tomaron el caf/ alrededor del fue!o escuc'ando a las 'ienas, ,ue 'ab"an sido atra"das por el olor a la san!re y los intestinos de los b5falos, y ,ue aullaban y !ritaban entre la maleza oscura alrededor del campamento# 8ennie revolvi su moc'ila y encontr una botella, le sac el corc'o y se la ofreci a (ermit, ,ue la sostuvo contra el fue!o# Estaba medio llena con un plido l",uido marrn# <El )residente no permite licores fuertes en el campamento# :o 'e tomado un verdadero tra!o en un mes# CLu/ clase de veneno es estoD <pre!unt con cautela# <&i ,uerida t"a en &almesbury, all en Ciudad del Cabo, lo 'ace con duraznos# 6e llama mampoer# @e 'ar crecer el pelo en el pec'o y pondr perdi!ones en tu rifle de u!uete# (ermit tom un tra!o# 6us o os se abrieron muy !randes cuando tra!# <@5 puedes llamarlo mam### lo ,ue sea# )ara m" es un licor destilado de contrabando### alco'ol puro# <6e sec la boca con el dorso de la mano y le pas la botella a Len# <E*ebe un c'orro de esto, compa.eroF <@odav"a estaba eufrico, y Len estaba

a5n ms contento por,ue le 'ab"a permitido atribuirse las muertes de los b5falos# La botella dio dos vueltas alrededor del fue!o antes de ,uedar vac"a# Los tres estaban de un 'umor expansivo# <7s" ,ue, 8ennie, t5 eres de 6udfrica# CEstuviste all" durante la !uerraD <,uiso saber (ermit# 8ennie pens su respuesta por un minuto# <Ca, estuve a'"# <Le"mos muc'o sobre eso en los Estados $nidos# Los peridicos dec"an ,ue era al!o como nuestra propia !uerra contra el 6ur# &uy dura y amar!a# <)ara al!unos de nosotros fue peor ,ue eso# <4a la impresin de ,ue estuviste involucrado en la luc'a# <Estuve con 4e la 3ey# <Le" acerca de /l <di o (ermit<# Era el efe de comandos ms !rande de todos# Cu/ntanos al!o sobre eso# El mampoer 'ab"a aflo ado la len!ua del 'abitualmente taciturno ber# 6e puso casi elocuente al describir la luc'a en los campos de 6udfrica, donde treinta mil a!ricultores bers llevaron casi 'asta sus l"mites el poder"o militar del imperio ms !rande ,ue el mundo al!una vez 'ab"a visto# <Nams nos 'abr"an obli!ado a rendirnos si ese maldito carnicero de (itc'ener no se 'ubiera vuelto contra las mu eres y los ni.os ,ue 'ab"amos de ado en nuestras !ran as# Luem las !ran as y mat el !anado# 7rre a todas las mu eres y los ni.os a sus campos de concentracin y puso anzuelos de pesca en su comida para ,ue escupieran san!re antes de morir# <$na sola l!rima se desliz sobre una de sus curtidas me illas marrones# La sec y se excus tartamudeando# <E7'F Lo siento# Es el mampoer, pero son malos recuerdos# &i esposa, 7nnet ie, muri en los campos# <6e puso de pie# <+oy a acostarme# *uenas noc'es# <3eco!i su manta enrollada y se ale 'acia la oscuridad# 4espu/s de ,ue se retir, (ermit y Len permanecieron sentados en silencio por un rato# 6u estado de nimo era melanclico en ese momento# Len 'abl en voz ba a# <:o eran anzuelos# La difteria fue la ,ue los mat# 8ennie no puede comprender ,ue eso no fue deliberado de nuestra parte, pero las mu eres bers 'ab"an vivido siempre en campo abierto# Cuando las pusieron a todas untas, no ten"an la menor Edea de la 'i!iene# :o sab"an cmo mantener limpios los campamentos# 6e convirtieron en sucios pozos ,ue fueron el ori!en de la pla!a# <6uspir# <4espu/s de la !uerra, el !obierno britnico 'a

tratado de compensarlos# 6e 'an !astado millones de libras en el pa"s para reconstruir las !ran as# El a.o pasado se permitieron elecciones libres# 7'ora un !obierno encabezado por los dos !enerales bers, Louis *ot'a y Nannie 6muts, conduce el pa"s# :unca un vencedor 'a tratado al vencido con tanta !enerosidad y ma!nanimidad como la ,ue 'a mostrado -ran *reta.a# <)ero comprendo los sentimientos de 8ennie <di o (ermit<# 8ay muc'as personas en el 6ur de nuestro pa"s ,ue, incluso despu/s de cuarenta a.os, no 'an podido olvidarse y perdonar#

7 la ma.ana si!uiente 8ennie actu como si la conversacin no 'ubiera ocurrido# 4espu/s de desayunar con caf/ y las sobras de la len!ua fr"a, subieron al coc'e# Los rastreadores y los desolladores acomodaron los trozos ensan!rentados de los b5falos en las mulas de car!a# (ermit persuadi a Len para ,ue lo de ara conducir el ve'"culo, y 8ennie los si!ui en el se!undo coc'e# %tra vez el 'umor de (ermit era ale!re y despreocupado# 7 Len le parec"a una compa."a a!radable# @en"an muc'o en com5n# 7 ambos los apasionaban los caballos, los automviles y la caza, y ten"an muc'os temas para 'ablar# 7un,ue (ermit no dio ms detalles, de entrever ,ue ten"a un padre rico y poderoso ,ue dominaba su vida# <&i padre era i!ual <di o Len# <C= t5 ,u/ 'icisteD <Le di e; I)ap, yo lo respeto, pero no puedo vivir se!5n sus re!lasJ# Entonces, me fui de casa y entr/ en el e /rcito# Esto fue 'ace cuatro a.os# :o 'e vuelto desde entonces# <E8i o de tu madreF Eso debe de 'aber re,uerido a!allas# &uc'as veces deseo poder 'acer lo mismo, pero s/ ,ue nunca lo 'ar/# Len descubri ,ue cuanto ms conoc"a a (ermit, ms le !ustaba# ILu/ diablos < pens<# 4ispara como un loco manitico, pero nadie es perfectoJ# 4urante sus conversaciones, descubri ,ue (ermit era un entusiasta naturalista y ornitlo!o# @en"a ,ue serlo, si estaba en el 6mit'sonian, razon Len, y le di o a (ermit ,ue detuviera el coc'e cada vez ,ue descubriera al!5n insecto, ave o animal pe,ue.o interesante para mostrarle# 8ennie continu avanzando y desapareci en la distancia# :o estaban le os del sitio donde (ermit 'ab"a de ado el d"a anterior su caballo, apenas a unos 9ilmetros del campamento presidencial, cuando repentina e inesperadamente dos 'ombres blancos salieron de entre los arbustos para ,uedar en el camino delante de ellos# Estaban vestidos con ropa de safari, aun,ue nin!uno llevaba un rifle# 6in embar!o, uno estaba armado con una cmara !rande y un tr"pode#

<ELue se vayan al infiernoF Los caballeros del cuarto poder <farfull (ermit<# :o puedo librarme de ellos# <Mren 'asta detener el ve'"culo# <6upon!o ,ue no 'ay ms remedio ,ue ser simpticos y educados con ellos o nos van a destrozar# El ms alto de los dos desconocidos se acerc al lado del conductor# <4isculpen, caballeros <di o sonriendo, para tratar de con!raciarse con ellos<# C)uedo abusar de su buen talante y 'acerles al!unas pre!untasD CEstn ustedes por casualidad relacionados con el safari del presidente 3ooseveltD <El se.or 7ndre? Ma!an de la 7ssociated )ress, supon!o, para parafrasear las palabras inmortales del doctor 4avid Livin!stone# <(ermit ec' su sombrero 'acia atrs y le devolvi la sonrisa# El periodista retrocedi, asombradoB lue!o lo mir con ms atencin# <EEl se.or 3oosevelt 'i oF <exclam<# )or favor, perdneme# :o lo reconoc" con esa ropa# <@en"a los o os puestos en la ropa sucia y manc'ada de san!re de (ermit# <C8i o de ,ui/nD <pre!unt Len# (ermit se sinti incmodo, pero Ma!an se apur a responder# <C$sted no sabe con ,ui/n est via andoD Aste es (ermit 3oosevelt, el 'i o del presidente de los Estados $nidos de :orteam/rica# Len se volvi a su nuevo ami!o con mirada acusadora# <E:o me lo di isteF <:o me pre!untaste# <)odr"as 'aberlo mencionado <insisti Len# <Eso 'abr"a cambiado las cosas entre nosotros# 6iempre ocurre# <CLui/n es este oven ami!o suyo, se.or 3ooseveltD <,uiso saber 7ndre? Ma!an y sac su libreta de notas de su bolsillo trasero# <Aste es mi cazador, el se.or Len Courtney# <)arece demasiado oven# <Ma!an observ con recelo# <:o es necesario tener una lar!a barba !ris para ser uno de los me ores cazadores de frica <replic (ermit#

<E### de los me ores cazadores de fricaF <Ma!an !arabate los si!nos ta,ui!rficos en su libreta# <CCmo deletrea su nombre, se.or CourtneyD CCon una IeJ, o con dosD <6lo una# <Len se sent"a incmodo y mir furioso a (ermit# <&ira en lo ,ue me 'as metido a'ora# <6upon!o ,ue ustedes 'an salido de caza# <Ma!an se.al la cabeza del b5falo mac'o en la parte de atrs# <CLui/n le dispar a esa criaturaD <El se.or 3oosevelt lo 'izo# <CLu/ esD <Es un b5falo del Cabo, ,yncerus ca))er# <&i 4ios, Ees inmensoF C)odemos tomar al!unas foto!raf"as, por favor, se.or 3ooseveltD <6lo si usted nos da un par de copias# $na para Len y otra para m"# <)or supuesto# @rai!an sus armas# 6acaremos una con cada uno de ustedes a cada lado de los cuernos# El fot!rafo arm el tr"pode y arm la pose# (ermit se mostr sereno y ele!ante# Len, como si estuviera frente a un pelotn de fusilamiento# El polvo del flas' estall en una nube de 'umo, para consternacin de los desolladores y otro personal del campamento, ,ue se 'ab"an detenido en el carro# <E*ienF E)erfectoF C)odemos a'ora 'acer ,ue ese nativo con t5nica ro a aparezca en la foto!raf"aD 4"!ale ,ue sosten!a la lanza ms en alto# 7s"# CLui/n esD C7l!una especie de efeD <Es el rey de los masai# <CEn serioD 4"!ale ,ue adopte un !esto de ferocidad# <Este est5pido loco cree ,ue ests vestido como una mu er <le di o Len a &anyoro en len!ua maa, y /ste lanz una furiosa mirada con el ce.o fruncido al fot!rafo# <E)erfectoF E6anto cielo, eso es fantsticoF )as otra media 'ora antes de ,ue pudieran continuar# <C6iempre ocurre estoD <pre!unt Len#

<$no se acostumbra# @ienes ,ue ser amable con ellosB de otra manera, escriben toda clase de sandeces acerca de uno# <6i!o pensando ,ue debiste 'aberme dic'o ,ue tu padre era el bendito presidente# <C)odemos cazar untos otra vezD &e 'an asi!nado como cazador a un vie o llamado &ello?# &e sermonea como si fuera un ni.o de escuela y trat de impedirme disparar# Len pens en ello# <En dos d"as, el campamento principal se va a trasladar 'asta el r"o E?aso :!>iro# @en!o ,ue transportar las carpas y el e,uipo pesado 'asta ese lu!ar antes de ,ue lle!ue# )ero me !ustar"a cazar otra vez conti!o si mi efe me lo permite# :o eres un mal tipo, a pesar de tus pobres antecedentes# <CLui/n es tu efeD <$n vie o caballero llamado )ercy )'illips, aun,ue me or no le di!as vie o en la cara# <Lo conozco# Cena a menudo con mi padre y con el se.or 6elous# 8ar/ lo ,ue pueda# :o creo ,ue pueda se!uir muc'o ms con el se.or &ello?#

El destino u! a favor de (ermit# 4os noc'es despu/s de ,ue el !ran safari se traslad al campamento en la orilla sur del r"o E?aso :!>iro, el c'ef ,ue lord 4elamere le 'ab"a prestado al )residente prepar un ban,uete para celebrar el 4"a de 7ccin de -racias estadounidense# :o 'ab"a pavos as" ,ue el )residente mismo caz una !i!antesca avutarda (ori# El c'ef as el ave e invent un relleno ,ue conten"a '"!ado de b5falo especiado# 7 la ma.ana si!uiente, la mitad de los 'ombres en el campamento fueron atacados por una virulenta diarrea# 7parentemente, el '"!ado de b5falo se 'ab"a deteriorado con el calor# 2ncluso 3oosevelt </l, ,ue ten"a una constitucin de 'ierro< estaba descompuesto# Mran9 &ello?, ,ue 'ab"a sido asi!nado como el cazador de (ermit, fue uno de los ms afectados, y el m/dico del campamento lo envi al 'ospital en :airobi# (ermit, ,ue no 'ab"a comido el relleno, aprovec' la situacin# :e!oci el nombramiento de su cazador sustituto con su padre a trav/s de la puerta del rudimentario excusado exterior al ,ue el )residente se 'ab"a visto confinado debido a su indisposicin# 3oosevelt opuso apenas una resistencia simblica a la propuesta de su 'i o, y (ermit pudo diri!irse a )ercy )'illips como el portador del decreto presidencial# 7,uella noc'e, Len se vio conducido a entrar en la carpa de )ercy# <:o s/ ,u/ 'a estado ma,uinando usted, pero las cosas se 'an complicado# (ermit

3oosevelt ,uiere ,ue sea nombrado su cazador en reemplazo de Mran9 &ello? y 'a persuadido a su padre para ,ue lo autorice# :o consultaron conmi!o, de modo ,ue no tuve otra opcin ms ,ue aceptar# <&ir furioso a Len# <$sted a5n usa pa.ales# :o se 'a enfrentado todav"a a un len, ni a un leopardo, ni a un rinoceronte, y se lo di e al )residente# )ero est enfermo y no ,uiso escuc'ar# (ermit 3oosevelt es un oven bribn salva e e imprudente, i!ual ,ue usted# 6i /l lle!a a sufrir al!una 'erida, usted y yo estamos terminados# :unca volver/ a tener otro cliente y a usted lo estran!ular/ lentamente con mis propias manos# C&e comprendeD <6", se.or, comprendo muy bien# <&uy bien, vaya y '!ase car!o# :o puedo impedirlo# <-racias, se.or# Len comenz a retirarse, pero )ercy lo detuvo# <ELenF 6e volvi, sorprendido# )ercy nunca antes lo 'ab"a llamado por su nombre# Lue!o, con una sorpresa todav"a mayor, vio ,ue )ercy estaba sonriendo# <Asta es tu !ran oportunidad# :unca tendrs otra i!ual# 6i tienes suerte y sabes aprovec'arla, estars en camino a lo ms alto# *uena suerte#

7l d"a si!uiente, Len y (ermit salieron sin rumbo fi o, sin buscar nin!una presa en particular, pero listos para tomar lo ,ue la ornada les deparara# <6i encontrramos un len, un mac'o vie o de melena ne!ra, ser"a mi sue.o 'ec'o realidad# :i si,uiera mi padre 'a cazado uno de /sos# <@al vez ten!as ,ue esperar 'asta ,ue abandonemos el territorio masai <inform Len<# Este pa"s es muy poco saludable para los !randes leones de melena ne!ra# <C)or ,u/D <(ermit estaba intri!ado# <@odo oven morani an'ela tener la oportunidad de matar a su len y demostrar su virilidad# @odos los morani del mismo a.o de circuncisin salen en un !rupo de !uerra# Cazan a un len y lo rodean# Cuando el len se da cuenta de ,ue no puede escapar, esco!e a uno de los 'ombres y lo ataca# El morani debe permanecer de pie y enfrentar el ata,ue con su escudo y su assegai# Cuando lo mata, se le permite 'acerse un tocado de !uerra con la melena y llevarlo con 'onor# @ambi/n puede esco!er a cual,uier muc'ac'a de la tribu# Esta costumbre reduce bastante la poblacin de leones#

<Estoy se!uro de ,ue yo tomar"a a la muc'ac'a antes ,ue el tocado de piel# < (ermit se rio# <)ero uno no puede menos ,ue admirar este tipo de cora e# 6on un pueblo ma!n"fico# &ira a tu 'ombre, &anyoro# 6e mueve con toda la !racia de una pantera# &anyoro iba trotando delante de los caballos, pero en ese momento se detuvo y se apoy sobre su lanza, esperando ,ue los inetes lo alcanzaran# 6e.al 'acia la inmensa forma oscura ,ue se 'allaba en la llanura abierta, en el borde de un monte ba o# Estaba casi a un 9ilmetro y medio de distancia y su contorno se ve"a et/reo a trav/s del refle o tr/mulo del aire recalentado# <3inoceronte# 4esde a,u" parece un mac'o !rande# <Len busc en las alfor as de su montura y sac un par de binoculares Cari Yeiss ,ue )ercy le 'ab"a dado como reconocimiento por su ascenso de aprendiz de cazador a cazador oficial# Enfoc las lentes y estudi a,uella forma distante# <Es un rinoceronte, sin duda, y el ms !rande ,ue ams 'e visto# EEse cuerno es incre"bleF <C&s !rande ,ue el ,ue mi padre caz 'ace cinco d"asD <=o dir"a ,ue es muc'o, muc'o ms !rande# <Lo ,uiero <di o (ermit, con ve'emencia# <=o tambi/n <coincidi Len<# 4aremos la vuelta contra el viento y lo acec'aremos desde a,uellos arbustos# @endr"amos ,ue poder lo!rar un disparo limpio para ti desde treinta o cuarenta metros# <Eres i!ual ,ue Mran9 &ello?# Luieres ,ue vaya !ateando en cuatro patas o me arrastre sobre mi panza como una serpiente de cascabel# Estoy 'arto de eso# <(ermit ya estaba temblando por la emocin de a,uella perspectiva de caza# <@e voy a mostrar cmo sol"an cazar bisontes los vie os pioneros del %este norteamericano# 6i!5eme, compa.ero# <4ic'o esto, apret los talones en los flancos de su ye!ua y parti al !alope por la llanura directamente 'acia el distante animal# <E(ermit, esperaF <!rit Len detrs de /l<# :o seas tonto# <)ero (ermit ni si,uiera mir 'acia atrs# 6ac su -ran &edicina de la funda deba o de su rodilla y lo blandi por encima de la cabeza# <)ercy tiene razn# Eres un bribn salva e e imprudente <se lament Len, a la vez ,ue 'ac"a ,ue su propio caballo se lanzara detrs de /l# El rinoceronte los escuc' venir, pero su vista era tan d/bil ,ue no pudo ubicarlos de inmediato# 4io la vuelta por completo con su enorme cuerpo, pateando polvo y resoplando con fiereza, mientras miraba para todos lados con sus miopes o itos de cerdo# <FeeAha! <(ermit de escapar su !rito de va,uero#

-uiado por el ruido, el rinoceronte se concentr en la forma de caballo y inete, y de inmediato se lanz al ata,ue# (ermit, ,ue iba parado en los estribos, levant su rifle y dispar desde la parte posterior del caballo al !alope# 6u primera bala vol a !ran altura sobre el lomo del rinoceronte y levant polvo de la llanura doscientos metros detrs de /l# +olvi a car!ar con un rpido movimiento de la palanca y dispar otra vez# Len escuc' el ruido sordo de carne ,ue 'izo la bala al encontrarse con el cuerpo de la bestia, pero no pudo ver dnde 'ab"a !olpeado# El rinoceronte ni se inmut por ese disparo, sino ,ue fue precipitadamente a encontrarse con el caballo# (ermit err otra vez en su si!uiente disparo al azar, y Len vio ,ue el polvo volaba entre las patas delanteras del rinoceronte# (ermit dispar otra vez, y Len escuc' ,ue este disparo daba sobre los plie!ues del cuero !ris# El enorme mac'o corcove, dolorido, y levant con fuerza su cuerno, para lue!o ba arlo, preparado para cornear al caballo apenas estuvieran untos# )ero (ermit fue demasiado rpido para /l# Con la destreza de un experto u!ador de polo, us las rodillas para 'acer !irar a su caballo fuera de la l"nea de ata,ue# Caballo y rinoceronte pasaron uno unto al otro en direcciones opuestas, y aun,ue este 5ltimo apunt a (ermit con su lar!o cuerno, la punta pas veloz a un palmo de su rodilla# 7l mismo tiempo, (ermit se inclin fuera de la silla de montar y dispar, con la boca del arma casi tocando el cuero !ris entre los 'ombros 'undidos del enorme mac'o# Cuando el rinoceronte recibi la bala, encorv sus 'ombros y corcove# 4io la vuelta para perse!uir al caballo, pero a'ora su andar era ms corto y dificultoso# Espuma con san!re !oteaba de su boca abierta# (ermit fren su caballo mientras recar!aba el rifleB lue!o dispar dos veces ms# Cuando el rinoceronte recibi estas 5ltimas balas, su cuerpo tuvo una convulsin y disminuy la velocidad casi a ritmo de marc'a# La enorme cabeza col!aba ba a y el animal se tambaleaba de manera irre!ular de un lado al otro# &ientras se acercaba al !alope, Len ,ued 'orrorizado ante a,uel brutal desplie!ue# 2ba en contra de toda idea ,ue /l ten"a de ue!o limpio y de matar de manera 'umanitaria# 8asta entonces no 'ab"a podido intervenir en la carnicer"a por miedo a 'erir a (ermit o da.ar su montura, pero en ese momento su campo de fue!o estaba claro# El rinoceronte 'erido se encontraba a menos de treinta pasos y (ermit estaba a un costado recar!ando su rifle# Len 'izo ,ue su caballo frenara con las patas traseras y patinara 'asta detenerse# 6ac de un !olpe los pies de los estribos y salt al suelo, llevando consi!o el 8olland# 7punt al lu!ar donde la espina dorsal del rinoceronte se un"a al crneo, y la bala parti las v/rtebras como la 'o a del 'ac'a de un verdu!o# (ermit trot 'asta el cuerpo del animal y desmont# 6u cara estaba ro a y los o os le centelleaban# <-racias por tu ayuda, socio# <6e rio# <E)or 4iosF EEso s" ,ue fue muy emocionanteF CLu/ te pareci el estilo del Le ano %este para la cazaD -randioso, CnoD < :o dio muestras de la ms m"nima culpa o remordimiento por lo ,ue acababa de ocurrir# Len tuvo ,ue respirar 'ondo para controlar su eno o#

<Mue salva e, te concedo eso# :o estoy tan se!uro acerca de ,ue fuera !randioso < di o, sin cambiar el tono de voz<# 6e me cay el sombrero# <&ont de un salto y re!res a buscarlo# ICLu/ 'a!o a'oraD <se pre!unt<# C&e enfrento con /lD CLe di!o ,ue se bus,ue otro cazadorDJ +io el sombrero en el suelo ms adelante, cabal! 'asta /l y desmont# Lo reco!i y le ,uit el polvo contra su pierna# Lue!o se lo puso# IE6/ sensato, CourtneyF 6i te ale as, ests terminado# 6er"a lo mismo ,ue re!resar a E!ipto a traba ar con tu padreJ# &ont y cabal! lentamente de re!reso a donde estaba (ermit, parado unto al rinoceronte muerto, acariciando el lar!o cuerno ne!ro# Levant la vista con expresin pensativa cuando Len desmont# <C7l!o te molestaD <pre!unt en voz ba a# <&e estaba preocupando por cmo va a sentirse el )residente cuando vea ese cuerno# 4ebe de estar muy cerca del metro y medio de lar!o# Espero ,ue no se pon!a verde brillante# <Len consi!ui mantener su sonrisa natural# 6ab"a ,ue esas palabras eran un perfecto si!no de reconciliacin# (ermit se rela visiblemente# <Ese color le podr"a ,uedar muy bien# :o veo la 'ora de mostrrselo# Len mir al sol# <Es tarde# :o podremos re!resar al campamento principal a'ora# )asaremos la noc'e a,u"# 2s'mael los 'ab"a se!uido, montado en una mula, con otra ,ue llevaba las ollas de cocina y los dems utensilios ,ue necesitaban# 7penas se acerc, comenz a preparar un rudimentario campamento para esa noc'e# 7ntes de ,ue estuviera completamente oscuro, les tra o la cena# 6e reclinaron contra las sillas de montar, con los platos enlozados 'aciendo e,uilibrio sobre sus rodillas, para devorar el !uiso de arroz amarillo y !acelas @ommy mac'o# <2s'mael es un ma!o <di o (ermit con la boca llena<# 8e comido cosas peores en los restaurantes de :ueva =or9# 4"selo, por favor# 2s'mael recibi el cumplido con seriedad# Len de su plato limpio y puso la 5ltima cuc'arada en su boca# @odav"a masticando, meti la mano en la alfor a de su montura y sac una botella# Le mostr la eti,ueta a (ermit#

<K'is9y *unna'ab'ain de una sola malta# <(ermit sonri ale!remente# < C4nde demonios encontraste estoD <Con los saludos de )ercy# 7un,ue /l no tiene conciencia de su propia !enerosidad# <)or 4ios, Courtney# Eres t5 el aut/ntico ma!o# Len verti una medida en sus arros esmaltados y bebieron a sorbos, suspirando con placer# <6upon!amos por un momento ,ue soy tu 'ada madrina <propuso Len< y ,ue puedo concederte cual,uier deseo# CCul ser"aD <C7parte de una 'ermosa y bien dispuesta muc'ac'aD <7parte de eso# 7mbos c'as,uearon la len!ua, y (ermit lo pens durante slo unos se!undos# <C4e ,u/ tama.o era ese elefante ,ue mi padre caz 'ace al!unos d"asD <4os metros sesenta, dos metros setenta# :o lle! al n5mero m!ico de tres metros# <Luiero superarlo# <@e preocupas muc'o por superarlo# CLu/ es estoD C$na competenciaD <&i padre siempre 'a tenido /xito en todo lo ,ue decide 'acer# &ira, fue un '/roe de !uerra, !obernador del estado, cazador y deportistaB todo antes de cumplir cuarenta a.os, y como si eso no fuera suficiente, se convirti en el presidente ms oven y exitoso de los Estados $nidos# 3espeta a los !anadores y desprecia a los perdedores# <@om un tra!o# < )or lo ,ue me 'as dic'o, t5 y yo 'emos pasado por la misma situacin# 4ebes comprender# <CCrees ,ue tu padre te despreciaD <:o# &e ,uiere# )ero no me respeta# Luiero su respeto ms ,ue cual,uier otra cosa en todo el mundo# <7cabas de cazar un rinoceronte ms !rande ,ue el ,ue caz /l# &iraron el cuerpo del enorme animal, con su cuerno ,ue brillaba a la luz del fue!o# <Eso es un principio# <(ermit asinti con la cabeza# <6in embar!o, conociendo a mi padre, le dar"a muc'o ms valor a un elefante o a un len# Encuentra uno de /sos para

m", 'ada madrina# &anyoro estaba sentado alrededor del otro fue!o con 2s'mael, y Len lo llam# <+en a,u", 'ermano m"o# 8ay al!o importante de lo ,ue debemos 'ablar# &anyoro se levant y se acerc para ponerse en cuclillas al otro lado del fue!o# <@enemos ,ue encontrar un elefante !rande para este bwana# <Le 'emos puesto un nombre en swahili <di o &anyoro<# Lo llamamos bwana Gopoo "ima# Len se rio# <C4e ,u/ se r"enD <pre!unt (ermit# <8as sido 'onrado <explic Len<# )or lo menos, &anyoro te respeta# @e 'a puesto un nombre swahili# <CLu/ nombreD <pre!unt (ermit# <!wana Gopoo "ima# <6uena bastante repu!nante <di o (ermit, desconfiado# <6i!nifica I6e.or 3ala +elozJ# <Gopoo "ima! EE'F E4ile ,ue me !usta esoF <(ermit estaba contento# <C)or ,u/ esco!ieron ese nombreD <Estn muy impresionados por el modo en ,ue disparas# <Len se volvi a &anyoro# <!wana Gopoo "ima ,uiere un elefante muy !rande# <@odo 'ombre blanco ,uiere un elefante muy !rande# )ero debemos ir al monte Lonsonyo a buscar el conse o de nuestra madre# <(ermit, el conse o ,ue ten!o de &anyoro es ,ue tenemos ,ue ir a consultar a una 'ec'icera masai ,ue vive en la cima de una monta.a# Ella nos dir dnde encontrar tu elefante# <C@5 crees en ese tipo de cosas realmenteD <pre!unt (ermit# <6"# <*ien, pues ocurre ,ue yo tambi/n# <(ermit asinti seriamente con un !esto de la

cabeza# <En las colinas al norte de nuestro ranc'o, en las tierras bald"as de 4a9ota, vive un vie o indio c'amn# :unca voy de caza sin ir a verlo primero a /l# @odo verdadero cazador tiene sus pe,ue.as supersticiones, incluido mi padre, ,ue es el tipo ms duro ,ue puedas conocer# Lleva siempre la pata de un cone o cuando sale de cacer"a# <+ale la pena 'acerle un !ui.o y una inclinacin de cabeza a La 6e.ora 6uerte < coincidi Len<# Esta dama a la ,ue ,uiero ,ue conozcas es la 'ermana !emela de ella# = es tambi/n mi madre adoptiva# <Entonces, supon!o ,ue podemos confiar en ella# CCundo podemos partirD <Estamos a ms de treinta 9ilmetros del campamento principal# <)erderemos un par de d"as si llevamos all la cabeza del rinoceronte primero# Lo me or ser !uardarla a,u" y &anyoro la reco!er despu/s# 7s" podemos salir para la monta.a de inmediato# <C7 ,u/ distancia estamosD <4os d"as, si nos apuramos# 7 la ma.ana si!uiente subieron la cabeza del rinoceronte 'asta las ramas altas de una afzelia africana y la ase!uraron en una 'or,ueta donde ,uedaba totalmente fuera del alcance de las 'ienas y otros carro.eros# Lue!o se diri!ieron al Este y acamparon slo cuando estuvo demasiado oscuro para ver el terreno adelante# Len no ,uer"a arries!arse a ,ue uno de los caballos se rompiera una pata en un a!u ero de cerdo 'ormi!uero# 4urante la noc'e se despert y permaneci tendido por un minuto, atento a lo ,ue los 'ab"a perturbado# $no de los caballos relinc' y dio patadas en el suelo# IELeonesFJ, pens# En busca de los caballos# 6e ,uit la manta y tom el rifle al incorporarse# Lue!o vio una fi!ura extra.a sentada unto a las brasas sin llamas del fue!o# Estaba envuelto en una shuka ocre ro izo# <CLui/n eresD <pre!unt# <6oy yo, Loi9ot# 8e venido# 6e puso de pie y Len lo reconoci de inmediato, aun,ue estaba varios cent"metros ms alto ,ue cuando estuvieron untos la 5ltima vez, 'ac"a apenas seis meses# En ese mismo tiempo la voz le 'ab"a cambiado y ya era todo un 'ombre# <CCmo nos encontraste, Loi9otD <Lusima &ama me di o dnde estaba usted# &e envi para darle la bienvenida#

6us voces 'ab"an despertado a (ermit# 6e sent y pre!unt con sue.o; <CLu/ est ocurriendoD CLui/n es este muc'ac'o flacoD <Es un mensa ero de la dama a ,uien vamos a visitar# Lo envi para encontrarnos y llevarnos a la monta.a# <CCmo diablos supo ella ,ue estbamos en caminoD :i si,uiera nosotros lo sab"amos 'asta anoc'e# <4espi/rtate, bwana Gopoo "ima# )iensa un poco# La dama es una 'ec'icera# @iene siempre un o o sobre el camino y el pie en el acelerador# :o ,uerr"as u!ar po9er con ella#

7 mitad de la ma.ana divisaron la cima plana del monte Lonsonyo por encima del 'orizonte azul de enso.acin ms adelante, pero ya 'ab"a avanzado muc'o el d"a cuando lle!aron al pie de la imponente mole, y se puso oscuro antes de ,ue arribaran con sus caballos a la manyatta y desmontaran delante de la c'oza de Lusima# Asta 'ab"a escuc'ado los caballos y estaba de pie en la entrada, su alta fi!ura recortada por el fue!o detrs de ella# Estaba desnuda, salvo por el cordel de cuentas alrededor de la cintura# 6u piel 'ab"a sido un!ida recientemente con !rasa y ocre, y lustrada 'asta ,ue brillara# Len se acerc a ella y cay sobre una rodilla# <4ame tu bendicin, &ama <pidi# <La tienes, 'i o m"o# <Le toc la cabeza# <&i amor maternal es tambi/n tuyo# <@e 'e tra"do a otro suplicante# <Len se puso de pie y le 'izo se.as a (ermit para ,ue se acercara# <6u nombre swahili es bwana Gopoo "ima# <7s" ,ue /ste es el pr"ncipe, el 'i o de un !ran rey blanco# <Lusima mir atentamente la cara de (ermit# <Es una pe,ue.a rama de un rbol muy fuerte, pero nunca crecer tan alto como el rbol del ,ue sur!i# 6iempre 'ay un rbol en el bos,ue ,ue crece ms alto ,ue cual,uier otro, un !uila ,ue vuela ms alto ,ue cual,uiera otra ave# <Le sonri con dulzura a (ermit# <@odas estas cosas /l las sabe en su corazn y lo 'acen sentirse pe,ue.o y desdic'ado# 8asta Len estaba asombrado por su capacidad de ver ms all de lo visible# <7n'ela profundamente !anarse el respeto de su padre <coincidi /l# <Entonces, viene a m" para ,ue le consi!a un elefante# <7sinti con la cabeza# < )or la ma.ana consa!rar/ su bunduki y le indicar/ el sendero del cazador para /l# )ero

a'ora comern conmi!o# 8e matado a una cabra oven para ti y para este mzungu, ,ue no bebe san!re y lec'e, y prefiere la carne cocida# 6e reunieron al mediod"a del d"a si!uiente ba o el rbol del conse o en el corral del !anado# La -ran &edicina estaba tendida sobre una piel bronceada de len# El metal azulado estaba reci/n aceitado y sus partes de madera brillaban# 7ll" estaban listas tambi/n las ofrendas de san!re, lec'e fresca de vaca, sal, rap/ y cuentas de vidrio para el sacrificio# Len y (ermit se pusieron en cuclillas untos ante la cabeza de la piel de len, con &anyoro y Loi9ot detrs de ellos# Lusima emer!i de su c'oza, ma!n"fica y en!alanada# 6e acerc al rbol del conse o con sus pasos de reina y sus venes esclavas si!ui/ndola de cerca# Los 'ombres aplaudieron con respeto y le diri!ieron alabanzas; IEs la !ran vaca ne!ra ,ue nos alimenta con la lec'e de sus ubres# Es la ,ue ve todas las cosas# Es la sabia ,ue lo sabe todo# Es la madre de la tribu# Es la sabia ,ue conoce todas las cosas de esta tierra# 3eza por nosotros, Lusima &amaJ# 6e puso en cuclillas delante de los 'ombres e 'izo las pre!untas rituales; <C)or ,u/ vienes a mi monta.aD CLu/ es lo ,ue ,uieres de m"D <@e pedimos ,ue bendi!as nuestras armas <respondi Len<# @e importunamos para ,ue adivines el sendero ,ue los !randes 'ombres !rises si!uen por las tierras salva es# Lusima se puso de pie y salpic el rifle con san!re y lec'e, rap/ y sal# <8az ,ue esta arma sea terrible y ,ue pueda matar a a,uello ,ue mira el o o del cazador# ELue su popoo vuele derec'o como la abe a ,ue re!resa a la colmenaF Lue!o fue 'asta (ermit y, con su 'isopo de cola de irafa, salpic con san!re y lec'e su cabeza inclinada# <La presa nunca se le escapar, por,ue tiene el corazn del cazador# Lue si!a a su presa de manera infalible# ELue nunca escape a la mirada de su cazadorF Len susurr la traduccin a (ermit, y despu/s de cada frase ,ue ella dec"a, todos aplaud"an y repet"an el estribillo de su ple!aria; <2ncluso cuando la !ran vaca ne!ra 'abla, ,ue as" sea# Lusima empez a bailar, !irando en pe,ue.os c"rculos, con los pies descalzos como los de una ni.a oven, y el sudor se le mezcl con el aceite y el ocre 'asta ,ue brill como una escultura de valioso mbar# Minalmente se de caer sobre la piel de len y el rostro se le contra o# 6e mordi los labios 'asta ,ue la san!re c'orre por la barbilla# @odo su cuerpo tembl y se a!itB la respiracin era un ron,uido spero en su !ar!antaB la espuma le cubr"a los labios y se mezclaba con la san!re para ad,uirir un color rosado# Cuando 'abl, su voz

era tan !ruesa y ronca como la de un 'ombre# <El cazador va camino a su 'o!ar# El cazador inteli!ente escuc'a el piar de las pe,ue.as aves ne!ras al amanecer <di o con voz spera<# 6i espera en la cima de la colina, el cazador ser bendecido tres veces# <@osi y se sacudi como 'acen los perros spaniel de caza cuando salen del a!ua al borde del r"o#

<*ueno, las pistas de tu &ama fueron bastante cr"pticas <coment secamente (ermit, mientras com"an la cena de puercoesp"n asado, tan tierno y u!oso como un lec'n, ,ue 2s'mael 'ab"a preparado<# CCrees ,ue me estaba diciendo ,ue abandonara y me fuera a mi casaD <C@u c'amn indio no te ense. ,ue cuando se trata de predicciones ocultas 'ay ,ue prestar !ran atencin a cada palabra por sus asociaciones posiblesD $no no puede tomar nada de manera literal# )ara darte un e emplo, la 5ltima vez ,ue ped" su ayuda, Lusima me di o ,ue si!uiera al dulce cantante# Aste result ser el p aro !u"a de la miel# <)arece ,ue tiene al!o de ornitlo!a, pero esta vez nos 'abl de aves ne!ras en lu!ar de !u"as de la miel# <Empecemos por el principio# C@e di o ,ue re!resaras a casa o ,ue fueras camino al 'o!arD <ECamino al 'o!arF &i 'o!ar est en :ueva =or9, en los Estados $nidos# <*ien, eso nos dar"a una direccin :ornoroeste, y un poco al :orte, calculo# <En ausencia de otras su!erencias, tendremos ,ue probar eso <coincidi (ermit# Len se !uiaba con una br5 ula del e /rcito ,ue 'ab"a llevado consi!o cuando abandon a los 373# 7camparon esa primera noc'e al abri!o de una pe,ue.a elevacin rocosa# )oco antes del amanecer estaban bebiendo caf/ mientras esperaban ,ue saliera el sol# 4e pronto Loi9ot inclin la cabeza y levant la mano pidiendo silencio# 4e aron de 'ablar y escuc'aron# El sonido era tan d/bil ,ue slo se pod"a o"r cuando la brisa de la ma.ana cesaba un poco o viraba en direccin favorable# <CLu/ es, Loi9otD <Los chungaji se estn llamando entre ellos# <6e puso de pie y reco!i su lanza# <4ebo subir a la colina para poder escuc'ar lo ,ue estn diciendo# 6e escabull en la oscuridad mientras los dems prestaban atencin a los le anos sonidos#

<:o suenan como voces 'umanas <di o (ermit<, parecen ms bien los silbidos de los !orriones# <C% el piar de pe,ue.as aves ne!rasD <pre!unt Len<# CLas pe,ue.as aves ne!ras de Lusima &amaD 7mbos se ec'aron a re"r# <Creo ,ue ya lo tienes# Loi9ot tendr noticias para nosotros cuando ba e de la colina# Escuc'aban sus !ritos, ms cercanos y ms claros ,ue las otras voces, y el intercambio de noticias en la red no oficial de comunicaciones de los masai continu 'asta ,ue el sol estuvo bien separado del 'orizonte# Lue!o, finalmente, se acallaron cuando el viento y el creciente calor 'icieron ,ue todo intercambio posterior fuera ininteli!ible# )oco despu/s, Loi9ot re!res# +en"a 'enc'ido de su propia importancia# Estaba claro ,ue no iba a 'ablar 'asta ,ue al!uien le suplicara ,ue lo 'iciera# Len le dio el !usto# <4ime, Loi9ot, Cde ,u/ 'ablaron t5 y tus 'ermanos durante la c'arla sobre el cuc'illo de circuncisinD <6e 'abl muc'o acerca del safari de diez mil porteadores y muc'os wazungu acampados unto al r"o E?aso :!>iro, y sobre la !ran matanza de animales por parte del rey de una tierra llamada Emeli9a# <= despu/s de eso, Cde ,u/ 'ablaronD <8a 'abido un brote de la enfermedad del a!ua ro a en el !anado cerca de 7rus'a# 4iez animales murieron# <CEs posible ,ue tambi/n 'ablaran del movimiento de elefantes en el valle del 3iftD <6", 'ablamos de eso <respondi Loi9ot<# @odos coincidimos en ,ue /sta es la estacin en ,ue los !randes mac'os ba an al valle del 3ift# En los 5ltimos d"as los chungaji 'an visto muc'os en la re!in entre &aralal y (amnoro# 6e 'abl de tres ,ue via aban 'acia el Este en !rupo, todos muy !randes# <Entonces, finalmente, mostr una !ran sonrisa y su voz ad,uiri un tono de ur!encia# <6i vamos a atraparlos, M bogo, debemos ir rpidamente 'acia el :orte para cortarles el paso antes de ,ue si!an 'acia los territorios de los samburu y @ur9ana# &anyoro y Loi9ot corr"an adelante de los caballos con los lar!os pasos r"tmicos a los ,ue asociaban con Idevorar la tierra !olosamenteJ# Los dos inetes trotaban detrs de ellosB lue!o 2s'mael, ms atrs, montaba una mula y llevaba la otra car!ada con todas las

ollas, cacerolas y provisiones# (ermit estaba de su 'abitual 'umor incontenible# <E$n buen caballo entre las piernas, un rifle en la mano y la promesa de presas ms adelanteF 8i o de tu madre, /sta es la vida de un 'ombre# <:o puedo pensar en nada ,ue prefiera a eso <coincidi Len# (ermit fren s5bitamente y le dio sombra a sus o os con el sombrero, para mirar a un lado, 'acia un monte !ris de arbustos espinosos# <7,uello ,ue 'ay all" es un !ran mac'o 9ud5 <di o<# &s !rande ,ue nin!uno de los ,ue &ello? me consi!ui# <CLuieres otro 9ud5, o ,uieres al !i!ante de cientos de 9ilosD 4ec"dete, ami!o# :o puedes tener ambas cosas# <C)or ,u/ noD <pre!unt (ermit# <El enorme elefante mac'o con tu nombre marcado con 'ierro en el lomo puede estar precisamente detrs de la si!uiente colina# 4isparas una bala a,u" y saldr corriendo a muc'os 9ilmetros por 'ora# :o de ar de correr 'asta cruzar al otro lado del :ilo# <E7!uafiestasF Eres tan malo como el maldito Mran9 &ello?# <(ermit pic a su caballo para llevarlo a medio !alope y as" alcanzar a los dos masai, ,ue se 'ab"an adelantado muc'o# En medio de la tarde, una l"nea de colinas ba as mostraba sus cimas sobre el 'orizonte plano, como los nudillos de un pu.o cerrado# Esa noc'e acamparon deba o del ms alto# 7ntes del amanecer de la ma.ana si!uiente, bebieron caf/ alrededor del fue!oB lue!o de aron a 2s'mael con los caballos para ,ue levantara el campamento y car!ara su mula mientras ellos trepaban a la cumbre de la colina# Cuando lle!aron all", Loi9ot !rit por sobre el valle# 3ecibi la respuesta casi de inmediatoB fue un !rito similar pero distante ,ue sal"a de los irones ,ue ,uedaba de la noc'e# El intercambio continu por un rato antes de volverse a Len# <Ese con el ,ue estaba 'ablando no es masai# Asta es la frontera entre nuestros territorios y los de los samburu <explic Loi9ot<# Al es mitad samburu, la tribu ,ue son nuestros primos bastardos# 8ablan maa pero no i!ual ,ue nosotros# Lo 'ablan de una manera !raciosa, as"# <8izo !irar los o os y produ o unos rebuznos raros, como los de un burro enlo,uecido# &anyoro consider ,ue esto era 'ilarante y comenz a saltar en c"rculos, !olpendose las me illas y repitiendo la imitacin de un samburu 'ablando maa# <7'ora ,ue ustedes dos payasos 'an 'ec'o su pe,ue.a broma, Cnos dirs ,u/ ten"a para decir tu primo bastardo, el samburuD

@odav"a a!itado y con la voz entrecortada por la risa, Loi9ot respondi; <El burro samburu di o ,ue anoc'e, cuando llevaban el !anado a la manyatta, vieron a los tres mac'os# 7!re! ,ue cada uno de ellos tiene dientes blancos muy lar!os# <C8acia dnde se diri!"anD <pre!unt, ansioso, Len# <+en"an directamente 'acia este valle, 'acia donde estamos a'ora# 3pidamente Len tradu o estas noticias a (ermit y vio ,ue sus o os se iluminaban# <Entonces, si yo te de aba disparar a ese 9ud5 ayer, 'abr"as eliminado toda posibilidad de atraparlos# <Estoy cubierto de ver!Genza y remordimiento# En el futuro prometo escuc'ar las palabras del -rande ,ue lo sabe todo# <(ermit le diri!i un saludo burln# <E+ete al infierno, 3ooseveltF <Len sonri# <Enviar/ a &anyoro y a Loi9ot al valle para confirmar ,ue no lo 'ayan abandonado durante la noc'e# )ero como estamos en luna nueva, dudo ,ue 'ayan se!uido movi/ndose despu/s del anoc'ecer# 7postar"a muc'o dinero a ,ue descansaron durante las 'oras ms oscuras y ,ue reci/n a'ora estn empezando a moverse# <6e sentaron y observaron a los dos masai ,ue ba aban por la ladera y desaparec"an entre los rboles en el fondo del valle# <8asta a'ora 'emos se!uido el conse o de Lusima sobre las pe,ue.as aves ne!ras ,ue p"an al amanecer# CCul fue su si!uiente su!erenciaD <pre!unt de pronto (ermit# <8abl del cazador ,ue espera en la cima y es bendecido tres veces# 7,u" estamos sobre la cima# +eamos si tus tres bendiciones estn en camino# @an pronto como el sol sac su fo!osa cabeza por encima del 'orizonte, Len descol! la correa de los binoculares de su 'ombro y apoy la espalda contra el tronco de un rbol# Lentamente recorri con las lentes todo el valle aba o# $na 'ora despu/s descubri las siluetas de &anyoro y Loi9ot ,ue re!resaban colina arriba, caminando tran,uilamente a paso lento mientras conversaban# *a los binoculares# <3e!resan sin prisa, lo cual ,uiere decir ,ue no 'an tenido suerte# Los mac'os no 'an pasado por a,u"# :o todav"a por lo menos# <Los dos masai lle!aron y se pusieron en cuclillas cerca de ellos# Len mir a &anyoro con !esto de interro!acin, pero /ste sacudi la cabeza# <"apana# :ada# <6ac su ca a de rap/ y le ofreci un pellizco a Loi9ot antes de tomarlo /l# 2nspiraron y estornudaron cerrando los o osB lue!o 'ablaron en voz ba a para ,ue sus voces no se oyeran aba o, en el valle# (ermit se estir sobre el suelo pedre!oso, puso el ala de su sombrero sobre los o os, y en unos minutos, estaba roncando suavemente# Len continu moviendo los binoculares por el valle, ba ndolos de vez en cuando para

descansar los o os y limpiar las lentes con el faldn de su camisa# 7 trav/s de los tiempos, numerosas !randes rocas redondas se 'ab"an desprendido de la ladera y 'ab"an ba ado rodando 'asta el fondo del valle# 7l!unas se parec"an a la parte trasera de un elefante, y ms de una vez el corazn de Len se sobresalt al observar una forma !ris enorme dentro del campo de visin de los binoculares, 'asta ,ue lue!o se daba cuenta de ,ue era una roca !ris y no cuero de elefante lo ,ue estaba viendo# $na vez ms ba los binoculares y le 'abl en voz ba a a &anyoro# <CCunto tiempo debemos esperar a,u"D <8asta ,ue el sol lle!ue all"# <&anyoro se.al el c/nit# <6i no aparecen entonces, es posible ,ue 'ayan cambiado de ruta# En ese caso, debemos ir a caballo a la manyatta donde el samburu los vio ayer# 7ll" podemos se!uir la 'uella 'asta ,ue los alcancemos# (ermit apart el sombrero de sus o os y pre!unt; <CLu/ di o &anyoroD <Len le cont y /l se sent# <&e estoy aburriendo < anunci<# )arece un ue!o de apurarse y esperar# Len no se molest en responder# Levant los binoculares y reanud la b5s,ueda# 7 menos de un 9ilmetro aba o en el valle, 'ab"a un sector de plantas ms verdes, ,ue antes no 'ab"a visto# 6ab"a por el color y la densidad del folla e ,ue era una arboleda de bayas de mono# Los frutos eran morados y amar!os para el !usto 'umano, pero atra"an a toda clase de animales salva es, !randes y pe,ue.os# En el centro de la arboleda, 'ab"a una de esas !randes rocas redondas, cuya curvada l"nea superior sobresal"a por entre las plantas de bayas# La observ otra vez y estaba a punto de pasar a otra cosa cuando sus nervios se tensaron de !olpe# La roca pareci 'aber cambiado de forma y 'aberse 'ec'o ms !rande# La mir fi amente 'asta ,ue sus o os se 'umedecieron# Lue!o cambi de forma otra vez# Contuvo la respiracin# $n elefante se estaba levantando detrs de la roca, a medias oculto por /sta, de modo ,ue slo su nal!a y la curva de su espina dorsal ,uedaban a la vista# 4e ,u/ manera el animal 'ab"a lle!ado a esa posicin sin ,ue nin!uno de ellos lo viera era otra manifestacin de cuan en silencio y furtivamente pod"a moverse una criatura tan !rande 6inti ,ue el pec'o se le cerraba 'asta ,ue empez a respirar como un asmtico# 6i!ui mirando al elefante, pero /ste no se movi otra vez# I8ay slo uno, as" ,ue no puede ser la manada ,ue estamos buscando# Luiz sea una 'embra extraviada o un mac'o ovenJ# @rat de fortalecerse ante la decepcin# Lue!o sus o os se desplazaron rpidamente a la derec'a cuando vio otro movimiento# La cabeza de un se!undo elefante apareci a trav/s de la pantalla de ramas de bayas de mono# La respiracin de Len se entrecort otra vez# Aste era un mac'o# La cabeza era enorme, la frente sobresal"a de modo notable y las ore as estaban extendidas como las velas de una !oleta# La trompa col!ante estaba enmarcada por un par de colmillos lar!os y curvados, de marfil !rueso y brillante#

<E&anyoroF <susurr Len con ur!encia# <ELo veo, M bogoF Len lo mir y vio ,ue ambos masai estaban de pie, con la vista fi a en la arboleda de bayas de mono# <CCuntosD <pre!unt# <@res <contest Loi9ot<# $no se 'alla detrs de la roca# El se!undo est mirando 'acia nosotros y el tercero, parado entre ellos, pero escondido detrs de los rboles# 6lo puedo verle las patas# (ermit se sent de inmediato, alertado por la tensin contenida en sus voces# <CLu/ esD CLu/ 'an vistoD <:o demasiado# <Len estaba temblando# <6lo uno de cientos de 9ilos, tal vez dos o incluso tres# )ero supon!o ,ue ests demasiado aburrido para ,ue te importe# (ermit se puso de pie velozmente, todav"a medio aturdido por el sue.o# <C4ndeD C4ndeD Len se.al con el dedo# Entonces (ermit los vio# <+aya, ,ue me### <espet<# E-olp/ame en la cabezaF E6ac5deme para despertarmeF Esto no es verdad, CnoD 4ime ,ue no estoy so.ando# 4ime ,ue esos colmillos son reales# <C6abes ,u/, mi ami!oD 4esde a,u" me parecen muy reales# <E@oma tu rifleF +amos tras ellos <estall la voz de (ermit# <ELu/ buen plan, se.or 3ooseveltF :o veo nin!una falla en /l# <&ientras miraban, los tres elefantes salieron de la arboleda de bayas de mono y se movieron por el valle 'acia ellos# En fila, uno detrs del otro, si!uieron un anc'o sendero de animales ,ue pasaba cerca del pie de la colina en la ,ue estaban ellos# <CCuntos elefantes ten!o en mi permisoD <pre!unt (ermit<# C@resD <6abes muy bien cuntos# CEsts pensando en cazarlos a todosD &uc'ac'o codicioso# <CCul tiene los colmillos ms !randesD <(ermit estaba llenando con cartuc'os el car!ador del Kinc'ester#

<4if"cil de distin!uir desde a,u"# Los tres son !randes# @endremos ,ue acercarnos ms para ele!ir al ms !rande# )ero es me or ,ue nos apuremos# 6e mueven con rapidez# 6e lanzaron colina aba o por la ladera, y las piedras sueltas rodaban deba o de sus botas# )erdieron de vista a los mac'os, ocultos por los rboles y la alta l"nea de la pendiente# Lle!aron al fondo del valle con Len en primer lu!ar# 4obl a la iz,uierda por la base de la colina, corriendo veloz para lle!ar a una posicin en la ,ue pudieran interceptar a los elefantes# Lle! al sendero de los animales, ,ue era anc'o y 'ab"a sido suavizado a trav/s del tiempo por el paso de pezu.as, patas y !arras, y si!ui por a'"# (ermit le estaba pisando los talones y los dos masai estaban apenas unos pasos ms atrs# Len vio ,ue, ms adelante, el sendero estaba cortado por una 'ondonada poco profunda ,ue ba aba de la ladera de la colina# 8ab"a sido arrasada por el torrente de a!ua de tormenta# 7ntes de lle!ar a ella, varias cosas ocurrieron casi simultneamente# Len vio al mac'o l"der cuando sal"a de entre los rboles en el lado ms ale ado de la 'ondonada, unos cuatrocientos o ,uinientos metros adelante, se!uido de cerca por los otros dos, todos movi/ndose en una sola fila directamente 'acia ellos# Entonces, un !rito cada vez ms fuerte 'izo eco en la parte alta de la colina a la iz,uierda# Era el llamado de alarma de un mandril vi!ilante ,ue advert"a a los dems del peli!ro# 8ab"a descubierto a los 'ombres en el valle deba o de su puesto# 4e inmediato, el !rito fue repetido por el resto# El clamor de los speros sonidos reson por todo el valle# Los tres elefantes se detuvieron de !olpe# 6e mantuvieron en un !rupo apretado, balancendose con aire vacilante, levantando sus trompas para explorar el aire en busca del olor del peli!ro, moviendo sus cabezas de un lado al otro, con las ore as extendidas para escuc'ar# <ELue nadie se muevaF <les advirti Len a los otros<# )ueden descubrir 'asta el menor movimiento# <)ermaneci en su lu!ar y los mir atentamente# IC8acia dnde iban a correrDJ, se pre!unt# El corazn le !olpeteaba contra la ca a torcica debido al esfuerzo de la carrera colina aba o y por la emocin# Los tres elefantes llevaban al menos cincuenta 9ilos de marfil a cada lado de sus cabezas# IC)or dnde debemos irnosDJ, pens# Lue!o se decidi# <@enemos ,ue meternos en la 'ondonada antes de ,ue nos descubran <di o sin aliento y comenz moverse 'acia adelante otra vez# Lle!aron a la 'ondonada sin ,ue el elefante los 'ubiera localizado y se de aron caer por el empinado barranco para ,uedar en medio de una manada de impalas, ,ue estaban mordis,ueando las ramas ba as de los arbustos ,ue cerraban el cauce seco# La manada estall en una aterrorizada carrera de animales ,ue saltaban y resoplaban, trep por el otro lado de la 'ondonada y escap en estampida por el sendero de animales, directamente 'acia los tres !randes mac'os# El l"der vio ,ue se lanzaban 'acia /l, dio media vuelta y corri derec'o a la empinada ladera de la colina# Los otros dos lo si!uieron#

Len mir por sobre el barranco y vio lo ,ue estaba ocurriendo# <E&alditos sean estos condenados impalasF <di o con los dientes apretados# Los tres elefantes corr"an por la primera pendiente ,ue 'ab"a en la base de la colina, ale ndose de /l en dia!onal, directo a la cima<# +amos, (ermit <!rit con desesperacin<# 6i no podemos interceptarlos antes de ,ue lle!uen a la cima, nunca volveremos a verlos# Cruzaron corriendo la an!osta fran a de terreno 'orizontal y lle!aron a la base de la colina# =a estaban doscientos metros detrs del elefante# Len fue derec'o a la pendiente, dando !randes zancadas, saltando por encima de las rocas ms pe,ue.as en su camino# Los elefantes no pod"an subir esa pendiente tan empinada de manera directa# El l"der dobl al otro lado y empez a dar una serie de !iros con curvas pronunciadas para trepar# &ientras tanto, Len y (ermit continuaron movi/ndose directamente 'acia arriba, atravesando sin desviarse cada una de las vueltas ,ue los mac'os se ve"an obli!ados a dar# En cada tramo se acercaban ms a su !i!antesca presa# <:o creo poder se!uir con esto <di o (ermit sin aliento<# :o doy ms# <Contin5a, ami!o# <Len extendi la mano 'acia atrs y le a!arr la mu.eca# < E+amosF =a casi lle!amos# <Lo arrastr 'acia arriba# <Estamos delante de ellos a'ora# :o es muc'o lo ,ue falta# Minalmente lle!aron tambalendose a la cima de la colina y (ermit se apoy contra un tronco de rbol# 6u camisa estaba empapada de sudor, su pec'o sub"a y ba aba, y el aire silbaba en su !ar!anta# Le temblaban las piernas, como si tuviera convulsiones# Len mir 'acia atrs, pendiente aba o# El mac'o l"der estaba a unos treinta metros deba o de su nivel, pero se acercaba rpidamente, si!uiendo cada curva por todo el contorno# Len calcul ,ue iba a pasar a menos de treinta metros del lu!ar donde estaban en la l"nea de la colina contra el cielo, pero el animal no parec"a darse cuenta de su presencia# <)reprate, ami!o# 7ba o# 8az un disparo firme# 3pido a'ora# Estarn sobre nosotros en unos se!undos <le susurr a (ermit<# 6lo te darn una oportunidad# @oma al l"der# @"rale a la axila, usto detrs del 'ombro# *usca su corazn# :o intentes dispararle al cerebro# 4e repente, el mac'o l"der vio las fi!uras a!ac'adas y recortadas sobre el cielo encima de /l y se detuvo otra vez, balanceando su trompa con aire vacilante# Comenz a volverse para re!resar ladera aba o, pero &anyoro y Loi9ot se acercaban por detrs de /l# -ritaron y a!itaron los brazos, tratando de 'acerlo volver 'acia los cazadores en la cima# El mac'o vacil otra vez, balanceando su cabeza de un lado al otro# 6us compa.eros se acercaban detrs de /l# Los dos masai corrieron 'acia ellos, aullando como demonios y moviendo sus shuka# )or el contrario, los 'ombres en la cresta esperaban inmviles y en silencio# )ara el mac'o l"der, /stos parec"an ser la amenaza menor# 6e volvi otra vez y si!ui movi/ndose colina arriba, directamente 'acia donde estaban Len y (ermit# Los

otros dos lo se!u"an# <7,u" vienen# )reprate <di o Len en voz ba a# (ermit estaba sentado sobre su trasero, con los codos apoyados en las rodillas# )ero todav"a le faltaba el aliento y, consternado, Len vio ,ue el ca.n de su Kinc'ester se mov"a# @emi ,ue (ermit estuviera a punto ofrecer una de sus exc/ntricas demostraciones de punter"a, pero el momento 'ab"a lle!ado# 3espir 'ondo y espet; <E7'ora, (ermitF E4ispraleF Levant el 8olland, listo para apoyarlo cuando (ermit errara, como se!uramente iba a ocurrir# 6e oy el ruido del Kinc'ester ,ue salt en las manos de (ermit# Len tra! con fuerza y ba su rifle# La bala no 'ab"a dado al mac'o l"der en el 'ombro, sino en el a!u ero del o"do# El elefante cay sobre sus rodillas, muerto instantneamente# Len salt cuando el Kinc'ester volvi a 'acer ruido# El se!undo mac'o, ,ue se acercaba detrs del l"der ca"do, cay sin vida despu/s de otro perfecto tiro al cerebro# )ero cay en la pendiente empinada y empez a ba ar rodando# El cuerpo muerto del animal fue aumentando la velocidad mientras ba aba ruidosamente 'acia aba o, provocando una avalanc'a de rocas sueltas y pedre!ullo# &anyoro y Loi9ot casi se vieron arrastrados por ella# 7 5ltimo momento se arro aron a un lado y el cuerpo del animal pas resbalndose# El tercer mac'o ,ued sobre la pendiente abierta deba o de la cumbre, acorralado entre los dos !rupos de 'ombres# &anyoro se puso de pie de un salto y fue 'acia /l, !ritando y a!itando su shuka# Los nervios del mac'o cedieron y 'uy 'acia la cima# Len y (ermit estaban exactamente en su l"nea de escape# La 'uida de la bestia se convirti en una pura y violenta embestida# 7 mitad de camino ec' las ore as 'acia atrs y corri directamente 'acia ellos, c'illando con rabia# <E%tra vezF <!rit Len<# E8azlo otra vezF E4ispraleF <)repar el 8olland, pero antes de ,ue pudiera disparar, el Kinc'ester lo 'izo por tercera vez# Este elefante estaba deba o del nivel de (ermit, pero de frente, de modo ,ue el punto al cual disparar estaba en!a.osamente ms alto# 6in embar!o, lo calcul a la perfeccin y su punter"a dio con precisin en el blanco# El 5ltimo mac'o lanz la trompa sobre su cabeza y muri tan rpidamente y sin sufrimiento como sus compa.eros# @ambi/n rod colina aba o por la pendiente, resbalando los 5ltimos cincuenta metros 'asta ,ue su cuerpo se detuvo contra el tronco de uno de los rboles ms !randes cerca de la base de la colina# 4esde el primer disparo 'asta el 5ltimo, slo 'ab"an pasado uno o dos minutos# Len no 'ab"a disparado una sola vez# Los ecos de los disparos se fueron apa!ando contra las colinas en el otro lado del valle y un silencio profundo descendi sobre el lu!ar# :in!5n ave cant y nin!5n simio !rit# @oda la naturaleza parec"a contener la respiracin y escuc'ar# Minalmente Len rompi el silencio#

<Cuando di!o ,ue dispares a la cabeza, t5 le tiras al cuerpo# Cuando di!o t"rale al cuerpo, le disparas a la cabeza# Cuando te doy una presa fcil, la estropeas# Cuando te doy un tiro imposible, das perfectamente en el blanco# CLu/ diablos, 3ooseveltD :o s/ realmente para ,u/ me necesitas a,u"# (ermit no parec"a escuc'arlo# Estaba sentado mirando fi amente el rifle en su re!azo con una mirada pasmada en su rostro marcado por el sudor# <E4ios me amaF <susurr<# :unca 'e disparado tan bien antes# <Levant la cabeza y observ los tres enormes cuerpos aba o# 4espacio se puso de pie y camin 'acia el elefante ms cercano# 6e a!ac' y coloc su mano derec'a con reverencia sobre uno de los colmillos lar!os y brillantes# <:o puedo creer lo ocurrido# -ran &edicina simplemente pareci dominarme# Mue como si yo estuviera fuera de m" mismo y observando todo lo ,ue ocurr"a desde una cierta distancia# <Levant el Kinc'ester 'asta sus labios como un cliz de comunin y bes el blo,ue de metal azul de la recmara# <+aya, -ran &edicina, Lusima &ama te envolvi con un tremendo 'ec'izo, CnoD

)asaron seis d"as antes de ,ue los colmillos pudieran ser sacados de la carne en descomposicin y para entonces &anyoro ya 'ab"a reunido a un !rupo de porteadores de las cercanas aldeas samburu para llevarlos al campamento base en el r"o E?aso :!>iro# En el via e de re!reso 'icieron un desv"o para reco!er la cabeza escondida del rinoceronte# La lar!a fila de porteadores llevaba un impresionante desplie!ue de trofeos de caza mayor al acercarse al campamento# Estaban todav"a a unos cuantos 9ilmetros del r"o cuando vieron un pe,ue.o !rupo de inetes ,ue cabal!aban 'acia ellos# +en"an de la direccin donde estaba el campamento# <7puesto a ,ue es mi pap ,ue viene a ver ,u/ es lo ,ue 'e estado 'aciendo# < (ermit ten"a una !ran sonrisa ante esa expectativa# <:o puedo esperar a ver su cara cuando vea lo ,ue trai!o# &ientras frenaban para esperar ,ue los inetes se acercaran, Len subi sus binoculares y los observ# <EEsperaF Ase no es tu padre# <&ir un poco ms# <Es ese tipo del peridico y su camar!rafo# CCmo diablos supieron dnde encontrarnosD <Calculo ,ue deben de tener un informante en nuestro campamento# 7parte de eso, tienen o os como buitres ,ue merodean <coment (ermit<# :ada se les escapa# 4e todos modos, no podemos evitar 'ablar con ellos# 7ndre? Ma!an se acerc y levant su sombrero# <*uenas tardes, se.or 3oosevelt <!rit<# CEso ,ue llevan sus 'ombres son colmillos de elefantesD :o ten"a idea de ,ue crecieran tanto# 6on !i!antescos# Estn realizando un safari maravillosamente exitoso# Le doy mis ms calurosas felicitaciones# C)odr"a ec'ar una mirada ms detallada a sus trofeosD Len orden a los porteadores ,ue ba aran sus car!as# Ma!an desmont y fue a inspeccionarlas, exclamando asombrado# <&e encantar"a escuc'ar su relato de esta cacer"a, se.or 3oosevelt <di o<, si usted pudiera concederme ese tiempo# =, por supuesto, estar"a sumamente a!radecido si usted y el se.or Courtney tuvieran la bondad de posar para un par de foto!raf"as ms# &is lectores estarn fascinados al enterarse de sus aventuras# Como usted sabe, mis art"culos se publican en casi todos los peridicos del mundo civilizado, desde &osc5 'asta &an'attan# $na 'ora despu/s, Ma!an y su camar!rafo 'ab"an terminado# Ma!an 'ab"a llenado media libreta con sus !arabatos de ta,ui!raf"a y el fot!rafo 'ab"a expuesto varias docenas de placas con flas' de los cazadores y sus trofeos# Ma!an estaba ansioso por re!resar a su m,uina de escribir# )ensaba enviar a un veloz mensa ero a la oficina de tel/!rafo en :airobi con su texto e instrucciones de ,ue deb"a ser enviado de manera ur!ente a su director en :ueva =or9# Cuando todos ya se 'ab"an estrec'ado las manos, (ermit,

inesperadamente, le pre!unt a Ma!an; <CConoce usted a mi padreD <:o, se.or, no lo conozco, aun,ue debo a.adir ,ue soy uno de sus ms fervientes admiradores# <+en!a a verme ma.ana al campamento principal <invit (ermit<# 6e lo presentar/# Ma!an ,ued pasmado por la invitacin, y cuando se marc' todav"a se!u"a a!radeci/ndole a !ritos# <CLu/ te 'a ocurrido, ami!oD <pre!unt Len<# Cre"a ,ue odiabas al cuarto poder# <Los odio, pero es me or tenerlos de ami!os ,ue de enemi!os# 7l!5n d"a podr"a ser 5til conocer a un 'ombre como Ma!an# 7'ora me debe un !ran favor# Len y (ermit entraron en el campamento principal unto al r"o a 5ltima 'ora de la tarde# :adie los estaba esperando# Con su robusta constitucin, el )residente se 'ab"a recuperado por completo de los efectos de la cena de 7ccin de -racias# Estaba sentado deba o de un rbol afuera de su carpa, leyendo un e emplar encuadernado en cuero de $os papeles del 9lub Gickwick, de 4ic9ens, uno de sus eternos favoritos# Con aire desconcertado mir el alboroto ,ue el arribo de su 'i o 'ab"a provocado# @odo el personal del campamento, casi unas mil personas, se acercaban rpidamente desde todas partes para dar la bienvenida a los cazadores ,ue re!resaban# 6e amontonaron alrededor de ellos, estirando el cuello para ver me or los colmillos y la cabeza del rinoceronte# @eddy 3oosevelt de a un lado su libro, se a ust los anteo os con marco de metal sobre la nariz, se levant de su silln, meti la camisa en el pantaln sobre su prominente abdomen y fue a descubrir la causa de a,uella conmocin# La multitud se apart con deferencia para de arlo pasar# (ermit desensill de un salto para saludar a su padre# 6e dieron la mano afectuosamente y el )residente tom el brazo de su 'i o# <*ien, mi muc'ac'o, 'as estado ausente durante casi tres semanas# Estaba empezando a preocuparme por ti# 7'ora lo me or es ,ue le muestres a tu padre lo ,ue 'as tra"do# <7mbos se diri!ieron a donde estaban los porteadores ,ue 'ab"an ordenado las car!as para su inspeccin# Len todav"a estaba montado y lo suficientemente cerca del )residente para poder verle claramente el rostro por encima de las cabezas del resto de la !ente# )od"a observar cada matiz de sus expresiones# +io ,ue su moderado e indul!ente inter/s de aba paso al asombro cuando 3oosevelt cont los colmillos desple!ados en el suelo# 4espu/s el asombro dio lu!ar a la consternacin cuando se dio cuenta del tama.o de las piezas de marfil# 4e caer el brazo de (ermit y camin lentamente recorriendo la fila de trofeos# Estaba de espaldas a su 'i o,

pero Len vio ,ue la consternacin se endurec"a para convertirse en envidia e indi!nacin# 6e dio cuenta de ,ue, para ,ue el )residente 'ubiera lle!ado a su posicin de mxima eminencia, deb"a de ser uno de los 'ombres ms competitivos del mundo# Estaba acostumbrado a destacarse en todo lo ,ue emprendiera y a ser el primero y ms importante en cual,uier empresa# En ese momento se ve"a obli!ado a aceptar el 'ec'o de ,ue, esta vez, 'ab"a sido superado por su 'i o# El )residente se detuvo al final de la fila y permaneci all" con sus manos a!arradas atrs# 6e c'upaba los extremos del bi!ote y frunc"a el ce.o con fuerza# Lue!o su expresin cambi y sonre"a cuando se volvi 'acia (ermit# Len se llen de admiracin al ver la rapidez con la ,ue 'ab"a controlado sus emociones# <E&a!n"ficoF <exclam 3oosevelt<# Estos colmillos superan todo lo ,ue ya tenemos, y casi con certeza todo lo ,ue podamos conse!uir antes de ,ue termine la expedicin# <Le dio otra vez la mano a (ermit# <Estoy or!ulloso de ti, real y verdaderamente or!ulloso# CCuntos disparos 'iciste para conse!uir estos extraordinarios trofeosD <Es me or ,ue usted se lo pre!unte a mi cazador, pap# @odav"a a!arrando la mano derec'a de (ermit, el )residente mir a Len# <*ien, se.or Courtney, Ccuntos fueronD C4iez, veinte o msD Cu/ntenos, por favor# <6u 'i o mat a los tres mac'os con tres balas consecutivas <respondi Len<# @res tiros perfectos al cerebro# 3oosevelt mir a (ermit a la cara por un momento, lue!o lo envolvi con fuerza en el c"rculo de sus brazos musculosos y lo abraz con ferocidad# <Estoy or!ulloso de ti, (ermit# :o podr"a estar ms or!ulloso de lo ,ue estoy en este momento# )or encima del 'ombro del )residente, Len pudo ver la cara de (ermit# Estaba encantado# En ese momento fue el turno de Len de sentir emociones mezcladas# 6e re!oci aba por su ami!o, pero sinti por s" mismo un fuerte dolor# I% al mi padre pudiera lle!ar a decirme eso al!5n d"a <pens<, pero s/ ,ue nunca lo 'arJ# El )residente solt finalmente el abrazo y sostuvo a (ermit a la distancia de sus brazos, con una sonrisa radiante en el rostro y la cabeza inclinada 'acia un lado# <Lue me condenen si no 'e en!endrado a un campen <di o<# Luiero ,ue me lo cuentes todo en la cena# )ero mi nariz advierte ,ue necesitas un ba.o antes de comer# +e a 'i!ienizarte# <Lue!o mir a Len# <&e encantar ,ue usted tambi/n nos acompa.e para la cena, se.or Courtney# C4i!amos entre las siete y media y las oc'oD

&ientras Len pasaba su nava a sobre los pelos oscuros y densos ,ue cubr"an sus mand"bulas, 2s'mael llenaba la ba.era de metal !alvanizado casi 'asta el borde con a!ua caliente ,ue ol"a a 'umo de madera ,uemada# Cuando Len sali de ella con su cuerpo brillante y rosado, 2s'mael ten"a una toalla !rande lista para /l, ,ue 'ab"a entibiado de antemano ante el fue!o# 6obre la cama de Len 'ab"a una par de pantalones ca,ui proli amente planc'ados y en el suelo, un par de botas altas, bien lustradas# 7l rato, con su pelo peinado con fi ador, Len se diri!i a la carpaHcomedor, !rande como la carpa de un circo# 4ecidido a no lle!ar tarde a la cena del )residente, estuvo all" media 'ora antes# 7l pasar por la tienda de )ercy )'illips, su voz familiar lo llam# <Len, entra a,u" un minuto# 6e a!ac' para atravesar la portezuela y encontr a )ercy sentado con un vaso en la mano# Le 'izo se.as para ,ue se sentara en la silla vac"a delante de /l# <*ebe un tra!o# En la mesa del )residente no 'ay alco'ol# La bebida ms fuerte ,ue te van a ofrecer esta noc'e se!uramente ser arabe de arndano# <8izo un pe,ue.o !esto de repu!nancia y se.al la botella en la mesa al lado de la silla de Len# <Es me or ,ue te fortalezcas# Len se sirvi dos dedos de ?'is9y *unna'ab'ain de una sola malta y lo complet con a!ua de r"o ,ue 'ab"a sido 'ervida, y lue!o enfriada en una porosa bolsa de a!ua de lona# Lo prob# <E$n el"xirF )odr"a volverme adicto a esto# <:o puedes permit"rtelo# )or lo menos, no todav"a# <)ercy le acerc su propio vaso# <6"rveme un poco a m" tambi/n, ya ,ue ests en eso# <Cuando su vaso estuvo lleno otra vez, lo levant 'acia Len# <E7 tu saludF <di o# <E7rriba los riflesF <respondi Len# *ebieron y saborearon el fra!ante licor# Lue!o )ercy di o; <7 propsito, Cte felicit/ por tus recientes y espectaculares /xitosD <:o ,ue yo recuerde, se.or# <&aldito de m"# )odr"a 'aber urado ,ue lo 'ice# 4ebo de estar poni/ndome vie o# <6us o os resplandecieron# Eran de un azul brillante y claro en su cara arru!ada y curtida por el sol# <&uy bien, entonces, escuc'a bien# 6lo voy a decir esto una vez# 4emostraste tu val"a 'oy# Estoy muy or!ulloso de ti# <-racias, se.or# <Len estaba ms profundamente conmovido de lo ,ue 'ab"a esperado estar#

<En el futuro puede de ar de decirme Ise.orJ# Llmame )ercy# <-racias, se.or# <)ercy# 6implemente )ercy# <-racias, 6implemente )ercy# *ebieron en amable silencio por un rato# Lue!o )ercy continu# <6upon!o ,ue sabes ,ue cumplir/ sesenta y cinco a.os el prximo mes# <:unca lo 'abr"a pensado# <7l diablo con eso# Luiz pensaste ,ue ten"a ms de noventa# <Len abri la boca para protestar cort/smente, pero )ercy lo 'izo callar con un !esto# <Aste no es tal vez el momento de sacar a colacin el tema, pero me siento ms d/bil# Estas vie as piernas ya no son lo ,ue al!una vez fueron# 7'ora cada 9ilmetro ,ue recorro parece ,ue son cinco# 8ace dos d"as no le di a un @ommy mac'o a cien metros, aun,ue era un blanco perfecto# :ecesito al!una ayuda por a,u"# Estaba pensando en tener un socio# $n socio menor# 7 decir verdad, un socio muy menor# Len asinti con la cabeza cautelosamente, a la espera de escuc'ar al!o ms# )ercy tom el relo de plata de su bolsillo y abri la tapa !rabada, mir la esfera, cerr la tapa, vaci su vaso y se puso de pie# <:o estar"a bien 'acer esperar al )residente de los Estados $nidos de :orteam/rica para la cena# Al disfruta de sus comidas# Lstima ,ue no sienta lo mismo respecto del vino# 6in embar!o, no ten!o duda de ,ue sobreviviremos# Eran diez personas para cenar en la !ran carpa# Mreddie 6elous y (ermit ten"an los asientos de 'onor a cada lado del anfitrin# Len ,ued ubicado en el otro extremo de la mesa, en la silla ms ale ada del )residente# @eddy 3oosevelt era un contador de 'istorias nato# 6u len!ua era de plataB sus conocimientos, enciclop/dicosB su intelecto, impresionanteB su entusiasmo, conta!ioso y su encanto, irresistible# @en"a a sus acompa.antes embelesados mientras los llevaba de un tema a otro, de la pol"tica y la reli!in a la ornitolo!"a y la filosof"a, de la medicina tropical a la antropolo!"a africana# Len de ,ue el filete de ant"lope eland en su plato se enfriara mientras escuc'aba con absoluta atencin al )residente, ,ue estaba evaluando las tensiones internacionales de ese momento en Europa# Aste era un tema ,ue )enrod *allantyne 'ab"a expuesto en !ran profundidad ante su sobrino, cuando estuvieron sentados unto al fue!o en sus incursiones para lancear cerdos en la selva, de modo ,ue le resultaba familiar#

4e pronto, el )residente se diri!i a /l personalmente# <CCul es su opinin sobre esto, se.or CourtneyD Len se sinti consternado cuando todas las cabezas se volvieron 'acia /l, a la expectativa# 6u primer instinto fue librarse respondiendo ,ue no le interesaba demasiado el tema y ,ue no se sent"a en condiciones de expresar una opinin, pero lue!o cambi de idea# <*ien, se.or, usted me disculpar por mirar esto desde un punto de vista britnico# Creo ,ue el peli!ro est en las aspiraciones imperiales de 7lemania y 7ustria# 7 esto 'ay ,ue sumarle la proliferacin de tratados exclusivos entre numerosos Estados, ,ue se estn firmando por toda Europa# Estas alianzas son comple as, pero todas toman medidas para proteccin mutua y apoyo en caso de conflicto con un tercer Estado# Eso podr"a provocar un efecto domin si el socio menor de esa alianza se viera envuelto en un enfrentamiento con su vecino y llamara a su aliado ms fuerte para ,ue interviniera# 3oosevelt parpade# :o 'ab"a esperado una respuesta tan slida# <E emplos, por favor <pidi# <:osotros creemos ,ue el 2mperio britnico slo puede mantenerse unido con una poderosa fuerza naval# El 9iser -uillermo 22 no 'a ocultado su intencin de convertir a la marina alemana en la fuerza ms poderosa del mundo# :uestro imperio es amenazado por esto# 8emos sido forzados a firmar tratados con otros pa"ses en Europa, como */l!ica, Mrancia y 6erbia# 7lemania tiene tratados con 7ustria y @ur,u"a, un pa"s musulmn# En 190W, cuando aument la tensin entre &arruecos y Mrancia, nuestro nuevo aliado estrat/!ico, se precipit una crisis por todo el norte de frica# 4ebido a su alianza con @ur,u"a, 7lemania se vio obli!ada a intervenir contra Mrancia# Mrancia es nuestro aliado, por lo ,ue estbamos obli!ados a intervenir en nombre de ellos# Mue un efecto en cadena# 6lo las intensas ne!ociaciones diplomticas y una monta.a de suerte evitaron la !uerra# Len vio ,ue las expresiones en las caras de la audiencia mostraban respeto, lo ,ue lo anim a continuar# 8izo un ademn de desaprobacin# <&e parece ,ue el mundo est 'aciendo e,uilibrio al borde del abismo# 8ay ruedas dentro de ruedas, e incontables 'ilos en la red, y s/, se.or )residente, ,ue usted, particularmente, es muy consciente de ello# 3oosevelt cruz los brazos sobre el pec'o# <$na sabia cabeza sobre 'ombros venes# $sted debe cenar con nosotros otra vez ma.ana por la noc'e# &e !ustar"a conocer sus opiniones sobre las divisiones raciales y las tensiones en frica# )ero a'ora pasemos a asuntos ms importantes# 7 mi 'i o le !usta cazar con usted# &e dice ,ue ustedes dos 'an 'ec'o planes para ir ms all de sus recientes triunfos con elefantes y rinocerontes#

<&e encanta ,ue (ermit desee continuar cazando conmi!o, se.or# 4isfruto enormemente de su compa."a# <CCul ser su prxima presaD <&i rastreador principal 'a descubierto el refu!io de un cocodrilo muy !rande# C$n esp/cimen seme ante ser"a de inter/s para el 6mit'sonianD <)or supuesto# )ero eso no les tomar demasiado tiempo, si ya sabe dnde est escondido el cocodrilo# 4espu/s de eso, Ccules son sus planesD <(ermit ,uiere cazar un buen len# <EEndemoniado oven descaradoF <Le dio un pu.etazo u!uetn a (ermit en el 'ombro# <E:o contento con !anarme con los elefantes y el rinoceronte, a'ora ,uieres un tercer triunfo consecutivoF <Los comensales rieron con /l y @eddy 3oosevelt continu# < Est bien, ami!o, E'ec'oF C7postamos diez dlaresD <7mbos se dieron la mano para sellar la apuesta y lue!o el )residente di o; <=a ,ue 'ablamos de leones, tenemos la suerte de tener a,u" con nosotros al ms !rande experto del mundo en este tema# <6e volvi 'acia el apuesto anciano en el otro lado# <Luiz, 6elous, podr"a darnos al!unas pistas sobre cmo actuar con ellos# En particular, estoy interesado en ,ue nos 'able de las se.ales de advertencia ,ue un len le da al cazador antes de atacar# C)odr"a usted describirlos para nosotros y decirnos ,u/ se siente al enfrentar un ata,ue seme anteD 6elous de el cuc'illo y el tenedor# <Coronel, siento el mayor respeto y admiracin por el len# 7parte de comportarse como un rey, su fuerza es tal ,ue puede llevar el cuerpo de un buey en sus mand"bulas cuando salta por encima de una cerca de casi dos metros de un corral para el !anado# 6us mand"bulas son tan temibles ,ue pueden aplastar el 'ueso ms duro como si fuera tiza blanda# Es rpido como la muerte# Cuando ataca, su primer impulso de velocidad alcanza los cincuenta 9ilmetros por 'ora# Con su voz suave pero autorizada, 6elous mantuvo a todos cautivados durante casi una 'ora 'asta ,ue el )residente lo interrumpi# <-racias# Luiero levantarme temprano ma.ana, de modo ,ue si ustedes, caballeros, me disculpan, me voy a la cama# Len camin con )ercy cuando re!resaron a sus carpas# <Estoy impresionado, Len, con tu perspicacia pol"tica, aun,ue detect/ los tonos de tu t"o )enrod en lo ,ue di iste esta noc'e# Creo ,ue @eddy 3oosevelt tambi/n ,ued impresionado# &e parece ,ue te las 'as arre!lado para poner ambos pies bien se!uros sobre la escalera 'acia las estrellas# 6iempre y cuando lo!res ,ue a su 'i o no lo muerda un len#

3ecuerda el conse o de Mrederic9 6elous# 6on criaturas endiabladamente peli!rosas# Cuando el len ec'a las ore as 'acia atrs y sacude la cola para de arla derec'a 'acia arriba, es se.al de ,ue va a atacar, y es me or ,ue est/s listo para disparar directamente# < Lle!aron a la carpa de )ercy# <*uenas noc'es <salud )ercy# 6e a!ac' para atravesar la portezuela y de caer la solapa de lona#

Len y (ermit estaban tendidos uno unto al otro en la ribera del r"o detrs de una pantalla fina de uncos ,ue &anyoro y Loi9ot 'ab"an construido la tarde anterior# Los dos rastreadores masai estaban ec'ados detrs, cerca de ellos# 8ab"an estado esperando desde el amanecer ,ue el cocodrilo de &anyoro se mostrase# 8ab"a mirillas en la pantalla a trav/s de las ,ue pod"an ver el a!ua estancada, verde por las al!as# 8ab"a casi doscientos metros 'asta la orilla del otro lado, ,ue ,uedaba ba o la sombra de un bos,ue de altos e emplares de afzelias africanas, con sus ramas adornadas con lianas enroscadas y decoradas con los nidos de los p aros te edores, de color amarillo brillante# Los mac'os col!aban cabeza aba o de los nidos ,ue 'ab"an te ido, 'aciendo vibrar sus alas y c'illando excitados para atraer a al!una 'embra ,ue estuviera observando por a'" y ba ara a instalarse# Len pasaba el tiempo mirando a,uellas maniobras, pero (ermit ya empezaba a ponerse nervioso# &anyoro 'ab"a colocado el escondite encima del barranco empinado directamente sobre el sendero de animales ,ue corr"a a trav/s de los uncales al borde del a!ua# 8ab"a pocos lu!ares por all" ,ue proporcionaran un acceso tan fcil al a!ua# Los cazadores se 'ab"an instalado en el escondite mientras todav"a estaba oscuro, y cuando aument la luz, &anyoro le indic a Len el lu!ar donde el cocodrilo se 'ab"a escondido deba o del barranco enterrndose en el barro blando deba o de la superficie# 8ab"a rodado sobre s" mismo retorci/ndose 'asta convertir el fan!o de aba o en una sopa espesaB lue!o se 'ab"a ,uedado inmvil para de ar ,ue el barro fino se le asentara otra vez sobre la cabeza y el lomo# El 5nico si!no de su presencia era el dise.o de alambrera en el barro ,ue 'ac"a adivinar su lomo de escamas# Len apenas pod"a distin!uir la forma de la cabeza y las dos prominencias en el crneo, ,ue conten"an sus o os# Les tom un poco de tiempo tanto a /l como a &anyoro se.alar la forma confusa del enorme cuerpo a (ermit# Cuando por fin lo ubic, (ermit, con su impetuosidad acostumbrada, ,uiso dispararle de inmediato a la forma borrosa de la cabeza# 6e necesitaron varios minutos de ar!umentaciones susurradas antes de ,ue Len pudiera persuadirlo de ,ue incluso el Kinc'ester, a pesar de la bendicin de Lusima, no podr"a disparar una bala a trav/s de un metro de a!ua sin ser detenida como si 'ubiera una pared de ladrillo# =a era casi el mediod"a y, en el calor, manadas de ant"lopes y cebras 'ab"an lle!ado a beber en los otros tres puntos con a!ua alrededor del c'arco, pero nada se acerc al lu!ar donde estaba escondido el cocodrilo# (ermit se pon"a ms nervioso con cada minuto ,ue pasaba# Len pens ,ue estaba al borde de la rebelin y exi!ir"a disparar# Len se!u"a con suerte# 4escubri un movimiento sobre su flanco iz,uierdo# @oc el

brazo de (ermit y se.al con la barbilla 'acia el pe,ue.o !rupo de cebras de -revy ,ue sal"an de entre los rboles y se diri!"an t"midamente por el sendero de animales 'acia el abrevadero# (ermit recuper su buen nimo# <@al vez veamos un poco de accin finalmente <murmur, y toc la culata de la -ran &edicina# Las -revy son los miembros ms !randes de la familia de los caballos, ms !randes incluso ,ue un caballo perc'ern# Asta es una buena razn para ,ue su nombre alternativo sea el de Icebra imperialJ# El semental ,ue las !uiaba med"a un metro y medio de altura 'asta el 'ombro y pesaba tal vez unos ,uinientos 9ilos# La manada se mov"a con !ran precaucin, como 'acen todos los animales de presa cuando saben ,ue los predadores pueden estar vi!ilando el a!ua# 4ieron slo al!unos pasos antes de detenerse a buscar cual,uier se.al de peli!ro por todas partes, para lue!o dar unos pasos ms# (ermit observaba sus movimientos con ansiedad# 6u -ran &edicina estaba car!ado y delante de /l, ,ue se 'ab"a apoyado sobre una alfor a de su montura y le daba un sost/n firme# )or fin, el semental ,ue las !uiaba entr cautelosamente en el sendero ,ue 'ab"a sido abierto por las pezu.as de los miles de animales sedientos ,ue 'ab"an venido antes ,ue /l y ba a la playa an!osta# 6e detuvo en el borde del a!ua e 'izo otro minucioso examen de los barrancos alrededor# Minalmente, tom la decisin fat"dica; ba la cabeza y 'undi su 'ocico ne!ro aterciopelado en el a!ua# @an pronto como empez a beber, el resto de la manada lo si!ui por el sendero, empu ndose entre ellos en su ansiedad por lle!ar al a!ua# Ase era el momento ,ue el cocodrilo 'ab"a estado esperando con tanta paciencia# $s su cola para propulsarse 'acia arriba y sali velozmente del barro y a trav/s de la superficie en medio de una brillante nube de !otas de a!ua# Los 'ombres en la orilla retrocedieron instintivamente, sorprendidos por el tama.o del monstruoso la!arto, por la velocidad y por la violencia del ata,ue# <E6anto Cielo, debe medir seis metros de lar!oF <exclam (ermit# El semental era pesado, pero esta bestia lo era cuatro o cinco veces ms# 7 pesar de esta diferencia, las pezu.as de la cebra andaban en tierra firme y todo su poder estaba en sus patas# Las del cocodrilo eran pe,ue.as, torcidas y d/biles# @oda su fuerza se concentraba en la cola# En un directo tira y aflo a, la cebra obtendr"a la venta a# El cocodrilo ten"a ,ue lo!rar llevarlo al a!ua ms profunda, donde sus pezu.as no tendr"an apoyo# 7ll", la enorme cola del cocodrilo le dar"a una venta a abrumadora# :o trat de a!arrar al semental con sus mand"bulas para arrastrarlo, sino ,ue movi la cabeza como un !arrote de luc'a# Con todo ese peso y esa fuerza detrs del !olpe, /ste fue tan rpido ,ue el o o apenas si pudo se!uirlo# El 'orrible y crneo crneo se estrell en un lado de la cabeza de la cebra, rompiendo el 'ueso y de ndola sin sentido# Cay de lado con las cuatro patas en el a!ua, pateando convulsivamente por encima de la superficie, moviendo la cabeza de un lado al otro cuando empez a a'o!arse# En ese momento el cocodrilo se lanz 'acia adelante, tom el 'ocico de la cebra en sus mand"bulas y la

arrastr 'acia el a!ua profunda# Empez una serie de vueltas ,ue a!itaron el a!ua 'asta 'acer espuma, mientras retorc"a el cuello de la cebra como si fuera un pollo, al mismo tiempo ,ue lo desorientaba y a'o!aba# El cocodrilo si!ui rodando 'asta ,ue el 5ltimo destello de vida se extin!ui en el cuerpo rayadoB entonces lo solt y retrocedi# 7 veinte metros de la costa, permaneci en la superficie, observando el cuerpo de la cebra muerta a la espera de al!una 5ltima se.al de vida# El cuerpo flotaba casi totalmente sumer!ido, con slo una pata trasera saliendo de la superficie, apuntando al cielo# El cocodrilo estaba completamente de costado 'acia los cazadores, con slo la parte de arriba del lomo y la mitad superior de la cabeza a la vista# La cabeza se ve"a todav"a ms 'orrorosa por su abierta sonrisa fi a y sardnica# (ermit estaba estirado boca aba o detrs de la alfor a de su montura, con el rifle apoyado en el 'ombro y la me illa apretada contra la curva de la culata# @en"a el o o iz,uierdo cerrado con fuerza y el derec'o entrecerrado y concentrado, a la altura de la mira del arma# Len se inclin ms cerca de /l# <7p5ntale 'acia la comisura de la sonrisa, exactamente en el nivel del a!ua, deba o del o o# <Las 5ltimas palabras todav"a estaban en sus labios cuando el Kinc'ester ru!i# 7l mirar con los binoculares, Len vio las !otas de a!ua ,ue saltaban cuando la bala sacudi la superficie directamente deba o del pe,ue.o y perverso o o, para lue!o se!uir 'asta estrellarse dentro de la cabeza del cocodrilo# <E)erfectoF <!rit Len mientras se pon"a de pie de un salto# <Giga! <!rit &anyoro<# E4io en el blancoF <Ngwenya ku)a! EEl cocodrilo est muertoF <c'ill Loi9ot ri/ndose mientras se pon"a de pie y se lanzaba a una danza desenfrenada dando saltos# El cocodrilo sac todo su cuerpo fuera del a!ua, azotando la superficie con su cola en una serie de !i!antescas convulsiones# -olpe las mand"bulas, lue!o salt otra vez a !ran altura fuera del a!ua y cay con tremendo estr/pito, salpicndolo todo, dando vueltas una y otra vez sobre s", con su cola 'aciendo olas ,ue romp"an pesadamente en la playa# <Ngwenya ku)aF <se re!oci aban los 'ombres en la costa mientras la locura de muerte del cocodrilo alcanz un crescendo# 4e pronto el enorme cuerpo se paraliz, la cola se ar,ue y se puso r"!ida, y el cocodrilo ,ued inmvil en la superficie por un momento y lue!o se 'undi, para desaparecer deba o de las a!uas verdes# <E+amos a perderloF <!rit (ermit preocupado y salt en una sola pierna mientras se ,uitaba las botas#

<CLu/ diablos crees ,ue ests 'aciendoD <exclam Len, frenndolo# <+oy a sacarlo# (ermit se esforz por liberarse, pero Len lo su et fcilmente# <Escuc'a, idiota, si entras en esa a!ua, el abuelo del cocodrilo estar esperando para conocerte# <E)ero vamos a perderloF E@en!o ,ue pescarlo y sacarloF <E:o, nada de esoF &anyoro y Loi9ot esperarn a,u" 'asta ma.ana, cuando el cocodrilo est/ 'inc'ado de !as y flotando en la superficie# Entonces, t5 y yo volveremos para ponerle so!as# (ermit se calm un poco# <6e lo va a llevar la corriente# <El r"o no est corriendo# Aste es un c'arco aislado# @u cocodrilo no va a ir a nin!una parte, ami!o#

Era ya la tarde avanzada y estaban sentados deba o del toldo de la carpa de Len, bebiendo el t/ y repasando una y otra vez los detalles de la caza del cocodrilo, cuando un clima de excitacin y revuelo atraves el campamento, lo ,ue indicaba el re!reso inminente del )residente# (ermit se puso de pie de un salto# <E+amosF <le di o a Len<# +eamos lo ,ue mi padre 'a conse!uido# <6e ale a !randes zancadas y se dio vuelta# <:o di!as nada sobre el cocodrilo# :o lo va a creer 'asta ,ue lo vea# @eddy 3oosevelt entr cabal!ando al campamento y ellos estaban a'" para darle la bienvenida cuando desmont y le entre! las riendas a un mozo de cuadra# 6onri cuando vio a (ermit y 'ab"a un centelleo de triunfo en sus o os detrs de los anteo os con marco de metal# <8ola, pap <!rit (ermit<# C8a tenido usted un buen d"aD <:o estuvo malo# 7br" la cuenta de los leones# La cara de (ermit se transform# <CCaz un lenD

<E7s" esF <confirm el )residente, siempre sonriente# 6e.al con el pul!ar por encima del 'ombro# (ermit vio al !rupo de porteadores ,ue se acercaba por el sendero a trav/s de los rboles# Llevaban un cuerpo color bronce col!ado de un palo ,ue car!aban# *a aron su car!a unto a la carpa de taxidermia, y salieron tres cient"ficos del 6mit'sonian para ver lo conse!uido a,uel d"a# Cortaron las so!as ,ue un"an las !arras del len al palo y estiraron el cuerpo del animal en el suelo para medirlo y foto!rafiarlo# (ermit se rio, aliviado# 8asta /l, ,ue conoc"a poco acerca de a,uellos animales, pudo ver ,ue se trataba de una leona oven# <EE', papF <C'as,ue la len!ua al diri!irse a su padre# <6i crees ,ue eso es un len de verdad, yo podr"a muy bien considerarme presidente de los Estados $nidos# Es una cac'orra# <@ienes razn, 'i o <acept su padre, todav"a con una sonrisa petulante<# )obre pe,ue.a criatura, tuve ,ue dispararle# :o nos permit"a acercarnos al cuerpo de su compa.ero# Lo vi!ilaba con ferocidad# )or lo menos, podremos ex'ibirla embalsamada como parte de un !rupo familiar en una de las vitrinas de la 6ala de frica en el museo# CLu/ le pareceD <4iri!i la pre!unta a -eor!e Lemmon, efe del e,uipo de cient"ficos# <Estamos encantados de tenerla, se.or# Es un espl/ndido esp/cimen# 6u cuero es perfecto, todav"a tiene las manc'as de los cac'orros venes y sus dientes son perfectos# El )residente mir 'acia atrs por sobre su 'ombro y coment sin premura; <E7', bienF Estn trayendo al mac'o a'ora# <%tro e,uipo de porteadores estaba precisamente saliendo del bos,ue# Cuatro 'ombres se inclinaban ba o el peso del enorme cuerpo ,ue car!aban# <E6anto cieloF &e parece ,ue /se es un espl/ndido len# <Mrederic9 6elous 'ab"a salido de su carpa en man!as de camisa, con el bloc de dibu os en la mano# <4ebemos ase!urarnos de ,ue esos 'ombres lo mane en con cuidado# :o ser"a bueno ,ue su piel se marcara o da.ara# Los porteadores se acercaron con el len balancendose en el palo al ritmo de su trote# Lo ba aron suavemente al lado de la leona# 6ammy Ed?ards, el principal taxidermista, lo estir con cuidado y sac su cinta de medir, ,ue coloc desde la punta de la nariz ne!ra como el nix 'asta el mec'n ne!ro en el extremo de su cola# <4os metros con cincuenta cent"metros# <&ir al )residente# <Es un !ran len, se.or, el ms !rande ,ue 'aya medido#

4espu/s de la cena de a,uella noc'e, (ermit fue a la carpa de Len# Llevaba consi!o una petaca de plata con ?'is9y Nac9 4aniel>s# *a aron la intensidad de la lmpara,

se sentaron en las sillas de lona deba o del mos,uitero y mantuvieron la voz ba a# <7ndre? Ma!an fue el invitado de 'onor esta noc'e <le di o (ermit a Len# En respuesta a la invitacin de (ermit, Ma!an 'ab"a lle!ado al campamento durante la tarde<# 6e llev bien con mi padre# 7l vie o le encant tener una nueva audiencia# Estuvieron en silencio durante varios minutos y lue!o (ermit continu# <:o !uardo rencor 'acia mi padre# Al tiene tanto inter/s de conse!uir buenos trofeos como cual,uiera de nosotros, y se mueve como un 'ombre de la mitad de su edad# :o estabas a'", por supuesto, pero puedo decirte ,ue casi exa!er durante la cena esta noc'e# En realidad, no se act ni se re!ode conmi!o, pero estuvo muy cerca# )or supuesto, Ma!an estaba encantado con todo eso# Len observ el l",uido de color mbar en su vaso y murmur su acuerdo con simpat"a# <Luiero decir ,ue era un buen len, un espl/ndido animal, pero no el me or len ,ue nadie 'ubiera cazado ams en frica, CnoD <pre!unt (ermit seriamente# <@ienes toda la razn# Era un len muy !rande de cuerpo, pero su melena era un collar"n de pelos# :o era muc'o ms !rande ,ue la boa de pluma de avestruz de una dama <le ase!ur Len, y (ermit se ec' a re"r# Lue!o se puso una mano sobre la boca# Estaban a ms de cien metros de la carpa del )residente, pero el !ran 'ombre esperaba silencio en el campamento despu/s de la 'ora de acostarse# <La boa de una dama <repiti (ermit con ale!r"a, y lue!o 'izo un intento de falsete femenino<# C+amos al ballet, mis ,ueridosD <6aborearon la broma durante un tiempo y bebieron el Nac9 4aniel>s# Lue!o (ermit di o; <7 veces casi odio a mi padre# CEso me convierte en malvadoD <:o, te 'ace 'umano# <4ime con toda sinceridad, Len, C,u/ pensaste realmente de ese lenD <)odemos superarlo# <C@e pareceD C4e verdad lo creesD <El len de tu padre no tiene un solo pelo ne!ro en su boa# :i uno <di o, y (ermit tuvo ,ue acallar otro estallido de risa ante la palabra IboaJ# El Nac9 4aniel>s estaba calentando su estma!o y levantndoles el nimo#

Cuando su ami!o lo!r controlar su re!oci o, Len repiti; <)odemos superarlo# )odemos conse!uir un len ms !rande y ms ne!ro# &anyoro y Loi9ot son masai# @ienen una afinidad especial con los !randes !atos# 4icen ,ue podemos conse!uir al!o me or y yo les creo# <4ime cmo vamos a 'acerlo# <(ermit observaba con seriedad su rostro# <8aremos una columna li!era y nos adelantaremos al safari principal para ir ms all del territorio masai, donde los leones no 'an sido perse!uidos por los morani en los 5ltimos mil a.os# )odemos movernos con mayor rapidez ,ue los dems por,ue ellos estn limitados al ritmo de los porteadores# En pocos d"as podemos adelantarnos unos ciento cincuenta 9ilmetros o ms# CCundo piensa tu padre diri!irse 'acia el :orteD CLo sabesD <&i padre nos di o a la 'ora de la cena ,ue piensa ,uedarse a,u" durante un tiempo# )arece ,ue 'ace al!unos d"as los !u"as locales lo llevaron a /l y al se.or 6elous a un !ran pantano ,ue ,ueda a unos treinta 9ilmetros al este de a,u"# Cerca de ese lu!ar encontraron 'uellas ,ue el se.or 6elous cree ,ue pueden ser de unos ant"lopes sitatun!a mac'os, pero ser"an ms !randes ,ue la especie ,ue /l mismo descubri en 1ZZ1, en el delta de %9avan!o# 7 /se le pusieron su nombre, $imnotragus selousi# 8a convencido a mi padre de ,ue /sta podr"a ser una nueva subespecie completamente nueva# 7 m" padre le resulta irresistible la oportunidad de descubrir una especie 'asta a'ora desconocida por la ciencia# 6ue.a con ,ue 'aya un sitatun!a ,ue se llame $imnotragus roose0elti# 6acrificar"a a su primo!/nito para eso# <&ostr una amplia sonrisa# <E= el primo!/nito es ,uien te 'abla, por supuestoF Espero ,ue ,uiera permanecer por a,u" 'asta ,ue encuentre a ese mac'o o se convenza de ,ue no existe# <)uedo comprender su inter/s# CLu/ sabes sobre el sitatun!aD <:o muc'o <admiti (ermit# <Es una criatura fascinante, muy rara y escurridiza# Es el 5nico ant"lope realmente acutico# 6us pezu.as son tan lar!as y separadas ,ue en tierra apenas s" puede caminar, pero en el barro profundo o en el a!ua es tan !il como un ba!re# Cuando se ve amenazado, se mete deba o del a!ua y puede ,uedarse sumer!ido durante 'oras con slo la punta de sus orificios nasales por encima del a!ua# <4iablos, me encantar"a conse!uir uno de /sos <exclam (ermit# <:o puedes tenerlo todo, ami!o# % leones o sitatun!a, t5 decides# <Len no esper una respuesta# <Los planes del )residente nos vienen muy bien a nosotros# )odemos de ar ,ue ellos si!an esos planes y partir pasado ma.ana# 7'ora, dime, Ccrees ,ue podr"a 'aber otro tra!o en el fondo de tu petacaD 6i lo 'ay, no creo ,ue debamos desperdiciarlo, CnoD

)asaron el d"a si!uiente reuniendo a toda prisa al personal y el e,uipo para su columna li!era# Esco!ieron un !rupo de seis caballos y tres mulas de car!a# Lue!o, con la ale!r"a de escolares ,ue se libran de la vi!ilancia de su director, cabal!aron en direccin norte# 7 5ltima 'ora de la tarde del tercer d"a, estaban si!uiendo el curso de un pe,ue.o r"o no identificado cuando se oy un !rito de los rastreadores masai, ,ue iban unos cien metros ms adelante# -esticularon y se.alaron 'acia una rpida forma de felino ,ue 'ab"a salido de unos matorrales y se ale aba veloz por la planicie aluvial abierta, diri!i/ndose en busca de refu!io en el bos,ue espeso ,ue 'ab"a ms all# <CLu/ esD <(ermit se puso de pie en los estribos y prote!i sus o os de la luz con el sombrero# <Leopardo <explic Len<# $n !ran !ato# <:o tiene manc'as <protest (ermit# <:o puedes verlas a esta distancia# <C)uedo alcanzarlo y derribarloD <Los disparos no molestarn a los leones ,ue los escuc'en <le ase!ur Len<, no como a los elefantes# 6on curiosos como los !atos# 7l!unos disparos podr"an incluso atraerlos# <(ermit no tuvo ,ue escuc'ar ms# 4e escapar un desenfrenado !rito de va,uero y, con su sombrero, inst a su montura a lanzarse en un !alope loco, a la vez ,ue sacaba a -ran &edicina de la funda deba o de su rodilla derec'a para blandir"a sobre la cabeza# <7,u" vamos otra vez, ami!os# <Len se rio# <%tro discreto y cuidadosamente planeado acec'o del 6e.or *ala +eloz# <8izo ,ue su propio caballo saliera al !alope y corri tras /l# El leopardo escuc' a,uella conmocin, se detuvo y se sent sobre sus patas traseras, mirando inmvil 'acia atrs, asombrado# Lue!o se dio cuenta de lo precaria ,ue era su situacin, dio velozmente media vuelta y se ale corriendo, estirndose en cada saltoB lar!o, ele!ante y !rcil# <FeeAhaF E+amos a /lF <aull (ermit, e incluso Len fue conta!iado por la emocin de la car!a al !alope# <<iew halloo! E+amosF <Lanz el vie o !rito de la caza del zorro y se inclin a lo lar!o del pescuezo de su caballo, 'aci/ndolo correr, con ambas manos en las riendas# La sensacin del viento en la cara era embria!adora# 7bandonando todo control, corrieron compitiendo entre s" por la planicie# La nariz del caballo de Len se estaba acercando a la altura de las botas de (ermit# Aste mir 'acia atrs por deba o de la axila, vio a Len ,ue !anaba terreno, !olpe con el

sombrero el cuello de su caballo y apret los talones en los flancos# <E+amosF <lo alent<# E+amos, beb/F E+e adelanteF <En ese momento su caballo tropez en un a!u ero de suricatas# 6u pata delantera derec'a se rompi, con un ruido como de un lati!azo, y cay como si le 'ubieran disparado al cerebro# (ermit fue lanzado por lo alto# -olpe el suelo con el 'ombro y el costado de la cara# 6u rifle vol de su mano y rod como una pelota por deba o de las pezu.as en movimiento del caballo de Len# Aste 'izo !irar la cabeza de la ye!ua y apenas si lo!raron evitar pisotear a (ermit# El animal 'ab"a respondido a la presin de las riendas, el bocado y las espuelas, sacudiendo la cabeza violentamente# Cabal!aron de re!reso 'acia el inete derribado# El caballo de (ermit estaba tratando de ponerse de pie, pero su pata delantera ten"a una fractura limpia, usto encima del menudillo, con la pezu.a ,ue col!aba suelta# (ermit estaba tendido inmvil, estirado sobre la tierra dura# I6e mat# E4ios m"oF CLu/ le voy a decir al )residenteDJ Len estaba desesperado mientras sacaba los pies de los estribos# )as la pierna derec'a por sobre el pescuezo de su caballo y se de caer al suelo# Corri 'acia (ermit, pero cuando lle! a /l, su ami!o se estaba incorporando, aturdido# La piel del lado iz,uierdo de su cara estaba raspada y ten"a la ce a rota y a medias col!ando sobre su o o cubierto de polvo# <EMue un errorF <farfull, y escupi san!re y barro<# EMue un !ran errorF Len se rio, aliviado# <C@ratas de decirme ,ue no fue deliberadoD Cre" ,ue lo 'ab"as 'ec'o slo para impresionarme# (ermit movi la len!ua por todo el interior de la boca# <:o falta nin!5n diente <anunci, 'ablando como si tuviera el paladar roto# <7fortunadamente, ca"ste de cabeza, por,ue de otro modo podr"as 'aberte lastimado# <Len se arrodill unto a /l, le tom la cabeza con ambas manos y la !ir de un lado a otro, revisndole el o o# <@rata de no parpadear as", o el polvo te va a lastimar el !lobo ocular# <Eso se dice fcil# CLu/ tal si tu prxima instruccin est5pida es Itrata de no respirarJD 2s'mael se acerc al !alope en su mula y le dio a Len una bolsa de a!ua# <&antenle el o o abierto, 2s'mael <orden Len, y lue!o verti a!ua en /l, lavando casi todo el barro# 4espu/s le alcanz la bolsa a (ermit<# En u!ate la boca y lvate la cara# <Los dos masai estaban en cuclillas cerca, desde donde pod"an ver muy bien lo ,ue estaban 'aciendo, a la vez ,ue comentaban lo ocurrido con placer# <$stedes dos, 'ienas, de en de re"rse y preparen la tienda porttil, y pon!an a'" la manta de Gopoo

"ima# Luiero sacarlo del sol# &ientras ayudaban a (ermit a ubicarse en la pe,ue.a carpa, Len sac el enorme 8olland de su funda en la montura y le dispar al caballo 'erido# 8izo ,ue a,uello pareciera fr"o y limpio, pero su simpat"a por los caballos era intensa y, aun,ue se trataba de un acto de piedad, esa muerte le des!arr la conciencia# <6,uenle la silla de montar y los arreos a esa pobre criatura <le di o a &anyoro, mientras extra"a el cartuc'o de bronce vac"o y volv"a a poner el rifle en la funda# 6e diri!i a la pe,ue.a carpa y se a!ac' para atravesar la entrada# <C4nde est -ran &edicinaD <pre!unt (ermit, y trat de levantarse# Len lo empu 'acia aba o# <Enviar/ a &anyoro a buscarlo# <Levant la voz; <E&anyoroF @rae el bunduki del bwana# <Lue!o puso un dedo delante de los o os de (ermit <6i!5elo# Lo movi lentamente de un lado al otroB lue!o, satisfec'o, 'izo un !esto de asentimiento con la cabeza# <7 pesar de todos tus esfuerzos, no parece ,ue 'ayas conse!uido producirte una conmocin cerebral, !racias a 4ios# 7'ora ec'emos un vistazo al lu!ar donde tu ce a iz,uierda sol"a estar pe!ada a la cara# <3evis el da.o minuciosamente# <+oy a tener ,ue darte unos puntos# (ermit se mostr alarmado# <CLu/ sabes t5 de suturar a la !enteD <8e suturado a muc'os caballos y perros# <=o no soy nin!5n caballo ni nin!5n perro# <:o, esos animales son muy inteli!entes# <Lue!o, diri!i/ndose a 2s'mael, di o; < @rae tu e,uipo de costura# En ese momento &anyoro apareci en la entrada con expresin triste# @en"a una parte separada del Kinc'ester en cada mano# <Est roto <di o en swahili# (ermit le ,uit las partes rotas# <E&aldicinF E)or todos los demoniosF <!imi# La culata se 'ab"a partido en el cuello de la empu.adura y el punto de mira estaba torcido# Era obvio ,ue no se pod"a disparar con el rifle# (ermit lo sostuvo como si se tratara de un 'i o enfermo<# CLu/ voy a 'acerD <&ir a Len con aire lastimoso# <C)uedes repararloD

<6", pero reci/n cuando re!resemos al campamento y dispon!a de mi ue!o de 'erramientas# @endr/ ,ue atar la culata con piel fresca de la ore a de un elefante# Cuando se se,ue, estar tan duro como el 'ierro y me or ,ue si fuera nueva# <C= el punto de miraD <6i no podemos encontrar el ori!inal, limar/ un trozo de metal y lo soldar/ en su lu!ar# <CCunto tiempo tomar todo esoD <$na semana aproximadamente# <+io la expresin afli!ida de (ermit y trat de suavizar un poco las cosas# <@al vez menos# 4epende de cunto demoremos en encontrar una ore a de elefante fresca y de lo rpidamente ,ue se se,ue# 7'ora, ,u/date ,uieto mientras te coso# (ermit estaba en tal estado de an!ustia ,ue parec"a 'abituado a la primitiva ciru!"a ,ue Len le practic# )rimero lav la 'erida con una solucin diluida de yodoB lue!o se puso a traba ar con la a!u a y el 'ilo# Cual,uiera de ambos procedimientos eran razn ms ,ue suficiente para 'acer llorar a un 'ombre fuerte, pero (ermit parec"a ms preocupado por -ran &edicina ,ue por su propio sufrimiento# <CCon ,u/ voy a disparar mientras tantoD <se lament, todav"a sosteniendo el rifle# <7fortunadamente tra e mi vie o Enfield #303 como refuerzo# <Len pas la a!u a a trav/s de un plie!ue de la piel# (ermit 'izo una mueca pero se aferr al tema obstinadamente# <Asa es un arma para u!ar# <)arec"a ofendido# <)odr"a estar bien para las @ommy, los impala o incluso para seres 'umanos, pero es demasiado liviana para un len# <6i te acercas lo suficiente y pones la bala en el lu!ar adecuado, cumplir con su misin# <C7cercarmeD E=a s/ lo ,ue eso si!nifica para tiF CLuieres ,ue meta el ca.n en el a!u ero del o"do del maldito !atoD <&uy bien, si!ue con tu estilo acostumbrado y dispara a seiscientos metros de distancia# )ero no creo ,ue d/ resultado# (ermit pens en ello por un momento, pero no se mostr demasiado contento con la idea# <CLu/ tal si me prestas ese enorme y vie o 8olland ,ue tienesD

<@e ,uiero como si fueras mi propio 'ermano, pero antes te prestar"a a mi 'ermana menor por una noc'e# <C@ienes una 'ermana menorD <pre!unt (ermit, con un s5bito inter/s<# CEs bonitaD <:o ten!o nin!una 'ermana <minti Len, ansioso por prote!er a sus 'ermanos de las atenciones de (ermit< y no voy a prestarte mi rifle# <*ien, no ,uiero tu pe,ue.o y pat/tico #303 <reaccion (ermit con mal 'umor# <E*ienF Entonces, te su!iero ,ue le pidas a &anyoro ,ue te preste su lanza# &anyoro sonri expectante ante la mencin de su nombre# (ermit sacudi la cabeza y us todo el swahili ,ue conoc"a para diri!irse a /l# <Mazuri sana, &anyoro# "acuna matatuF &uy bien, &anyoro# :o te preocupes# <El masai pareci decepcionado y (ermit se volvi a Len# <Est bien, ami!o# )robar/ al!unos tiros con tu rifle de u!uete#

)or la ma.ana, el o o de (ermit estaba 'inc'ado y cerrado, y su torso, decorado con al!unos moretones espectaculares# 7fortunadamente el da.o estaba en el o o iz,uierdo, de modo ,ue su o o para apuntar todav"a estaba sano# Len abri la corteza de un rbol de la fiebre para darle un blanco a sesenta pasos y lue!o le pas el #303# <7 esta distancia disparar un par de cent"metros ms arriba, de modo ,ue manten la punta de la mira un poco ms aba o <le aconse # (ermit 'izo dos disparos, ,ue dieron unto a la marca, un dedo a cada lado# <E+ayaF :ada mal para un principiante# <(ermit tambi/n se 'ab"a impresionado# Estaba visiblemente ale!re# <&aravillosamente bien incluso para un !ran tirador como Gopoo "ima < coincidi Len<# )ero slo recuerda ,ue no debes disparar a nada ,ue est/ por encima del 'orizonte# (ermit no se dio cuenta de la broma# <+amos a buscar un len <di o# 7,uella noc'e acamparon unto a un pe,ue.o abrevadero ,ue todav"a ten"a a!ua de las 5ltimas lluvias# 6e metieron entre sus mantas tan pronto comieron y ambos 'ombres se

,uedaron dormidos en unos minutos# En la madru!ada Len sacudi a (ermit para despertarlo# Aste se incorpor aturdido# <CLu/ sucedeD CLu/ 'ora esD <:o te preocupes por la 'ora, slo escuc'a <le di o Len# (ermit levant la vista y vio ,ue los dos masai e 2s'mael estaban sentados unto al fue!o# Lo 'ab"an alimentado con trocitos de madera y las llamas bailaban a!itadas# 6us rostros estaban concentrados y embelesados# Estaban escuc'ando# El silencio se prolon! varios minutos# <CLu/ estamos esperandoD <pre!unt (ermit# <E)acienciaF 6lo manten los o"dos abiertos <lo re!a. Len# 4e pronto la noc'e se llen con un ruido# Era un sonido ba o ,ue retumb muy fuerte, ,ue sub"a y ba aba como olas empu adas por un 'uracn# )roduc"a un 'ormi!ueo en la piel y 'ac"a erizar los pelos en los brazos y 'asta la nuca# (ermit ec' a un lado su manta y se puso de pie de un salto# El sonido se apa! en una serie de !ru.idos como sollozos# El silencio posterior pareci apoderarse de todo 'ombre y bestia en la creacin# <CLu/ diablos fue esoD <susurr (ermit# <$n len# $n !ran len mac'o dominante ,ue proclama su reino <respondi Len en voz ba a# &anyoro a.adi al!o en maalue!o /l y Loi9ot se rieron de la broma# <CLu/ di oD <pre!unt (ermit# <4i o ,ue 'asta el 'ombre ms valiente es dos veces asustado por un len# La primera vez cuando escuc'a su ru!ido, la se!unda y 5ltima vez cuando conoce a la bestia cara a cara# <@iene razn sobre la primera vez <admiti (ermit<# Es un sonido incre"ble# C)ero cmo sabes ,ue es un mac'o !rande y no una leonaD <CCmo se distin!ue la voz de Enrico Caruso de la de 4ame :ellie &elbaD <+amos a dispararle# <*uen plan, ami!o# =o sosten!o la vela y t5 disparas# 4eber"a ser fcil# <CEntonces, ,u/ vamos a 'acerD <=o, por lo menos, voy a meterme deba o de mi manta y voy a tratar de dormir un

poco# @5 deber"as 'acer lo mismo# &a.ana va a ser un d"a a!itado# <%tra vez se acostaron al lado del fue!o, pero ambos estaban muy le os de conciliar el sue.o cuando otro ru!ido estruendoso reson a trav/s de la noc'e# <EEsc5c'aloF <murmur (ermit<# El 'i o de su madre me est invitando a salir para u!ar# CCmo puedo dormir con ese ruido por a'"D <Los 5ltimos !ru.idos como de una sierra se perdieron en el silencio, y lue!o lle! otro sonido, casi un eco distante del primer ru!ido, le ano y d/bil# 6e sentaron y los masai de aron escapar exclamaciones# <CLu/ diablos fue esoD <pre!unt (ermit<# )arec"a otro len# <Eso es exactamente lo ,ue era <le ase!ur Len# <CEs un 'ermano del primeroD <4e nin!una manera# Es el rival del primer len y enemi!o a muerte# <(ermit estaba a punto de 'acer otra pre!unta, pero Len lo detuvo# <4/ ame 'ablar a los masai# <El debate se desarrollaba en maa 'ablado con rapidez, 'asta ,ue al final Len re!res a (ermit# <&uy bien, esto es lo ,ue est ocurriendo por a'"# El primer len es el mac'o ms vie o y dominante# Aste es su territorio y casi con se!uridad tiene un 'ar/n !rande de 'embras y sus cac'orros# )ero ya se est poniendo vie o y sus fuerzas se estn debilitando# El se!undo mac'o es oven y fuerte, en la flor de su vida# 6e siente listo para desafiarlo y ,uedarse con el territorio y el 'ar/n# Est merodeando por los l"mites y untando valor para la luc'a a muerte# El vie o est tratando de asustarlo y a'uyentarlo# <C&anyoro puede decir todo eso despu/s de escuc'ar slo al!unos ru!idosD <@anto &anyoro como Loi9ot 'ablan la len!ua de los leones con fluidez <explic Len, con expresin seria# <Esta noc'e creer/ cual,uier cosa ,ue me di!as# C7s" ,ue tenemos no uno sino dos leones !randesD <6", y no se irn le os# El vie o no se atreve a de ar la puerta abierta, y el oven puede olfatear a esas damas# @ampoco se ir a nin!una parte# 4espu/s de esto, ya no era cuestin de ,ue nadie durmiera# 6e sentaron unto al fue!o, planeando la cacer"a con los masai y bebiendo el me or de los caf/s de 2s'mael, 'asta ,ue los primeros rayos del sol doraron las copas de los rboles# Lue!o desayunaron con las famosas tortillas de 'uevo de avestruz de 2s'mael y una fuente de sus bollos i!ualmente famosos, calientes y reci/n sacados del fue!o# $n 'uevo de avestruz era el e,uivalente de dos docenas de 'uevos !randes de !allina, pero no ,uedaron sobras# &ientras reco!"an las 5ltimas !otas de !rasa de la cacerola con trozos de bollo, 2s'mael y los masai levantaron el campamento y car!aron las mulas# El aire todav"a era suave y fresco cuando partieron para ver lo ,ue el d"a les iba a deparar#

$n par de 9ilmetros en las barrancas r"o aba o, sorprendieron a una manada de varios cientos de b5falos ,ue re!resaban del a!ua# Len derrib a dos con disparos consecutivos del ca.n iz,uierdo y lue!o del derec'o del 8olland# Les abrieron las panzas para ,ue el olor a carro.a fuera transmitido en la brisa sofocanteB lue!o las mulas los arrastraron a posiciones ms favorables, con terreno abierto alrededor de ellos y sin posibilidad de refu!io en al!una espesa maleza cercana en la ,ue un len 'erido pudiera esconderse# &ientras estaban colocando el cebo, los porteadores cortaron mano os de ramas verdes y cubrieron los cuerpos de los animales para ,ue los buitres y las 'ienas tuvieran dificultades para alcanzarlos# )ara un len, ese obstculo no ser"a un impedimento para lle!ar a la presa# Cabal!aron r"o aba o y 'acia el rea donde los leones 'ab"an estado ru!iendo durante la noc'e# Cada dos o tres 9ilmetros, Len le disparaba a cual,uier mam"fero !rande ,ue apareciera; irafas, rinocerontes o b5falos# )ara la puesta de sol 'ab"an preparado una muy atractiva serie de cebos para leones, en un trec'o de unos ,uince 9ilmetros# Esa noc'e fueron otra vez privados de un sue.o tran,uilo por el ru!ido y el contrarru!ido de los dos anta!onistas# En un momento el len ms vie o estuvo tan cerca de donde estaban acostados ,ue el suelo tembl deba o de sus mantas con el imperioso poder de su voz, pero esta vez no 'ubo respuesta de su retador# <El len oven 'a encontrado una de nuestras carnadas# <&anyoro interpret su silencio# <6e la est comiendo# <Cre"a ,ue los leones nunca com"an carro.a <di o (ermit# <:o creas# 6on tan 'ara!anes como los !atitos dom/sticos# )refieren ,ue les den de comer, sin preocuparse de lo podrido y maloliente ,ue est/# 6lo se toman el traba o de cazar sus propias presas cuando todo lo dems falla# 4os 'oras despu/s de la medianoc'e, el len vie o 'ab"a de ado de ru!ir, y la oscuridad estaba en silencio# <7'ora 'a encontrado un cebo para /l <observ &anyoro<# Los tendremos a ambos ma.ana# <CCuntos leones me permite mi licenciaD <pre!unt (ermit# <Los suficientes para satisfacerte incluso a ti <le di o Len<# Los leones son una pla!a en el frica %riental *ritnica# )uedes matar todos los ,ue desees# <E*ienF Luiero a estos dos tipos !randes# Luiero llevrmelos para mostrrselos a mi padre# <=o tambi/n <coincidi Len fervientemente<# =o tambi/n#

7penas 'ubo luz suficiente para ,ue los rastreadores leyeran las se.ales, comenzaron a retroceder por la cadena de cebos# Len y (ermit llevaban c'a,uetas de abri!o pues la ma.ana era fr"a y perfumada como un buen C'ablis# Las primeras tres carnadas ,ue visitaron no 'ab"an sido tocadas, aun,ue los buitres esperaban oscuros, encorvados y taciturnos como sepultureros en las copas de los rboles alrededor de ellas# Cuando lle!aron a la cuarta, Len se detuvo a unos cientos de metros de ella y, con los binoculares, inspeccion minuciosamente la pila de ramas ,ue la cubr"an# <Ests perdiendo el tiempo, ami!o# :o 'ay nada a'" <di o (ermit# <@odo lo contrario <respondi Len en voz ,ueda, sin ba ar los binoculares# <CLu/ ,uieres decirD <El inter/s de (ermit aument# <Luiero decir ,ue 'ay un !ran len mac'o por all"# <E:oF <protest (ermit<# E:o veo nada, maldito seaF <@oma# <Len le pas los binoculares# <$sa /stos# (ermit enfoc las lentes y observ a trav/s de ellas durante un minuto# <@odav"a no veo nin!5n len# <&ira en el lu!ar donde la cubierta de ramas 'a sido abierta# )uedes ver las patas traseras rayadas de la cebra en la abertura### <E6"F =a las veo# <&ira a'ora por encima de la cebra# C+es dos pe,ue.os bultos oscuros en el otro ladoD <6", pero eso no es un len# <Asas son las puntas de sus ore as# Est aplastado contra el suelo detrs de la cebra, mirndonos# <E6anto cieloF E@ienes raznF +i ,ue una ore a se mov"a <exclam<# CCul de los leones esD CEl oven o el vie oD Len consult rpidamente con &anyoro# Loi9ot a!re!aba sus propias y autorizadas opiniones cada tanto# Minalmente se volvi a (ermit# <3espira 'ondo, ami!o# @e ten!o noticias# Es el !rande# &anyoro lo llama Iel len

de todos los leonesJ# <CLu/ 'acemos a'oraD CCabal!amos 'acia /l para derribarloD <:o, caminamos para ,ue se muestre# <Len ya estaba desmontando de la silla y sacando el !ran 8olland de la funda# Lo abri, sac los cartuc'os de bronce del car!ador y los reemplaz por un par nuevo de su cartuc'era# (ermit si!ui su e emplo con el pe,ue.o LeeHEnfield# Los mozos de cuadra se adelantaron y tomaron las riendas de sus caballos para llevarlos a la reta!uardiaB lue!o de aron en el suelo sus recipientes para el a!ua y se pusieron en cuclillas para tomar un poco de rap/# )ronto se pusieron de pie de un salto, levantaron sus lanzas para leones y las movieron en el aire con !ru.idos sedientos de san!re, mientras daban !randes saltos con cada movimiento de las lar!as 'o as brillantes, preparndose para la luc'a# @an pronto como todos los cazadores estuvieron listos, Len le dio sus instrucciones a (ermit# <@5 irs adelante# =o estar/ tres pasos detrs de ti, para no blo,uear tu campo de fue!o# Camina despacio y de manera re!ular, pero no directamente 'acia /l# 8az ,ue parezca ,ue vas a pasar unos veinte pasos a su derec'a# :o lo mires de frente# &anten los o os en el suelo delante de ti# 6i lo miras, lo asustars y saldr corriendo o atacar prematuramente# 7 unos cincuenta pasos, te lanzar un !ru.ido de advertencia# +ers ,ue su cola empieza a moverse# :o te deten!as y no te apresures# 6i!ue caminando# 7 unos treinta pasos se levantar y te mirar de frente# En ese momento un len corriente escapa o ataca# Aste es diferente# El 'ec'o de probarse con el oven pretendiente lo 'a puesto de un 'umor belicoso y temerario# 6u san!re est en ebullicin# 7tacar# @e dar tres o cuatro se!undos y lue!o avanzar# 4ebes dispararle antes de ,ue empiece a moverseB de otro modo, antes de ,ue si,uiera puedas parpadear, estar corriendo a sesenta 9ilmetros por 'ora derec'o 'acia ti# Cuando te !rite ,ue dispares, ap5ntale al centro del pec'o, usto deba o de la barbilla# Estos !atos son blandos# 2ncluso el #303 lo derribar# 4e todos modos, debes se!uir disparando mientras est/ sobre sus patas# <@5 no vas a disparar, CnoD <:o 'asta ,ue empiece a masticar tu cabeza, mi ami!o# 7'ora, EcaminaF 7vanzaron en formacin abierta# (ermit iba adelanteB Len, unos pasos atrs, y los dos masai, detrs de /l, marc'ando codo a codo con sus assegai listas# <Excelente <alent Len a (ermit en voz ba a<# &anten esa velocidad y direccin# Lo ests 'aciendo bien# <%tros cincuenta pasos ms y Len divis a la bestia ,ue alzaba la cabeza unos cent"metros# La parte superior de su crneo ya era visible y levant su melena en un !esto amenazador# Era como un pe,ue.o pa ar, denso y ne!ro como el infierno# (ermit vacil a mitad de un paso# <@ran,uilo, tran,uilo# E6i!ue avanzandoF <le advirti Len# 6i!uieron caminando

y ya pod"an ver los o os del len deba o de la !ran mata ,ue era su melena# Eran fr"os, amarillos e inexorables# %tros diez lentos pasos y el len !ru.# Era un sonido ba o y !rave, infinitamente amenazador, como un trueno de verano a la distancia# 8izo ,ue (ermit se detuviera y se volviera para mirar a la bestia de frente, a la vez ,ue empezaba a subir el lar!o rifle# Ese movimiento y la mirada directa de (ermit provocaron al len# <E@en cuidadoF +a a atacar <di o Len en un tenso tono de voz, pero el len estaba ya en pleno ata,ue, corriendo 'acia (ermit, !ru.endo en estallidos entrecortados y breves como los pistones de vapor de una locomotora ,ue va acelerando, con la melena ne!ra completamente erizada por la furia y la cola lar!a sacudi/ndose de un lado a otro# Era enorme y se 'ac"a ms !rande a medida ,ue se ac'icaba la distancia entre ellos con cada zancada# <E4isparaF <La voz de Len se perdi en medio del ruido n"tido del #303# La bala, apuntada de manera apresurada, pas volando por encima del lomo del len y levant una nube de polvo doscientos metros detrs de /l# (ermit fue rpido para recar!ar# 6u si!uiente disparo fue demasiado ba o y dio en el suelo entre las patas delanteras de la bestia# El len si!ui avanzando en l"nea recta; una manc'a amarilla a toda velocidad, !ru.endo con una furia ,ue 'ac"a 'elar el corazn, pateando polvo y moviendo la cola# IENes5sF <pens Len<, Elo va a derribarFJ Coloc el 8olland en posicin, concentrando todos sus poderes mentales y f"sicos en la !ran cabeza con melena y las mand"bulas abiertas ,ue lanzaban !ru.idos# Estaba apenas consciente de ,ue su "ndice iba a apretar el !atillo# $n instante antes de ,ue el len estrellara su cuerpo de doscientos cincuenta 9ilos contra el pec'o de (ermit a sesenta 9ilmetros por 'ora, (ermit dispar su tercera bala# La boca del LeeHEnfield #303 estaba casi tocando la brillante punta ne!ra de la nariz del len# La liviana bala dio en la punta misma del 'ocico y fue directamente al cerebro# El cuerpo color bronce se aflo y ,ued flaccido como un saco de pa a# (ermit se arro a un lado en el 5ltimo instante y el len cay en el mismo lu!ar donde /l 'ab"a estado parado# Lo mir# Le temblaban las manos y el aliento !em"a en su !ar!anta# El sudor le !oteaba sobre los o os# <4isprale otra vez <!rit Len, pero las piernas de (ermit se le aflo aron y se sent# Len se acerc corriendo y se detuvo unto al len# 7 ,uemarropa le dispar al corazn# Lue!o re!res a donde (ermit estaba sentado con la cabeza entre las rodillas# <CEsts bien, ami!oD <le pre!unt muy preocupado# Lentamente (ermit levant la cabeza y lo mir como si fuera un desconocido# 7!it la cabeza, en estado de confusin# Len se sent a su lado y le puso su brazo musculoso alrededor de los 'ombros# <@ran,uilo, ami!o# 8iciste un !ran traba o# @e mantuviste firme ante el ata,ue# :unca cediste# )ermaneciste all" y lo derribaste como un '/roe# 6i tu pap 'ubiera estado

a,u", se 'abr"a sentido or!ulloso de ti# Los o os de (ermit se aclararon# 3espir 'ondo y lue!o di o con voz ronca; <C@e pareceD <Lo s/ perfectamente <le ase!ur Len, con total conviccin# <C@5 no disparaste, noD <(ermit todav"a estaba tan poco estable como un corredor de fondo ,ue recupera su aliento despu/s de una carrera dif"cil# <:o# :o dispar/# @5 lo mataste, sin nin!una ayuda m"a <le ase!ur Len# (ermit no volvi a 'ablar, sino ,ue si!ui sentado mirando en silencio el cuerpo ma!n"fico del animal# Len se ,ued a su lado# &anyoro y Loi9ot comenzaron a 'acer un c"rculo alrededor de ellos en una danza en la ,ue arrastraban los pies con las piernas r"!idas y daban saltos cambiando de pie y lue!o con ambos pies untos# <Estn a punto de interpretar la danza del len en tu 'onor <explic Len# &anyoro empez a cantar# 6u voz era fuerte y aut/ntica#

,omos los leones j80enes-

9uando rugimos, la tierra tiembla-

Nuestras lanzas son nuestros colmillos-

Nuestras lanzas son nuestras garras###

4espu/s de cada verso saltaban muy alto con la facilidad de aves ,ue emprenden el vuelo y Loi9ot comenzaba con el estribillo# Cuando la cancin termin, se diri!ieron al len muerto y mo aron los dedos en su san!re# Lue!o re!resaron a donde (ermit todav"a estaba sentado# &anyoro se a!ac' sobre /l y marc una raya de san!re sobre su frente#

@4 eres masai#

@4 eres morani#

@4 eres un le8n guerrero-

@4 eres mi hermano#

3etrocedi y Loi9ot se ubic delante de (ermit# @ambi/n le un!i la cara, pintando rayas ro as en cada me illa mientras canturreaba#

@4 eres masai#

@4 eres morani#

@4 eres un le8n guerrero-

@4 eres mi hermano#

6e pusieron en cuclillas delante de /l y aplaudieron r"tmicamente con las manos# <@e estn convirtiendo en masai y en un 'ermano de san!re# Es el 'onor ms alto

,ue pueden ofrecerte# 4eber"as a!radecerles# <$stedes tambi/n son mis 'ermanos <di o (ermit<# 7un cuando estemos separados por la !ran a!ua, los recordar/ todos los d"as de mi vida# Len 'izo la traduccin y los masai murmuraron complacidos# <4"!ale a Gopoo "ima ,ue nos 'ace un !ran 'onor <respondi &anyoro# (ermit se puso de pie y se diri!i al cuerpo del len# 6e arrodill ante /l como si se tratara de un santuario# :o lo toc de inmediato, pero su rostro brillaba con un resplandor especial mientras estudiaba la enorme cabeza# La melena comenzaba cinco cent"metros por encima de los opacos o os amarillos y se!u"a 'acia atrs, ondas tras ondas por sobre la cabeza y el cuello, sobre los !randes 'ombros, por deba o del pec'o, para terminar slo a la mitad de su anc'o lomo# <4/ alo tran,uilo <le di o &anyoro a Len<# Gopoo "ima est reco!iendo el esp"ritu de su len para ponerlo en su propio corazn# Es lo correcto y apropiado# Es lo ,ue 'ace un verdadero !uerrero# El sol se 'ab"a puesto antes de ,ue (ermit de ara el len y se acercara al pe,ue.o fue!o unto al ,ue Len estaba sentado solo# 2s'mael 'ab"a puesto un tronco a cada lado ,ue serv"an de asientos y otro, vertical, sobre el ,ue coloc dos arros y una botella# Cuando (ermit se sent frente a Len, ec' un vistazo a la botella# <K'is9y *unna'ab'ain# @reinta a.os de a.e amiento <inform Len<# Le ro!u/ a )ercy ,ue me lo diera en caso de ,ue al!o como esto ocurriera y nos vi/ramos obli!ados a celebrar# 4es!raciadamente, slo me dio media botella# 4i o ,ue es demasiado bueno para personas como t5# <Len sirvi los arros y le alcanz uno a (ermit# <&e siento diferente <confes (ermit, y tom un sorbo# <Comprendo <di o Len<# 8oy fue tu bautismo de fue!o# <E6"F <(ermit respondi con ve'emencia# <Es eso, precisamente# Mue una experiencia m"stica, casi reli!iosa# 7l!o extra.o y maravilloso me 'a sucedido# &e siento como si fuera otra persona, no el de antes, al!uien me or de lo ,ue al!una vez fui# <*usc las palabras adecuadas# <&e siento como si 'ubiera vuelto a nacer# &i yo anterior se sent"a asustado e inse!uro# Aste ya no tiene ms miedo# 7'ora s/ ,ue puedo enfrentar al mundo a mi manera# <Comprendo <confirm Len<# 3ito de trnsito# <C@e 'a pasado a tiD <pre!unt (ermit# Len entrecerr los o os con dolor al recordar los plidos cuerpos desnudos

crucificados sobre la tierra seca por el sol, al escuc'ar otra vez las flec'as nandi y al recordar el peso de &anyoro en la espalda# <6"### )ero fue al!o muy diferente de lo de 'oy# <Cu/ntame cmo fue# Len sacudi la cabeza# <Astas son cosas de las ,ue no debemos 'ablar demasiado# Las palabras slo pueden manc'ar y minimizar su si!nificado# <)or supuesto# Es al!o muy privado# <)recisamente <coincidi Len, y levant su arro<# :o tenemos ,ue insistir en ello# Lo sabemos en nuestros corazones# Los masai tienen una descripcin para esta verdad compartida# 4icen slo I!uerreros 'ermanos de san!reJ# )ermanecieron sentados durante un lar!o rato en un silencio compartido# Lue!o (ermit di o; <:o creo ,ue pueda dormir esta noc'e# <8ar/ vi!ilia conti!o <ofreci Len# 4espu/s de un rato empezaron a recordar y a 'ablar de los detalles ms pe,ue.os de la cacer"a del d"a, de cmo 'ab"a sonado el primer !ru.ido, de lo !rande ,ue el len se 'ab"a mostrado cuando se incorpor totalmente, de la velocidad con ,ue se acerc# )ero eludieron los aspectos emocionales# El nivel de ?'is9y ba lentamente en la botella# $n poco antes de medianoc'e, se sobresaltaron al escuc'ar caballos ,ue se acercaban al campamento en la oscuridad, y voces 'ablando in!l/s# (ermit se puso de pie# <CLui/n diablos puede serD <Creo ,ue puedo adivinar# <Len se rio entre dientes cuando una silueta en pantalones de e,uitacin y sombrero inclinado se acerc al fue!o# <*uenas noc'es, se.or 3oosevelt, se.or Courtney# 7ndaba por ac y se me ocurri pasar a saludar# <6e.or 7ndre? Ma!an, espero ,ue no le moleste ,ue di!a ,ue es usted un maldito mentiroso# 8a estado vi!ilndonos noc'e y d"a durante casi dos semanas# &is rastreadores 'an descubierto sus 'uellas casi todos los d"as# <+amos, vamos, se.or Courtney# <Ma!an se rio# <I+i!ilarJ es una palabra

demasiado fuerte# )ero es verdad ,ue ten!o al!o ms ,ue un inter/s pasa ero en lo ,ue ustedes dos 'an estado 'aciendo, inter/s compartido por todo el mundo# <6e ,uit el sombrero# <C)odemos prolon!ar esta visita por un ratoD <&e temo ,ue 'a lle!ado usted un poco tarde <di o (ermit<# Como puede ver, la botella est casi vac"a# <)or al!5n notable vuelco del destino, ten!o una de repuesto en mis alfor as# < Ma!an llam a su fot!rafo; <CCari, puedes buscarnos esa botella de Nac9 4aniel>s y venir con nosotros a participar de la reuninD <Cuando todos estuvieron en sus sitios alrededor del fue!o y 'ab"an ya tomado el primer sorbo de sus arros, Ma!an pre!unt; <C7l!o interesante ocurri 'oyD Escuc'amos unos cuantos disparos en esta direccin# <E4"selo, LenF <(ermit estaba exultante, pero no ,uer"a mostrarse fanfarrn# <*ien, a'ora ,ue lo menciona, esta tarde el se.or 3oosevelt lo!r dispararle al len ,ue 'emos estado buscando desde el principio de nuestro safari# <E$n lenF <Ma!an derram unas pocas !otas de ?'is9y# <Asa s" ,ue es una verdadera noticia# CCmo se compara con el ,ue 'ace ms o menos una semana caz el )residenteD <@endr ,ue evaluarlo usted mismo <di o Len# <C)odr"amos verloD <+en!a por ac <invit ansioso (ermit y, tomando una rama en llamas de la fo!ata, los llev al lu!ar donde yac"a el len# 8asta ese momento 'ab"a permanecido oculto por la noc'e# Levant la llama para iluminar el lu!ar# <E+aya, maldicin, es un monstruoF <exclam Ma!an y se volvi rpidamente a su fot!rafo<# Cari, trae tu cmara# 4urante casi otra 'ora ms, persuadi a (ermit y a Len para ,ue posaran unto al trofeo, aun,ue a (ermit no 'ubo ,ue insistirle demasiado# 6us o os estaban encandilados por las numerosas explosiones de polvo de flas' cuando finalmente re!resaron al fue!o y tomaron sus arros otra vez# Ma!an sac su libreta de notas# <*ien, d"!anos, se.or 3oosevelt, C,u/ se siente despu/s de 'aber 'ec'o lo ,ue usted 'izo 'oyD (ermit pens en ello por un momento# <6e.or Ma!an, Ces usted cazadorD 6er ms fcil de explicar si lo es# <:o, se.or# 6oy !olfista, no cazador#

<Est bien# )ara m" este len fue como si usted 'iciera un 'oyo de un !olpe en el Campeonato 7bierto, en un desempate con Killie 7nderson por el t"tulo# <E$na descripcin estupendaF $sted tiene el don de saber ele!ir las palabras, se.or# <Ma!an escribi rpidamente# <Cu/ntemelo todo, paso a paso, desde ,ue vio a esa bestia inmensa por primera vez 'asta el momento en ,ue la mat# (ermit se!u"a todav"a excitado por la emocin y el ?'is9y# :o de nin!5n detalle fuera, y no escatim el uso de las 'ip/rboles# 7pel a Len varias veces para ,ue confirmara los detalles ms finos# IC:o es as"D C:o es as" exactamente como ocurriDJ = Len lo apoyaba lealmente, como corresponde ,ue 'a!a un cazador con su cliente# Minalmente, cuando todo estuvo dic'o, permanecieron en silencio di!iriendo los detalles# Len estaba a punto de su!erir ,ue ya era 'ora para ,ue todo el mundo se acostara, cuando un ru!ido estruendoso sur!i de la oscuridad# <CLu/ fue esoD <7ndre? Ma!an estaba alarmado# <)or el amor de 4ios, C,u/ fue esoD <Ase es el len ,ue vamos a cazar ma.ana <explic (ermit, sin darle la menor importancia# <C%tro lenD C&a.anaD <6"# <CLe molesta si se!uimos con ustedesD <pre!unt Ma!an, y Len abri la boca para oponerse, pero (ermit se le adelant# <)or supuesto, Cpor ,u/ noD Es usted bienvenido, se.or Ma!an#

@emprano a la ma.ana si!uiente, los desolladores empezaron a traba ar sobre el len y cubrieron la piel mo ada con una capa !ruesa de sal de roca# <Esperen a,u" cuando terminen <les orden Len<# 8asta ,ue yo env"e a Loi9ot a buscarlos# &ientras la luz aparec"a rpidamente por el Este, observaba la copa de los rboles en el otro lado del claro# 7penas pudo distin!uir las 'o as individuales contra el cielo del amanecer, di o; <E*uena luz para dispararF 7 montar, por favor, caballeros# <Cuando todos estuvieron en sus monturas, le 'izo una se.al con la mano a &anyoro# Con los dos rastreadores masai a la cabeza, comenzaron la marc'a en formacin

cerrada# )oco a poco, Len 'izo ,ue su caballo fuera ,uedando ms atrs en la columna 'asta ,ue ,ued cabal!ando estribo a estribo con Ma!an# 8abl en voz ba a pero con firmeza# <El se.or 3oosevelt fue muy !eneroso al permitir ,ue usted se uniera a la cacer"a# 6i 'ubiera sido por m", no lo 'abr"a permitido# 4e todas maneras, usted podr"a 'aber subestimado el peli!ro ,ue esto si!nifica# 6i las cosas se ponen feas, al!uien podr"a salir seriamente lastimado# 4ebo insistir en ,ue se manten!a bien atrs y le os de donde pueda 'aber peli!ro# <)or supuesto, se.or Courtney# Lo ,ue usted di!a# <)or Ibien atrsJ ,uiero decir al menos doscientos metros# =o voy a estar cuidando a mi cliente# :o podr/ cuidarlos a ustedes tambi/n# <Comprendo# )ermaneceremos a doscientos metros y tan silenciosos como un ratn, se.or# $sted ni si,uiera se dar cuenta de ,ue estamos all"# &anyoro los !ui tres 9ilmetros 'asta el si!uiente cebo para leones# Cuando se acercaron al cadver 'inc'ado de la vie a irafa, una !ran colonia de buitres ,ue se 'ab"a estado alimentando de ella levant vuelo y un clan de unas doce o ms 'ienas salieron 'uyendo en !rotesco pnico, con sus colas enroscadas sobre sus cuartos traseros, ri/ndose de manera estridente, con las mand"bulas sonrientes cubiertas con san!re y otros restos# <"apana# <&anyoro se enco!i de 'ombros# <:ada# <8ay tres cebos ms# @iene ,ue estar en uno de ellos# :o pierdas tiempo, &anyoro, ll/vanos <orden Len# El se!undo cuerpo estaba en el centro de un claro abierto de 'ierba carbonizada no 'ac"a muc'o por el fue!o, rodeado en tres de sus lados por verdes arbustos (usa9aHsa9a, cuyo denso folla e col!aba cerca del suelo y proporcionaba una retirada se!ura para un animal ,ue 'uyera# )ero Len se 'ab"a ase!urado de ,ue 'ubiera un amplio espacio de terreno descubierto alrededor del animal muerto# Espacio suficiente para ,ue ellos pudieran operar# Lo primero ,ue llam la atencin de Len y puso sus nervios en tensin fue ,ue las ramas ms altas de los rboles estaban car!adas con una !ran colonia de buitres y un !rupo pe,ue.o de cuatro 'ienas se manten"a al borde del (usa9aHsa9a# @anto los buitres como las 'ienas se manten"an a buena distancia de la 'embra de b5falo muerta en medio del claro# 4eb"a de 'aber al!o all" ,ue no les !ustaba# Entonces, &anyoro, ,ue se 'ab"a adelantado bastante, se detuvo e 'izo un discreto !esto ,ue advirti a Len con la misma claridad ,ue si 'ubiera 'ablado# <Len ubicado# @en cuidado# Est a,u" <le di o a (ermit<# Espera# &anyoro se est acercando# 4/ alo ,ue traba e para nosotros# <Ma!an y su !rupo se acercaron# <

$stedes se ,uedarn a,u" <les di o<# :o se acer,uen ms 'asta ,ue les d/ la se.al# )odrn ver todo muy bien desde ac, pero deben mantenerse le os del peli!ro# %bservaron a &anyoro ,ue estudiaba el viento# Era li!ero y tibio, pero soplaba directamente desde ellos 'acia el cebo# &anyoro sacudi la cabeza e 'izo otro !esto# <Correcto, ami!o, el len est sobre la presa <le indic Len a (ermit<# Estamos yendo a /l# &isma maniobra ,ue la 5ltima vez# @ran,uilo# :o te apures# )ero, 'a!as lo ,ue 'a!as, no mires al maldito len esta vez# <Est bien, efe# <(ermit estaba sonriendo con nervioso entusiasmo y su mano temblaba cuando fue a sacar el rifle de la funda# Len esperaba ,$e el lento avance le diera tiempo para poder dominarse# 4esmontaron# <+erifica tu arma# 7se!5rate de tener una bala en el car!ador# <(ermit 'izo lo ,ue le dec"a y Len vio con alivio ,ue sus manos ya no temblaban# Le 'izo se.as a &anyoro para ,ue fuera a su puesto detrs de ellos, y empezaron la lenta y lar!a marc'a por la abierta rea ,uemada# )e,ue.as nubes de ceniza fina se levantaban con cada paso ,ue daban# Estaban todav"a a doscientos cincuenta metros del cuerpo del animal cuando el len se ir!ui atrs de /ste# Era muy !rande, en todo tan !rande como el vie o len# 6u melena estaba completa, pero era de color en!ibre, con apenas las puntas ne!ras como el tizne# Estaba en espl/ndidas condiciones, con el cuero ele!ante y satinado, sin feas cicatrices# Cuando !ru., sus colmillos eran blancos y brillantes, lar!os y perfectos# )ero era oven y, por lo tanto, imprevisible# <E:o lo miresF <advirti Len, en un susurro<# 6i!ue caminando pero, por el amor de 4ios, no lo mires# 4ebemos acercarnos ms# &uc'o ms cerca# <Cuando estaban todav"a a ciento cincuenta metros del len, /ste !ru. otra vez y su cola se movi con aire vacilante# -ir la enorme cabeza con melena y ec' un vistazo detrs de /l# IE%', mierdaF E:oF <se lament Len en silencio<# 6e acobard# :o va a defender su terreno# 6e va a irJ# El len volvi a mirarlos y !ru. por tercera vez, pero el sonido carec"a de intensidad asesina# Entonces, repentinamente, !ir sobre s" y corri por el terreno abierto 'acia la se!uridad de la espesura del (usa9aHsa9a# <EEst 'uyendoF <!rit (ermitB corri tres pasos rpidos 'acia adelante y lue!o se detuvo de !olpe# Levant el LeeHEnfield# <E:oF <!rit Len con tono de ur!encia<# :o dispares# <La distancia era demasiado !rande y el len era un blanco mvil muy veloz# Len corri 'acia adelante para

detener a (ermit, pero el LeeHEnfield 'izo escuc'ar su ruido a!udo y la boca salt 'acia arriba# Los m5sculos lar!os y del!ados del len se mov"an por deba o del cuero satinado como los de un atleta en su plenitud# Len vio ,ue la bala !olpeaba# En el punto del impacto la piel dio un salto y se riz, como cuando se arro a una piedra en una la!una serena y profunda# Mue a dos palmos detrs de la 5ltima costilla en el flanco del len, y aba o de la l"nea central del cuerpo del animal# <E@iro en las tripasF <se lament Len<# 4emasiado atrs# El len !ru. al recibir el impacto y se lanz a toda carrera# En el tiempo ,ue le tom a Len llevar su rifle al 'ombro, la bestia casi 'ab"a lle!ado a la se!uridad del (usa9aHsa9a# Estaba muc'o ms all de la distancia de precisin del 8olland# 4e todas maneras, Len se sent"a obli!ado a disparar# La bestia estaba 'erida# Era su deber moral tratar de matarla, por remotas ,ue fueran las posibilidades de /xito# 4ispar el primer ca.n, slo para ver ,ue la pesada bala ca"a antes de alcanzarlo y levantaba polvo deba o del pec'o del len# El ruido de su se!undo disparo se mezcl con el primero, pero no vio el impacto antes de ,ue el len desapareciera entre los arbustos# &ir atrs rpidamente a &anyoro, ,ue se toc la pierna iz,uierda# <3ota su maldita pata trasera <exclam Len airadamente<# Eso no le 'ar disminuir muc'o la velocidad# <Expuls los cartuc'os usados y recar! el 8olland# <:o te ,uedes all" parado con un rifle vac"o mirando el paisa e <le espet a (ermit<# 3ecar!a esa maldita cosa# <Lo siento <di o (ermit, aver!onzado# <=o tambi/n lo siento <replic Len con severidad# <6e estaba escapando <trat de explicar# <)ues bien, a'ora se 'a escapado del todo, con tu bala en su estma!o# Len le 'izo se.as a &anyoro para ,ue se reuniera con /l y ambos se pusieron en cuclillas, con las cabezas untas# 8ablaban seriamente# 4espu/s de un rato, &anyoro volvi para unirse a Loi9ot y los dos masai tomaron rap/ untos# Len se sent sobre la tierra vac"a con el 8olland cruzado sobre las piernas# (ermit estaba sentado un poco ms le os, observando la expresin de Len# Aste lo i!nor# <CLu/ 'acemos a'oraD <(ermit pre!unt por fin# <Esperamos# <C)ara ,u/D <)ara ,ue el pobre infeliz san!re y sus 'eridas se afirmen#

<C= entoncesD <Entonces, &anyoro y yo iremos y lo 'aremos salir# <2r/ conti!o# <:o# 4ecididamente no, maldicin# =a 'as tenido tu dosis de diversin por este d"a# <)odr"as resultar lastimado# <Asa es una clara posibilidad# <Len c'as,ue la len!ua amar!amente# <4ame otra oportunidad, Len <pidi (ermit en tono lastimero# Len !ir la cabeza y lo mir directamente por primera vez# 6us o os eran duros y fr"os# <4ime por ,u/ deber"a 'acerlo# <)or,ue ese ma!n"fico animal se est muriendo lenta y dolorosamente, y soy yo ,uien lo lastim# 6e lo debo a 4ios, al len y a mi sa!rado 'onor, ir tras /l como un 'ombre y poner fin a su a!on"a# CComprendes esoD <6" <respondi Len, y su expresin se suaviz<# Lo comprendo muy bien y te felicito por ello# 2remos untos y considerar/ un 'onor tenerte a mi lado# Estaba a punto de decir al!o ms, pero al mirar 'acia el claro su expresin se transform en una de 'orror# 6e puso de pie de un salto# <C7 ,u/ piensa ese idiota imb/cil ,ue est u!andoD 7ndre? Ma!an cabal!aba lentamente a lo lar!o del borde mismo del (usa9aHsa9a# 2ba directo al sitio donde el len 'erido 'ab"a desaparecido# Len se lanz a correr para tratar de desviarlo# <E3e!rese, maldito idiotaF E3e!rese, cara oF <bram con toda la fuerza de sus pulmones# Ma!an ni si,uiera se dio vuelta# Cabal!aba lentamente 'acia un peli!ro mortal# Len corr"a a toda velocidad, avanzando con rapidez, y esta vez no !rit# Estaba reservando aliento para el momento terrible ,ue /l sab"a estaba por lle!ar# Cuando estuvo suficientemente cerca para ,ue Ma!an lo escuc'ara, !rit; <EMa!an, idiotaF E7prtese de all"F <7!it el rifle por encima de su cabeza# Esta vez Ma!an se dio vuelta para mirarlo y a!it con ale!r"a su fusta de e,uitacin, pero no detuvo a su caballo#

<E+uelva a,u" de inmediatoF <La voz de Len estaba al mximo de la desesperacin# Esta vez Ma!an detuvo al caballo y su sonrisa desapareci# 6e volvi 'acia Len, y en ese momento el len irrumpi desde la densa cortina de (usa9aHsa9a a toda carrera, !ru.endo de furia# Con la melena erizada y los o os amarillos ec'ando c'ispas, corr"a 'acia Ma!an# 6u caballo levant la cabeza para lue!o pararse enlo,uecido sobre las patas traseras# Ma!an perdi un estribo y fue lanzado por sobre el cuello de su cabal!adura# El caballo sali corriendo y Ma!an se aferr a /l con ambos brazos# En una distancia pe,ue.a, el len era ms rpido ,ue el caballo y el inete, as" ,ue los sobrepas rpidamente# 6alt y clav las !randes !arras amarillas de ambas patas delanteras en la !rupa del caballo# El caballo relinc' de dolor y corcove con violencia en un intento por liberarse de las terribles !arras# Ma!an sali expulsado de la montura y c'oc contra el suelo con un ruido sordo, como un saco de carbn lanzado de un car!amento, pero un pie le ,ued atrapado en un estribo y fue arrastrado detrs del caballo ,ue luc'aba desesperado, deba o de las patas traseras del len# El caballo c'illaba y coceaba salva emente, tratando de des'acerse de su atacante# 6us pezu.as pasaban como un rayo alrededor de la cabeza de Ma!an# Como una de las patas traseras del len estaba ,uebrada, no pod"a afirmarse para frenar al caballo# La pelea ,ued oculta casi por completo por las nubes de ceniza de la 'ierba ,uemada ,ue levantaban las patas de los animales# 6in poder ver a trav/s de esa nube de polvo, Len no se atrev"a a disparar por miedo de darle al 'ombre en lu!ar de al len# Entonces, el cuero del estribo de Ma!an se rompi debido a la tensin y rod le os del combate# <EMa!an, ven!a a m"F <ru!i Len# Esta vez Ma!an respondi con presteza# 6e levant con el acero del estribo todav"a en su pie derec'o y trastabill 'acia /l# 4etrs, el len y el caballo a5n estaban luc'ando# El caballo todav"a lanzaba coces con ambas patas traseras, arrastrando al len en un c"rculoB el len ru!"a, con las !arras delanteras firmes y tratando de morder las in,uietas ancas de su presa# El caballo coce otra vez y dio con ambas pezu.as fuertemente sobre el pec'o del len# El !olpe fue tan fuerte ,ue lo lanz 'acia atrs y sus !arras soltaron la carne del caballo# 3od sobre el lomo, pero en el mismo movimiento, salt sobre sus patas# El caballo escap en un !alope desenfrenado, salpicando san!re de las profundas 'eridas en la !rupa y el len empez a perse!uirlo, pero la fi!ura de Ma!an corriendo desvi su atencin# Cambi rpidamente la direccin y fue tras el 'ombre# Ma!an mir 'acia atrs y !imi lastimosamente# <E+en!a 'acia m"F <Len estaba corriendo para encontrarse con /l, pero el len era ms rpido# @odav"a no pod"a disparar por,ue Ma!an estaba directamente entre /l y la bestia# En un se!undo lo tendr"a#

<E7l sueloF <!rit Len<# Ac'ese al suelo para ,ue yo pueda disparar# @al vez obedeciendo, aun,ue era muy probable ,ue sus piernas simplemente se aflo aran deba o de /l en una parlisis de miedo, Ma!an se desplom, y como un armadillo, se 'izo una pelota sobre la tierra seca, con las rodillas contra el pec'o y ambas manos a!arradas detrs de la cabeza# 6us o os estaban cerrados con fuerza en un rostro ,ue era una plida mscara de terror# Era casi demasiado tarde# El len se acerc veloz y silencioso como la muerte, ya sin !ru.ir en los 5ltimos momentos fatales del ata,ue, con las mand"bulas abiertas y los colmillos a la vista# Estir su cuello para morder el cuerpo indefenso de Ma!an# Len dispar con el primer ca.n y la bala se aplast contra la mand"bula inferior del animal# @rocitos blancos de dientes volaron como salen los dados del cubilete al u!ar# Lue!o la bala expandida continu con !ran fuerza a todo lo lar!o del !ran cuerpo leonado, desde el pec'o 'asta el ano# 8izo ,ue el len cayera atrs, un extremo sobre el otro, en una voltereta desma.ada# 3od 'acia atrs para ,uedar sobre sus patas, balancendose inestable, con la cabeza col!ando y la san!re cay/ndole de las mand"bulas abiertas# El se!undo tiro de Len se estrell contra su 'ombro, 'aciendo a.icos el 'ueso y destrozando el corazn# El len cay 'acia atrs en un enredo de miembros sueltos, con los o os cerrados con fuerza# 6us mand"bulas rotas y ensan!rentadas buscaban el aire infructuosamente# Len ten"a otros dos !ruesos cartuc'os de bronce listos entre los dedos de la mano iz,uierda# Con un movimiento del pul!ar en la palanca de arriba y un movimiento seco de su mu.eca, el 8olland se abri y cuando los cas,uillos de los cartuc'os usados saltaron, los reemplaz con un 'bil movimiento, veloz como un ta'5r ,ue escond"a un as en la palma# El 8olland salt de nuevo al 'ombro# 4ispar la bala de remate al pec'o del len, y la pata trasera sana si!ui pataleando espasmdicamente en las !arras finales de la muerte# Lue!o ,ued inmvil# <-racias por su cooperacin, se.or Ma!an# )uede usted ponerse de pie a'ora <di o Len con cortes"a# Ma!an abri los o os y mir como si esperara encontrarse ante las doradas puertas del para"so# 4olorosamente se puso de pie# 6u rostro estaba tan blanco como una mscara (abu9i, pero brillante por el sudor# 6u cuerpo estaba lleno de polvo de ceniza# 6in embar!o, la parte de adelante de sus pantalones de montar de veinte dlares de *roo9s *rot'ers estaba empapada# Cuando comenz a avanzar a paso inse!uro 'acia Len, sus botas c'apotearon# El caballero 7ndre? Ma!an, baluarte del cuarto poder, decano de la 7merican 7ssociated )ress, miembro del comit/ del :e? =or9 3ac,uets Club y capitn con oc'o de 'andicap del -olf Club de )ensilvania acababa de orinarse copiosamente en sus pantalones# <4"!ame la verdad, se.or, Cno le parece ,ue esto fue muc'o ms excitante ,ue

diecioc'o 'oyos de !olfD <pre!unt Len con suavidad#

7l final, el !ran safari presidencial de las orillas del r"o E?aso :!>iro y se desliz pesadamente 'acia el :oreste por a,uel interior de una salva e belleza# (ermit y Len aprovec'aron al mximo los d"as cada vez ms cortos ,ue les ,uedaban# Cabal!aban lar!as distancias y sal"an muc'o de cacer"a, a menudo con /xitos notables# $na vez ,ue Len repar la -ran &edicina, (ermit nunca ms err otro disparo# Len se pre!untaba si ello se deb"a al 'ec'izo de Lusima o simplemente a ,ue /l 'ab"a inculcado en (ermit su propio cdi!o de /tica, sus conocimientos y su respeto por la presa ,ue ambos perse!u"an# )ero la verdadera ma!ia no estaba en nin!5n 'ec'izo, sino en el propio (ermit, ,ue 'ab"a madurado 'asta convertirse en un cazador experimentado y responsable, un 'ombre con aplomo y se!uridad# 6u amistad, probada y exi!ida, asumi un carcter firme y duradero# Cuatro meses despu/s de abandonar el E?aso :!>iro, el safari lle! a la poderosa corriente del :ilo +ictoria en un lu!ar llamado Nin a, en la cabecera de ese vasto cuerpo de a!ua dulce, el la!o +ictoria# En ese punto se iban a separar# El contrato de )ercy )'illips terminaba en el r"o# En la costa oriental del :ilo se pod"a ver otro !ran campamento# Luentin -ro!an estaba a la espera de suceder a )ercy para conducir al presidente 3oosevelt en direccin :orte, por $!anda, 6udn y E!ipto 'asta 7le andr"a, en el &editerrneo# 4esde all", /l y su comitiva iban a embarcarse rumbo a :ueva =or9# 3oosevelt dio un almuerzo de despedida a orillas del :ilo# 7un,ue /l no beb"a alco'ol, permiti ,ue se sirviera c'ampn a sus invitados# Mue una reunin cordial, ,ue termin con un discurso del )residente# $no por uno fue esco!iendo a sus invitados y entretuvo a los otros con al!una an/cdota divertida o conmovedora relacionada con la persona a la ,ue se estaba diri!iendo# 6e oyeron !ritos de IE*ravo, bravoFJ y IE)or,ue es un buen compa.eroFJ# )or fin lle! a Len# :arr los detalles de la cacer"a del len y el rescate de 7ndre? Ma!an# 6u audiencia se sinti muy complacida cuando se refiri a ese desafortunado caballero como representante del Iperiodismo de poca montaJ# Ma!an no estaba presente pues 'ab"a abandonado su persecucin del safari poco despu/s del episodio con el len# Conmocionado, 'ab"a re!resado a :airobi# <Eso me recuerda### casi me olvido# C:o 'ab"a 'ec'o yo una apuesta conti!o, (ermitD C7l!o relacionado con el len ms !randeD <continu el presidente 3oosevelt, entre las risas de los invitados# <EEfectivamente, padre, y de 'ec'o fue ms !randeF <7postamos cinco dlares, se!5n recuerdo, CnoD

<:o, pap, fueron diez# <ECaballerosF <3oosevelt recurri al resto de los comensales# <CEran cinco o eran diezD 8ubo !ritos divertidos de IEEran diezF E)a!ue, se.orF E$na apuesta es una apuestaFJ# 6uspir y busc su billetera, sac un billete verde y lo 'izo pasar por la mesa 'asta donde estaba sentado (ermit# <)a!ado en su totalidad <di o<# @odos ustedes son testi!os# <Lue!o se volvi a sus invitados; <:o muc'os de ustedes saben ,ue mi 'i o fue nombrado miembro 'onorario de la tribu masai por sus dos rastreadores despu/s de dispararle a a,uel espl/ndido len# 6e oyeron ms !ritos de IE*ravoF E(ermit es un buen compa.eroFJ# El )residente alz una mano pidiendo silencio# <)ienso ,ue ser"a usto ,ue yo retribuyera ese 'onor# <&ir a Len# <CLuiere usted llamar a &anyoro y a Loi9ot, por favorD <&s temprano le 'ab"an avisado a Len ,ue ambos iban a ser convocados por bwana @umbo, el nombre szuahili del presidente 3oosevelt, ,ue ,uer"a decir ICaballero -ran )anzaJ# &anyoro y Loi9ot estaban esperando en la parte posterior de la carpa y se acercaron rpidamente# Estaban resplandecientes con sus shukas ro as y el pelo trenzado, adornado con ro o ocre y !rasa# Llevaban consi!o sus assegai para len# <Len, por favor traduzca a estos espl/ndidos caballeros lo ,ue ,uiero decirles < solicit el )residente<# $stedes le 'an otor!ado a mi 'i o, bwana Gopoo "ima, el !ran 'onor de su tribu# Le 'an dado el t"tulo de morani de los masai# 7'ora yo les otor!o a ustedes dos el t"tulo de !uerreros de mi pa"s, los Estados $nidos# 8e a,u" los documentos ,ue prueban ,ue ustedes se 'an convertido en estadounidenses# )ueden venir en cual,uier momento a mi pa"s y yo personalmente les dar/ la bienvenida# $stedes son masai, y a'ora tambi/n son estadounidenses# <6e volvi a su secretario, ,ue estaba detrs de su silla, y tom los rollos de los certificados de ciudadan"a atados con cintas ro as# 6e los entre! a los masai y lue!o le dio la mano a cada uno de ellos# 4e manera espontnea, &anyoro y Loi9ot comenzaron la danza del len alrededor de la mesa del almuerzo# (ermit se puso de pie de un salto y se uni a ellos, saltando, moviendo los pies y 'aciendo !estos# Los presentes aplaudieron y los aclamaron, mientras 3oosevelt se mec"a en su silla ri/ndose# Cuando el baile termin, &anyoro y Loi9ot salieron de la carpa con paso ma estuoso y !ran di!nidad# El )residente se puso de pie otra vez#

<7'ora, para los ami!os ,ue nos de an 'oy, ten!o al!unos recuerdos del tiempo ,ue 'emos pasado tan a!radablemente untos# <6u secretario entr en la carpa otra vez, llevando una pila de carpetas con dibu os# El )residente las tom y camin alrededor de la mesa entre!ndoselas a cada uno de sus invitados# Cuando Len abri su carpeta, encontr ,ue estaba dedicada a /l personalmente;

)ara mi buen ami!o y !ran cazador, Len Courtney, como recuerdo de los felices d"as pasados con (ermit y conmi!o en los Campos El"seos de frica, @eddy 3oosevelt#

La carpeta conten"a docenas de escenas dibu adas a mano# Cada una de ellas era una representacin de al!5n incidente ,ue 'ab"a tenido lu!ar durante los 5ltimos meses# $na mostraba a (ermit siendo lanzado de su caballo y se titulaba; I8i o y 'eredero del autor cae y recibe burlas 'ilarantes del poderoso cazador al presenciar esa ca"daJ# En otra se ve"a a Len dando muerte al len y en ella 3oosevelt 'ab"a anotado; IConocido periodista salvado de convertirse en cena del len por el poderoso cazador, y expresiones de ale!r"a de mi 'i o y 'eredero al ser testi!o de la destreza del mencionado y poderoso cazadorJ# Len estaba asombrado y sobreco!ido por el obse,uio, ,ue /l sab"a era de un valor incalculable, pues cada l"nea 'ab"a sido 'ec'a por la mano del poderoso 'ombre# &uy pronto el almuerzo lle! a su fin# Las embarcaciones estaban esperando en la costa para llevar a la comitiva presidencial al otro lado del r"o# Len y (ermit caminaron untos por la costa en silencio# :in!uno pod"a pensar en palabras para decir ,ue no parecieran sensibleras o trilladas# <CLe llevar"as un obse,uio m"o a Lusima, compa.eroD <(ermit rompi el silencio al lle!ar al borde del a!ua# Le entre! a Len un pe,ue.o rollo de billetes verdes<# 6on slo cien dlares# Ella merece muc'o ms# 4ile ,ue mi bunduki dispar realmente bien !racias a ella# <Es un re!alo !eneroso# Con eso se comprar diez buenas vacas# :o 'ay nada ms deseable para un masai ,ue eso <di o Len, mientras se daban la mano# <8asta pronto, compa.ero# Como dir"an los in!leses, fue una buena cacer"a < afirm (ermit# <En dialecto norteamericano, fue s5per maravilloso# 7dis y buen via e, ami!o# < Len le tendi la mano derec'a# (ermit la tom# <@e escribir/#

<7puesto a ,ue eso es lo ,ue les dices a todas las muc'ac'as# <=a lo vers <replic (ermit, y ba al bote ,ue lo esperaba# 6e apart de la costa para atravesar las amplias y rpidas a!uas del :ilo# Cuando estaba casi ms all de ,ue el otro pudiera o"rlo, (ermit se puso de pie en la popa y !rit al!o# Len apenas si pudo entender las palabras por encima del ru!ir de las cascadas a!uas aba o<# E-uerreros 'ermanos de san!reF Len se rio, a!it el sombrero y !rit en respuesta; <E7rriba los 3iflesF

<= a'ora, mi ami!o cubierto de 'onores, es tiempo de volver a la realidad# )ara ti la diversin 'a terminado# @ienes traba o ,ue 'acer# )rimero, debes encar!arte de los caballos y ase!urarte de ,ue sean devueltos sanos y salvos a :airobi# Lue!o reco!ers los trofeos ,ue de amos en los campamentos, en todo el camino# 7se!5rate de ,ue 'ayan sido bien secados y salados, para empacarlos y llevarlos al ferrocarril en las llanuras de (apiti# @ienen ,ue ser enviados al 6mit'sonian en los Estados $nidos lo antes posible, preferentemente ayer# 4ebes ocuparte de todos los e,uipos y ve'"culos, incluyendo los cinco carros tirados por bueyes y los dos automotores# @odo 'a estado en operaciones durante casi un a.o y buena parte estaba en condicioncs ruinosas# Lue!o debes re!resar al campamento @andala a fin de ,ue todo est/ listo para lord Eastmont### 'ace dos a.os ,ue contrat su safari conmi!o# )or supuesto, tendrs a 8ennie du 3and para ayudarte, pero aun as" te mantendr ale ado de toda travesura por un buen tiempo# :o tendrs demasiado tiempo para las damas de :airobi, me temo# )ercy le 'izo un !ui.o# <En cuanto a m", de o todo en tus manos# =o volver/ a :airobi# &i vie a pierna de b5falo me est doliendo como el demonio y el doctor @'ompson es el 5nico ,ue puede arre!larla#

7l!unos meses despu/s, Len condu o uno de los automviles con toda clase de 'erramientas a @andala, se!uido de cerca por el se!undo ve'"culo con 8ennie du 3and al volante# 4esde el amanecer de ese d"a, 'ab"an recorrido casi trescientos 9ilmetros por caminos polvorientos y llenos de bac'es# Len apa! el motor, ,ue tartamude antes de detenerse# *a !ilmente del asiento del conductor, se ,uit el sombrero y lo !olpe contra la pierna, y lue!o tosi como resultado de la nube de polvo fino como talco# <C4nde diablos 'as estadoD <)ercy sali de su carpa# <Casi te 'ab"a dado por muerto# Luiero 'ablar conti!o de inmediato#

<C4nde es el incendioD <pre!unt Len<# 8e estado conduciendo desde las tres de la ma.ana# :ecesito un ba.o y una afeitada antes de pronunciar otra palabra, y no estoy de 'umor para escuc'ar sandeces de nadie, ni si,uiera de usted, )ercy# <E*ueno, buenoF <)ercy sonri# <4ate tu ba.o# Lo necesitas realmente# Lue!o deseo tener unos minutos de tu precioso tiempo# $na 'ora ms tarde, Len entr a la carpaHcomedor, donde )ercy estaba sentado detrs de la lar!a mesa con sus anteo os para leer en la punta de la nariz# 6obre la mesa delante de /l 'ab"a una pila de cartas sin responder, cuentas, libros de contabilidad y otros documentos# Los dedos ,ue usaba para escribir estaban ne!ros de tinta# <4isc5lpeme, )ercy# :o deb" 'aberle 'ablado de ese modo# <Len estaba arrepentido# <:o es nada# <)ercy de su pluma en el tintero e 'izo un !esto en direccin a la silla, en el otro lado de la mesa# <$n 'ombre famoso como t5 tiene derec'o a ponerse en!re"do cada tanto# <El sarcasmo es la forma ms ba a del in!enio# <Len se molest otra vez# <Lo 5nico ,ue soy por a,u" es un famoso botones# <E&iraF <)ercy empu una pila de recortes de diarios sobre la mesa# <Es me or ,ue leas estos papeles# Le dar un buen impulso a tu deca"da moral# )erple o al principio, Len empez a recorrer los textos de a,uella pila# 4escubri ,ue los recortes 'ab"an sido tomados de docenas de peridicos y revistas de los Estados $nidos y de Europa, publicaciones tan diversas ,ue iban desde $os %ngeles @imes 'asta el &eutsche %llgemeine Heitung de *erl"n# 8ab"a ms art"culos en alemn ,ue en in!l/s, cosa ,ue lo sorprendi# 4e todas maneras, su alemn aprendido en la escuela fue suficiente para permitirle entender su esencia# %bserv uno ,ue dec"a; IEl ms !rande cazador blanco de frica# Eso dice el 'i o del )residente de los Estados $nidosJ# 7ba o 'ab"a una foto!raf"a de Len, con aspecto 'eroico y !alante# Lo de a un lado y tom el si!uiente, ,ue mostraba una foto!raf"a suya dndole la mano a un @eddy 3oosevelt ,ue sonre"a radiante# El titular deba o de ella dec"a; I4enme un cazador con suerte en lu!ar de uno inteli!ente# El coronel 3oosevelt felicita a Len Courtney despu/s de cazar a un inmenso len devorador de carne 'umanaJ# El prximo ten"a como prota!onista a Len, sosteniendo un par de lar!os y curvados colmillos de elefante de modo ,ue formaban un arco muy alto por encima de su cabeza# El ep"!rafe deba o dec"a; IEl cazador ms !rande de frica, con un par de colmillos de elefante de inusual tama.oJ# %tros art"culos mostraban a Len apuntando con un rifle a una bestia ima!inaria fuera de cuadro, o !alopando a caballo por la sabana entre manadas de animales salva es, siempre desenfadado y cort/s# 8ab"a cientos de cent"metros de columnas de texto# Len cont cuarenta y siete art"culos# El 5ltimo ten"a como t"tulo IEl 'ombre ,ue salv mi vida# C:o encontr usted ,ue esto fue muc'o ms vi!orizante ,ue diecioc'o 'oyos

de !olfD 7utor; 7ndre? Ma!an, redactor especial, colaborador de 7merican 7ssociated )ressJ# Cuando termin de recorrer todos los art"culos, Len apil los recortes proli amente y los desliz de vuelta a lo lar!o de la mesa, 'acia )ercy, ,uien de inmediato los empu de nuevo# <:o los ,uiero# :o slo dicen tonter"as, sino ,ue son demasiado enfermizos y aduladores para mi !usto# )uedes ,uemarlos o devolv/rselos a tu t"o )enrod# Mue /l ,uien los coleccion# 7 propsito, ,uiere verte, pero 'ablaremos de eso despu/s# )rimero ,uiero ,ue leas este otro correo# Es muc'o ms interesante# <)ercy le pas una pila de sobres a trav/s de la mesa# Len los tom y los 'izo correr entre sus dedos# +io ,ue casi todas las cartas estaban escritas en costoso papel per!amino o pesado papel de lino, con adornados membretes impresos en relieve# La mayor"a estaba escrita a mano, pero al!unas 'ab"an sido escritas a m,uina sobre papel ms barato# Estaban diri!idas con enunciados muy diferentes; B"err Courtney, ElIcklicher CJger, :airobi 7fri9aJB o I&# Courtney, 9hasseur E>traordinaire, :airobi, 7fri,ue de l>EstJB o, ms sencillamente, I)ara el cazador ms !rande de frica, :airobi, fricaJ# Len mir a )ercy# <CLu/ es estoD <6olicitudes de personas ,ue 'an le"do los art"culos de 7ndre? Ma!an y ,uieren venir a cazar conti!o, pobres almas i!norantes# :o saben lo ,ue 'acen <explic )ercy brevemente# <EEstn diri!idas a m", pero usted las abriF <lo acus Len con severidad# <)ens/ ,ue ,uerr"as ,ue lo 'iciera# )odr"an 'aber contenido al!o ,ue necesitaba una r/plica ur!ente <contest )ercy, con aire inocente y un enco!imiento de 'ombros como arrepentimiento# <$n caballero no abre el correo diri!ido a otro# <Len lo mir a los o os# <=o no soy un caballero, soy tu efe, y no te olvides de ello, muc'ac'o# <Eso puedo cambiarlo con la velocidad de un relmpa!o# <Len 'ab"a intuido la nueva autoridad y el nuevo estatus ,ue las cartas en su mano le 'ab"an dado# <+amos, vamos, mi ,uerido Len, no nos apresuremos# @ienes razn# :o deb" 'aber abierto tus cartas y me disculpo# Mue terriblemente torpe de mi parte# <&i ,uerido )ercy, su muy decente disculpa es aceptada de manera incondicional#

)ermanecieron en silencio mientras Len le"a la 5ltima carta de su correspondencia# <8ay una de una princesa alemana, 2sabella von 8o'erber! o al!o por el estilo# < )ercy rompi el silencio# <La vi# <7d unt su foto!raf"a <a.adi )ercy servicialmente<# )ara nada mal# 7decuada para un 'ombre de mi edad# )ero a ti te !ustan maduras, CnoD <Cllese, )ercy# <)or fin Len levant la vista# <Leer/ el resto despu/s# <C@e parece ,ue /ste podr"a ser el momento de 'ablar de mi propuesta de formar una sociedadD <)ercy, estoy profundamente conmovido# :i por un momento pens/ ,ue 'ablaba usted en serio# <7bsolutamente en serio# <&uy bien# 8ablemos# 6e 'izo casi la noc'e antes de 'aber terminado de 'ablar sobre las bases de su nuevo arre!lo financiero# <$na 5ltima cosa, Len# @5 debes pa!ar el uso privado ,ue 'aces del coc'e# :o voy a financiar tus incursiones amorosas a :airobi# <&e parece usto, )ercy, pero si usted va a imponer esa condicin, yo ,uiero imponer dos condiciones# )ercy se mostr receloso e incmodo# <Escuc'emos de ,u/ se trata# <El nombre de la nueva firma### <Es )'illips apresuradamente# R Courtney 6afaris, por supuesto# <)ercy interrumpi

<Eso no es alfab/tico, )ercy# C:o deber"a ser Courtney R )'illips, o ms simplemente CR) 6afarisD <Es mi circo# 4ebe ser )RC 6afaris <protest )ercy# <=a no es ms su circo# Es nuestro circo a'ora#

<)e,ue.o cabrn presumido# Lo de aremos a la suerte# <*usc en su bolsillo y sac un c'el"n de plata# <CCara o cruzD <ECaraF <di o Len# )ercy lanz la moneda al aire y la atrap sobre el dorso de su mano iz,uierda cuando cay# La cubr"a con la derec'a# <CEsts se!uro de ,ue ,uieres cara realmenteD <+amos, )ercy# +eamos ,u/ cay# )ercy espi por deba o de su mano y suspir# <Esto es lo ,ue le pasa al len vie o cuando el oven empieza a probar su avena < di o con tristeza# <Los leones no comen avena# +eamos lo ,ue est escondiendo# )ercy le mostr la moneda# <&uy bien, t5 !anas <se rindi<# 6er CR) 6afaris# CCul es tu se!unda condicinD <Luiero ,ue nuestro contrato de sociedad lleve la fec'a del primer d"a del safari de 3oosevelt# <EE'F EEso es un !olpe ba oF E3ealmente me ests pasando tu fama por la narizF ELuieres ,ue te pa!ue la comisin completa por tu cacer"a con (ermit 3ooseveltF <)ercy 'izo una pantomima con !estos de incredulidad y profundo dolor# <*asta, )ercy, me est rompiendo el corazn# <Len sonri# <6/ razonable, Len# EEso lle!ar a casi doscientas librasF <4oscientas ,uince, para ser precisos# <@e ests aprovec'ando de un 'ombre vie o y enfermo# <=o lo veo roza!ante y saludable# CEstamos de acuerdo, entoncesD <6upon!o ,ue no ten!o otra alternativa, muc'ac'o sin corazn# <C)uedo tomar eso como un Is"JD )ercy asinti con la cabeza de mala !ana, lue!o sonri y le tendi la mano# Con el

apretn de manos, )ercy sonri triunfante# <8abr"a subido 'asta el treinta por ciento de comisin si 'ubieras insistido, en lu!ar del m"sero veinticinco ,ue aceptaste# <= yo 'abr"a ba ado 'asta veinte si usted 'ubiera presionado un poco ms# <La sonrisa de Len era i!ualmente de triunfo# <*ienvenido a bordo, socio# Creo ,ue nos vamos a llevar muy bien# 6upon!o ,ue ,uieres tus doscientas ,uince libras en este preciso momento, CnoD )or casualidad, Cno ,uieres esperar 'asta fin de mesD <6upone usted bien# Las ,uiero a'ora y no esperar 'asta fin de mes# %tra cosa# 8ace casi un a.o ,ue no ten!o un momento para m"# &e voy a tomar un par de d"as libres y voy a necesitar un ve'"culo# @en!o asuntos ,ue atender en :airobi y tal vez incluso ms le os# <4ale a la dama, ,uien,uiera ,ue sea, mis saludos cari.osos# <)ercy, debo advertirle ,ue los botones de su bra!ueta estn desabroc'ados y su mente est desvariando#

La primera parada de Len en :airobi fue en las oficinas centrales de la Compa."a de Comercio -ran La!o +ictoria, en la calle principal# El motor del +aux'all todav"a estaba tartamudeando y 'aciendo explosiones como paso previo a la detencin, cuando el caballero -oolam +ilab 'i se precipit a darle la bienvenida antes de ,ue entrara a su emporio# +en"a se!uido de cerca por la se.ora +ilab 'i y una 'orda de pe,ue.os ,uerubines femeninos de piel color caramelo, con el cabello ne!ro azabac'e y enormes y transparentes o os oscuros, todas vestidas con brillantes saris y c'illando como estorninos# El se.or +ilab 'i tom la mano de Len antes de ,ue se 'ubiera ba ado del auto y la sacudi en/r!icamente# <$sted es mil y una vez bienvenido, 'onorable sahib# 4esde ,ue nos visit la 5ltima vez, mis o os no 'an encontrado nin!5n otro me or panorama para posarse ,ue su amable rostro# Condu o a Len al ne!ocio sin soltarle la mano derec'a# Con la otra 'izo !estos 'acia el en ambre de ni.os ,ue daba vueltas# <EMuera ustedesF EMueraF :i.as malas# E)erversos e incivilizados persona es de sexo femeninoF <!rit, y ellas no le prestaron la menor atencin, salvo por el 'ec'o de mantenerse le os de su alcance<# )or favor, perdone y olvide, sahib# E7y, ay, ayF La se.ora +ilab 'i produce slo persona es de sexo femenino, a pesar de mis ms dedicados esfuerzos

en sentido contrario# <6on todas muy bonitas <di o Len !alantemente# Esto anim a la ms pe,ue.a a moverse si!ilosamente por deba o de la mano de su padre ,ue se mov"a sin nin!5n resultado y acercarse de puntillas para tomar ella la mano de Len# 7yud a su padre a conducirlo al edificio# <E7delanteF E7delanteF 6e lo rue!o, sahib# $sted es diez mil veces bienvenido# < El se.or +ilab 'i y la ni.a lo llevaron 'asta la pared trasera de la tienda# Las coloridas im!enes reli!iosas de la diosa de rostro verde y muc'os brazos, (ali, y del dios con cabeza de elefante, -anes', 'ab"an sido trasladadas a la pared de atrs para 'acer sitio a la ms reciente incorporacin a la !aler"a# Asta era un !ran marco dorado con una placa de madera, ricamente tallada y dorada a la 'o a# @en"a una inscripcin;

Kespetuosamente dedicado al caballero sahib $e8n 9ourtney#

Cugador del polo conocido en todo el mundo y shikari-

Estimado y pro)undamente amado amigo y buen compa?ero del

coronel @heodore Koose0elt,

Gresidente de los Estados Lnidos de Norteam:rica

y del

se?or Eoolam <ilabjhi#

4etrs del vidrio del marco se ve"an pe!ados varios recortes de diarios en len!ua in!lesa ori!inados en la 7merican 7ssociated )ress# <&i familia y yo esperamos, y ro!amos ,ue as" sea, ,ue usted firme una de estas publicaciones ma!n"ficas para ,ue sea la oya en la corona de mi coleccin de preciosos ob etos de inter/s relacionados con nuestra amistad# <:ada me dar"a placer ms !rande, se.or +ilab 'i# <7 pesar de s" mismo, Len estaba profundamente conmovido# Las ni.as de +ilab 'i se amontonaron a su alrededor cuando firm una foto!raf"a suya; I7 mi buen ami!o y benefactor, se.or -oolam +ilab 'i# 6inceramente, Len CourtneyJ# &ientras soplaba la tinta '5meda, el se.or +ilab 'i le ase!ur; <+alorar/ este aut!rafo personalmente manuscrito por el resto de mis d"as y por todo el tiempo ,ue ten!a vida# <Lue!o suspir# <6upon!o ,ue a'ora usted desea 'ablar para recuperar su colmillo de !enuino marfil de elefante, ,ue todav"a ten!o en mi posesin# Cuando &anyoro y Loi9ot llevaron el colmillo al automvil, Len los si!ui con al!unas ni.as pe,ue.as col!adas de sus dos manos y con otras ,ue a!arraban con fuerza las perneras de sus pantalones# 4espu/s de !randes esfuerzos pudo apartarlas y subir al asiento del conductor# 6e diri!i al nuevo &ut'ai!a Country Club, cuyas paredes de ladrillos y yeso pintadas de rosado 'ab"an reemplazado las de barro blan,ueado del vie o Club de los Colonos, en un sitio muy ale ado del alboroto incesante de la calle principal# 6u t"o )enrod lo estaba esperando en el bar de los socios# Lo primero ,ue Len advirti cuando el coronel se puso de pie para darle la bienvenida fue ,ue estaba ms entrado en carnes, especialmente por la zona del cinturn# 4esde la 5ltima vez ,ue estuvieron untos 'ac"a ms de un a.o, )enrod 'ab"a subido de la cate!or"a de bien provisto a la de claramente corpulento# @ambi/n 'ab"a un poco ms de !ris en su bi!ote# @an pronto se dieron la mano, )enrod su!iri; <C+amos a almorzarD 8oy el c'ef va a servir pastel de carne y ri.ones# Es uno de mis favoritos# :o ,uiero ,ue toda esa !entuza lle!ue antes ,ue yo# )odemos 'ablar mientras comemos# Llev a Len a una mesa en la terraza deba o de la p/r!ola de bu!anvilla morada, ubicada discretamente a una distancia desde la ,ue los otros comensales no podr"an o"rlos# $na vez ,ue se puso la servilleta blanca en la pec'era, )enrod pre!unt; <6upon!o ,ue )ercy te 'a mostrado los art"culos escritos por ese yan,ui 7ndre? Ma!an, y las cartas de personas ilustres ,ue ellos evocaron# <6", se.or, los ten!o conmi!o <respondi Len<# En realidad, me resultaron li!eramente embarazosos# La !ente parece estar 'aciendo un terrible escndalo# )or cierto, no soy el ms !rande cazador de frica# Eso fue una broma del peculiar sentido del 'umor

de (ermit 3oosevelt, ,ue Ma!an tom en serio# En realidad, todav"a soy un novato# <:unca lo admitas, Len# 4/ alos ,ue piensen lo ,ue ,uieran# 4e todos modos, se!5n me 'e enterado, ests aprendiendo rpido# <)enrod sonri con a!rado# <En realidad, yo tuve al!o ,ue ver con todo este asunto# Con muc'a precisin, pens/ un pe,ue.o to,ue maestro# <CCmo estuvo usted involucrado en esto, t"oD <Len estaba sorprendido# <Estaba yo en Londres cuando aparecieron los primeros art"culos# Eso puso en marc'a en m" una pe,ue.a onda cerebral# Cable!rafi/ al a!re!ado militar en nuestra emba ada en *erl"n y le ped" ,ue promocionara los art"culos en la prensa alemana, especialmente en las publicaciones deportivas y de caza ,ue lee la clase alta# Es un estereotipo de ,ue la mayor"a de esa clase de alemanes, al i!ual ,ue sus 'omlo!os in!leses, son entusiastas deportistas y tienen sus propios campos para la caza# &i plan fue atraer a las personas importantes entre ellos para ,ue fueran de safari conti!o# Esto te dar la oportunidad de reunir toda clase de informacin, ,ue resultar de inestimable valor sin duda, cuando le!ue el momento de tener ,ue luc'ar contra ellos# <C)or ,u/ ,uerr"an confiar en m", t"oD <Len, mi muc'ac'o, no puedo creer ,ue seas totalmente inconsciente de tus cualidades !anadoras# 7 la !ente le !ustas, en especial a las (rJulein y a las mademoiselles# La vida del safari, ,ue se desarrolla cerca de la &adre :aturaleza y de sus criaturas, tiene al!o ,ue induce incluso al ms reservado a ,ue se rela e, a ,ue ba e su !uardia y 'able ms libremente# )ara no mencionar la manera en ,ue tambi/n aflo a las cintas de los cors/s y los calzones del sexo femenino# C= por ,u/ una fi!ura de primer nivel de la 7lemania del (iser, un fabricante de armas muy importante o al!una de sus consortes 'abr"a de sospec'ar ,ue un rostro inocente como el tuyo es el de un terrible a!ente secretoD )enrod levant un dedo en direccin del efe de camareros, ,ue rondaba en las cercan"as vestido con un kanza blanco, 'asta el tobillo, fa a escarlata y fez con borla# <E&alonziF )or favor, trenos una botella del C'[teau &ar!aux 1ZT9 de mi reserva privada# &alonzi re!res trayendo la botella !ranate li!eramente polvorienta en sus manos en!uantadas de blanco, con la reverencia ,ue se merec"a# )enrod lo observ mientras realizaba el solemne ritual de sacar el corc'o, olfatearlo y lue!o decantar el brillante vino tinto# 6irvi las primeras !otas en un vaso de cristal# )enrod lo 'izo !irar y olfate el perfume# <E)erfectoF Creo ,ue vas a disfrutar esto, Len# El conde )illetHKill fue !alardonado con la denominacin de )remier -rand Cru para esta cosec'a en particular# 4espu/s de ,ue Len rindi los 'onores al noble vino de *urdeos, )enrod le 'izo

una se.a con la mano a &alonzi para ,ue tra era las fuentes 'umeantes de pastel de carne y ri.ones, con una dorada corteza# Lue!o lo atac con entusiasmo, y 'abl con la boca llena# <&e tom/ la libertad de revisar tu correo, en especial el de 7lemania# 6implemente no pod"a esperar a ver ,u/ pescados ten"amos en nuestra red# Espero ,ue no te moleste# <4e nin!una manera, t"o# )or favor, 'izo usted bien# <Esco!" seis cartas especialmente di!nas de nuestra atencin y lue!o cable!rafi/ al a!re!ado militar en la emba ada en *erl"n, ,uien me envi evaluaciones pol"ticas de los su etos seleccionados# Len asinti con la cabeza cautelosamente# <Cuatro son personas de particular importancia e influyentes, sea en los c"rculos sociales, o en los pol"ticos o militares# 6e!uramente estn enterados de todos los asuntos de Estado y, si bien no forman parte de su conse o privado, ciertamente son confidentes del 9iser -uillermito# Conocern a fondo cules son sus intenciones y preparativos respecto al resto de Europa, unto con -ran *reta.a y nuestro imperio# <Len asinti con la cabeza otra vez, y )enrod prosi!ui# <8e 'ablado de esto con )ercy )'illips y le 'e dic'o ,ue t5 eres, adems de todas tus otras responsabilidades, un oficial en actividad de la 2nteli!encia &ilitar *ritnica# 8a aceptado cooperar con nosotros de todas las maneras posibles# < Comprendo, se.or# <El posible cliente a ,uien 'emos esco!ido por sobre los dems es la princesa 2sabella &adeleine 8o'erber! von )reussen von und zu 8o'enzollern# Es una prima del (iser y su marido es el mariscal de campo Kalter 7u!ustus von 8o'erber!, del 7lto &ando 7lemn# Len se mostr impresionado, como correspond"a# <C7 propsito, cmo anda tu alemn, LenD <7l!una vez lo 'ablaba entre re!ular y ms o menos, pero a'ora mi alemn es apenas un poco ms ,ue pobre, t"o# Estudi/ alemn y franc/s en la escuela# <Lo le" en tu 'o a de servicios# )arece ,ue eras bueno para las len!uas# 4ebes de tener buen o"do para ellas# )ercy me dice ,ue 'ablas swahili y maa como un nativo# )ero no 'as tenido muc'o contacto con !ente de 'abla alemana, CnoD <Mui a una excursin a pie a la 6elva :e!ra en unas vacaciones con otros !rupos de estudiantes# Conoc" a varias personas del lu!ar con las ,ue me llev/ bastante bien# $na de ellas era una ni.a llamada $lri9e# <El me or lu!ar para aprender una len!ua <coment )enrod< es aba o de las frazadas# <Nams lle!amos a eso, se.or, muy lamentablemente#

<Es de esperar ,ue no### un oven caballero con clase como t5### <)enrod sonri# <4e todos modos, es me or ,ue lo repases un poco# )ronto vas a pasar muc'o tiempo en compa."a de alemanes, buena parte del cual ser, efectivamente, deba o de las frazadas, dadas las predilecciones de las (rJulein de la clase alta# CEsta posibilidad ofende tus altos principios moralesD <@ratar/ de adaptarme, t"o# <Len apenas pudo abstenerse de sonre"r# <E*uen 'ombreF :unca olvides ,ue todo es por el 3ey y por la )atria# <Cuando el deber llama, C,ui/nes somos nosotros para ne!arnosD <pre!unt Len# <Exactamente# :o podr"a yo mismo 'aberlo expresado me or# = no te preocupes, ya 'e encontrado a un profesor particular de len!ua para ti# 6e llama &ax 3osent'al# Era in!eniero en los @alleres &eerbac' &otor en Kies9irc'e antes de trasladarse al frica %riental 7lemana# 4urante unos a.os despu/s de su lle!ada, administr un 'otel en 4arHesH 6alaam# 7ll" desarroll una relacin de amistad ms ,ue "ntima con la botella de co.ac, lo cual 'izo ,ue perdiera el traba o# 4e todas maneras, slo es un borrac'o peridico# Cuando est sobrio, es un traba ador de primera# Convenc" a )ercy de ,ue le diera traba o para administrar tus campamentos de safari y perfeccionar tu uso de la len!ua cotidiana# Cuando se despidieron en las escalinatas del club, )enrod tom el brazo de Len en un !esto conspirativo y le di o seriamente; <6/ ,ue eres nuevo en esto de ser esp"a, de modo ,ue te ofrezco al!unos conse os# :o escribas nada# :o !uardes notas de nada de lo ,ue observes# En lu!ar de eso, !raba todo en tu cabeza e infrmamelo todo la prxima vez ,ue nos encontremos#

Cuando Len conoci a &ax 3osent'al en el campamento @andala, /ste result ser un corpulento bvaro con manos inmensas y enormes pies, y un comportamiento franco y ovial# 7 Len le !ust a primera vista# <E*uenasF <6e dieron la mano# <+amos a traba ar untos# Estoy se!uro de ,ue lle!aremos a conocernos muy bien <salud Len# &ax de escapar una divertida risa a'o!ada ,ue le 'izo sacudir la panza# <E7', s"F $sted 'abla un poco de alemn# Eso es muy bueno# <:o tan bueno <lo corri!i Len<# )ero usted me ayudar a me orarlo# Casi de inmediato, &ax result ser inestimable, un profesor talentoso y un traba ador muy eficiente, ,ue alivi a Len de !ran parte del traba o rutinario de la

or!anizacin del campamento y de los suministros de comida# Al y 8ennie du 3and formaron un buen e,uipo de traba adores sin descanso y liberaron a Len de aprender las destrezas or!anizativas y econmicas ,ue exi!"a la compa."a de safaris# Len se impuso la re!la de comunicarse con &ax slo en alemn y, en consecuencia, su dominio de la len!ua se fortaleci con rapidez sorprendente# 6lo faltaban al!unas semanas para ,ue lle!ara lord Eastmont para su safari cuando Len recibi un cable de *erl"n ,ue informaba ,ue la princesa 2sabella &adeleine 8o'erber! von )reussen von und zu 8o'enzollern 'ab"a decidido ir a frica en el prximo via e del vapor de pasa eros alemn %dmiral desde *remer'aven# 6us obli!aciones eran tantas ,ue slo pod"a permitirse seis semanas en frica antes de tener ,ue re!resar a 7lemania# Exi!"a ,ue todo estuviera listo para cuando ella lle!ara# Esta comunicacin perentoria convirti a @andala en un torbellino# )ercy se mov"a como loco por todo el campamento, entorpeciendo, en lu!ar de facilitar, los esfuerzos desesperados de Len y su personal para cambiar los arre!los ya 'ec'os y listos para Eastmont# @en"an en ese momento dos safaris muy importantes para diri!ir simultneamente, al!o ,ue nunca 'ab"an intentado antes# 7l final, la 5nica circunstancia ,ue alivi la ornada era ,ue la princesa se ,uedar"a slo seis semanas, mientras ,ue lord Eastmont 'ab"a or!anizado una aventura de cuatro meses# Len pudo ase!urarle a )ercy ,ue el d"a ,ue la princesa se embarcara de re!reso a 7lemania, /l iba a correr con su personal para ayudar a )ercy con el resto de su expedicin# 7s" pues, cuando la princesa lle! a la la!una de (ilindini a bordo del %dmiral, Len abandon la playa en una lanc'a para darle la bienvenida# Esper en cubierta durante casi una 'ora antes de ,ue ella se di!nara abandonar su camarote# Cuando finalmente subi la escalerilla 'acia la cubierta principal, iba acompa.ada por el capitn de la nave y cuatro de sus oficiales superiores, todos adulndola de manera obse,uiosa# El resto de su s/,uito, incluyendo su secretaria y dos doncellas !orditas y bonitas, se!u"a detrs de ella# La fi!ura de la princesa result sorprendente cuando se mostr iluminada por el sol# Len 'ab"a visto foto!raf"as de ella, pero de todas maneras no estaba preparado para lo ,ue vio en carne y 'ueso# Lo primero ,ue le impresion fue su !ran altura y su contrastante cuerpo del!ado# Era casi tan alta como /l, pero Len podr"a fcilmente 'aberle rodeado la cintura con sus manos# 6u busto era uvenil y su porte, arro!ante# 6us o os eran acerados y tan penetrantes como un esto,ue, y sus ras!os eran duros y tan afilados como una sierra# +est"a una falda de e,uitacin de loden verde, de excelente corte# Las puntas de sus botas, ,ue se ve"an por deba o de la falda, resplandec"an con el brillo del cuero ms caro# 6orprendentemente, llevaba una pistola Lu!er 9 mm en una pistolera en su cinturn, y un sombrero de safari de ala anc'a en su mano iz,uierda# @en"a el pelo rubio ceniza reco!ido en dos !ruesas trenzas envueltas encima de la cabeza# Len sab"a por )enrod ,ue ten"a cincuenta y dos a.os, pero parec"a de treinta# <6u 7lteza 3eal, soy su siervo# Ella no se molest en responder a su reverencia, sino ,ue continu mirndolo como

si /l 'ubiera de ado escapar un pedo particularmente repu!nante# )or fin 'abl, en su tono 'elado# <$sted es muy oven# <6u 7lteza 3eal, /sta es una circunstancia lamentable por la ,ue debo disculparme# Con el tiempo espero corre!irla# La )rincesa no sonri# <4i e ,ue usted era oven# :o di e ,ue usted era demasiado oven# <Estir la mano derec'a# Cuando /l la tom en la suya, la encontr tan dura y fr"a como su expresin# *es el aire un par de cent"metros antes de tocar sus nudillos blancos y 'uesudos# El crep/ de arru!as diminutas en el dorso delataba su edad# <El !obernador del territorio del frica %riental *ritnica 'a puesto su tren privado a su disposicin para el via e a :airobi <inform Len# <Ca! Es lo ,ue corresponde y estaba previsto <asinti# <6u Excelencia tambi/n rue!a su presencia como invitada de 'onor en una cena especial en la Casa de -obierno ,ue va a or!anizarse en cual,uier momento ,ue usted decida, princesa# <:o vine a frica para comer en compa."a de funcionarios menores# +ine a,u" para matar animales# &uc'os animales# Len 'izo otra reverencia# <4e inmediato, se.ora# C6u 7lteza 3eal tiene al!una preferencia especial en cuanto a los animales ,ue desea matarD <ELeonesF <respondi<# = cerdos# <C= al!unos elefantes y b5falosD <E:oF 6lo leones !randes y cerdos con colmillos lar!os#

7ntes de partir 'acia la selva, la princesa prob montar todos los caballos pura san!re ,ue Len 'ab"a reunido para ella# Ella montaba a 'orca adas como un 'ombre# 7l observarla evaluar al primer caballo con su expresin desde.osa, caminando alrededor de /l dos veces antes de saltar ele!antemente a la silla de montar y mane ar al animal a voluntad,

Len se dio cuenta de ,ue era una excelente amazona# 7 decir verdad, rara vez 'ab"a visto a otra mu er ,ue se le pareciera# Cuando salieron a caballo de @andala y estuvieron entre las manadas de animales, olvid su exi!encia ori!inal de leones y cerdos y se volvi muc'o menos selectiva# @en"a un pe,ue.o y bell"simo rifle &annlic'er 9#3xTS fabricado por Nosep' Nust de Merlac', incrustado en oro por Kil'elm 3o\der con escenas silvestres de faunos y ninfas desnudas retozando todos ale!remente# Cuando derrib tres !acelas -rant corriendo a una distancia de trescientos metros, con tres disparos consecutivos sin desmontar, Len decidi ,ue ella tal vez era el tirador ms mortal, 'ombre o mu er, ,ue /l ams 'ubiera conocido# <6", ,uiero acabar con muc'os animales <exi!i, mientras recar!aba el &annlic'er# <6onre"a afectuosamente por primera vez desde ,ue 'ab"a lle!ado a frica#

Cuando llev a la princesa al monte Lonsonyo para conocer a Lusima, Len no estaba preparado para la manera en ,ue las dos mu eres reaccionaron de inmediato una frente a la otra# En sentido fi!urado, ar,uearon sus lomos y se erizaron como dos !atos# <M bogo, /sta es una mu er con muc'as pasiones 'ondas y oscuras# :in!5n 'ombre podr lle!ar al fondo de ella# Es tan mortal como una mamba# :o es la ,ue te promet"# Cu"date <le di o Lusima a Len# <CLu/ di o la bru aD <pre!unt la princesa# La 'ostilidad entre ambas c'isporroteaba en el aire como electricidad esttica# <Lue es usted una dama de !ran poder, princesa# <4"!ale a la !ran vaca ,ue no lo olvide# Cuando lle!aron a la ceremonia de la bendicin de los rifles deba o del rbol del conse o, Lusima sali de su c'oza vestida con sus !alas ceremoniales, pero cuando todav"a estaba a diez pasos de donde se 'allaba el &annlic'er colocado sobre la piel de len, se detuvo# 6u cara cambi y se puso del color del barro seco# <CLu/ le preocupa, &amaD <pre!unt Len en voz ba a# <Esta bunduki es una cosa del mal# La mu er de pelo blanco es una 'ec'icera tan fuerte como yo# 8a puesto un 'ec'izo sobre su propio bunduki ,ue me asusta# <3e!res a su c'oza# <:o de ar/ mi c'oza 'asta ,ue esa bru a se vaya del monte Lonsonyo < ur# <Lusima se siente mal# 4ebe volver a su c'oza para descansar <tradu o Len#

<Ca, s/ muy bien lo ,ue le preocupa# <La princesa mostr una de sus poco frecuentes sonrisas de labios finos#

+einte d"as ms tarde, en un terreno ,ue &anyoro y Loi9ot 'ab"an declarado totalmente carente de leones, salieron a caballo del campamento al amanecer para ,ue la princesa continuara su matanza de abal"es verru!osos# =a 'ab"a acabado con ms de cincuenta, incluidos tres abal"es con colmillos incre"blemente lar!os# :o se 'ab"an aventurado ms de un 9ilmetro fuera del campamento cuando se encontraron con un solitario y enorme len de melena ne!ra ,ue permanec"a er!uido en medio de un prado abierto y pantanoso cubierto de 'ierbas# 6in vacilar un momento y sin desmontar, la princesa subi el pe,ue.o &annlic'er y, con la precisin de un ciru ano, puso una bala en el cerebro del len# Los dos masai debieron de 'aber estado encantados con este 'ec'o, pero estaban extra.amente apocados cuando empezaron a desollar el cuerpo del animal# Lued en manos de Len presentar las felicitaciones, ,ue la princesa i!nor# Escuc' ,ue Loi9ot le dec"a a &anyoro en un murmullo; <Este len nunca debi 'aber estado a,u"# C4e dnde vinoD <Nywele Mweupe lo convoc <di o &anyoro con 'umor sombr"o# Le 'ab"an dado a la princesa el nombre swahili de I)elo *lancoJ# &anyoro no lo 'ab"a combinado con nin!uno de los t"tulos de respeto, como memsahib o beibi# <&anyoro, incluso para ti eso es una !ran estupidez <le espet Len<# Ese len vino atra"do por el olor de todos esos cuerpos de abal"es verru!osos# <4etect el mot"n en el aire# Lusima obviamente 'ab"a 'ablado al!o con &anyoro# <!wana sabe ms ,ue yo <concedi &anyoro con ostentosa cortes"a, pero ni mir a Len ni le sonri# Cuando terminaron de desollar al animal, los dos masai no realizaron el baile del len para la princesa# En cambio, se sentaron aparte y untos tomaron rap/# Cuando Len coment la omisin, &anyoro no respondi, pero Loi9ot 'abl entre dientes; <Estamos demasiado cansados para bailar y cantar# Cuando se ec' al 'ombro el bulto de piel verde ya liado y se puso en camino de re!reso al campamento, la ren!uera de &anyoro con la pierna ,ue 'ab"a recibido la flec'a nandi, ,ue por lo !eneral era apenas perceptible, se 'izo sumamente pronunciada# Era su manera de expresar protesta o desaprobacin# Cuando re!resaron al campamento, la princesa salt de su montura y se diri!i dando zancadas a la carpaHcomedor, donde se de caer en un silln de lona# Lanz su fusta de e,uitacin a la mesa, se ,uit el sombrero y lo lanz al otro lado de la carpaB lue!o a!it sus trenzas y orden;

<Courtney, d"!ale a ese cocinero in5til suyo ,ue me trai!a una taza de caf/# Len transmiti la orden a la carpa de la cocina y minutos despu/s 2s'mael entr rpidamente con una cafetera de porcelana 'umeando sobre una bande a de plata# La puso en la mesa, sirvi una taza de la preparacin y la puso delante de ella# Lue!o permaneci firme detrs de su silla, esperando la orden de retirarse# La princesa llev la taza a sus labios y bebi un sorbo# 8izo un !esto de enorme desa!rado y arro la taza con su contenido a la pared ms le ana de la carpa# <CCrees ,ue soy una cerda a la ,ue puedes servirle seme ante bazofia para c'anc'osD <!rit# @om la fusta de e,uitacin de la mesa y se puso de pie de un salto<# @e ense.ar/ a mostrarme ms respeto, salva e# <Ec' el brazo con la fusta 'acia atrs para !olpear a 2s'mael en la cara# Al no 'izo esfuerzo al!uno para prote!erse, pero la mir con !esto de aterrorizado asombro# 4etrs de ella, Len salt de su silln y le tom la mu.eca antes de ,ue pudiera lanzar el !olpe# La 'izo !irar sobre s" para ,uedar mirndolo a /l# <6u 7lteza 3eal, no 'ay nin!5n salva e entre mi !ente# 6i usted ,uiere ,ue este safari contin5e, tendr ,ue tener esto muy en cuenta# <La su et fcilmente 'asta ,ue ella de de resistirse# Lue!o continu; <$sted deber"a retirarse a su tienda a'ora y descansar 'asta la 'ora de cenar# )or cierto, est sobreexcitada por la emocin de 'aber cazado un len# La solt y ella parti 'ec'a una furia 'acia la carpa# :o se present cuando 2s'mael toc el !on! para la cena y Len cen solo# 7ntes de retirarse, verific discretamente la carpa de ella y vio ,ue su lmpara estaba todav"a encendida# 6e diri!i lue!o a su propia tienda y comenz a escribir en el diario del safari# Estaba a punto de a.adir un comentario sobre el incidente en el comedor, pero record el conse o de )enrod y, en lu!ar de aliviar sus sentimientos, escribi; I8oy la princesa demostr una vez ms ,ue es una amazona extraordinaria y una !ran tiradora# La fr"a manera en ,ue despac' al ma!n"fico len fue extraordinaria# Cuanto ms la observo, ms admiro sus destrezas como cazadoraJ# 6ec la p!ina, puso el diario del safari en su escritorio de campa.a y cerr con llave el ca n# Lue!o, durante media 'ora, ley el libro ,ue su t"o )enrod 'ab"a escrito sobre sus experiencias durante la !uerra *er, titulado 9on Mitchener a Gretoria# Cuando sus prpados se le cerraron, lo de a un lado, se desvisti y se meti deba o del mos,uitero# 6opl la lmpara y se acomod para disfrutar satisfec'o de una buena noc'e de descanso# 7penas 'ab"a cerrado los o os cuando fue despertado con sobresalto por el fuerte ruido de un tiro de pistola ,ue ven"a de la direccin de la carpa de la princesa# 6u primera idea fue ,ue al!5n animal peli!roso, len o leopardo, 'ab"a entrado en ella# 6e abri paso por entre los plie!ues del mos,uitero y a!arr el enorme 8olland, ,ue estaba completamente car!ado al lado de la cama, listo para una emer!encia como /sa# +estido slo con los pantalones del pi ama, corri a la carpa de ella# +io ,ue su lmpara todav"a

estaba encendida# <6u 7lteza 3eal, Cestn todos ustedes bienD <!rit# 7l no recibir respuesta, abri la portezuela de lona y se meti en la carpa, con el rifle listo# Entonces se detuvo asombrado# La princesa estaba de pie frente a /l en medio del lu!ar# 6u pelo color plata ca"a en cascada sobre sus 'ombros y 'asta la cintura# Llevaba un camisn color rosado casi transparente# La lmpara estaba detrs de ella, de modo ,ue cada l"nea de su cuerpo flaco y lar!o estaba expuesta# @en"a los pies desnudos y eran asombrosamente pe,ue.os y bien formados# 6osten"a la fusta de e,uitacin en una mano y la pistola Lu!er 9 mm en la otra# El olor a plvora ,uemada todav"a flotaba en el aire# 6u cara estaba plida de clera y sus o os brillaron como zafiros cortados al mirarlo# Levant la Lu!er y dispar una se!unda bala a trav/s del tec'o de lona# Lue!o arro la pistola a la enorme cama ,ue llenaba la mitad del espacio disponible# <E$sted, cerdoF CCree ,ue puede tratarme como basura delante de todos sus criadosD <pre!unt mientras daba un paso 'acia /l, moviendo la fusta de modo amenazador<# $sted no es me or ,ue las criaturas ,ue traba an para usted# <Le rue!o ,ue se controle, se.ora <le advirti# <CCmo se atreve a diri!irse a m" de esa maneraD 6oy una princesa real de la Casa de 8o'enzollern# = usted es un plebeyo de raza mezclada# <6u in!l/s era de una pronunciacin perfecta# 6onri con frialdad# <E7', s"F E7'ora por fin crece el enfado en usted, siervoF Luiere defenderse pero no se atreve# 6us tripas son demasiado flo as# :o tiene el cora e# $sted me odia, pero debe soportar cual,uier 'umillacin ,ue yo decida infli!irle# 7rro la fusta a los pies de /l# <4e e ese rifle# :o puede usarlo para reforzar su debilitada virilidad# E3eco a la fustaF <Len coloc el 8olland sobre el suelo impermeable, deba o de la pared de entrada de la carpa, y tom la fusta# @emblaba de rabia# Los insultos de ella lo 'ab"an 'erido cruelmente y lo 'ab"an llevado al borde de abandonar todo intento de autocontrol# :o estaba se!uro de ,u/ 'acer con la fusta, pero le !ustaba sentirla en su mano derec'a# <M bogo, Ctodo est bienD Escuc'amos los disparos# C8ay problemasD <&anyoro 'abl en voz ba a a trav/s de la pared de lona y la princesa se retir al!unos pasos# <+ete, &anyoro, y ll/vate a los dems conti!o# :in!uno de ustedes debe re!resar 'asta ,ue yo lo llame <respondi Len# <Ndio, bwana# Escuc' los pasos ,ue se retiraban y la princesa se rio en su cara# <4ebiste 'aberles pedido ,ue te ayudaran# :o tienes el valor de enfrentarme solo#

<6e rio# <Ca, a'ora te enfadas otra vez# Eso es bueno# Luieres !olpearme pero no te atreves a 'acerlo# <6e inclin 'acia /l 'asta ,ue sus caras estuvieron apenas separadas por unos cent"metros# <@ienes un lti!o en la mano# C)or ,u/ no lo usasD @5 me odias, pero me temes# < 4e pronto y de manera inesperada, lo escupi en la cara# 2nstintivamente, /l movi con fuerza la fusta, ,ue la !olpe en la me illa# Ella se tambale 'acia atrs, con la mano sobre la marca ro a en su rostro y !imi lastimeramente# <E6"F &e merec"a eso# Eres tan imperioso cuando ests enfadado# <6e arro a sus pies y se abraz a sus rodillas# Al estaba temblando con desa!rado y arro la fusta al otro lado de la carpa# <Le deseo buenas noc'es, su 7lteza 3eal# <@rat de darse vuelta para diri!irse a la puerta pero, con fuerza sorprendente, ella lo 'izo tropezar# En el instante en ,ue /l perdi el e,uilibrio, ella se lanz sobre su espalda con todo su peso y Len cay sobre la cama, con la princesa encima de /l# <CEst usted locaD <pre!unt# <E6"F <respondi ella<# Estoy loca por ti# Maltaba solamente una 'ora para el amanecer cuando ella le permiti abandonar su carpa# 7l diri!irse a su propio lec'o, Len advirti ,ue las carpas del personal de la princesa, su secretaria y sus doncellas, estaban a oscuras, a pesar de los !ritos de ella, ,ue 'ab"an 'ec'o ,ue la lar!a noc'e fuera ruidosa# )arec"a ,ue todos ellos ya estaban 'abituados desde 'ac"a muc'o tiempo a los deslices de la princesa#

7 la ma.ana si!uiente, en el desayuno, ella actu como si nada 'ubiera cambiado# Les contest con brus,uedad a sus doncellas, fue cruelmente sarcstica con su secretaria e 'izo caso omiso de Len, sin si,uiera responderle su saludo formal 'asta 'aber terminado su se!unda taza de caf/# Lue!o se puso de pie y anunci; <Courtney, 'oy ten!o un !ran deseo de matar cerdos# Len 'ab"a creado una serie de recorridos de caza ,ue brindaba a la princesa placeres interminables# Al y los rastreadores arrinconaban a uno de los me ores abal"es verru!osos en un !rupo de densa maleza, lue!o colocaban a la princesa en una posicin estrat/!ica en terreno abierto ms all de la espesura, y los batidores 'ac"an ruido para empu ar a los abal"es 'acia ella# @an pronto como sal"an de la espesura ,ue los prote!"a, ella arremet"a contra ellos con su &annlic'er# 8ab"a entrenado a 8eidi, la ms bonita de sus doncellas, para ,ue recar!ara los car!adores vac"os# Cada uno llevaba seis balas, y la princesa pod"a reemplazar el ,ue 'ab"a vaciado en un instante# 7br"a el cierre con un solo movimiento y lo de aba caer# 8eidi lo atrapaba al caer y lo recar!aba con sus rosados y 'biles dedos, entrenados desde la infancia con incesantes labores de bordado y costura# Lue!o la princesa met"a un car!ador completo en la recmara y se!u"a disparando casi sin pausa# 6u velocidad de fue!o era tan sorprendente como su precisin# )od"a 'acer doce disparos en la misma cantidad de se!undos# Con frecuencia los abal"es verru!osos no

cooperaban con los batidores, pues sol"an escapar de su refu!io en una direccin inesperada o volver sobre sus pasos para atravesar la l"nea de batidores, sin ofrecer a 6u 7lteza 3eal una sola oportunidad de disparar# Cuando esto ocurr"a, ella era presa de un eno o fr"amente rabioso y recriminaba a Len y su e,uipo, o se sum"a en un silencio 'elado del ,ue slo pod"a ser sacada por la posibilidad de derramar ms san!re# &s adelante a,uella tarde, Len y sus batidores, con las filas reforzadas por la inclusin de &ax 3osent'al, 2s'mael y los desolladores, lo!raron producir la batida ms espectacular del safan# Llevaron a veintitr/s abal"es verru!osos, mac'os, 'embras y cr"as, 'acia la princesa y su car!ador# Lo!r matar veintids# La 5nica ,ue escap fue una vie a 'embra flaca, ,ue cambi de direccin usto cuando ella dispar# La bala parti y la cerda volvi sobre sus pasos por entre las piernas de la princesa cuando /sta menos lo esperaba, 'aci/ndola volar por el aire# 6e incorpor con sus faldas por encima de las rodillas y el sombrero sobre los o os# <E@5, pe,ue.a y sucia tramposaF <le !rit, cuando la cerda desapareci en la espesura, con la cola er!uida y recta como un bander"n#

7,uella noc'e en la cena, estuvo casi amistosa y expansiva, pero no del todo, por cierto# 2nsisti para ,ue Len tomara otro vaso del excelente (ru!, y pel una uva con sus dedos blancos y lar!os antes de ponerla entre los labios de la re!ordeta 8eidi# <ECome, mi ,ueridaF 8iciste un excelente traba o 'oy <insisti# )ero inmediatamente despu/s le orden con un c'illido a su secretaria ,ue abandonara la mesa por sus malas maneras cuando tom una c'uleta de abal" con los dedos sin disculparse con ella# Cuando termin, se puso de pie sin decir otra palabra y se diri!i con paso ma estuoso a su carpa# 8ab"a sido un d"a lar!o, caluroso y dif"cil, y Len esperaba a Bsioso toda una noc'e de sue.o# 7cababa de cepillarse los dientes y se estaba abotonando la c'a,ueta de su pi ama cuando escuc' el temido disparo de pistola# <E)or el 3ey y por la )atriaF <se ,ue , mientras iba a la carpa de ella, aun,ue sent"a curiosidad por descubrir ,u/ diversin 'ab"a preparado la princesa para esa noc'e# La princesa estaba tendida ln!uidamente sobre la !ran cama# )ero no estaba sola# 6u doncella, 8eidi, estaba arrodillada en medio de la carpa# Estaba completamente desnuda, salvo por una silla de montar en miniatura en su espalda y un bocado de oro en la boca# Las campanitas de oro en las riendas tintineaban cuando sacud"a la cabeza y relinc'aba# <6u corcel lo a!uarda, Courtney <di o la princesa<# CLe !ustar"a dar un breve trote con /lD Cuando ella a!ot su ima!inacin, despidi a 8eidi, pero cuando Len se dispon"a a

se!uir a la oven, la princesa lo detuvo# <:o di e ,ue usted pod"a partir, Courtney# <6e corri sobre la cama y dio !olpecitos con la palma de la mano sobre el colc'n unto a ella# <Lu/dese un rato y le contar/ interesantes 'istorias acerca de las cosas perversas y estupendas ,ue 'a!o con mis ami!os en *erl"n# El colc'n de pluma de !anso era extraordinariamente blando y tibio# Len se estir sobre /l# 7l principio escuc' distra"damente sus an/cdotas# )arec"an tan inveros"miles ,ue deb"an de ser cuentos de 'adas, del tipo ,ue los demonios en el infierno deben inventar para sus vsta!os# Eran sobre bru er"a y adoracin a 6atn, sobre rituales obscenos y sacr"le!os# Entonces, con una sensacin escalofriante ,ue le 'izo erizar el pelo en la nuca, empez a darse cuenta de ,ue estaba nombrando a conocidos persona es de los altos niveles de la aristocracia y el e /rcito alemanes# Lo ,ue ella estaba relatando como c'ismes divertidos era dinamita pol"tica### y dinamita ,ue sudaba y era inestable, para colmo# CLu/ iba a 'acer )enrod con tan voltil informacinD CCreer"a una sola palabra de todo elloD

7 la noc'e si!uiente, mientras escrib"a en su diario del safari despu/s de un d"a de dura tarea, trat de recordar todos los nombres ,ue la princesa 'ab"a mencionado# Empez a escribirlos en una de las p!inas de atrs# 8ab"a diecis/is en su lista una vez ,ue termin# Estaba a punto de cerrar con llave el libro cuando se sinti incmodo# I:adie, salvo )enrod y yo, debe leer esoJ# $na duda persistente permaneci en al!5n lu!ar de su mente mientras se preparaba para acostarse# Minalmente abri el escritorio y tom la nava a de afeitar# 7bri el diario del safari y cort la p!ina delatora con cuidado# La sostuvo sobre la llama de la lmpara y de ,ue se ,uemara 'asta transformarse en una sustancia ne!ra y cru iente# Lue!o convirti estas cenizas en polvo y se meti en la cama a la espera del llamado de su cliente# )ero esa noc'e no son nin!5n disparo de pistola antes de ,uedarse dormido# 6e despert con la luz del amanecer ,ue entraba a su carpa, sinti/ndose fresco y l5cido despu/s de dormir siete 'oras completas#

7ntes de ,ue el !rupo 'ubiera terminado el desayuno, &anyoro se acerc a la carpaH comedor y se puso en cuclillas cerca de la puerta donde slo Len pod"a verlo# @an pronto como se miraron a los o os, &anyoro se puso de pie y se ale # Len se excus y lo si!ui# &anyoro lo estaba esperando en el sector de los criados# <CLu/ te afli!e, 'ermanoD <le pre!unt Len# <7 6?alu lo mordi una serpiente#

6?alu era el efe de los desolladores# <C+io ,u/ clase de serpiente eraD <pre!unt Len, con !esto de preocupacin# <Era una )uta, M bogo# <CEsts se!uroD <6e aferr a la remota esperanza de ,ue no 'ubiera sido una mamba ne!ra, la serpiente ms venenosa de frica# <6e meti en su cama# 4espu/s de ,ue lo mordi tres veces, la mat con su cuc'illo de desollar# =o vi la serpiente# Es una )uta# <C6?alu ya muriD <:o, M bogo# Espera tu bendicin antes de irse con sus ancestros# <3pido# +amos a verlo# <Corrieron 'asta una de las c'ozas de ramas del campamento y Len se a!ac' para pasar por la puerta ba a# 6?alu estaba tendido en su estera para dormir# Los otros tres desolladores estaban sentados en c"rculo alrededor de /l# El cuerpo de la serpiente estaba cerca de ellos# Le 'ab"an cortado la cabeza, pero una sola mirada confirm la identificacin de &anyoro# Era una mamba ne!ra, no un e emplar particularmente !rande, ya ,ue slo med"a aproximadamente un metro veinte, pero una sola de sus mordidas conten"a veneno suficiente para matar a veinte 'ombres# = 6?alu 'ab"a sido mordido tres veces# 6?alu estaba tendido boca arriba, destapado, salvo por el taparrabo# 6u cabeza estaba apoyada en una almo'ada de madera tallada# @en"a dos marcas dobles de colmillos en el pec'o y una en la me illa# @en"a los o os muy abiertos, pero estaban vidriosos y no ve"an# 4e la boca y de las fosas nasales le sal"a una espuma blanca# Len se arrodill a su lado y le tom la mano# Estaba fr"a, pero los dedos temblaban# <+ete en paz, 6?alu <susurr Len en su ore a<# @us antepasados te esperan para darte la bienvenida# <4e manera apenas perceptible, los fr"os dedos de 6?alu le apretaron la mano# Entonces, 6?alu sonri d/bilmente y muri# Len permaneci sentado unto a /l un ratoB lue!o se inclin 'acia adelante y le cerr los o os, ,ue se!u"an muy abiertos# <Caven profunda su tumba <les di o Len a los otros desolladores<# )on!an piedras encima de /l para ,ue las 'ienas no puedan encontrarlo# <C)or ,u/ ella iba a desear matar a 6?aluD <pre!unt &anyoro sin referirse a nadie en particular# Los desolladores se movieron in,uietos# <E*asta de esoF <espet Len mientras se levantaba<# La )uta era una )uta y nada ms# E:o tuvo nada ,ue ver con una bru aF

<Como bwana di!a <acept &anyoro, con elaborada cortes"a, pero no mir a Len# Len se puso de pie y re!res a la carpaHcomedor# La princesa estaba terminando una taza de caf/# Lo recibi fr"amente# <E7', vayaF 6e 'a 'ec'o tiempo para ocuparse de las necesidades de su cliente# &e ale!ra# <)erdneme, 6u 7lteza 3eal, un pe,ue.o asunto re,uer"a mi atencin# CLu/ puedo 'acer por ustedD <8e perdido uno de mis !uardapelos de oro# Contiene un mec'n de pelo de mi madre# Es de !ran importancia para m"# <Lo encontraremos <le ase!ur<# CCundo y dnde recuerda 'aberlo visto por 5ltima vezD <4espu/s de la batida de cerdos de ayer# &e sent/ deba o de ese rbol mientras esperaba ,ue usted y sus 'ombres descuartizaran a los animales# 3ecuerdo 'aber tenido el !uardapelo entre mis dedos# 4ebe de 'ab/rseme ca"do all"# <2r/ a recuperarlo de inmediato# <Len se inclin ante ella# <3e!resar/ antes del mediod"a# <Ella lo despidi con un !esto y /l sali de la carpa para llamar a un mozo de cuadra para ,ue le tra era su caballo# Cuando Len y los rastreadores lle!aron al rea donde 'ab"an reunido a los abal"es verru!osos, encontraron un enorme y espl/ndido leopardo moteado alimentndose con las sobras de los cuerpos de los animales# 6ali corriendo y desapareci en la 'ierba alta# Len y los rastreadores fueron al lu!ar donde la princesa 'ab"a estado sentada y re!istraron toda el rea circundante# <"apana# <7l final &anyoro admiti la derrota# <:o 'ay nada# 3e!resaron al campamento# Las doncellas de la princesa estaban sentadas en la carpaHcomedor, traba ando en sus bastidores de bordado, bebiendo caf/, cuc'ic'eando y de ando escapar risitas entre ellas# <C4nde est su amaD <pre!unt Len, y ellas intercambiaron miradas# 6us risitas volvieron a escuc'arse por un momento y se enco!ieron de 'ombros, pero no respondieron# Las de y fue a su propia carpa, se a!ac' apartando el mos,uitero para entrar y encontr a la princesa sentada en su cama# 6u escritorio de campa.a estaba abierto y su contenido desparramado alrededor de ella# @en"a el diario del safari abierto sobre su re!azo# <)rincesa# <8izo una r"!ida reverencia# <Lamentablemente, no pudimos

encontrar su oya# Ella toc el !uardapelo, ,ue col!aba en ese momento de su !ar!anta# El solitario y enorme diamante en!arzado en la tapa destellaba en la tenue luz# <:o importa <di o<# $na de mis doncellas lo encontr deba o de mi cama# 4ebe de 'ab/rseme ca"do all"# <&e ale!ra ,ue as" 'aya sido# <&ir ostentosamente el diario# <C8ay al!o en particular ,ue 6u 7lteza 3eal estuviera buscandoD <:o, nada, realmente# &e aburr"a en su ausencia, de modo ,ue estaba pasando el tiempo# &e entretuve con sus comentarios acerca de mi destreza### <'izo una si!nificativa pausa y lo mir a los o os< ### para la caza# <Cerr el diario y se puso de pie# <= bien, Courtney, Ccmo piensa usted divertirme 'oyD CLu/ 'ay por all" para ,ue yo mateD <8e encontrado un formidable leopardo para usted# <ELl/veme a /lF

El leopardo estaba en la flor de su vida, 'ermoso incluso en la muerte# El pela e del lomo era oro oscuro mezclado con cobre, ,ue le daba un tono de crema batida deba o de la panza# Estaba moteado con !rupos de manc'as muy ne!ras, como si 'ubiera sido tocado muc'as veces por las puntas untas de todos los dedos de 4iana, la diosa de la caza# Los pelos de los bi!otes eran blancos, duros y vidriososB los colmillos y las !arras, perfectos# 8ab"a muy poca san!re# El 5nico disparo de la princesa 'ab"a dado directamente al corazn cuando sali corriendo para ale arse de uno de los cuerpos de abal"# Cuando lo car!aron en el lomo de una mula, &anyoro le susurr a Loi9ot, aun,ue en un volumen ,ue Len pudiera escuc'ar; <CEnviar al compa.ero de la )uta esta noc'e para visitarnos a uno de nosotrosD Len lo i!nor, fin!iendo no 'aber escuc'ado# &anyoro si!ui a la mula con una co era teatralmente exa!erada#

7,uella noc'e en la cena, la princesa le orden a Len ,ue abriera una botella de c'ampn Louis 3oederer Cristal cosec'a 1903 de su provisin# 4os veces durante la comida lo toc "ntimamente por deba o de la mesa, al!o ,ue nunca antes 'ab"a 'ec'o# Contra su voluntad, el cuerpo de Len respondi a la destreza de sus dedos# Cuando ella lo sinti, sonri y lo solt# Lue!o susurr al!o a 8eidi ,ue /l no pudo escuc'ar, pero sus dos criadas estallaron en ata,ues desenfrenados de risitas#

&s tarde, esa noc'e, el disparo de la Lu!er a trav/s del tec'o de la carpa real convoc a Len antes de ,ue 'ubiera terminado la anotacin en su diario del safari acerca de la caza del leopardo# Cuando lo de a un lado, sinti ,ue sucumb"a a la excitacin sexual perversa ,ue ella era capaz de provocar en /l tan fcilmente# I)odr"a corromper a 6an )edro y a todos los n!eles del CieloJ, se di o, mientras iba a cumplir con su deber#

7 la ma.ana si!uiente, mientras cabal!aban para continuar la cacer"a de abal"es verru!osos, ella espole a su caballo para ,uedar al lado del caballo de Len y c'arlar ale!remente como una ovencita# $na vez ms Len ,ued desconcertado por el cambio en su 'umor voluble y se pre!unt ,u/ era lo ,ue presa!iaba# :o tuvo ,ue esperar muc'o tiempo para enterarse# <E7', cmo adoro matar cerdosF <coment<, y /stos africanos son divertidos, pero no se pueden comparar con nuestro abal" alemn# <@enemos otros cerdos ,ue son ms !randes y ms peli!rosos <protest Len<# El abal" !i!ante del bos,ue ,ue vive en los bos,ues de bamb5 de las monta.as de 7berdare puede pesar ms de ,uinientos 9ilos# <E*a'F <4esestim su afirmacin con un !esto de la mano# <6lo 'ay una clase de presa de caza ,ue realmente me emociona ms ,ue todas las dems# <CCul esD CEs una especie muy raraD <pre!unt /l interesado, y ella se r"o ale!remente# <4e nin!una manera# En las islas polinesias los llaman Icerdos lar!osJ# <Al la mir sin poder creer lo ,ue escuc'aba# <E7', ya veoF 7'ora por fin usted comprende# < 6e rio otra vez# <8e matado a muc'os, pero la emocin nunca desaparece# CLuiere ,ue le cuente acerca del primero, CourtneyD <6i usted lo desea# <La voz de /l era spera, 'orrorizada# <Al era un oven !uardabos,ues en una de las propiedades reales# =o ten"a trece a.os# 7un,ue era todav"a vir!en, lo deseaba, pero /l estaba casado y amaba a su esposa# 6e rio de m"# Cuando estuve a solas con /l en el bos,ue cazando uro!allos ne!ros, lo envi/ adelante a reco!er un ave ,ue yo 'ab"a derribado# Cuando se 'ab"a ale ado diez pasos le dispar/ a la parte de atrs de sus piernas con los dos ca.ones de mi escopeta# La explosin le rompi el 'ueso y sus piernas ,uedaron sostenidas slo por tendones y trozos de carne# 8ab"a muc'a san!re# &e sent/ a su lado y le 'abl/ mientras /l estaba tendido desan!rndose para morir# Le expli,u/ por ,u/ 'ab"a tenido ,ue matarlo# 6uplic piedad, no para /l, di o, sino para su puerca esposa y la miserable criatura ,ue llevaba en su vientre# Llor y me ro! ,ue fuera a buscar un m/dico para salvarlo# &e re" de /l, como /l se 'ab"a atrevido a re"rse de m" al!una vez# @ard casi una 'ora en morirse# <6u expresin era de enso.acin# Cabal!aron en silencio durante un rato, y lue!o pre!unt inocentemente;

<$sted nunca va a decepcionarme como 'izo el !uardabos,ues, Cno, CourtneyD <Espero ,ue no, se.ora# <=o tambi/n lo espero as", Courtney# *ien, a'ora ,ue nos comprendemos tan bien el uno al otro, ,uiero ,ue usted me consi!a cerdos de dos patas para cazar# C8ar eso por m"D Len sinti ,ue la !ar!anta se le cerraba y respondi con voz tr/mula# <6u 7lteza 3eal, esto es al!o ,ue nunca esper/# $sted debe darme un poco de tiempo para pensar en ello# C6abe ,ue me est pidiendo ,ue cometa un delito ,ue se casti!a con la pena de muerteD <6oy una princesa# Lo prote!er/ del casti!o# :adie ams me 'a cuestionado por lo del !uardabos,ues ni por nin!uno de los otros# :o soy una persona com5n# @en!o el derec'o divino de la realeza# =o ser/ su escudo# La desaparicin de al!unos salva es no ser si,uiera notada# <6e inclin a un costado y desde su caballo le acarici el antebrazo musculoso# Con esfuerzo, /l se resisti al impulso de empu arla 'acia atrs y darle un pu.etazo en la cara# La voz de ella era ba a y seductora# <Courtney, 'asta ,ue uno lo experimenta no puede ima!inar el placer de ese especial tipo de caza# Len respir 'ondo para tran,uilizarse, pero sus sentidos se tambaleaban ante este recital de lu uria insensata y brutalidad# Le resultaba dif"cil pensar con claridad# 6ent"a la compulsin casi abrumadora de ponerle ambas manos alrededor de la !ar!anta y matarla# Entonces, se dio cuenta de ,ue su respuesta instintiva estaba diametralmente en contra de su deber, ,ue era el de obtener 'asta el 5ltimo !rano de informacin de ella, costara lo ,ue le costase a /l y a ,uienes lo rodeaban# 4espu/s de eso, deb"a usar las influencias de ella para obtener acceso a otros de su misma condicin y 'acerles lo mismo# Era la llave a la ms alta erar,u"a de la sociedad alemana, ,ue 'ab"a sido fortuitamente puesta en sus manos# :o era el uez ni el verdu!o# Era simplemente una pieza diminuta en la !ran ma,uinaria del servicio de inteli!encia militar britnico# 7l final, el deber prevaleci# Con un enorme esfuerzo de voluntad, lo!r controlar sus manos# En lu!ar de tomarla por la !ar!anta, le tom las manos y las apret# Lue!o sonri y susurr; <)or supuesto, 6u 7lteza 3eal# 8ar/ lo ,ue me pide# 6in embar!o, debe darme tiempo para 'acer los arre!los# <Este safari termina dentro de diecis/is d"as# 4espu/s, debo re!resar a 7lemania# &e eno ar/ muc'o si usted me decepciona### &e eno ar/ muc'o# <8ab"a una fr"a amenaza en su tono y la ima!en del oven !uardabos,ues alemn volvi a su mente#

@odav"a era temprano cuando re!resaron al campamento# La princesa fue a su carpa a ba.arse y Len se apresur a lle!ar a la suya y !arabate una rpida nota a )enrod en su diario del safari;

@"o, ten!o tales 'istorias para contarle sobre mi nueva ami!a y sus vie os ami!os en las ms altas posiciones ,ue 'arn ,ue su pelo se vuelva blanco# 6in embar!o, a'ora estoy en las !arras de este monstruo# Exi!e ,ue cometa un acto tremendamente 'orrible para ,ue ella se divierta# @anto mi propia conciencia como la ley pro'"ben ,ue yo le obedezca# 6i me veo obli!ado a ne!arme directamente, ella se sentir muy ofendida, y cerrar la v"a de informacin desde 7lemania ,ue usted est tan cuidadosamente elaborando# Le imploro ,ue consi!a al!una manera de apartarla diplomticamente de frica %riental *ritnica antes de ,ue eso ocurra# 6u afectuoso sobrino

7rranc la p!ina del libro, la dobl y la !uard en el bolsillo abotonado del frente de su c'a,ueta de caza# 7bandon su carpa y re!res a la carpaHcomedor, pasando tan cerca de la tienda real como para escuc'ar a la princesa ,ue sermoneaba a 8eidi furiosamente y los sollozos sofocados de la doncella# 6i!ui caminando 'acia la zona de los criados, donde encontr a &anyoro y a Loi9ot sentados delante de su c'oza, tomando rap/# Luedaron en silencio cuando vieron ,ue se acercaba# Con una mirada rpida alrededor para ase!urarse de no ser observados, le dio la nota doblada a &anyoro# <Lleva a Loi9ot conti!o# +e a :airobi de inmediato a toda velocidad# Entr/!ale este papel a mi t"o, el coronel *allantyne, en el cuartel !eneral de los 373# :o te entreten!as en el camino# +ete ya# :o 'ables con nadie de este asunto, salvo con mi t"o# 6e pusieron de pie de inmediato y tomaron sus lanzas, ,ue fueron plantadas en el suelo a cada lado de la entrada de la c'oza# Len tom los 'ombros de &anyoro para reforzar sus rdenes# <8ermano m"o <di o en voz ba a<, corre rpido y la bru a desaparecer pronto# <Ndio, M bogo# <&anyoro sonri por primera vez en semanas, y no co eaba cuando /l y Loi9ot trotaron para salir del campamento y diri!irse a :airobi#

7,uella noc'e, cuando ella lo llam a su carpa, /l pudo ase!urarle a la princesa; <8e enviado a mis rastreadores a fin de 'acer los arre!los para ,ue cacemos cerdos lar!os# Ellos conocen a un rabe cuyos dhows de vela trian!ular recorren el la!o +ictoria a lo anc'o y a lo lar!o# 6u ne!ocio principal es el marfil y las pieles, pero clandestinamente comercia con otros art"culos# <Esto es muy excitante# 6ab"a ,ue pod"a contar son usted, Courtney# <La princesa se movi nerviosa, cruzando y volviendo a cruzar las lar!as piernas, moviendo su trasero sobre el asiento de lona de su silln como si estuviera luc'ando contra al!una picazn# < La sola idea me excita# CCundo cree ,ue re!resar su !enteD <Calculo ,ue estarn ac en cinco o seis d"as, lo ,ue de a tiempo suficiente como para ,ue usted me introduzca en este nuevo deporte antes de partir# <8asta entonces debemos divertirnos lo me or ,ue podamos# <6e recost en su silln y se levant las faldas de ropa de montar 'asta las rodillas# <Estoy se!ura de ,ue usted puede encontrar al!o para entretenerme#

Cuatro tardes despu/s, Len condu o a la princesa de re!reso al campamento tras un d"a de perse!uir abal"es# Ella estaba de un 'umor ne!ro y furioso# 8ab"a or!anizado cuatro circuitos para ellos y nin!uno 'ab"a sido exitoso# Cada vez, 'ab"an salido veloces del refu!io inesperadamente y los 'ab"an sorprendido desprevenidos# La princesa no 'ab"a 'ec'o un solo disparo en todo el d"a contra su presa favorita# En el camino de re!reso descar! un poco de su ira sobre un !rupo de mandriles, disparndoles a cinco ,ue cayeron de las copas de los rboles antes de ,ue los sobrevivientes escaparan c'illando de pnico# 7l acercarse al campamento, Len se sorprendi al ver dos automviles Mord, pintados en el oscuro marrn militar, estacionados unto al cobertizo donde se desollaba a los animales# 7l pasar por a'", un pu.ado de askari con el uniforme de los 373, proli amente formado en fila, present armas y salud# Len reconoci al sar!ento y a sus soldados# Eran miembros de la !uardia del cuartel !eneral del re!imiento# 7l reconocerlos, se le levant el nimo# <4escanse, sar!ento &iomani# El suboficial sonri, encantado de ,ue Len lo recordara, y ba su brazo con ele!ancia# <E*a en armasF <les !rit a sus 'ombres<# E4escansoF E3ompan filasF E$no, dos, tresF Entraron al campamento#

<CLui/n es esa !ente, y ,u/ estn 'aciendo a,u", CourtneyD <pre!unt la princesa# <6on soldados britnicos, 6u 7lteza 3eal, de eso estoy se!uro# )ero en cuanto a por ,u/ estn a,u", no ten!o la menor idea <minti serenamente<# Creo ,ue nos enteraremos muy pronto# <Estaba pensando en ,ue Loi9ot y &anyoro deb"an de 'aber corrido como !acelas y )enrod *allantyne deb"a de 'aber conducido como una furia para lle!ar al lu!ar un d"a antes de lo ,ue 'ab"a previsto# Len y la princesa desmontaron delante de la carpaHcomedor y Len le !rit a 2s'mael en la cocina ,ue tra era caf/# <E= ase!5rate de ,ue est/ calienteF <Lue!o 'izo pasar a la princesa a la fresca sombra de la carpa# )enrod se levant de uno de los sillones de campa.a y se anticip rpidamente a cual,uier comentario ,ue Len pudiera 'acer# <6upon!o ,ue te sorprende verme ac# <@om la mano derec'a de Len y la sacudiB lue!o se volvi 'acia la princesa# <C6er"as tan amable de presentarme a 6u 7lteza 3ealD <6u 7lteza 3eal, perm"tame presentarle al coronel )enrod *allantyne <di o, y en ese momento vio la corona y las tres estrellas en las c'arreteras de )enrod# El ascenso de su t"o debi de 'aberse producido despu/s de la 5ltima vez ,ue estuvieron untos, y se corri!i rpidamente; <&is disculpas, princesa# 4eb" 'aber dic'o el !eneral de bri!ada )enrod *allantyne, el oficial al mando del e /rcito de 6u &a estad *ritnica en frica %riental *ritnica# )enrod salud, lue!o dio tres ele!antes pasos adelante y le ofreci su mano derec'a# La princesa lo i!nor y estudi fr"amente su cara# <E7', s"F <di o, pas unto a /l y se sent en su sitio acostumbrado a la mesa<# Courtney, d"!ale a su cocinero ,ue se apure con mi caf/# Estoy sedienta# <8ab"a 'ablado en alemn# Lue!o mir a )enrod otra vez# <CLu/ 'ace usted a,u"D Aste es un safari privado# $sted est perturbando mis distracciones# <6u in!l/s era perfecto# )enrod fue a la silla frente a ella, al otro lado de la mesa# &ientras se sentaba, di o; <6u 7lteza 3eal, me disculpo por mi intrusin, pero estoy a,u" enviado por 6u Excelencia el -obernador de frica %riental *ritnica# <:o lo invit/ a sentarse <di o la princesa, y )enrod se puso de pie de inmediato# 6u rostro se puso morado, pero su voz permaneci inalterada#

<&is disculpas, se.ora# <Estos in!leses no tienen modales# <Le 'abl al aire por encima de su cabeza# < CCa, entoncesD CLu/ ,uiere de m" su !obernadorD <&e 'a enviado para informarle a usted ,ue 'a estallado una !rave epidemia de rabia en el valle del 3ift y se est extendiendo por todo el territorio# =a ms de mil 'abitantes del lu!ar 'an sucumbido a la enfermedad y cada vez ms mueren d"a a d"a# Las 5ltimas muertes conocidas se 'an producido en pueblos no le os de a,u"# 6u 7lteza 3eal, usted est en peli!ro mortal# <La expresin altiva de la princesa cambi drsticamente# &ir 'orrorizada a )enrod# <CLu/ es esta rabia del valle del 3iftD <Creo ,ue la traduccin en alemn es @ollwut, se.ora# <@ollwut? Mein EottF <Efectivamente, 6u 7lteza 3eal# = /sta es una forma particularmente virulenta y conta!iosa# Lleva a una muerte 'orriblemente cruel pero inevitable, con la v"ctima retorci/ndose en convulsiones, pidiendo a!ua a !ritos para finalmente morir a'o!ada en su propia saliva espumosa# <Mein Eott! <repiti en voz ba a# <El !obernador se sinti en la obli!acin de no permitir ,ue usted contin5e en peli!ro de contraer la enfermedad, pero antes de tomar cual,uier decisin cable!rafi a *erl"n# El secretario de 6u &a estad 2mperial 'a transmitido las instrucciones del (iser ordenndole a usted ,ue d/ por terminada su estad"a a,u" y re!rese a 7lemania de inmediato# )or lo tanto, 6u Excelencia 'a reservado un camarote para usted a bordo de la nave italiana Koma# Yarpa de la la!una (ilindini el 1W de este mes con rumbo al puerto de -enova# 7ll" usted podr tomar el expreso nocturno a *erl"n# 8e venido a acompa.arla 'asta el Koma, ,ue atracar en (ilindini en cinco d"as# 4ebemos apurarnos para lle!ar a tiempo# <CCundo desea usted partirD <pre!unt la princesa y se puso de pie# <C)uede usted estar lista en una 'ora, se.oraD <CawohilF <6ali rpidamente, llamando a los !ritos a sus doncellas# <E8eidiF E*run'ildeF E)reparen mis vali asF :o se preocupen por los ba5les de via e# E)artimos dentro de una 'oraF 7penas ella se fue, )enrod y Len se sonrieron uno al otro como escolares ,ue acabaran de llevar a cabo una espectacular travesura#

<E3abia del valle del 3ift, ,u/ interesanteF CCmo fue ,ue lle! a eso, o', p/rfida 7lbinD <E$na enfermedad completamente mortalF <)enrod 'izo un !ui.o casi imperceptible# <2nteresante se.alar ,ue se trata del primer brote en la 'istoria de la medicina# <CLu/ le parece 6u 7lteza 3ealD <6imptica <respondi<# E@remendamente simpticaF &e !ustar"a ponerla sobre mis rodillas y darle seis buenas palmadas# <6i lo 'ubiera 'ec'o, probablemente ella se 'abr"a enamorado profundamente de usted# <C7s" son las cosasD <)enrod de de sonre"r# <4ebes de tener datos muy interesantes para contar# <3elatos ,ue van a 'acer arder sus pelos, se lo ase!uro# $sted nunca 'a escuc'ado nada seme ante# )ero no a,u", ni a'ora# )enrod asinti con la cabeza# <Ests aprendiendo rpidamente el ue!o# @an pronto como 'aya puesto a la encantadora princesa en su barco, en (ilindini, volver/ para escuc'ar tus 'istorias y para invitarte a un almuerzo en el Club &ut'ai!a# <CCon una botella de &ar!aux T9 para re!arloD <su!iri Len# <4os, Esi eres un 'ombre de verdadF <prometi )enrod# <$sted es un !ran tipo, t"o# <:o es nada, mi ,uerido muc'ac'o#

&uc'o antes de la 'ora se.alada, la princesa sali de su tienda con su secretaria y doncellas si!ui/ndola con los brazos car!ados con sus abri!os y vestidos de seda# )enrod ten"a un automvil listo, con el motor 'aciendo explosiones y ru!iendo# Len le ofreci su mano a la princesa para subir al asiento del acompa.ante# Le roz la in!le con la punta de sus dedos al sentarse y ba la voz para ,ue slo /l pudiera escuc'arla# <4ele mi cari.oso saludo de despedida a mi enorme ami!o# <-racias, se.ora# 6u cabeza se inclina al pensar en ,ue usted se va#

<E&uc'ac'o imp5dicoF <)ellizc su carne tierna con tanta fuerza ,ue casi le ,uita el aliento y sus o os la!rimearon# <:o sea confianzudo# :o debe usted olvidar cul es su lu!ar# <)or favor, perdone mi insolencia, 6u 7lteza 3eal# Estoy desolado# )ero, d"!ame, C,u/ debo 'acer con todo el e,uipo ,ue de a, el mobiliario, los rifles y el c'ampnD CLo 'a!o empacar y se lo env"oD <Nein# :o lo ,uiero# )uede ,uedarse con todo o ,uemarlo# <$sted es muy !enerosa# C)ero al!una vez re!resar para cazar conmi!oD <ENamsF <di o con ve'emencia<# CCon la rabiaD E:o, !raciasF <CEnviar a sus ami!os para cazar conmi!o, princesaD <6lo a los ,ue realmente odio# <+io la expresin de /l y se abland un poco# < )ero no se preocupe, Courtney# Los ami!os a los ,ue realmente odio son ms numerosos ,ue a,uellos a los ,ue realmente ,uiero# <6e volvi a )enrod en el asiento detrs de ella# <4"!ale a su conductor ,ue me sa,ue de este 'orrible lu!ar infectado de rabia# <E%u) wiedersehen, princesaF <Len se ,uit el sombrero y salud con la mano, pero ella no se molest en volverse mientras el ve'"culo avanzaba a los saltos por el camino lleno de bac'es#

4os semanas despu/s, )enrod se diri!i al campamento @andala en su semental !ris e 2s'mael ten"a una olla de t/ Lapsan! 6ouc'on! reci/n preparado y un plato de bizcoc'os de en!ibre listo para darle la bienvenida# 2s'mael no ofrec"a sus bizcoc'os de en!ibre a cual,uiera, sino ,ue los reservaba para los invitados ,ue /l distin!u"a especialmente# 4espu/s de ,ue )enrod descans, /l y Len montaron y partieron en una marc'a de doce 9ilmetros ida y vuelta a &ut'ai!a# <Estaba realmente deseando 'acer una cabal!ata <di o )enrod<# )arece ,ue nunca puedo abandonar mi escritorio en estos tiempos# <&ir a Len# <)or otro lado, t5 pareces estar de buen nimo, ,uerido muc'ac'o# <La princesa me dio muc'o traba o# C:o le cont ,ue derrib ms de cien abal"es verru!osos, adems de un enorme len de melena ne!ra y un espl/ndido leopardoD <Esa !entil dama y yo apenas si intercambiamos una docena de palabras en todo el via e a la costa# Cuento conti!o para ,ue me pon!as al d"a# )or eso fue ,ue vine a buscarte# 7,u" podemos 'ablar sin temor a ,ue nos escuc'en sin darnos cuenta# <8izo un !esto con la mano 'acia el bos,ue circundante y las verdes colinas onduladas# <:o 'ay muc'as ore as y o os por a,u"# 7s" ,ue a'ora, Len, cu/ntale todo a tu indul!ente t"o#

<6er me or ,ue a uste la correa de su casco, se.or, o es muy probable ,ue salte por los cielos al o"r mis revelaciones# <Empieza por el principio y no de es nada afuera# La cabal!ata sin prisa 'asta el &ut'ai!a Country Club les llev casi una 'ora y media, el tiempo suficiente para ,ue Len 'iciera su informe# )enrod no lo interrumpi ms ,ue para confirmar un nombre o pedirle ,ue se extendiera un poco sobre al!5n detalle# &s de una vez respir con fuerza mientras sus facciones expresaban extrema desaprobacin# 7l lle!ar al sendero de entrada al club, Len di o; <= eso es todo, t"o# <6uficiente y ms ,ue suficiente <respondi )enrod con severidad<# 6i me lo 'ubiera contado otra persona ,ue no fueras t5, tendr"a reservas# )arte de todo ello es tan estrambtico ,ue escapa a la comprensin de una mente racional# 8as lo!rado ms de lo ,ue yo podr"a 'aber esperado# <CLuiere ,ue le escriba todo esto, se.orD <:o# 6i lo 'ubieras 'ec'o antes, ella lo 'abr"a descubierto cuando re!istr tu carpa# Lo recordar/B es muy probable ,ue nunca lo olvide por el resto de mis d"as# <)enrod permaneci en silencio 'asta ,ue lle!aron al final del sendero de entrada y de aron sus caballos delante del edificio principal del club# Entonces di o en voz ba a; <$na dama notable, esta princesa tuya, Len# <:o es m"a, se.or, se lo ase!uro# En lo ,ue a m" concierne, las 'ienas pueden ,uedarse con ella# <+en, vamos a almorzar# El c'ef tiene 'uesos de tu/tano y estofado de carne en conserva en el men5 de 'oy# Espero ,ue tus espeluznantes relatos no 'ayan estropeado mi apetito# <:ada podr"a 'acer eso, se.or# <@en cuidado, mi muc'ac'o# &uestra un poco de respeto por mis pelos !rises y las estrellas sobre mis 'ombros# <)erdneme, !eneral# :o fue mi intencin ofender# 6lo estaba su!iriendo ,ue usted es un conocedor de !usto impecable# En cuanto )enrod termin de saludar a la mayor"a de los dems comensales en el lu!ar, deteni/ndose por un momento en cada mesa, finalmente lle!aron a la terraza y se sentaron en sus sillas deba o de las bu!anvillas# &alonzi abri y sirvi el vino, tra o el entrem/s de tu/tano sobre tostadas y se retir discretamente#

<4/ ame ponerte al d"a con todo lo ,ue 'a estado ocurriendo en el amplio mundo mientras t5 retozabas con la realeza y los abal"es verru!osos en la selva# <)enrod sac un !ran trozo !rasoso de tu/tano del 'ueso para ponerlo en su tostada mientras comenzaba su breve resumen de los acontecimientos en Europa# <El dato ms sorprendente para comentar es ,ue en las 5ltimas elecciones el )artido 6ocialdemcrata, por primera vez en la 'istoria, se 'a convertido en el partido ms !rande en el 3eic'sta! alemn# 8a obtenido ms del doble de las bancas ,ue ten"a en las elecciones de 190T, lo cual constituye una !ran amenaza para ms adelante# La /lite militar alemana ,ue tiene el poder tendr ,ue 'acer al!o espectacular para poder sostenerse# C7l!uien ,uiere una linda y pe,ue.a !uerraD <6e meti la tostada con tu/tano en la boca y mastic con placer# <= se!uramente 6erbia ,uerr meterse en 7ustria# CLu/ tal otra !uerra pe,ue.aD = 'ablando de ello, la ,ue se desarrolla en @ur,u"a contin5a ruidosamente# Los turcos 'an rec'azado a los b5l!aros en las puertas de Constantinopla, pero les cost veinte mil ba as### <4evor el resto del tu/tano y lo ba. con una copa de &ar!aux# &ientras esperaban ,ue &alonzi sirviera el estofado, continu; <7'ora, para 'ablar de cosas ms cercanas, se te 'a acumulado una !ran cantidad de correspondencia, en la ,ue se incluye una docena o ms de pedidos de tus servicios como cazador# 3eco!" las cartas en el correo y las le" para a'orrarte el traba o# <=a lo 'e dic'o antes, pero lo dir/ otra vez# @"o, Eusted es un !ran tipoF )enrod a!radeci el cumplido con un ele!ante movimiento del tenedor# <La mayor"a de estas comunicaciones eran de don nadies### /sas las descart/# 4e todas maneras, eso es prometedor, ya todas provienen de nuestro pa"s favorito, 7lemania# $na es de un ministro conservador del !obierno, la se!unda es de un conde *auer, conse ero del canciller imperial, @'eobald von *et'mannH8oll?e!, y la tercera es de un capitn de la industria ,ue es el contratista particular ms !rande del e /rcito# :aturalmente deseamos cultivar a los tres# 6in embar!o, el ms atractivo desde nuestro punto de vista es el industrial# 6u nombre es el Era) %tto (urt @'omas von &eerbac'# Es la cabeza de los @alleres &eerbac'# <6/ ,uienes son# <Len estaba impresionado# <4esarrollaron el motor rotativo &eerbac' para aviones# Estn en competencia con el conde Yeppelin por la construccin de naves a/reas diri!ibles# E)or todos los demoniosF &e encantar"a conocer a ese tipo# Estoy fascinado con la idea de volar por el cielo, pero 'asta la fec'a nunca 'e visto si,uiera de le os una de las nuevas e incre"bles m,uinas voladoras, y ni 'ablar de tener la oportunidad de subir a una# )enrod sonri ante su entusiasmo uvenil# <6i todo sale como est planeado, podr"as tener pronto esa oportunidad# Con la aprobacin de )ercy 'e respondido por cable ur!ente a +on &eerbac' en tu nombre# Le di todos los detalles de lo ,ue tienes para ofrecer, incluyendo fec'as disponibles y tus precios

'abituales# )ero, mientras tanto, no 'as probado el estofado# Est muy bueno# 7', y a propsito, tambi/n 'ay una carta de tu ami!o (ermit 3oosevelt# <Lue usted abri para a'orrarme el traba o# <6anto Cielo, no# <)enrod estaba 'orrorizado# <:i so.ar con 'acer tal cosa# Asa es tu correspondencia privada# <C7 diferencia de toda mi otra correspondencia, ,ue es p5blica, t"oD <pre!unt Len, y )enrod sonri sin incomodarse# <Es parte de mi traba o, mi ,uerido muc'ac'o# <Lue!o cambi de tema# <*ien, ten!o entendido ,ue, liberado ya de la princesa, vas de inmediato a colaborar con tu socio, )ercy, en el safari de Eastmont# <Eso es correcto# )arto ma.ana a primera 'ora# )ercy est cazando en la costa oeste del la!o &anyara, en territorio alemn# 4e una nota para m" en @andala# 4ice ,ue lord Eastmont ,uiere conse!uir un b5falo de por lo menos un metro veinte y &anyara es el me or lu!ar para encontrar uno# <)ercy me present a Eastmont cuando pas por :airobi# Cenamos untos a,u", )ercy, yo y los dos lores, Eastmont y 4elamere# <CLu/ le pareci Eastmont, si puedo pre!untarle, se.orD <)uedes pre!untar# :o 'ay problema# 7 decir verdad, estaba a punto de contarles todo# @5 y )ercy tienen ,ue saberlo# 4esde nuestro primer encuentro, me pareci ,ue era un bic'o raro# 7l!o en /l me molestaba# Mue slo despu/s de ,ue /l y )ercy partieron 'acia &anyara cuando todo volvi a mi mente, de manera precipitada y ru!iente, si me permites la licencia po/tica# <)ermiso concedido, se.or# )or favor, contin5e# 6oy todo o"dos# <3ecord/ ,ue 'ab"a 'abido un pe,ue.o incidente desa!radable en la campa.a sudafricana all en el 99# $n oven capitn del 3e!imiento de Caballer"a de &iddlesex llamado *ertie Coc'rane estaba al mando de un pelotn de reconocimiento de avanzada en un lu!ar llamado 6lan! :e9 cuando tropezaron con un fuerte contin!ente ber# 7 los primeros disparos el oven Coc'rane 'uy# 4e ,ue su sar!ento tratara de rec'azar a los bers y 'uy a su casa# Mue una masacre# El pelotn tuvo ,uince ba as de veinte 'ombres antes de poder liberarse# Coc'rane fue llevado a conse o de !uerra por cobard"a ante el enemi!o, fue encontrado culpable y destituido# )odr"an 'aberle puesto una venda en los o os y una bala #303 si no fuera por sus ami!os en altos car!os# Cuando record/ todo esto, envi/ un cable a al!uien ,ue conozco en el &inisterio de -uerra para verificar lo ,ue recordaba del incidente# La respuesta fue afirmativa# Coc'rane y Eastmont son una y la misma persona, pero 'ab"a al!unos fra!mentos ms de informacin# 4espu/s de su ba a des'onrosa, el oven *ertie Coc'rane se cas con una muy rica estadounidense, 'eredera de

ne!ocios relacionados con el aceite# &enos de dos a.os despu/s, la nueva se.ora Coc'rane se a'o! en un accidente en un bote en $lls?ater, en el 4istrito de los La!os en Cumberland# Coc'rane fue uz!ado por los tribunales de &iddlesex por el 'omicidio de su esposa, pero absuelto por falta de pruebas# 8ered su fortuna y dos a.os ms tarde, a la muerte de su t"o, se convirti en el conde de Eastmont, con una propiedad de ms de cuatro mil 'ectreas cerca de 7ppleby, en Kestmorland# 7s" pues, el com5n y vie o *ertie Coc'rane se convirti en *ertram, conde de Eastmont# <E6anto cieloF C)ercy lo sabeD <:o todav"a, pero conf"o en ,ue t5 le dars las buenas nuevas#

Len estaba de un 'umor meditabundo cuando re!res a caballo a @andala# Cuando lle!, &anyoro y Loi9ot lo estaban esperando# Les dio instrucciones para comenzar temprano a la ma.ana si!uiente el via e para unirse al campamento de caza de )ercy, en las orillas del la!o &anyaraB lue!o fue a su tienda para leer su correspondencia# 8ab"a tres cartas maravillosamente cari.osas y entretenidas de su madre# Cada una ten"a ms de veinte p!inas de extensin y, aun,ue estaban fec'adas con un mes de separacin entre ellas, 'ab"an lle!ado al correo de :airobi untas# 6e enter de ,ue su padre estaba bien y prspero, como siempre# El ms reciente libro de su madre se llamaba Ke)le>iones a)ricanas y 'ab"a sido aceptado para su publicacin por &acmillan de Londres# La 'ermana mayor de Len, )en/lope, iba a casarse con su novio de la infancia en mayo, es decir, 'ac"a seis semanas# @endr"a ,ue enviarle un tard"o re!alo de bodas# Coloc aparte las tres cartas maternales para responderlas y lue!o abri el sobre con el matasellos de :ueva =or9 y el sello ro o de cera de (ermit en la solapa# (ermit 'ab"a cumplido con su palabra# 6u carta era refrescante y estaba llena de noticias# Contaba los 5ltimos meses del !ran safari con Luentin -ro!an por el :ilo a trav/s de 6udn y E!ipto# -ran &edicina 'ab"a continuado 'aciendo estra!os entre las manadas de animales de caza# En el via e desde 7le andr"a 'asta :ueva =or9, se 'ab"a enamorado otra vez, pero la ni.a ya estaba comprometida# )arec"a 'aber aceptado bien este rec'azo# Lue!o pasaba a describir una cena en la casa de 7ndre? Carne!ie, el multimillonario del acero ,ue 'ab"a financiado el !ran safari del )residente# Entre los dems invitados estaba el industrial alemn de Kies9irc'e en *aviera# 6u nombre era %tto von &eerbac'# (ermit 'ab"a estado sentado frente a /l durante la cena y se 'ab"an llevado muy bien de inmediato# 4espu/s de la cena, cuando las damas se 'ab"an retirado, se ,uedaron untos tomando oporto y fumando ci!arros#

%tto es un persona e extraordinario, salido de las p!inas de una novela barata, con cicatrices de adas por los duelos a espada y todo <'ab"a escrito (ermit<# Es un 'ombre de !ran tama.o, lleno de ener!"a y muy se!uro de s", y aun si a uno no le !ustara, tendr"a

,ue admirarlo# Es el propietario de los @alleres &eerbac'# Estoy se!uro de ,ue 'abrs o"do 'ablar de estos talleres# Es ms, creo recordar ,ue t5 y yo 'ablamos de esto# Es una de las empresas ms !randes y ms prsperas de toda Europa, ,ue da traba o a ms de treinta mil personas# @alleres &eerbac' desarroll el motor rotatorio para m,uinas voladoras y aeronaves diri!ibles# @ambi/n produce automviles y camiones para el e /rcito alemn, y aviones para su fuerza a/rea# )ero lo ,ue es muy interesante acerca de %tto es ,ue es un vido cazador# @iene enormes propiedades en *aviera donde caza a ciervos y abal"es# En invierno realiza reuniones de caza en su ,chloss, ,ue son famosas# :o es nada fuera de lo 'abitual ,ue los cazadores maten ms de doscientos abal"es en un d"a# &e 'a invitado a participar de esas cacer"as con /l la prxima vez ,ue yo lo visite en Europa# Lo cont/ sobre nuestro safari y se mostr muy interesado# &e di o ,ue 'ab"a estado pensando en un safari africano desde 'ac"a a.os# &e pidi tu direccin y, por supuesto, se la di# Espero ,ue no te moleste#

<4e modo ,ue as" fue como +on &eerbac' se enter de dnde encontrarme <di o Len en voz alta<# -racias, (ermit# <La carta continuaba unas cuantas p!inas ms#

La esposa de %tto, o tal vez es su amante, no estoy muy se!uro de cul es la relacin, es realmente una de las damas ms 'ermosas ,ue ams 'aya visto# 6u nombre es Eva von Kellber!# Es muy refinada y serena pero, mi dulce Nes5s, cuando volvi esos o os 'acia m", mi corazn se derriti como manteca en una sart/n# &e 'abr"a batido !ustosamente a duelo con %tto para obtener sus favores, aun,ue tiene fama de ser uno de los me ores espadac'ines de Europa# 7s" son de fuertes los sentimientos ,ue provoc en m" esta encantadora acompa.ante de /l#

Len se rio# La 'ip/rbole era muy caracter"stica de (ermit# 2nterpret ,ue la descripcin ,ue 'ac"a su ami!o ,uer"a decir ,ue lo ms probable era ,ue Eva fuera medianamente atractiva# (ermit terminaba ex'ortando a Len para ,ue respondiera pronto, para contarle todas las noticias de sus propias actividades y de los muc'os ami!os ,ue (ermit 'ab"a 'ec'o en frica %riental *ritnica, en particular &anyoro y Loi9ot# Conclu"a; B,alaam y .aidmanns "eil U%tto me ense. ,ue /ste es el saludo de los cazadoresV de tu -86J# Len necesit un momento para darse cuenta de lo ,ue si!nificaban estas letras# 6onri otra vez# <= mis me ores deseos para ti, tambi/n, (ermit 3oosevelt, !uerrero 'ermano de san!re# Len abri su escritorio de campa.a para comenzar a responderles a su madre y (ermit, pero antes de ,ue pudiera poner la pluma en el tintero, 2s'mael toc el !on! de la cena# Len !ru.# :o se 'ab"a recuperado del todo de su almuerzo con )enrod# )ero las

comidas de 2s'mael no eran opcionales# Eran obli!atorias#

El via e 'acia el 6ur, al la!o &anyara, transit por caminos brutalmente malos durante los primeros trescientos 9ilmetros# El +aux'all recibi un casti!o cruel y se vieron obli!ados a detenerse y reparar neumticos pinc'ados por lo menos una docena de veces# &anyoro y Loi9ot se 'ab"an convertido en !randes maestros en el arte de ubicar y retirar las espinas ,ue los 'ab"an perforado# En las partes arenosas del camino, el motor 'erv"a con re!ularidad y ten"an ,ue esperar a ,ue se enfriara antes de volver a llenar el radiador# El l"mite entre el frica %riental *ritnica y el frica %riental 7lemana no estaba marcado ni prote!ido# :o 'ab"a postes indicadores en la ruta, aparte de los incendios de rboles a los costados del camino y al!unos crneos blan,ueados de animales colocados sobre palos# -uindose sobre todo por instinto y por el cielo, lle!aron finalmente a un pe,ue.o ne!ocio de campa.a mane ado por un comerciante indio en el r"o &a9uyuni# )ercy 'ab"a de ado un par de buenos caballos en manos del due.o de la tienda para cuando ellos lle!aran# Len detuvo el coc'e deba o de una 'i!uera en la parte de atrs de la tienda y ensill uno de los animales# 4esde all" se!uir"an a caballo por unos oc'enta 9ilmetros 'asta el campamento de caza de )ercy, ,ue estaba instalado sobre un promontorio a orillas del la!o# 7l d"a si!uiente, una 'ora despu/s del anoc'ecer, Len y sus masai lle!aron al lu!ar# 4escubri ,ue ni )ercy ni nin!uno de sus nobles clientes 'ab"an re!resado al campamento# El cocinero de )ercy le sirvi a Len una cena de corazn de 'ipoptamo asado a la parrilla con crema de tapioca, pur/ de calabaza y un espeso u!o de carne *isto# 4espu/s, Len se sent unto al fue!o a observar a los flamencos ,ue volaban contra la luna en filas oscuras y ondulantes# $n incendio de arbustos ard"a a la distancia, en la otra orilla del la!o# )arec"a una serpiente encendida ,ue se deslizaba por las colinas oscuras, y se pod"a oler el 'umo# Eran ms de las diez cuando escuc' los caballos ,ue ven"an y se diri!i al borde del campamento para recibirlos# Cuando )ercy ba entumecido y dolorido de su silla de montar, reconoci a Len ,ue esperaba en las sombras# Enderez los 'ombros y su cara se arru! en una sonrisa de bienvenida# <E&uy bienvenido, realmenteF <exclam<# @us tiempos son inmaculados, Len# +en al fue!o y te presentar/ al conde# = 'asta podr"a ser ,ue te sirviera un tra!o de @alis9er# Eastmont era una persona alta y des!arbada, con enormes manos y pies, y una cabeza del tama.o de una sand"a# 6us miembros lar!os y del!ados no 'ac"an ue!o con su torso voluminoso# )ercy med"a un poco ms de un metro oc'enta y su rastreador masai era un par de cent"metros ms alto, pero Eastmont sobresal"a sobre ellos, y Len calcul ,ue deb"a de medir casi un metro noventa# Cuando se dieron la mano, su pu.o envolvi los

dedos de Len como si fueran los de un ni.o# 7 la luz temblorosa del fue!o, las facciones de Eastmont se ve"an demacradas y 'uesudas, y su expresin, sombr"a y taciturna# 8ablaba poco y le de toda la conversacin a )ercy# $na vez ,ue se sirvieron los vasos, permaneci sentado con la mirada fi a en el fue!o mientras )ercy contaba la cacer"a del d"a# <*ien, milord ,uer"a un b5falo realmente monumental y, por todos los dioses, encontramos uno esta ma.ana# Era un vie o solitario y, uro por todo lo ,ue es sa!rado, ,ue med"a casi un metro cuarenta# <)ercy, Eeso es incre"bleF )ero le creo <le ase!ur Len<# &u/streme la cabeza# C6u !ente est tray/ndola esta noc'e, o los desolladores vendrn con ella ma.anaD 6e produ o un incmodo silencio y )ercy mir a su cliente por encima del fue!o# Eastmont parec"a no 'aber escuc'ado# Continu con la mirada fi a en las llamas# <*ien <di o )ercy, y se detuvo otra vez# Lue!o continu con una catarata de palabras<# 8ay un pe,ue.o problema# La cabeza del b5falo contin5a unida a su cuerpo, y el cuerpo si!ue vivito y coleando# Len sinti un escalofr"o en la nuca, pero pre!unt con cuidado; <C8eridoD )ercy asinti de mala !ana para lue!o admitirlo# <6", pero muy mal 'erido, creo# <CCuan 'erido, )ercyD CEn la cabeza o en las tripasD CCunta san!reD <)ata trasera <respondi )ercy# Lue!o se apresur a decir; <Con el 'ueso lar!o roto, creo# 4eber"a estar r"!ido e inmvil para ma.ana por la ma.ana# <C6an!re, )ercyD CCuntaD <7l!o# <C7rterial o venosaD <4if"cil decirlo# <)ercy, no es dif"cil distin!uir entre la arterial y la venosa# $sted me ense. a 'acerlo, as" ,ue debe saberlo# $na es ro o brillanteB la otra, oscura# C)or ,u/ fue dif"cil notar la diferenciaD <:o 'ab"a muc'a san!re#

<C8asta dnde lo rastrearonD <8asta ,ue se puso oscuro# <8asta dnde, )ercy, no cunto tiempo# <$nos tres 9ilmetros# <E&ierdaF <exclam Len, como si realmente ,uisiera decir esa palabra# <La versin educada de esa palabra es merde# <)ercy trat de darle al asunto un to,ue de 'umor# <&e ,uedo con la vie a y expresiva palabra an!losa ona# <Len no sonri# Estuvieron en silencio durante varios y lar!os minutos# Entonces, Len mir a Eastmont# <CLu/ calibre estaba usando, milordD <@res siete cinco <Eastmont no levant la vista cuando 'abl# IE&ierda otra vezFJ, pens Len, pero no lo di o# IE&aldita cerbatanaFJ <CEs muy espeso el lu!ar donde se escondi, )ercyD <Es espeso <admiti )ercy<# Lo se!uiremos ma.ana con las primeras luces# Estar inmvil y dolorido# :o deber"a llevarnos demasiado tiempo alcanzarlo# <@en!o un me or plan# $stedes dos se ,uedan a,u" y se toman un d"a de descanso en el campamento# 3eposo para su pierna, )ercy# =o lo se!uir/ y terminar/ con el asunto < su!iri Len# El conde de escapar un bramido como el de un len marino mac'o en la temporada de apareamiento# <$sted no 'ar seme ante cosa, mocoso insolente# Es mi b5falo y yo me ocupar/ de /l# <Con todo el debido respeto, milord, demasiadas armas de fue!o podr"an convertir una situacin potencialmente peli!rosa en fatal# )erm"tame ir# )ara esto es para lo ,ue nos pa!a tanto dinero# <Len sonri en un intento poco convincente de diplomacia# <)a!u/ tanto dinero para ,ue usted 'a!a lo ,ue cara o se le di!a, mi muc'ac'o# < La boca de Len se endureci# &ir a )ercy, ,ue sacudi la cabeza#

<Len, todo estar bien <di o<# )robablemente lo encontremos ma.ana# Len se puso de pie# <Como usted ,uiera# Estar/ listo para montar al clarear el d"a# *uenas noc'es, milord# <Eastmont no respondi y Len se volvi a )ercy# 6e lo ve"a vie o y enfermo en la luz del fue!o# <*uenas noc'es, )ercy <di o en tono amable<# :o se preocupe# @en!o el presentimiento de ,ue todo ir bien# Lo encontraremos# Lo s/#

Len estaba en el borde del despe.adero con &anyoro y Loi9ot# El sol no 'ab"a salido todav"a y a ba a altura se ve"a un banco de neblina sobre el a!ua# El amanecer no era ventoso y el la!o era de un color !ris peltre brillante# *andadas de luminosos flamencos rosados volaban en lar!as y ondulantes filas sobre el a!ua !ris y serena, ,ue refle aba sus im!enes perfectas como un espe o# Era muy 'ermoso# <!wana ,amawati cree ,ue su pata trasera est fracturada <inform Len, todav"a mirando a los flamencos<# @al vez eso le 'a!a disminuir la velocidad un poco# <Loi9ot escupi un poco de moco a la arena de lava ne!raB &anyoro se 'ur! la nariz y lue!o observ con atencin el producto seco en la punta de su dedo "ndice# :in!uno respondi la necia afirmacin# $na pata fracturada no iba a 'acer disminuir la velocidad de un b5falo mac'o enfadado# <!wana Mjiguu ,uiere ir adelante <continu Len<# 4ice ,ue es su b5falo# Al le disparar# <Los masai se refer"an a Eastmont con el nombre de Iel se.or de pies !randesJ y recibieron esta 5ltima informacin con tanto 5bilo como si les 'ubieran informado la muerte de un ami!o ,uerido# <@al vez le dispare a la otra pata# Eso s" le 'ar disminuir la velocidad <su!iri &anyoro, y Loi9ot se dobl en medio de un ata,ue de risa# Len no pudo controlarse# @uvo ,ue participar y la risa alivi un poco sus sentimientos# 4etrs de ellos, )ercy sali de su carpa, y Len se apart de los masai para saludarlo# 6u rostro estaba tan !ris como las a!uas del la!o y su ren!uera, ms pronunciada# <*uen d"a, )ercy# C)as una buena noc'eD <La maldita pierna me mantuvo despierto# <8ay caf/ en la carpaHcomedor <le inform Len, y se diri!ieron a ella<# +i a mi t"o )enrod en :airobi# &e pidi ,ue le di era al!o# <7delante# <Eastmont fue destituido del e /rcito en frica del 6ur# Cobard"a ante el enemi!o#

<)ercy se detuvo y lo mir a los o os# <=a en el pa"s, fue encontrado inocente de la acusacin de a'o!ar a su esposa, ,ue era sumamente rica# Malta de pruebas# )ercy pens en esto por un momento# Lue!o di o; <C6abes una cosaD Eso no me sorprende en lo ms m"nimo# Lo llev/ casi unto al b5falo ayer# +einte metros# :i un cent"metro ms# Le dispar a la pata trasera por,ue estaba sobreco!ido por el terror# <C= va a de arlo ir adelante 'oyD <Lo escuc'aste anoc'e# :o tenemos muc'as alternativas, CnoD <C$sted ,uiere ,ue yo lo apoyeD <CCrees ,ue ya no puedo 'acer nada msD <)ercy parec"a desolado# Len se sinti dolido por el remordimiento# <E4emonios, noF $sted todav"a es pura dinamita# <-racias# :ecesitaba escuc'ar eso# )ero Eastmont si!ue siendo mi cliente# =o lo apoyar/, pero, a!radecer"a tenerte detrs de m"# <En ese momento, Eastmont sali de su carpa y camin arrastrando los pies 'acia ellos# 6u manera de caminar era des!arbada, como un oso bailar"n atado a una cadena# <*uenos d"as, milord <salud )ercy con entusiasmo<# C7nsioso por encontrar su b5faloD

Cabal!aron durante una 'ora antes de lle!ar al sitio donde )ercy 'ab"a abandonado la 'uella de san!re la noc'e anterior# Era un mal lu!ar# La maleza espinosa era densa y lo cubr"a todo 'asta el suelo# 8ab"a estrec'os pasa es a trav/s de ella ,ue 'ab"an sido abiertos por rinocerontes, elefantes y manadas de b5falos# El rastreador de )ercy, ,ue 'ab"a estado con /l durante treinta a.os, se llamaba (o>t?a# 6e.al la 'uella vie a, ,ue 'ab"a sido casi borrada por el paso de otros animales !randes durante la noc'e, y &anyoro y Loi9ot partieron trotando# Los tres cazadores los si!uieron a caballo# 6i bien la maleza era espesa, el suelo era blando y arenoso, de modo ,ue cubrieron los primeros tres 9ilmetros rpidamente# Lue!o el tipo de terreno cambi para convertirse en !rava firme ,ue se resist"a a las 'uellas de las pezu.as del b5falo# 8ab"a poca san!re, ,ue se 'ab"a secado y vuelto ne!ra, de modo ,ue resultaba casi imposible distin!uir las manc'as en el mantillo de 'o as muertas y ramitas secas deba o de los arbustos# Los inetes se!u"an muy atrs para permitir a los tres rastreadores realizar sus pe,ue.os mila!ros de deteccin sin interferencia# 7l cabo de otra 'ora, el sol estaba ya alto y caliente como un 'orno# :o 'ab"a nin!una brisa y el aire era sofocante# 8asta las aves y los insectos estaban inactivos# El silencio era melanclico y ominoso, y la maleza espinosa se 'ac"a ms densa, 'asta parecer casi slida# Los rastreadores se metieron por los estrec'os senderos y las aberturas entre las 'irientes y puntia!udas ramas# 2ncluso desde el lomo de los caballos, la vista 'acia adelante estaba muy reducida# Minalmente, Len detuvo su animal y le susurr a )ercy; <Estamos 'aciendo demasiado ruido# El b5falo va a escuc'ar nuestro acercamiento a ms de un 9ilmetro# :o ,ueremos obli!arlo a moverse# Eso le aflo ar"a la 'erida# 4ebemos de ar los caballos# <4esensillaron y ataron sus cabal!aduras, pero les pusieron morrales con alimento para mantenerlos contentos# &ientras tomaban el 5ltimo tra!o de a!ua de las cantimploras, )ercy le dio las 5ltimas instrucciones a Eastmont# <Cuando el b5falo avance, y ,uiero decir cuando lo 'a!a, no si lo 'iciera, lo 'ar con la nariz alta en el aire# Es probable ,ue avance en zi!za! frente a usted# $no podr"a pensar ,ue se mueve lentamente y ,ue en realidad no se diri!e 'acia donde est uno# :o se en!a.e# +endr muy rpido y dispuesto a atacarlo# 6e ver tan !rande ,ue usted podr"a sentirse confundido respecto a dnde apuntar su disparo# )odr"a sentirse tentado a disparar en medio de su cuerpo# :o lo 'a!a# 6lo 'ay un lu!ar para dispararle si ,uiere detenerlo# 4isprele al cerebro# 3ecuerde, su nariz est muy levantada# 7punte al extremo# Estar '5meda y brillante, y le dar una buena marca para apuntar# 6i!a disparndole a la nariz 'asta ,ue cai!a# 6i no cae y si!ue avanzando, crrase a la iz,uierda# =o estar/ unto a su codo derec'o y usted debe de arme un buen espacio para disparar# E2z,uierdaF &u/vase a la iz,uierda# C&e entiendeD

<:o soy un ni.o, )'illips <di o el conde con cierta ri!idez<# :o me 'able como si lo fuera# I:o, usted no es ni.o <pens Len con amar!ura<# $sted es el caballero valiente ,ue de ,ue su pelotn fuera despedazado a tiros por los vie os y buenos bers# Creo ,ue podr"amos divertirnos un poco con usted 'oy, milordJ# <&is disculpas <respondi )ercy<# CEst usted listo para partirD 6e ubicaron en formacin de batalla# Eastmont iba en la punta, con )ercy cerca de su codo derec'o y Len cerraba la reta!uardia# @odos los rifles estaban car!ados y con el se!uro puesto# Len llevaba dos cartuc'os #ST0 de repuesto sostenidos entre los dedos de la mano iz,uierda, listos para una recar!a rpida# 6e!u"an a los rastreadores, ,ue sab"an exactamente lo ,ue ten"an ,ue 'acer sin ,ue nadie se lo di era# Eso era todo lo ,ue iban a 'acer en a,uella ornada# 7penas el b5falo saliera de su refu!io, su obli!acin era despe ar el frente y de ar el terreno libre a Eastmont para enfrentarse con el animal# 7vanzaban lentamente y en silencio, comunicndose entre ellos por len!ua e de se.as# El sol subi 'acia su c/nit# El aire estaba tan caliente como el aliento del infierno# La espalda de la camisa de Eastmont estaba empapada de sudor# Len vio !otas ,ue ba aban por su nuca desde la l"nea del pelo# )od"a escuc'arlo respirar en el silencio; una respiracin entrecortada, breve y con dificultad, como la de un asmtico# 8ab"an avanzado no ms de doscientos lentos pasos en la 5ltima 'ora y la tensin parec"a crepitar en el aire alrededor de ellos, como electricidad esttica# 4e pronto, 'ubo un ruido ,ue ven"a directamente desde adelante, como dos ramitas secas !olpeadas una con otra# Los rastreadores se ,uedaron inmviles# Loi9ot estaba parado en una pierna, con la otra estirada para dar el si!uiente paso# <CLu/ fue esoD <pre!unt Eastmont# En el silencio su voz son como una sirena de niebla# )ercy le tom el 'ombro y lo apret con fuerza para 'acerlo callar# Lue!o se inclin 'acia adelante 'asta ,ue sus labios casi ,uedaron tocando la ore a de Eastmont# <El b5falo nos escuc' acercarnos# 6e par y se levant del lu!ar donde estaba descansando# 6u cuerno toc una rama# Est cerca# 8a!a absoluto silencio# :adie ms 'abl y nadie se movi# Loi9ot todav"a estaba parado en una pierna# @odos escuc'aban, inmviles como fi!uras de cera# 4ur como toda una eternidad y un poco ms# Lue!o Loi9ot ba su pie al suelo y &anyoro !ir la cabeza para mirar atrs# Le 'izo un movimiento ele!ante y elocuente con la mano derec'a a Len# IEl b5falo se 'a ido 'acia adelante <di o la mano<# )odemos se!uirJ# Continuaron cautelosamente pero no escuc'aron ni vieron nada# En ese momento la tensin era como la vibracin de cables de acero estirados al punto l"mite# El pul!ar de Len estaba en el se!uro del 8olland y la culata estaba metida deba o de su axila derec'a#

)od"a montar, apuntar y disparar al instante# Entonces lo escuc', blando como la lluvia en la 'ierba, d/bil como la respiracin de un beb/ dormido# &ir a la iz,uierda, y el b5falo se mov"a 'acia /l# 8ab"a vuelto sobre sus pasos y les tend"a una emboscada, escondido en la impenetrable espesura de espinas !rises# 8ab"a de ado pasar a los rastreadores y despu/s sali, ne!ro como el carbn y !rande como una monta.a de !ranito# La amplitud de los !randes cuernos curvos era lustrosa y brillante, ms anc'a ,ue un 'ombre alto con los dos brazos extendidos# Las puntas eran a!udas como da!as y la protuberancia entre ellas era nudosa como la cascara de una nuez !i!antesca, y !rande como un monolito de obsidiana# <E)ercyF E7 tu iz,uierdaF E+ieneF <Len !rit con toda la fuerza de sus pulmones# 6e movi para tener un campo de fue!o claro, pero cuando levant el rifle 'asta su 'ombro, el b5falo !alop detrs de un !rupo de arbustos espinosos ,ue 'ab"a en el medio# :o pod"a apuntarle# <EEs suyo, )ercyF E7trpeloF <!rit Len otra vez, y por el rabillo del o o vio ,ue )ercy se volv"a a la iz,uierda y se acomodaba para ,uedar en posicin# )ero su pierna lisiada le incomodaba y le 'izo disminuir la velocidad# 6e prepar y se inclin sobre su rifle, nivelndolo contra el mac'o ,ue atacaba# Len supo ,ue )ercy le iba a dar en el cerebro desde esa distancia# )ercy era un vie o cazador# :o lo iba a estropear, no en ese momento, ni nunca# )ero se 'ab"an olvidado de lord Eastmont# Cuando )ercy a ust su "ndice en el !atillo, los nervios de Eastmont no resistieron ms# 4e caer su rifle, dio media vuelta y corri en busca de se!uridad# 6us o os estaban desorbitados y su cara, de color blanco ceniza por el pnico, mientras retroced"a pesadamente por el sendero# :o pareci si,uiera ver a )ercy cuando c'oc contra /l con todo su peso# )ercy cay y el rifle vol de sus manos cuando !olpe el suelo con los 'ombros y la parte posterior de la cabeza# Eastmont ni si,uiera detuvo su carrera, sino ,ue fue directamente contra Len# El sendero era demasiado an!osto para ,ue Len pudiera evitarlo# 4io vuelta su rifle y us la culata en un esfuerzo por apartar a Eastmont en su loca carrera# Mue in5til# Eastmont era un 'ombre enorme y estaba fuera de s" por el terror# :ada pod"a detenerlo# Len lo !olpe con la culata del rifle en el centro del pec'o# El blo,ue de madera de no!al se rompi limpiamente en la parte ms estrec'a, pero Eastmont ni si,uiera parpade# Mue 'acia Len como una avalanc'a y /ste fue lanzado a un lado por la colisin# Eastmont continu corriendo# Len aterriz sobre su 'ombro derec'o en un costado del sendero# @en"a el man!o del rifle roto en la mano iz,uierda y se empu con la derec'a para levantarse# &ir desesperadamente por el sendero donde )ercy 'ab"a ca"do# )ercy se esforzaba por ponerse de rodillas# 8ab"a perdido su rifle y estaba aturdido por el !olpe en la parte posterior de la cabeza# 4etrs de /l, Len vio ,ue el b5falo se lanzaba afuera de la maleza espinosa 'acia el an!osto sendero# 6us o os pe,ue.os estaban inyectados de san!re y fi os en )ercy# *a su !ran cabeza y se lanz 'acia /l# 6u pata trasera inutilizada iba balancendose y col!ando sin vida del 'ueso roto, pero el animal

corr"a con las otras tres, rpido y oscuro como un tornado de verano# Len levant el rifle roto# La culata 'ab"a desaparecido, pero iba a disparar con una sola mano# 6ab"a ,ue el culatazo pod"a romperle la mu.eca# <)ercy, Ea!c'eseF <!rit<# E7l sueloF 4eme una oportunidad# <)ero )ercy estaba de pie con toda su altura, obstruyendo su disparo# 6acud"a la cabeza en estado de confusin, tambalendose como si estuviera ebrio y mirando va!amente a su alrededor# Len trat de !ritar otra vez, pero su !ar!anta se paraliz por el 'orror y no pudo pronunciar un sonido# %bserv al b5falo ,ue mov"a la cabeza a un lado, preparando el !anc'o, mientras cubr"a los 5ltimos metros para lle!ar a )ercy# 6u cuello era tan !rueso como un tronco de rbol y lleno de m5sculos abultados# $s toda esa fuerza contenida para mover a,uella media luna de cuernos# La punta de un cuerno !olpe a )ercy en la parte ba a de su espalda, a la altura de los ri.ones# El b5falo sacudi la cabeza 'acia arriba y lo atraves# 6in poder creerlo, Len vio ,ue la punta del lar!o cuerno curvo aparec"a por el vientre de su ami!o# El b5falo sacudi la cabeza en un esfuerzo por des'acerse de ese cuerpo blando# )ercy fue sacudido de un lado a otro y sus brazos y piernas se a!itaron sin resistencia, pero el cuerno se!u"a atravesado en su vientre# Len pod"a escuc'ar el ruido como de seda ras!ada ,ue 'ac"an su piel y sus carnes al romperse# )ercy 'ab"a ,uedado col!ado sobre la cabeza del b5falo y le imped"a a /ste la visin# Len corri 'acia adelante, sacando el se!uro de su rifle roto# 7ntes de ,ue pudiera alcanzarlos, el b5falo ba la cabeza y arrastr a )ercy contra el suelo# 7penas se libr de /l, lo !olpe con su !ran cornamenta y, parado sobre /l, empez a aplastarlo contra el suelo# Len oy el ruido de las costillas de )ercy ,ue se romp"an como ramitas secas# :o pod"a dispararle al crneo del mac'o por,ue la bala lo 'abr"a atravesado para entrar en el cuerpo en!anc'ado de )ercy# 6e apoy en una rodilla unto al 'ombro del b5falo y apret los ca.ones del 8olland contra el enorme co!ote, en la coyuntura de la espina dorsal y el cuerpo# 8ab"a esperado ,ue el culatazo del rifle le rompiera la mu.eca, pero era tal su furia y concentracin ,ue apenas si lo sinti y pens ,ue el cartuc'o 'ab"a fallado# )ero el mac'o se tambale, ale ndose del disparo, y cay sentado sobre sus patas traseras, con las delanteras untas por delante# *a la cabezaB por fin Len pod"a alcanzar el cerebro# 6e puso de pie de un salto y avanz corriendo otra vez, cuidndose de ,uedar le os del amplio movimiento de a,uellos letales cuernos# 7pret la boca del ca.n todav"a car!ado contra la parte posterior del crneo, detrs del bulto intermedio de los cuernos, y dispar con el se!undo ca.n# La bala 'izo volar el cerebro de la bestia en pedazos dentro de su ata5d de 'ueso# Cay 'acia adelante y lue!o rod a un costado# 6u pata posterior sana patale convulsivamente y de escapar un bramido de muerte lar!o y tristeB lue!o ,ued inmvil# Len de caer el rifle roto y se volvi 'acia donde )ercy yac"a tendido# Cay de rodillas unto a /l# )ercy estaba boca arriba con los brazos abiertos como un crucifi o# @en"a los o os cerrados# La 'erida en su estma!o era espantosa# Los violentos movimientos del mac'o la 'ab"an abierto ms, de modo ,ue los intestinos rotos y enredados escapaban por la abertura mientras el contenido sal"a a borbotones por la 'erida# )or el color oscuro de la

san!re se dio cuenta de ,ue a )ercy le san!raban los ri.ones# <E)ercyF <!rit Len# 6e resist"a a tocarlo, temeroso de producirle ms dolor y da.o<# C)ercyD 6u socio abri los o os y con !ran esfuerzo se concentr en la cara de Len# 6onri lamentndolo, con tristeza# <*ien, no me salv/ la se!unda vez# La primera fue slo mi vie a pierna, pero a'ora me 'an matado, realmente# <:o di!a tantas tonter"as# <La voz de Len era severa, pero su visin se estaba poniendo borrosa# 6inti la 'umedad en sus me illas y esper ,ue fuera slo el sudor# <@an pronto como lo remiende, lo llevar/ al campamento# +a a estar bien# <6e ,uit la camisa e 'izo una pelota con ella# <Esto podr"a ser un poco incmodo, pero tenemos ,ue contener todo adentro 'asta ,ue lle!uemos# <&eti la camisa en el a!u ero del abdomen de )ercy# Entr fcilmente pues la 'erida era amplia y profunda# <:o siento nada <di o )ercy<# Esto va a ser muc'o ms fcil de lo ,ue al!una vez ima!in/ ,ue iba a ser# <Cllese, vie o# <Len no pudo mirarlo a los o os donde las sombras se iban reuniendo# <7'ora, vamos# +oy a levantarlo y llevarlo a su caballo# <:o <susurr )ercy<# 4e a ,ue suceda a,u"# Estoy listo para ello, si t5 me ayudas# <Cual,uier cosa <di o Len<# Lo ,ue ,uiera, )ercy# $sted lo sabe# <Entonces dame tu mano# <)ercy la busc a tientas y Len le tom la mano con firmeza# )ercy cerr los o os# <:unca tuve un 'i o <di o en voz ba a<# Luer"a tenerlo, pero nunca lo tuve# <:o lo sab"a <di o Len# )ercy abri los o os# <6upon!o ,ue no 'ay ms remedio ,ue conformarme conti!o en cambio# <El vie o brillo estaba otra vez en sus o os# Len trat de responder, pero su !ar!anta estaba a'o!ada# @osi y !ir la cabeza# @ard un momento para encontrar su voz# <:o soy bueno para esa tarea, )ercy# <:unca nadie llor por m" antes# <8ab"a admiracin en la voz de )ercy# <i&ierdaF <exclam Len#

<Merde <lo corri!i )ercy# <Merde <repiti Len# <7'ora, escuc'a# <8ab"a una ur!encia repentina en el tono de )ercy# <6ab"a ,ue esto iba a ocurrir# @uve un sue.o, una premonicin# 4e / al!o para ti en el vie o ba5l metlico para via es deba o de mi cama en @andala# <Lo ,uiero, )ercy, vie o duro y bastardo# <:adie nunca me di o eso tampoco# <El brillo en los o os azules empez a desvanecerse# <)reprate# +a a ocurrir a'ora# )reprate a apretarme la mano para ayudarme a cruzar al otro lado# <Cerr los o os con fuerza durante un lar!o minutoB lue!o los abri muy !randes# <7prieta, 'i o# E7prieta con fuerzaF <Len apret y le sorprendi la fuerza con ,ue el vie o le devolvi el apretn# <E%', 4ios, perdname mis pecadosF E%', dulce, amoroso )adreF 7'" voy# <)ercy laz su 5ltimo suspiro# 6u cuerpo se puso r"!ido y, lue!o, su mano en la de Len se aflo # Len permaneci sentado unto a /l un lar!o rato# :o se dio cuenta de ,ue los rastreadores 'ab"an re!resado y estaban en cuclillas detrs de /l# Cuando Len extendi la mano y cerr suavemente los o os abiertos de )ercy, (o>t?a se puso de pie de un salto y volvi corriendo por el sendero, blandiendo su assegai# Con cuidado Len arre!l los miembros de )ercy y lo levant en sus brazos como si fuera un ni.o dormido# 6e diri!i de re!reso 'acia donde 'ab"an atado los caballos, con la cabeza de )ercy apoyada en su 'ombro# :o 'ab"a avanzado cincuenta pasos cuando escuc' !ritos desenfrenados# <!wana, Even!a rpidoF E(o>t?a est matando a Mjiguul <Len reconoci la voz de &anyoro en el alboroto# @odav"a con )ercy en sus brazos, comenz a correr# 7l doblar en la si!uiente curva del an!osto sendero, se encontr con una escena de !ran confusin# Eastmont estaba acurrucado en posicin fetal en medio del sendero# @en"a las rodillas reco!idas sobre el pec'o y con sus !randes manos se cubr"a la cabeza a la defensiva# (o>t?a bailaba sobre /l con su afilada assegai en el aire# Le estaba !ritando al cuerpo postrado# <ECerdo e 'i o de cerdosF E8as matado a 6ama?atiF E@5 no eres un 'ombreF Lo de aste morir# Al era un 'ombre entre los 'ombres y t5 lo mataste, t5, criatura in5til# 7'ora voy a matarte# <@rat de clavar la brillante punta de su assegai en la espalda de Eastmont, pero &anyoro y Loi9ot se 'ab"an col!ado del brazo ,ue sosten"a la lanza para impedir ,ue el !olpe lle!ara a destino# <E(o>t?aF <La voz de Len son como el disparo de un rifle y lle! al rastreador incluso en su excesivo pesar# &ir a Len, pero sus o os se!u"an cie!os por la rabia y la pena#

<(o>t?a, tu bwana te necesita# +en, ll/valo de re!reso# <Le ofreci el cuerpo sin vida# (o>t?a lo mir a los o os# Lentamente re!res de las remotas re!iones de su mente y las marcas ro as de la rabia desaparecieron de sus o os# 4e caer su assegai y con un movimiento de los 'ombros apart las manos de los dos masai ,ue lo su etaban# 6e acerc a Len, con la cara ba.ada en l!rimas, y Len coloc a )ercy en sus brazos# <Ll/valo con suavidad, (o>t?a# <7sinti con la cabeza sin decir una palabra y llev a )ercy 'acia donde esperaban los caballos# Len fue al lu!ar donde Eastmont estaba tendido y lo empu con la punta de su bota# <Levntese# @odo 'a terminado# =a no corre peli!ro# Levntese# <Eastmont sollozaba en silencio# <ELevntese, maldicin, cobarde bastardoF <insisti Len# Eastmont recompuso su enorme cuerpo y lo mir sin comprender# <CLu/ ocurriD <pre!unt con aire vacilante# <$sted 'uy, milord# <:o fue mi culpa# <Eso debe ser un !ran consuelo para )ercy )'illips y para los soldados ,ue usted de morir en 6lan! :e9# %, ya ,ue estamos, para ,uien usted a'o! en $lls?ater# Eastmont no pareci darse cuenta de las acusaciones# <:o ,uise ,ue ocurriera <!imote<# Luer"a probarme a m" mismo# )ero no pude evitar ,ue ocurriera otra vez# )or favor, trate de comprender# )or favor# <:o, milord, no lo voy a comprender# 6in embar!o, ten!o al!o ,ue aconse arle# :o vuelva a diri!irme la palabra# Nams# 6i vuelvo a escuc'ar sus !imoteos, no podr/ contenerme# Le retorcer/ esa !ran cabeza !rotesca 'asta arrancrsela de su cuerpo monstruosamente deforme# <Len se volvi y llam a &anyoro# <Lleva de re!reso a este 'ombre al campamento# <6e apart de ellos y volvi al lu!ar donde yac"a el cuerpo del b5falo# Encontr las partes de su rifle entre los arbustos unto al sendero donde las 'ab"a arro ado# Cuando lle! a los caballosB (o>t?a lo esperaba# @odav"a sosten"a a )ercy en sus brazos# <8ermano, por favor, d/ ame llevar a 6ama?ati por,ue era mi padre# <Len tom el cuerpo de los brazos del rastreador ,ue lloraba y llev a )ercy a su caballo#

Cuando Len lle! al campamento unto al la!o, encontr a &ax 3osent'al ,ue 'ab"a lle!ado de @andala en el otro automvil# Len le di o ,ue 'iciera los arre!los para ,ue

el e,uipa e de Eastmont fuera preparado y llevado# Cuando Eastmont, !uiado por &anyoro, lle! al campamento, estaba abatido y 'osco# <Lo voy a enviar a :airobi <le inform Len con frialdad<# &ax lo pondr en el tren a &ombasa y reservar un camarote para usted en el primer barco ,ue sal!a para Europa# Le enviar/ la cabeza de b5falo y sus otros trofeos tan pronto como 'ayan sido curados# Estar usted contento de saber ,ue su b5falo mide bastante ms de un metro veinte# Le debo un dinero como un reembolso por 'aber acortado este safari# Le 'ar/ lle!ar el !iro bancario tan pronto como 'aya calculado la cantidad precisa# 6uba al coc'e a'ora y mant/n!ase fuera de mi vista# @en!o ,ue enterrar al 'ombre a ,uien usted mat#

Cavaron la tumba de )ercy muy 'ondo deba o de un anti!uo baobab sobre el promontorio ,ue daba al la!o# Envolvieron a )ercy en su bolsa de dormir y lo colocaron en el fondo del pozo# Lue!o lo taparon con una capa de las piedras ms !randes ,ue pudieron llevar, antes de cubrirlo de tierra# Len permaneci de pie unto al mont"culo mientras &anyoro conduc"a a los otros en la danza del len# Len se ,ued all" despu/s de ,ue todos los dems re!resaron al campamento# 6e sent en una rama seca ,ue 'ab"a ca"do del baobab, con la mirada perdida en el la!o# En ese momento, con el sol sobre el a!ua, era tan azul como 'ab"an sido los o os de )ercy# 8izo su 5ltima despedida en silencio# 6i )ercy andaba por all" cerca, sabr"a lo ,ue /l estaba pensando sin necesidad de ,ue se lo di era# 7l mirar 'acia el la!o, Len ,ued satisfec'o con el 'ermoso lu!ar ,ue 'ab"a ele!ido para ,ue )ercy pasara la eternidad# )ens ,ue cuando a /l le lle!ara el momento, no le molestar"a ser enterrado en un sitio as"# Cuando por fin se ale de la tumba y re!res al campamento, descubri ,ue &ax ya 'ab"a partido a :airobi con lord Eastmont# I*ien, por lo menos todav"a estoy bebiendo su ?'is9yJ, pens Len con amar!ura# Esas palabras 'abr"an sido la s"ntesis de )ercy ante un safari ,ue 'ab"a salido 'orriblemente mal#

Len recorri el spero camino a 7rus'a, el centro administrativo local del !obierno de frica %riental 7lemana# 6e present ante el %mtsrichter del distrito e 'izo una declaracin urada acerca de las circunstancias de la muerte de )ercy# El uez extendi un certificado de defuncin# 7l!unos d"as ms tarde, cuando lle! al campamento @andala, &ax y 8ennie du 3and a!uardaban su re!reso, preocupados por lo ,ue les deparaba el destino en ese momento, despu/s de la muerte de )ercy# Len les di o ,ue 'ablar"a con ellos tan pronto como supiera cul era la situacin de la empresa#

4espu/s de 'aber bebido toda una tetera, para ,ue el t/ lavara el polvo de su !ar!anta, se afeit, se ba. y se visti con ropa reci/n planc'ada por 2s'mael# Entonces, se enfrent con el 'ec'o de ,ue estaba 'aciendo tiempo deliberadamente, renuente a diri!irse al bun!alo? de )ercy# )ercy 'ab"a sido un 'ombre muy discreto con su vida y Len se iba a sentir culpable de sacrile!io si 'ur!aba entre sus pertenencias personales# 6in embar!o, se dio fuerzas a s" mismo con la idea de ,ue eso era lo ,ue el mismo )ercy le 'ab"a encar!ado ,ue 'iciera# 6ubi la colina 'asta el pe,ue.o bun!alo? con tec'o de pa a ,ue 'ab"a sido el 'o!ar de )ercy durante los 5ltimos cuarenta a.os# 4e todas maneras, todav"a se sent"a renuente a entrar y se sent en el porc'e por un rato, recordando al!unas de las bromas ,ue ambos 'ab"an disfrutado sentados en los cmodos sillones de teca con sus almo'adones de piel de elefante y los posaHvasos para el ?'is9y tallados en los apoyabrazos# )or fin se puso de pie otra vez y fue 'asta la puerta principal# Asta se abri cuando la toc# En todos esos a.os, )ercy nunca se 'ab"a molestado en ponerle una cerradura# Len in!res al interior fresco y en sombras# Las paredes del saln estaban cubiertas con bibliotecas cuyos estantes estaban llenos de cientos de libros# La biblioteca de )ercy era un tesoro de todo lo ,ue tuviera ,ue ver con frica# 2nstintivamente Len fue 'asta el estante central y tom un e emplar de ,ol brillante y tormenta sobre D)rica , de )ercy I6ama?atiJ )'illips# Era su autobio!raf"a# Len la 'ab"a le"do ms de una vez# En ese momento de correr rpidamente las p!inas, disfrutando al!unas de las ilustraciones# Lue!o volvi a ponerlo en el estante y entr en el dormitorio de )ercy# :unca antes 'ab"a estado en esa 'abitacin y mir a su alrededor t"midamente# 6obre una pared col!aba un crucifi o# Len sonri# I)ercy, vie o perro astuto, siempre cre" ,ue t5 eras un ateo impenitente, pero todo el tiempo eras secretamente catlicoJ# 8ab"a otro adorno en las paredes monsticamente austeras# $n anti!uo da!uerrotipo coloreado a mano, ,ue mostraba a una pare a sentada r"!idamente y vestida con lo ,ue eran obviamente sus me ores ropas de domin!o, estaba frente a la cama# La mu er sosten"a a un ni.o pe,ue.o de sexo indefinido sobre el re!azo# 7 pesar de sus patillas, el 'ombre era un doble exacto de )ercy# La pare a era sin duda la de sus padres y Len se pre!unt si el ni.o ser"a )ercy mismo o al!uno de sus 'ermanos# 6e sent en el borde de la cama# El colc'n era tan duro como el concreto y las mantas estaban !astadas# &eti la mano deba o de la cama y arrastr un muy usado ba5l metlico de via e# 7l intentar sacarlo se encontr con al!una resistencia# 6e a!ac' apoyado en una rodilla para ver ,u/ era lo ,ue lo atascaba# <E)or todos los cielosF <susurr entre dientes<# &e pre!untaba ,u/ 'abr"as 'ec'o con esto# <:ecesit un esfuerzo muc'o mayor para arrastrar el pesado ob eto 'asta de arlo a la vista# Lue!o Len se puso de pie otra vez# 7nte sus o os 'ab"a un !ran colmillo de marfil, el compa.ero del ,ue /l 'ab"a empe.ado con el caballero -oolam +ilab 'i# <Cre" ,ue lo 'ab"as vendido, )ercy, pero todo el tiempo lo tuviste !uardado a,u", como una ardilla#

+olvi a sentarse al borde de la cama y puso ambos pies sobre el colmillo en un !esto de posesinB lue!o abri la tapa del ba5l# El interior estaba proli amente ocupado con todos los tesoros y ob etos de valor de )ercy, desde su pasaporte 'asta sus cuentas y su c'e,uera, desde pe,ue.os estuc'es de oyer"a con !emelos y broc'es de eti,ueta 'asta vie os boletos de via es en barco y foto!raf"as deste.idas# @ambi/n 'ab"a varios proli os montones de documentos atados con cintas# Len sonri otra vez cuando vio el ,ue correspond"a a todos los recortes de peridicos sobre el !ran safari, en el ,ue /l mismo 'ab"a tenido un papel tan importante# Encima de este tesoro, un documento doblado, sellado con cera ro a, ten"a una inscripcin 'ec'a con letras may5sculas; )737 6E3 7*2E3@% )%3 LE]: C%$3@:E= 6]L% E: C76% 4E &2 &$E3@E# Len lo pes con la mano y sac el cuc'illo de caza de la funda en su cinturn# Con cuidado abri el precinto de cera y desdobl la 5nica 'o a de pesado papel manila# 6u t"tulo era I^ltima voluntad y testamentoJ# Len mir al pie de la p!ina# Estaba firmado por )ercy, y sus dos testi!os eran el !eneral de bri!ada )enrod *allantyne y 8u!', @ercer *arn 4elamere# I2mpecableJ, pens Len# )ercy no pod"a 'aber encontrado a testi!os ms cre"bles ,ue esos dos# +olvi otra vez a la parte de arriba de la p!ina y ley cuidadosamente el documento manuscrito completo# La esencia era clara y simple# )ercy de aba todos sus bienes, sin excluir nada, a su socio y ,uerido ami!o Len 3yder Courtney# 7 Len le llev un poco de tiempo darse cuenta de la ma!nitud del 5ltimo obse,uio de )ercy# @uvo ,ue leer el documento tres veces ms para asimilarlo# @odav"a no ten"a la ms leve idea de la ri,ueza total de )ercy, pero sus armas y e,uipos de safari deb"an de valer por lo menos ,uinientas libras, para no mencionar el enorme colmillo de marfil ,ue Len estaba usando como escabel# )ero el valor intr"nseco de los bienes no era lo ,ue preocupaba a Len, sino el obse,uio en s" mismo, la profundidad del cari.o y la estima de )ercyB /se era el verdadero tesoro# :o ten"a prisa por revisar los otros contenidos del ba5l y permaneci sentado por un rato pensando en el testamento# Minalmente llev el ba5l al porc'e, donde la luz era me or, y se sent en el silln ,ue 'ab"a sido el favorito de )ercy# <Lo mantendr/ tibio para ti, mi vie o ami!o <susurr entre dientes a manera de disculpa, y empez a sacar todo# )ercy 'ab"a sido meticuloso en mantener sus re!istros en orden# Len abri su libro de cuentas y parpade asombrado cuando vio los res5menes de los depsitos en la sucursal de :airobi de *arclays *an9 para los 4ominios, las Colonias y el Extran ero, a nombre del se.or )ercy )'illips# 6umaban un poco ms de cinco mil libras esterlinas# )ercy lo 'ab"a convertido en un 'ombre rico# )ero eso no era todo# Encontr t"tulos de propiedad de tierras y casas no slo en :airobi y &ombasa, sino tambi/n en la ciudad de *ristol, el lu!ar de nacimiento de )ercy, en 2n!laterra# Len no ten"a modo de calcular cunto val"a todo a,uello#

El valor era ms fcilmente evidente en el mano o de Consols, los t"tulos al portador al cinco por ciento constante, expedidos por el !obierno de -ran *reta.a, la inversin ms se!ura y confiable ,ue exist"a# 6u valor nominal era de doce mil ,uinientas libras# El inter/s sobre eso slo era de ms de seiscientas libras al a.o# Eran unos in!resos principescos# <E)ercy, yo no ten"a idea de todo estoF C4e dnde diablos lo sacasteD Cuando oscureci, Len entr en el saln y encendi las lmparas# @raba 'asta despu/s de la medianoc'e, ordenando documentos y mirando cuentas# Cuando se le cerraban los o os fue al pe,ue.o y austero dormitorio y se estir deba o del mos,uitero sobre la cama de )ercy# El duro colc'n le dio la bienvenida a su cuerpo cansado# Mue a!radable# 4espu/s de todas sus andanzas, 'ab"a encontrado un lu!ar ,ue parec"a ser un 'o!ar#

6e despert con el coro del amanecer de los tordos unto a la ventana# Mue colina aba o y encontr a &ax 3osent'al y 8ennie du 3and, ,ue lo esperaban preocupados en la carpaHcomedor# 2s'mael ten"a el desayuno listo, pero nadie lo 'ab"a tocado# Len se sent en su lu!ar en la cabecera de la mesa# <3el ense y pn!anse cmodos, nada de se!uir sentados en el borde de las sillas# 6"rvanse los 'uevos y el tocino antes de ,ue se enfr"en e 2s'mael ten!a un berrinc'e <les di o<# CR) 6afaris si!ue operando# :ada 'a cambiado# $stedes todav"a tienen sus traba os# 6lo deben continuar exactamente como antes# 7penas termin el desayuno, se diri!i al +aux'all# 4espu/s de ,ue &anyoro 'izo arrancar el motor con la manivela, /l y Loi9ot subieron a la parte posterior y Len se diri!i a la ciudad# 6u primera parada fue en el pe,ue.o edificio con tec'o de pa a detrs de la Casa de -obierno, donde funcionaba el 3e!istro de )ropiedad# El empleado re!istr el certificado de defuncin de )ercy y su testamento, y Len firm las anotaciones en el inmenso libro encuadernado en cuero# <Como albacea testamentario de la 'erencia del se.or )'illips, tiene usted treinta d"as para presentar una declaracin detallada de los bienes <inform el empleado<# Lue!o usted debe pa!ar el impuesto antes de ,ue los dems bienes puedan ser entre!ados a los 'erederos desi!nados# Len se sorprendi# <CLu/ ,uiere decirD CEst usted tratando de decirme ,ue 'ay ,ue pa!ar por morirD <Eso es correcto, se.or Courtney# 2mpuestos a la 'erencia# 4os y medio por ciento# <Esto es un robo fla!rante, una extorsin <exclam Len<# C= si me nie!o a pa!arD

<Embar!aremos los bienes y, adems, lo pondremos en prisin# Len todav"a estaba furioso por seme ante in usticia cuando pas con su ve'"culo a trav/s de los portones de in!reso del cuartel de los 373# Estacion el auto delante del edificio del cuartel !eneral y subi los pelda.os, respondiendo a los saludos de los centinelas mientras pasaba# El nuevo ayudante estaba sentado en la sala de !uardia# )ara sorpresa de Len, /ste no era otro ,ue *obby 6ampson# Llevaba ya las insi!nias de capitn en sus c'arreteras# <)arece ,ue todo el mundo por a,u" 'a sido ascendido, 'asta las formas inferiores de vida animal <coment Len desde la entrada# *obby lo mir sin comprender por un momentoB lue!o salt por encima de su escritorio y se precipit a estrec'ar efusivamente la mano de Len con !ran 5bilo# <ELen, mi vie a al'a aF E7l!o bello es un placer para siempreF :o s/ ,u/ decir# CE'D CE'D <7cabas de decirlo todo, *obby# <4ime <insisti *obby<, Cen ,u/ 'as estado metido desde ,ue nos vimos por 5ltima vezD 8ablaron animadamente por un rato# Lue!o Len di o; <*obby, me !ustar"a ver al !eneral# <:o ten!o duda de ,ue el vie o estar encantado de recibirte, Ce'D Espera a,u" y 'ablar/ un momento con /l# <&inutos despu/s re!res e 'izo pasar a Len a la oficina del comandante# )enrod se puso de pie y estir el brazo por encima de su escritorio para estrec'arle la mano a LenB lue!o se.al la silla frente a /l# <Esto es un poco sorpresivo, Len# :o te esperaba en :airobi 'asta dentro de un mes ms, aproximadamente# CLu/ ocurriD <)ercy muri, se.or# <La voz de Len se ,uebr cuando pronunci abruptamente estas palabras# )enrod lo mir en silencio# Lue!o se apart de su escritorio y fue 'asta la ventana para permanecer all" mirando 'acia la plaza de armas, con las manos tomadas en la espalda# Estuvieron en silencio durante un lar!o rato, 'asta ,ue al final )enrod re!res a su asiento# <Cu/ntame lo ,ue ocurri <le orden#

Len lo 'izo, y cuando termin, )enrod di o; <)ercy sab"a ,ue ese momento se acercaba# &e pidi ,ue fuera testi!o de su testamento antes de de ar la ciudad# C6ab"as ,ue 'ab"a 'ec'o unoD <6", t"o# Al me di o dnde encontrarlo# =a lo 'e inscripto en el re!istro# )enrod se puso de pie y se puso la !orra en la cabeza# <Es un poco temprano, el sol no est todav"a sobre el patio de armas, pero tenemos la obli!acin de darle a )ercy una despedida decente# +amos# 7parte del barman, el casino de oficiales estaba vac"o# )enrod pidi las bebidas y se sentaron untos en el rincn tran,uilo, tradicionalmente reservado para el oficial al mando y sus invitados# )or un rato la conversacin !ir en torno a )ercy y la manera en ,ue muri# Minalmente )enrod pre!unt; <CLue 'ars a'oraD <)ercy me de todo a m", se.or, de modo ,ue mantendr/ la empresa funcionando, si no por otras razones, por lo menos para 'onrar su memoria# <&e ale!ra eso, por todas las razones ,ue t5 conoces muy bien <di o )enrod, aprobando de todo corazn<# 6in embar!o, supon!o ,ue le cambiars el nombre# <=a lo 'e 'ec'o, t"o# 2nscrib" el nuevo nombre en el 3e!istro esta ma.ana# <C6afaris CourtneyD <:o, se.or# )'illips y Courtney# )RC 6afaris# <:o 'as ,uitado su nombre# EEn cambio, le 'as dado la prioridad sobre el tuyo, ,ue antes no ten"aF <El nombre anterior fue decidido por la suerte de una moneda# )ercy lo ,uer"a tal como es a'ora# Asta es slo mi manera de tratar de devolverle todo lo ,ue /l 'izo por m"# <*ien 'ec'o, mi muc'ac'o# )ero a'ora, a otra cosaB ten!o al!unas buenas noticias para ti# )RC 6afaris tiene un buen comienzo# La princesa 2sabella &adeleine 8o'erber! von )reussen von und zu 8o'enzollern le 'a dado su apoyo a tu empresa# )arece ,ue el Era) %tto von &eerbac', ami!o de familia de la princesa, le 'abl cuando ella re!res a 7lemania y te recomend sin reservas# +on &eerbac' 'a aceptado el precio de )ercy ,ue le envi/ y ya 'a pa!ado el depsito solicitado en tu cuenta bancaria# 8a confirmado ,ue vendr a frica %riental *ritnica con todo su s/,uito a principios del prximo a.o para un safari de seis meses#

Len forz una sonrisa e 'izo !irar el 'ielo en su vaso# <4e al!5n modo, no parece importar muc'o, a'ora ,ue )ercy se 'a ido# <Levanta ese nimo, muc'ac'o# +on &eerbac' va a traer un par de prototipos de sus m,uinas voladoras# )arece ,ue ,uiere probarlas en las condiciones del trpico# En apariencia, las est desarrollando como transporte de correo, pero en este safari planea usarlas para descubrir las presas desde el aire# )or lo menos, eso es lo ,ue dice pero, teniendo en cuenta sus conexiones con el e /rcito alemn, dudo de ,ue /sa sea toda la verdad# Creo ,ue las estar usando para explorar el interior a lo lar!o de nuestra frontera con el frica %riental 7lemana, con vistas a al!una ofensiva militar futura contra nosotros# 6ea como fuere, /sta podr"a ser tu oportunidad de cumplir el sue.o de nave!ar entre las nubes mientras reco!es al!unos fra!mentos 5tiles de informacin para m"# 7'ora, si terminas tu bebida, podemos re!resar a mi oficina# @e dar/ una copia de la confirmacin ,ue envi +on &eerbac'# Es el cable!rama ms lar!o ,ue ams 'an visto mis o os; veintitr/s p!inas en total, donde expone sus re,uisitos para el safari# 4ebe de 'aberle costado una verdadera fortuna esa transmisin#

Len estaba esperando en la playa de la la!una (ilindini cuando el vapor alemn privado ,ilber0ogel ancl en lu!ar prote!ido# 6e diri!i a /l en el primer lanc'n# Cuando subi por la escalerilla, cinco pasa eros estaban esperando encontrarse con /l en la cubierta de popa, el in!eniero y los mecnicos de los @alleres &eerbac', parte del e,uipo ,ue el Era) %tto von &eerbac' 'ab"a enviado como su van!uardia# El 'ombre a car!o se present como -ustav (ilmer# Era un tipo musculoso y de aspecto capaz, de cincuenta y tantos a.os, con una mand"bula fuerte y pelo !ris acero rapado# @en"a las manos manc'adas con !rasa muy metida en la piel y sus u.as estaban rotas de tanto mane ar 'erramientas pesadas# 2nvit a Len a ,ue tomara un vaso de cerveza con /l en el saln de pasa eros antes de desembarcar# Cuando estaban sentados, con los vasos en las manos, -ustav repas el inventario de la car!a !uardada en las bode!as del ,ilber0ogel, ,ue comprend"a cincuenta y seis ca ones inmensos ,ue pesaban veintioc'o toneladas en total# @ambi/n 'ab"a siete mil ,uinientos litros de combustible especial para los motores rotatorios del avin, en tambores de doscientos litros, y otra tonelada de aceite lubricante y !rasa# 7dems, tres ve'"culos automotores de &eerbac' estaban atados con correas deba o de los protectores de lona verde impermeable, sobre la cubierta de popa# -ustav explic ,ue dos eran camiones de transporte pesados y el tercero era un automvil de caza abierto ,ue 'ab"a sido dise.ado con untamente por /l mismo y por el Era) %tto, y construido en la fbrica de Kies9irc'e# Era el 5nico de su tipo# Les tom tres d"as a los lanc'ones transportar esa enorme car!a a tierra# &ax 3osent'al y 8ennie du 3and estaban esperando a la cabeza de un !rupo de doscientos porteadores ne!ros para pasar los tambores y los ca ones desde las barcazas 'asta los

va!ones de car!a en el desv"o del ferrocarril de (ilindini# Cuando los tres ve'"culos automotores fueron ba ados a tierra y ,uedaron a la vista despu/s de ,ue les ,uitaron las pesadas lonas impermeables, -ustav los examin en busca de da.os ,ue podr"an 'aber sufrido durante el via e# Len observaba cada movimiento con fascinacin# Los camiones eran !randes y fuertes, muc'o ms avanzados ,ue cual,uier otra cosa ,ue /l 'ubiera visto al!una vez# $no 'ab"a sido e,uipado con un tan,ue de cuatro mil litros para el combustible de los ve'"culos terrestres y los aviones, y en un compartimiento separado, entre el tan,ue de combustible y el asiento del conductor, 'ab"a una compacta sala de 'erramientas y taller a la vez# -ustav le ase!ur ,ue, desde ese taller, pod"a mantener en buen estado los tres ve'"culos y la aeronave en cual,uier lu!ar del campo# Len estaba impresionado por todo esto, pero el ve'"culo abierto de caza fue lo ,ue ms lo asombr# Nams 'ab"a visto una m,uina tan 'ermosa# 4esde los asientos tapizados en cuero, el bar de bebidas empotrado y los soportes para armas, 'asta el enorme motor de cien caballos de fuerza y seis cilindros ba o el cap lar!o y brillante, a,uello era la sinfon"a de un !enio de la in!enier"a# -ustav ya 'ab"a sido con,uistado por el carisma uvenil de Len y se sinti 'ala!ado por el inter/s ,ue demostraba por sus creaciones, as" como por sus desinteresados elo!ios# 2nvit a Len a via ar con /l en la lar!a traves"a tierra adentro 'acia :airobi# Cuando por fin la car!a principal fue subida a los va!ones del ferrocarril, Len le orden a 8ennie y a &ax ,ue la acompa.aran 'asta :airobi# Cuando el tren sali del apartadero y se diri!i ec'ando 'umo 'acia las colinas del litoral, -ustav y sus mecnicos se subieron a los tres ve'"culos de &eerbac' y pusieron en marc'a los motores# Con Len en el asiento de pasa ero del ve'"culo de caza, -ustav !ui a los camiones 'acia el camino# El via e le pareci corto a Len, ,uien disfrut cada 9ilmetro con deleite# 2ba sentado en el asiento de cuero, ,ue era ms cmodo ,ue los sillones en la terraza del &ut'ai!a Country Club, y via aba acunado por la exclusiva suspensin patentada por &eerbac'# &ir el veloc"metro con asombro cuando -ustav aceler su espl/ndida m,uina a casi ciento treinta 9ilmetros por 'ora en un trec'o particularmente suave y recto del camino# <8asta no 'ace muc'o tiempo, 'ubo un !ran debate acerca de si el cuerpo 'umano pod"a sobrevivir o no a velocidades de esta ma!nitud <explic -ustav con serenidad# <&e ,uita el aliento <confes Len# <CLe !ustar"a conducir un ratoD <pre!unt -ustav con ma!nanimidad# <)odr"a matar por menos ,ue esa oportunidad <admiti Len# -ustav rio ovialmente entre dientes y se detuvo a un costado del camino para entre!arle el volante# Lle!aron a :airobi casi cinco 'oras antes ,ue el tren de car!a y estaban ya en la plataforma para darle la bienvenida cuando entr con su tra,ueteo y su silbato de vapor c'illando# El ma,uinista llev a los va!ones de car!a a un desv"o ferroviario para ,ue

fueran descar!ados a la ma.ana si!uiente# Len 'ab"a contratado a una empresa de servicios ,ue dispon"a de una poderosa m,uina de traccin a vapor para arrastrar la car!a a su destino final# 4e acuerdo con una de las numerosas instrucciones ,ue se 'ab"an cable!rafiado desde las oficinas centrales de &eerbac' en Kies9irc'e, Len ya 'ab"a construido un 'an!ar de lados abiertos con tec'o de lona impermeable para ,ue sirviera de taller y rea de almacenamiento# Lo 'ab"a ubicado sobre un terreno libre ,ue 'ab"a 'eredado de )ercy# Lindaba con el campo de polo, ,ue pensaba usar como pista de aterriza e para las aeronaves, ,ue estaban todav"a en ca ones a la espera de ser armadas# 7,u/llos fueron d"as de !ran actividad para Len# $no de los cables del Era) %tto von &eerbac' daba instrucciones detalladas para ,ue tuviera listas todas las comodidades necesarias para s" y su acompa.ante de sexo femenino# En cada sitio de caza, Len deb"a preparar alo amientos conti!uos para la pare a y se le 'ab"an suministrado detalladas especificaciones para estas amplias y lu osas suites# Los muebles para ellas ven"an en uno de los ca ones e inclu"an camas, !uardarropas y ropa de cama# @ambi/n 'ab"a recibido instrucciones respecto de cmo deb"an ser or!anizadas las comidas# El Era) %tto 'ab"a enviado ue!os completos de loza y plater"a, con un par de enormes candelabros de plata maciza <cada uno pesaba diez 9ilos<, ,ue estaban cincelados con escenas de caza de ciervos y abal"es# El bello servicio de mesa de porcelana blanca y las copas de cristal estaban adornados con el escudo de armas de &eerbac' dorado a la 'o a; un pu.o cerrado blandiendo una espada y el lema B&urabo!N sobre un estandarte# IE6obrevivir/FJ, tradu o Len del lat"n# La manteler"a de fino lino blanco estaba bordada con el mismo motivo# 8ab"a doscientas veinte ca as de los me ores c'ampa.as, vinos y licores, y cincuenta ca as de madera de ex,uisiteces enlatas y embotelladas; salsas y condimentos, especias raras como azafrn, )oie gras de Lyon, amn de Kestfalia, ostras a'umadas, aren,ues encurtidos de 4inamarca, sardinas portu!uesas en aceite de oliva, vieiras en salmuera y caviar de belu!a de 3usia# &ax 3osent'al ,ued embelesado al posar por primera vez sus o os sobre ese tesoro de sibaritas# 7parte de todo esto, 'ab"a seis !randes ba5les de via e con eti,uetas ,ue dec"an B(rJulein Eva von Kellber!# :o abrir antes de la lle!ada del propietarioJ# 4e todas maneras, uno de los ms !randes se 'ab"a abierto por accidente desparramando una coleccin de ma!n"fica ropa femenina y calzado apropiado para toda ocasin ima!inable# Cuando Len fue llamado por &ax para ocuparse de la catstrofe del e,uipa e roto, no pudo menos ,ue mirar maravillado la ex,uisita ropa interior, cada art"culo envuelto por separado en papel de seda, ,ue atra o especialmente su atencin# 3eco!i una prenda de seda delicada como una pluma, y una fra!ancia encantadora y ertica sali de ella, envolvi/ndola# 2m!enes lu uriosas se despertaron en su ima!inacin# Las reprimi severamente, y volvi a colocar la prenda en el montn mientras le daba rdenes a &ax de poner todo de nuevo en el ba5l para lue!o arre!lar la tapa da.ada y volverla a sellar# 7 lo lar!o de las semanas ,ue si!uieron, Len dele! la mayor parte de los pe,ue.os detalles en &ax y en 8ennie, mientras /l pasaba cada momento ,ue pod"a permitirse en el

'an!ar en el campo de polo, observando a -ustav y su e,uipo ,ue armaban las dos aeronaves# -ustav traba aba con precisin y minuciosidad# Cada uno de los ca ones ex'ib"a la lista de su contenido, de modo ,ue fueron desarmados en la secuencia correcta# Lentamente, d"a tras d"a, el rompecabezas de las diversas partes del motor, los cables de apare o y las barras de resistencia, el ala y el fusela e empezaron a ad,uirir la forma identificable de las aeronaves# Cuando por fin -ustav termin el armado, Len ,ued asombrado por su tama.o# Los fusela es ten"an diecioc'o metros de lar!o y las alas med"an unos prodi!iosos treinta metros de punta a punta# La estructura estaba cubierta por una lona ,ue 'ab"a sido tratada con un derivado de celulosa para darle la fuerza y la tensin del acero# Los aviones estaban pintados con dibu os maravillosamente llamativos y coloridos# El primero era un deslumbrante tablero de a edrez de cuadrados escarlata brillante y ne!ro y el nombre pintado en la trompa era &as ,chmetterling, BMariposaN# El se!undo estaba decorado con fran as ne!ras y doradas# El Era) %tto lo 'ab"a bautizado I&as "ummelJ, I%bejorroJ# $na vez ,ue los cuerpos de las m,uinas estuvieron armados, las aeronaves estaban listas para recibir sus motores# 8ab"a cuatro motores &eerbac' !iratorios de doscientos cincuenta caballos, siete cilindros y catorce vlvulas para cada uno# 4espu/s de ,ue -ustav los atornill por turno a bancos de pruebas 'ec'os con durmientes de ferrocarril de teca, los puso en marc'a# 6u ru!ido pod"a ser escuc'ado a 9ilmetros del &ut'ai!a Country Club, y pronto todo 'ol!azn de :airobi se 'ab"a acercado para amontonarse alrededor del 'an!ar, como moscas alrededor de un perro muerto# Entorpec"an seriamente el traba o y Len 'izo ,ue 8ennie tendiera un cerco de alambre de p5a alrededor de la propiedad para mantener a la asombrada multitud a la distancia# $na vez ,ue -ustav afin los motores, manifest ,ue estaba listo para instalarlos en las alas de las dos aeronaves# $no por uno fueron levantados por las poleas en !r5as colocadas sobre las alas# Lue!o /l y sus mecnicos los movieron 'bilmente 'asta de arlos en posicin y los fi aron a sus soportes, dos motores sobre cada ala# @res semanas despu/s de comenzados los traba os, el ensamble de las m,uinas ,ued terminado# -ustav le di o a Len; <7'ora es necesario probarlos# <C$sted mismo ser el pilotoD <Len ten"a dificultad para contener su emocin, pero se sinti inmediatamente desilusionado cuando -ustav sacudi la cabeza con ve'emencia# <Nein! :o estoy loco# 6lo el Era) %tto vuela en estos artilu!ios# <+io la expresin de Len y trat de consolarlo un poco# <6lo voy a ubicarlos correctamente en tierra, pero usted vendr conmi!o# @emprano a la ma.ana si!uiente, Len trep la escalerilla para subir a la espaciosa cabina del piloto del Mariposa# -ustav, con una c'a,ueta lar!a de cuero ne!ro y casco del mismo material y color, con un par de antiparras en la frente, lo si!ui y se sent en el

asiento del piloto en la parte de atrs de la cabina# )rimero le mostr a Len cmo atarse con las correas# 4esde all" Len mir cada movimiento de -ustav mientras mov"a los timones de profundidad y los alerones con la palanca de mando, y lue!o 'ac"a lo mismo con las barras del timn# Cuando estuvo satisfec'o de ,ue los controles estaban en orden, dio la se.al a sus ayudantes en tierra y /stos empezaron la complicada rutina de arran,ue# Minalmente los cuatro motores estaban funcionando como correspond"a y -ustav les 'izo la se.al de aprobacin con los pul!ares 'acia arriba a sus ayudantes, ,ue sacaron las cu.as ,ue fi aban las ruedas# &ientras -ustav mov"a los aceleradores de mano como si se tratara de los re!istros de un r!ano de catedral, el Mariposa rod ma estuosamente fuera del 'an!ar y 'acia el brillante sol africano# Los varios cientos de espectadores ,ue bordeaban el cerco de alambre de p5a lanzaron una aclamacin# Los 'ombres de -ustav corr"an unto a los extremos de las alas para ayudar a diri!ir la m,uina mientras, saltando y bambolendose, el Mariposa daba cuatro pesadas vueltas por el campo de polo# -ustav vio el !ran deseo de Len y, una vez ms, tuvo compasin de /l# <E+en!a, tome los controlesF <!rit por encima del estr/pito de los motores<# +eamos si usted puede llevarla# Con ale!r"a, Len tom su lu!ar en el sitio del piloto y -ustav asinti aprobatoriamente cuando Len le tomaba la mano a la palanca de mandos y al timn, refinando rpidamente su to,ue en las palancas de los cuatro aceleradores# <Ca, mis motores pueden sentir ,ue usted los respeta y los cuida# 7prender pronto a lo!rar lo me or de ellos# Minalmente re!resaron al 'an!ar, y cuando Len ba a tierra por la escalerilla, se puso en puntas de pie para estirar la mano y acariciar la nariz cuadriculada en escarlata y ne!ro del Mariposa# <$n d"a yo te voy a 'acer volar, belleza <susurr a la alt"sima m,uina<# ELue me condenen si no lo 'a!oF 4etrs de /l ba -ustav, y Len aprovec' la oportunidad para pre!untarle acerca de al!o ,ue lo desconcertaba desde 'ac"a un tiempo# 6e.al la serie de !anc'os y abrazaderas deba o de las alas a cada lado del fusela e# <C)ara ,u/ es todo esto, -ustavD <)ara las bombas <respondi -ustav inocentemente# Len parpade, pero mantuvo su expresin de mera curiosidad# <)or supuesto <di o<# CCuntas puede llevarD

<E&uc'asF <respondi -ustav or!ullosamente<# Es una m,uina muy fuerte# )erm"tame darle las cifras en medidas in!lesas, ,ue tal vez usted comprenda me or# )uede levantar mil 9ilos de bombas, unas dos mil libras, ms una tripulacin de cinco personas y los tan,ues llenos de combustible# )uede volar a ciento setenta 9ilmetros por 'ora, unas ciento diez millas por 'ora, a una altitud de dos mil ,uinientos metros, unos nueve mil pies por una distancia de setecientos cincuenta 9ilmetros, unas ,uinientas millas, y despu/s volver a su base# <EEs asombrosoF -ustav acarici el colorido fusela e como un padre ,ue acaricia a su primo!/nito# <:o 'ay nin!una otra m,uina en el mundo ,ue se le compare <se act# )ara el mediod"a del d"a si!uiente, )enrod *allantyne 'ab"a cable!rafiado las cifras exactas de ese rendimiento del &eerbac' &ar9 222 Experimental al &inisterio de -uerra en Londres#

La si!uiente tarea de Len fue seleccionar cuatro pistas de aterriza e en territorio salva e, una en cada parada del safari, bien separadas una de otra, donde pensaba llevar a cazar a su cliente# El Era) %tto le 'ab"a cable!rafiado instrucciones detalladas, informndole las dimensiones re,ueridas y su orientacin de acuerdo con los vientos predominantes# $na vez ,ue encontr los lu!ares apropiados, Len tir los niveles con un teodolito y marc con estacas las pistas de aterriza e# &ientras tanto, 8ennie du 3and reclut a cientos de 'ombres de las aldeas circundantes y los puso a traba ar talando rboles y alisando la tierra# En al!unos lu!ares tuvo ,ue dinamitar enormes 'ormi!ueros de termitasB en otros, tuvo ,ue rellenar numerosos a!u eros de cerdos 'ormi!ueros y cursos de a!ua secos# Cuando cada pista ,ued terminada, marc la periferia de cada una con cal ,uemada para ,ue fueran visibles desde el aire# Lue!o instal a cierta altura una de las man!as de viento ,ue -ustav le 'ab"a dado# 6e llen con la brisa y vol or!ullosamente al tope de su mstil de madera verde# &ientras 8ennie constru"a los campos de aviacin, &ax 3osent'al era responsable de la construccin de los elaborados campamentos ,ue el Era) %tto 'ab"a especificado# Len tuvo ,ue conducir con firmeza a ambos 'ombres a fin de tener todo listo para la inminente lle!ada de sus invitados# 7l final tuvieron /xito, pero con slo al!unos d"as libres antes de la fec'a en ,ue el barco ,ue tra"a al Era) %tto von &eerbac' ten"a previsto anclar en los muelles de (ilindini#

Len lo!r subir a bordo de la lanc'a del prctico cuando /ste zarp y atraves la boca de la la!una (ilindini para encontrarse con el vapor de pasa eros alemn %dmiral de *remer'aven, cuando comenz a verse sobre el 'orizonte# El mar estaba en calma, de

modo ,ue fue fcil pasar de la lanc'a del prctico al bu,ue# 7l subir por la escalerilla fue detenido por el cuarto oficial de la nave# )ero cuando mencion el nombre de su cliente, la actitud del 'ombre cambi rpidamente y condu o a Len al puente# )or la descripcin de (ermit, Len reconoci al Era) %tto von &eerbac' a primera vista# Estaba de pie en el ala del puente fumando un ci!arro Co'iba y c'arlando con el capitn, cuya actitud 'acia /l era deferente# El Era) %tto era el 5nico pasa ero ,ue 'ab"a sido autorizado a permanecer en el puente durante la complicada maniobra de ancla e del enorme bu,ue# Len lo estudi durante varios minutos y lue!o fue 'acia /l para presentarse# El Era) %tto vest"a un ele!ante tra e tropical color crema# Era tan !rande y duro como un roble, tal como 'ab"a dic'o (ermit# 4aba la impresin de ser todo m5sculos, pero se mov"a con el aplomo y la confianza dominante de un 'ombre de ri,ueza y poder ilimitados# :o era apuesto en un sentido convencionalB en cambio, sus facciones eran duras e intransi!entes# 6u boca era anc'a, pero una blanca y apretada cicatriz, producto de batirse a duelo, corr"a de una comisura 'asta usto deba o de la ore a derec'a, de modo ,ue parec"a con!elada en un torcido !esto despectivo# 6us o os verde plido ten"an un destello alerta, inteli!ente# Llevaba un panam blanco en la mano iz,uierda y en ese momento ten"a la cabeza descubierta# 6u crneo estaba bien formado y bien proporcionado, y su pelo !rueso, brillante y muy corto, era del color del en!ibre# IEAste es un bastardo fuerte y temibleFJ Len se form una rpida opinin antes de acercarse a /l# <C@en!o el 'onor de diri!irme al Era) %tto von &eerbac'D <Len 'izo una li!era reverencia# <Cawohl, as" es# C)uedo pre!untar ,ui/n es ustedD <La voz del conde era estentrea, y su tono, dictatorial# <6oy Len Courtney, se.or, su cazador# *ienvenido al frica %riental *ritnica# El Era) %tto sonri con cordialidad condescendiente y le dio la mano derec'a# Len vio ,ue era fuerte y ,ue el dorso estaba cubierto de pecas doradas y pelo color en!ibre enrulado# Llevaba un anillo de oro con un enorme diamante blanco sobre su dedo mayor# Len se prepar para el apretn de manos# 6ab"a ,ue ser"a aplastante# <@en"a muc'as !anas de conocerlo, Courtney, desde ,ue 'abl/ tanto con el se.or (ermit 3oosevelt como con la princesa 2sabella von und zu 8o'enzollern# <Len descubri ,ue pod"a i!ualar la fuerza de a,uella enorme mano pecosa, pero necesit toda la ener!"a de ,ue dispon"a# <7mbos tienen una !ran opinin de usted# Espero ,ue usted pueda mostrarme un poco de buen deporte, jaD <El Era) %tto 'ablaba un in!l/s excelente# <)or supuesto, se.or# 7s" lo espero# 8e obtenido permisos de caza a su nombre

para toda una serie de especies# )ero usted debe informarme ,u/ presa le interesa ms# CLeonesD CElefantesD )or fin, el Era) %tto le solt la mano y la san!re volvi a circular de manera tan dolorosa ,ue Len re,uiri toda su voluntad para no masa earla# )ercibi un destello de respeto en los o os verde plido# 6ab"a ,ue la mano del otro tambi/n estaba entumecida, aun,ue no dio la menor se.al de ,ue le dol"a# <6u alemn es bueno, aun,ue ya me lo 'ab"an dic'o <respondi el Era) %tto, en la misma len!ua<# )ara responder a su pre!unta, me interesa cazar ambas especies, pero especialmente leones# &i padre era emba ador en El Cairo en tiempos de la !uerra de (itc'ener con el &a'di# Eso le dio la oportunidad de cazar en 7bisinia y 6udn# @en!o muc'as de sus pieles de len en mi pabelln de caza en la 6elva :e!ra, pero ya estn vie as y al!unas 'an sido comidas por las polillas y los !usanos# &e dicen ,ue los ne!ros a,u" cazan leones con lanza# CEs verdadD <Lo es, se.or# Entre los masai y los samburu es una prueba de valor y 'ombr"a para los venes !uerreros# <&e !ustar"a presenciar esta manera de cazar# <%r!anizar/ las cosas para ,ue as" sea# <*ueno, pero tambi/n deseo conse!uir varios pares de !randes colmillos de elefante# 4"!ame, Courtney, en su opinin, Ccul es el animal salva e ms peli!roso de fricaD CEs el len o el elefanteD <Era) %tto, los vie os conocedores de frica dicen ,ue el animal ms peli!roso es el ,ue lo mata a uno# <Ca, eso lo entiendo# Es una t"pica broma in!lesa# <6e rio entre dientes# <C)ero ,u/ dice usted, CourtneyD CCul esD Len tuvo una vivida ima!en del cuerno ne!ro y curvado ,ue sal"a del vientre de )ercy )'illips y de de sonre"r# <El b5falo <respondi seriamente<# $n b5falo 'erido en un espeso refu!io es el ,ue se lleva mi voto# <+eo por su expresin ,ue usted est 'ablando desde el corazn# =a no se trata de una broma in!lesa, nein? <di o el Era) %tto<# Entonces, cazaremos elefantes y leones, pero sobre todo cazaremos b5falos# <$sted comprende, se.or, ,ue aun,ue 'ar/ todo lo posible para ayudarle a conse!uir trofeos, se trata de bestias salva es y muc'o depender de la suerte#

<8e sido un 'ombre con suerte <respondi el Era) %tto# Era una declaracin de 'ec'os, no un alarde# <Eso es bastante obvio incluso 'asta para la mente ms simple, se.or# <= es i!ualmente obvio ,ue usted no tiene una mente simple, se.or Courtney# Como dos boxeadores de peso pesado al comenzar el primer round, se miraban uno al otro a los o os mientras sonre"an y 'ac"an fintas, manteniendo la !uardia alta mientras se tanteaban, 'aciendo rpidas evaluaciones y modificando li!eramente su postura para compensar cada matiz en la corriente car!ada ,ue flu"a entre ellos# Entonces, inesperadamente, Len percibi un perfume sutil en el aire tibio y tropical# Era li!ero y fra!ante, el mismo perfume encantador ,ue lo 'ab"a cautivado ya una vez antes, cuando tuvo en sus manos la prenda de seda del ba5l roto# Entonces, vio ,ue los o os del Era) %tto se mov"an rpidamente para mirar por sobre su 'ombro# Len !ir la cabeza para se!uir su mirada# Ella estaba a'"# 4esde ,ue 'ab"a le"do la carta de (ermit, 'ab"a estado esperando este encuentro, pero todav"a no estaba preparado para ese momento# 6inti un revoloteo en el pec'o, como alas de un ave encerrada ,ue trataba de escapar de la aula de sus costillas# 6u respiracin se 'izo ms a!itada# 6u belleza superaba la mez,uina descripcin de su ami!o por cientos de veces# (ermit 'ab"a sido preciso slo en un detalle; sus o os# Eran de un color azul intenso, un tono ms oscuro ,ue el violeta y ms suave ,ue el !ris perla, inclinados 'acia arriba en los bordes exteriores# Estaban bien separados y enmarcados por lar!as y densas pesta.as ,ue se entrelazaban cuando los cerraba# 6u frente era anc'a y profunda, y la l"nea de su mand"bula estaba finamente tallada# 6us labios eran carnosos y se separaban li!eramente cuando sonre"a para mostrar un destello de dientes muy blancos y pe,ue.os# 6u pelo era brillante como el de una marta cebellina# Lo llevaba estirado 'acia atrs de ando libre su rostro, por deba o del ala del sombrero pe,ue.o y a la moda, inclinado en un n!ulo desenfadado sobre un o o# 7l!unos delicados mec'ones se 'ab"an escapado de las 'or,uillas y se enrulaban sobre sus pe,ue.as ore as rosadas# Era alta# Le lle!aba casi al 'ombro a Len, pero /l podr"a 'aber rodeado su cintura con las dos manos# Las man!as cortas y abultadas de su c'a,ueta de terciopelo de aban sus brazos desnudos por deba o de los codos# @en"an buenas formas y eran li!eramente musculosos; los miembros de una amazona# 6us manos estaban ele!antemente formadas, sus dedos lar!os y finos, las u.as perladasB las manos de una artista# )or deba o de su falda lar!a, se ve"an las puntas afiladas de un par de botas de motar de cuero de v"bora# 2ma!in ,ue los pies dentro de a,uel cuero costoso deb"an de ser tan ele!antes como las manos# <Eva, te presento a "err Courtney# Es el cazador ,ue se ocupar de nosotros durante nuestra pe,ue.a aventura africana# "err Courtney, perm"tame presentarle a (rJulein von Kellber! <di o %tto#

<Encantado, (rJulein <respondi Len# Ella sonri y le ofreci su mano derec'a, con la palma 'acia aba o# Cuando /l la tom, descubri ,ue era tibia y firme# 8izo una reverencia y la levant 'asta ,ue los dedos estuvieron a un par de cent"metros de sus labios, lue!o la solt y dio un paso 'acia atrs# Ella lo mir a los o os slo por un momento ms# 7l mirar en esas profundidades /l vio ,ue su mirada era eni!mtica y llena de insinuaciones en distintos niveles# @uvo la sensacin de mirar dentro de un la!o cuyas secretas profundidades ams podr"an ser comprendidas del todo# Cuando ella se volvi para 'ablar con el Era) %tto, /l sinti una punzada de una emocin ,ue le era totalmente extra.a, en nada parecida a lo ,ue al!una vez 'ab"a experimentado antes# Era una mezcla rara de 5bilo y pesar, de lo!ro y de entumecedora p/rdida# En un instante parec"a 'aber descubierto al!o de valor infinito ,ue, casi en el mismo momento, le 'ab"a sido arrebatado# Cuando el Era) %tto puso una enorme mano pecosa en la cintura diminuta de Eva y la atra o 'acia /l, y ella le sonri a su cara, Len lo odi con un amar!o placer ,ue sab"a a plvora ,uemada en la profundidad de su !ar!anta#

El traslado a tierra fue realizado con rapidez pues el Era) %tto y su encantadora acompa.ante llevaban poco e,uipa e consi!o, menos ,ue una docena de !randes ba5les de via e ms al!unos contenedores con los rifles, escopetas y municiones del Era)# @odo lo dems 'ab"a sido enviado en la primera car!a a bordo del ,ilber0ogel# &ientras este e,uipa e era rpidamente car!ado en el enorme camin &eerbac' ,ue estaba unto a la playa listo para recibirlo, el Era) %tto salud a sus empleados de Kies9irc'e, ,ue 'ab"an formado fila para darle la bienvenida# 6u actitud 'acia ellos era la de un padre 'acia sus 'i os pe,ue.os# Los salud por su nombre y brome con cada uno 'aciendo pe,ue.as referencias personales# 6e mov"an como in,uietos cac'orros, sonre"an y farfullaban con satisfaccin ante su condescendencia# Len se dio cuenta de ,ue lo veneraban como si fuera 4ios# Lue!o se volvi a Len# <)uede presentarme a sus ayudantes <le di o, y Len llam a 8ennie y &ax para ,ue se acercaran# El Era) %tto los trat de la misma manera sencilla y condescendiente, y Len vio como casi de inmediato ellos sucumb"an a su encanto# 6ab"a cmo tratar a los 'ombres, pero Len advirti ,ue si al!uien al!una vez lo eno aba o lo decepcionaba, se volver"a contra ,uien,uiera ,ue fuera en forma ven!ativa y despiadada# <,ehr gut, meine Minder# &uy bien, ni.os# 7'ora podemos ir a :airobi <di o el Era)# Con los mecnicos de &eerbac', 8ennie, &ax e 2s'mael subieron a la parte trasera del caminB -ustav tom el volante, y el inmenso ve'"culo bram por el camino ,ue llevaba a :airobi# <Courtney, usted via ar conmi!o en el ve'"culo de caza <le di o el conde %tto a Len<# (rJulein von Kellber! se sentar a mi lado y usted se sentar atrs para indicarme el camino y mostrarnos los puntos de inter/s#

6e ocup de acomodarla a ella en el asiento de adelante, con una manta de mo'air para cubrir su re!azo, un par de antiparras para prote!er sus o os del viento, !uantes de cabritilla para ,ue el sol no tocara sus manos perfectas y un pa.uelo de seda anudado por deba o de la bonita barbilla para evitar ,ue su sombrero se volara# Minalmente, revis los tres rifles en el soporte para las armas detrs de su asiento, lue!o se sent detrs del volante, se a ust las antiparras, arranc el motor y parti a toda velocidad, si!uiendo al camin# Conduc"a muy rpido, pero con 'abilidad y sin esfuerzo# &s de una vez Len vio ,ue Eva apretaba la mani a de su lado 'asta ,ue los nudillos se le pon"an blancos cuando /l aceleraba en una curva cerrada, corre!"a una patinada alarmante cuando las ruedas tocaban una parte del camino con tierra suelta y polvorienta, o rebotaba al pasar por una serie de irre!ularidades del terreno, pero su expresin permanec"a serena# $na vez ,ue el camino subi ale ndose de la costa, entraron en territorio de caza y pronto estaban pasando a toda velocidad unto a manadas de !acelas y ant"lopes ms !randes# Esto distra"a a EvaB sobre todo, la rapidez con ,ue a,uellos animales se mov"an# 6e re"a y aplaud"a encantada ante a,uellas multitudes y sus !raciosos !estos de alarma al paso del automvil ,ue ru!"a# <E%ttoF <!rit<# CLu/ son a,uellos encantadores animalitos, esos ,ue bailan y dan saltos de una manera tan simpticaD <Courtney, responda a la pre!unta de (rJulein <!rit el Era) %tto, por encima del zumbido del viento# <Asas son !acelas de @'omson, (rJulein# $sted va a ver muc'os miles ms en los prximos d"as# 6on la especie ms com5n en este pa"s# Esos saltos raros con las patas tiesas ,ue usted 'a visto se llaman stotting y son una alarma visual ,ue advierte a toda otra !acela en las cercan"as ,ue 'ay amenaza de peli!ro# <4et/n el auto, por favor, %tto# &e !ustar"a 'acer unos dibu os# <Como t5 ,uieras, mi preciosa# <6e enco!i de 'ombros con indul!encia y se detuvo# Eva puso su cuaderno de dibu os en su re!azo# 6u carbonilla vol sobre la p!ina y, con una discreta inclinacin 'acia adelante, Len vio ,ue la ima!en perfecta de un animal saltando con las cuatro patas tiesas y el lomo ar,ueado aparec"a en el papel como por arte de ma!ia ante sus o os# Eva von Kellber! era una artista talentosa# 3ecord entonces el caballete, las ca as de pasteles y pinturas al aceite ,ue 'ab"an sido enviados a bordo del ,ilber0ogel antes de su lle!ada# :o les 'ab"a prestado muc'a atencin en el momento, pero a'ora su importancia era clara# 7 partir de ese momento, el via e fue interrumpido en varias ocasiones a pedido de Eva, ,ue ele!"a los temas ,ue deseaba dibu ar; un !uila en su nido en las ramas altas de una acacia, o un !uepardo 'embra ,ue caminaba con sus lar!as patas por la sabana reseca por el sol con sus tres cac'orros venes si!ui/ndola en fila india# 7un,ue /l la complac"a, pronto result obvio ,ue el Era) %tto empezaba a aburrirse de a,uellos bos,ue os y de las demoras# En la si!uiente parada, /l ba y sac un rifle del soporte para armas# )arado al

lado del automvil mat a cinco !acelas con esa misma cantidad de disparos mientras cruzaban el camino saltando delante del ve'"culo# Mue una incre"ble demostracin de buena punter"a# 7un,ue Len despreciaba todo tipo de masacre !ratuita, mantuvo un tono de voz correcto y pre!unt; <CLu/ desea 'acer con los animales muertos, se.orD <4/ elos <di o el Era) %tto, sin darle la menor importancia, mientras volv"a a colocar el rifle en su lu!ar# <C:o desea revisarlos, se.orD $no tiene un buen par de cuernos# <Nein# $sted dice ,ue 'abr muc'os ms# 4e e ,ue alimenten a los buitres# 6implemente estaba verificando la mira de mi rifle# 6i!amos# Len se dio cuenta de ,ue la me illa de Eva estaba plida cuando se pusieron en marc'a, y sus labios estaban fruncidos# Lo interpret como una prueba de su desa!rado, y su opinin acerca de ella me or# La atencin del Era) %tto estaba puesta en el camino adelante y Eva no 'ab"a mirado a Len directamente desde su primer encuentro en el puente de la nave# @ampoco le 'ab"a 'ablado# @odas sus pre!untas y comentarios le lle!aban a trav/s del Era) %tto# Esto le llam la atencin# Luizs era sumamente modesta por naturaleza, o no le !ustaba 'ablar con otros 'ombres# Lue!o record ,ue ella se 'ab"a mostrado amistosa con -ustav y 'ab"a c'arlado fcilmente con &ax y con 8ennie cuando fueron presentados en (ilindini# C)or ,u/ se mostraba tan distante con /l, tan ale adaD 4esde el asiento trasero pod"a estudiar con disimulo sus facciones# $na o dos veces Eva se movi in,uieta en el asiento, o meti un mec'n de pelo deba o del pa.uelo con !esto co'ibido, y la me illa ,ue /l pod"a ver se ruboriz con delicadeza, como si estuviera totalmente consciente del inter/s de /l# $n poco despu/s del mediod"a, lle!aron a otra curva en el camino polvoriento y encontraron a -ustav parado en el borde, esperndolos# Le 'izo se.as al auto para ,ue se detuviera y, cuando fren, fue al lado del conductor# <4isculpe, se.or, pero su almuerzo 'a sido preparado, si usted desea compartirlo# <6e.al 'acia donde el camin !rande estaba estacionado en un bos,uecillo de acacias de corteza amarilla a doscientos metros del camino# <*ien# Estoy muerto de 'ambre <respondi el Era) %tto<# 6ube al estribo, -ustav, y te llevamos# <Con -ustav a!arrado a un lado del ve'"culo, continuaron saltando por el despare o terreno 'acia donde el camin estaba estacionado# 2s'mael 'ab"a extendido un toldo para el sol entre cuatro rboles y a la sombra de /l 'ab"a puesto una mesa de caballetes y sillas de campa.a# La mesa estaba cubierta con un mantel de lino blanco como la nieve, cubiertos de plata y va illa de porcelana# 7 medida ,ue sal"an entumecidos del automvil y estiraban las piernas, 2s'mael, con su fez ro o y su

lar!o kanza blanco, se acerc a cada uno por turno con una palan!ana de a!ua tibia, un abn perfumado con lavanda y una toalla de mano limpia en el brazo# $na vez ,ue se lavaron, &ax los condu o a la mesa# 7ll" encontraron fuentes de amn trinc'ado y ,ueso, y tambi/n canastas de pan ne!ro, mante,ueras y una enorme fuente de plata llena de caviar de belu!a ruso# 6ac el corc'o de la primera de la fila de botellas de vino ,ue esperaban formadas sobre la mesa auxiliar y sirvi el -e?Grztraminer amarillo seco en copas de pie alto# Eva comi con delicadeza# *ebi al!unos sorbos de vino y se sirvi una sola !alleta con una cuc'arada de caviar, pero el Era) %tto comi con apetito voraz# Cuando la comida termin, ya 'ab"a acabado con dos botellas de -e?Grztraminer /l solo y 'ab"a casi vaciado la fuente de caviar, as" como las de amn y ,ueso# :o dio muestras de nin!5n efecto ne!ativo del vino cuando volvi a ocupar el asiento del conductor para diri!irse a :airobi, pero su velocidad aument considerablemente, su risa era irrefrenable y su sentido del 'umor, menos decoroso# Cuando lle!aron a un !rupo de mu eres ,ue caminaba en fila india en el borde del camino llevando !randes 'aces de pa a cortada para los tec'os en e,uilibrio sobre sus cabezas, el Era) %tto disminuy la velocidad a paso de 'ombre para observar abiertamente los pec'os descubiertos de las muc'ac'as# Lue!o, cuando volvi a acelerar, puso una mano sobre el re!azo de Eva de una manera posesiva y familiar# Ella le a!arr la mu.eca y volvi a poner la mano de /l sobre el volante# <El camino es peli!roso, %tto <coment en tono sereno, y Len 'irvi de indi!nacin ante la 'umillacin ,ue /l le 'ab"a infli!ido con toda tran,uilidad# Luer"a intervenir para prote!erla de al!una manera, pero intu"a ,ue, despu/s de beber, el Era) %tto deb"a de ser imprevisible y peli!roso# )ara prote!er a Eva, se contuvo# )ero lue!o su eno o se volvi 'acia ella# C)or ,u/ permit"a ,ue la convirtiera en ob eto de seme ante comportamientoD :o era una puta# Entonces, conmocionado, se dio cuenta de ,ue eso era precisamente lo ,ue era# Era una cortesana de clase alta# Era el u!uete del Era) %tto, y 'ab"a puesto su cuerpo a disposicin de /l a cambio de al!unos ornamentos baratos, barati as y, muy probablemente, las !anancias de una ramera# @rat de despreciarla# Luer"a odiarla, pero otra idea lo asust, como el !olpe de un pu.o entre los o os# 6i ella era una prostituta, entonces, /l tambi/n lo era# )ens en la princesa, y en los otros a los ,ue se 'ab"a vendido a s" mismo y sus servicios# I@odos tenemos ,ue sobrevivir lo me or ,ue podemos <pens, tratando de ustificarse a s" mismo y a ella<# 6i Eva es una prostituta, entonces, todos somos prostitutas#J )ero /l sab"a ,ue nada de esto era relevante# Era demasiado tarde para odiarla o despreciarla, por,ue ya se 'ab"a enamorado perdidamente de ella#

Lle!aron al campamento @andala cuando el sol se estaba poniendo, y el Era) %tto

desapareci con Eva en los lu osos alo amientos ,ue estaban listos para recibirlos# 2s'mael y tres miembros de su personal de cocina les llevaron la cena a su comedor privado# La pare a no volvi a reaparecer 'asta despu/s del desayuno a la ma.ana si!uiente# <Eu/en @ag, Courtney# 7se!5rese de ,ue estas cartas sean despac'adas de inmediato# <El conde %tto le entre! un mano o de sobres sellados con obleas de cera ro a y con las !uilas de dos cabezas del &inisterio de 3elaciones Exteriores alemn en *erl"n# Estaban diri!idos al !obernador de la colonia, y a todas las otras personas importantes en :airobi, incluyendo a lord 4elamere y el oficial ,ue comandaba el e /rcito de 6u &a estad *ritnica en frica %riental *ritnica, !eneral de bri!ada )enrod *allantyne# <6on mis cartas de presentacin del !obierno Miserliche <explic< y deben ser entre!adas 'oy, sin falta, jaD <)or supuesto, se.or# +er/ ,ue esto sea 'ec'o de inmediato# <Len 'izo llamar a &ax 3osent'al y, en presencia del Era) %tto, le encar! ,ue repartiera las cartas# <@oma uno de los autos, &ax# :o vuelvas 'asta ,ue cada una 'aya sido entre!ada en mano# &ientras &ax se ale aba, Eva sali de sus aposentos privados para reunirse con ellos# Estaba vestida con ropa de montar y se la ve"a fresca y descansada, con el pelo brillante a la luz del sol y la piel reluciente con la dulce san!re oven deba o de ella# El Era) %tto la observ con aprobacin y lue!o se volvi a Len# <= a'ora, Courtney, iremos al campo de aviacin# +olar/ en mis m,uinas# < 4urante la noc'e el ve'"culo de caza 'ab"a sido lavado y lustrado# 6ubieron los tres y atravesaron el pueblo 'acia el campo de polo# Cuando lle!aron, -ustav ya ten"a al Mariposa y al %bejorro colocados al borde del campo# El Era) %tto camin alrededor de cada aeronave, inspeccionndolas cuidadosamente, mientras conversaba en tono serio con -ustav# )or fin satisfec'o, subi a las alas para verificar la tensin de los cables del apare o y las riestras# 7bri las cubiertas de los motores y revis los conductos de combustible y los cables de los aceleradores# 4esenrosc las tapas de los tan,ues de combustible y us una varilla para controlar los niveles# Era ya media ma.ana cuando expres su total satisfaccin con las dos aeronavesB lue!o se diri!i a una de las escalerillas y subi a la cabina del del %bejorro# 7broc' la correa de su casco de vuelo por deba o de la barbilla y le 'izo una se.a a -ustav para ,ue se acercara# 7mbos farfullaron al!unas palabras mientras %tto se.alaba el punto de caza# Lue!o -ustav puso en marc'a los motores# $na vez ,ue se calentaron y estuvieron funcionando correctamente, Era) %tto lo 'izo rodar 'acia el final ms ale ado del campo de polo e 'izo !irar la inmensa m,uina 'asta ,ue su trompa ,ued de punta 'acia la brisa# El ruido de los motores 'ab"a atra"do a toda la poblacin de :airobi y, otra vez, estaban alrededor del campo con ansiedad y expectativa# Los cuatro motores estallaron en un a'o!ado ru!ido felino y el %bejorro empez a moverse de re!reso 'acia donde Eva y

Len estaban parados delante del 'an!ar# Len estaba unos pasos detrs de ella, en la posicin de un asistente ms ,ue de un par# 3pidamente el %bejorro ad,uiri velocidad# Levant la rueda de cola del suelo, y Len contuvo la respiracin cuando vio ,ue el enorme tren de aterriza e rebotaba li!eramente sobre la tierra para lue!o escapar de la !ravedad y alzarse por el aire# 7 slo seis metros de altura, la m,uina bram por sobre sus cabezas# La multitud se a!ac' instintivamente### todos, excepto Eva# Cuando Len se enderez, vio ,ue ella lo 'ab"a estado mirando disimuladamente# $na sonrisa apenas burlona le 'izo levantar la comisura de la boca# <E6anto cieloF <se burl de /l li!eramente<# CAste es el cazador intr/pido y el asesino valeroso ,ue mata animales salva esD Era la se!unda vez, desde ,ue se conoc"an, ,ue ella lo miraba de frente a la cara, y la primera ,ue se diri!"a a /l directamente# Le sorprendi la manera en ,ue su comportamiento cambiaba cuando el conde no estaba presente# <(rJulein, espero ,ue /sta sea la 5nica vez ,ue defraude sus expectativas# <8izo una li!era reverencia# Ella se volvi, poniendo fin deliberadamente al breve contacto, y se prote!i los o os del sol para observar al %bejorro ,ue daba la vuelta al campo# Mue un leve rec'azo, pero Len sabore el recuerdo de su sonrisa, sin importar ,ue 'ubiera sido de burla y no de amistad# 6i!ui la mirada de ella y vio ,ue el %bejorro ya estaba descendiendo 'acia el campo para aterrizar# El Era) %tto aterriz e 'izo rodar al avin sobre el suelo de re!reso al 'an!ar# 7pa! los motores y ba # La multitud ,ue observaba lo aclam desenfrenadamente y /l les a!radeci con un movimiento de su mano en!uantada# -ustav se precipit a encontrarse con /l y los dos 'ombres caminaron 'acia el Mariposa absortos en una conversacin# El Era) %tto lo de al pie de la escalerilla, subi a la cabina y puso en marc'a los motores# 8izo rodar la aeronave 'asta el extremo del campo del polo, dio la vuelta y volvi ruidosamente 'acia ellos# %tra vez Len se maravill del mila!ro de volar cuando el Mariposa de el suelo y pas ba o sobre su cabeza# Esta vez se mantuvo er!uido, inmvil, y cuando mir a Eva, ella lo estaba mirando otra vez# 2nclin su cabeza y sus o os color violeta de aron ver un brillo picaro y divertido# 6u voz fue a'o!ada por el !riter"o de los espectadores, pero pudo leer sus labios cuando formaban una sola palabra; IE*ravoFJ# La burla estaba ablandada por otra leve sonrisa secreta# Lue!o se volvi para observar la aeronave ,ue daba vueltas alrededor del campo dos veces antes de ponerse a favor del viento para el aterriza e# 7terriz y rod 'asta donde ellos estaban, delante del 'an!ar# Len esperaba ,ue el piloto detuviera los motores y ba ara, pero en lu!ar de ello se inclin a un lado de la cabina y escudri. las caras de la multitud all aba o# Cuando la vio a Eva, le 'izo se.as para ,ue se acercara# Ella se movi rpidamente para 'acer lo ,ue /l le dec"aB -ustav y dos de sus 'ombres iban corriendo delante de ella con la escalerilla para subir al avin# 7 medio camino del Mariposa, el viento de las '/lices la atrap e 'izo ,ue

sus faldas se apretaran alrededor de sus piernas# El sombrero de ala anc'a vol de su cabeza, y el lar!o pelo oscuro bail alrededor de su cara# 6e rio y continu corriendo# 6u sombrero vol 'acia donde estaba Len y lo atrap cuando pas rodando unto a /l# Eva lle! a la parte inferior de la escalerilla y subi los pelda.os con facilidad# Era evidente ,ue lo 'ab"a 'ec'o muc'as veces antes# Len la vio desaparecer por sobre el borde de la cabina# Lue!o la cabeza con casco del Era) %tto se volvi 'acia /l y le 'izo se.as# @omado de sorpresa, Len se toc el pec'o en un ademn interro!ativo# ICLui/nD C=oDJ El piloto asinti con la cabeza enfticamente e 'izo se.as de nuevo, esta vez de manera ms imperiosa# Len atraves la corriente de viento de las '/licesB el corazn le lat"a con fuerza por la emocin y trep por la escalerilla# Cuando entr a la cabina de piloto le entre! el sombrero a Eva# Asta apenas !ir la cabeza 'acia /l al tomarlo# Los intercambios u!uetones de 'ac"a al!unos minutos podr"an muy bien no 'aber existido# 4e al!5n sitio ella 'ab"a sacado un casco de cuero para volar, ,ue a ust deba o de la barbilla# Lue!o se cubri los o os con los cristales a'umados de las antiparras# <E6uban la escalerillaF <!rit el piloto, y reforz la orden mediante una se.al con la mano# Len se inclin sobre el costado, la levant y la en!anc' en las abrazaderas ,ue la sosten"an sobre el fusela e# <*ien# E6i/ntese a,u"F <El Era) %tto le indic el asiento al lado de /l# Len se sent y abroc' la correa de se!uridad por sobre su re!azo# El conde a'uec sus manos en forma de trompeta y le !rit en la ore a; <$sted ser mi copiloto, ja? -u"eme# <C7donde vamosD <respondi Len a !ritos# <7l ms cercano de sus campamentos de caza# <Eso es a ms de ciento cincuenta 9ilmetros de distancia <protest Len# <$n corto via e# CaF 7ll" iremos# <7celer y rod otra vez 'acia el lado ms ale ado del campo, se detuvo para verificar los instrumentos en el tablero de mandos y, lue!o, lentamente, empu las cuatro palancas de los aceleradores 'acia adelante al mximo# El estruendo de los motores &eerbac' era ensordecedor# El Mariposa comenz a moverse, dando saltos con cada irre!ularidad del terrenoB sus alas temblaban y vibraban a medida ,ue ad,uir"a velocidad rpidamente# Len se a!arr al borde de la cabina, mirando con atencin 'acia adelante# 6us o os empezaron a llenrsele de l!rimas cuando el viento lo !olpe, pero su corazn estaba cantando casi tan fuerte como los motores# Lue!o, repentinamente, todos los balanceos y saltos terminaron con una teatral brus,uedad# Len mir a un lado y vio ,ue la tierra ca"a ale ndose de /l# <EEstamos volandoF <!rit en el viento<# EEstamos volando realmenteF

+io la ciudad deba o de /l pero tard unos momentos en reconocerla# @odo parec"a tan diferente desde ese n!ulo# @uvo ,ue orientarse por el serpenteo de la l"nea del ferrocarril antes de poder precisar otras marcas en el terreno; las paredes rosadas del &ut'ai!a Country ClubB el tec'o de brillante c'apa ondulada del nuevo 'otel de 4elamereB el volumen blan,ueado de la Casa de -obierno y la residencia del !obernador# <C8acia dndeD <El Era) %tto tuvo ,ue sacudirle el brazo para ,ue le prestara atencin# <6i!a la l"nea del ferrocarril# <Len se.al 'acia el %este# Con ambas manos, estaba tratando de prote!er sus o os del viento de ciento cincuenta 9ilmetros por 'ora ,ue le !olpeaba la cara# El conde %tto le toc las costillas con un 'uesudo dedo y se.al una !uantera en el costado de la cabina# Len la abri y encontr otro casco de cuero para volar en el fondo# 6e lo puso, abroc' la correa deba o de la barbilla y a ust las antiparras sobre sus o os# 7'ora pod"a ver y las ore eras del casco le prote!"an los t"mpanos del ru!ido del viento ,ue pasaba a toda velocidad# &ientras 'ab"a estado concentrado en ponerse bien el casco, Eva se 'ab"a levantado de su asiento para ir a la parte delantera de la cabina, donde estaba parada, sosteni/ndose en el pasamano sobre del borde# )arec"a el mascarn de proa de una nave de !uerra mientras se balanceaba con ele!ancia contra los movimientos del Mariposa# En ese momento, el avin cay a plomo de manera desa!radable e inesperada# Len se a!arr de la mani a ms cercana, en estado de pnico# 6upo, sin la menor sombra de duda, ,ue estaban a punto de caer del cielo para tener una muerte rpida pero violenta en medio de una pila de restos all aba o en la tierra# )ero el Mariposa permaneci imperturbable# &ovi las alas en un !esto de desprecio por la fuerza de !ravedad y vol serenamente 'acia el %este# Eva todav"a se!u"a parada y slo entonces Len vio el cinturn de se!uridad abroc'ado a su cintura y el mos,uetn en el otro extremo del cordn en!anc'ado en un pasador de acero, atornillado al suelo entre sus pies# Eso 'ab"a impedido ,ue fuera arro ada por el costado cuando el Mariposa 'ab"a ba ado bruscamente# El Era) %tto todav"a se!u"a mane ando los controles con delicados movimientos de sus manos !randes y pecosas# Le sonri a Len, con el ci!arro Co'iba sin encender en un costado de la boca# <E$na corriente t/rmicaF <!rit por encima del viento<# :o es nada# Len se sinti aver!onzado por su desplie!ue de pnico# 8ab"a le"do lo suficiente acerca de la teor"a del vuelo para saber ,ue el aire actuaba del mismo modo ,ue el a!ua, con todas sus corrientes y remolinos imprevisibles# <+aya adelante# <El Era) %tto le 'izo un !esto# <+aya adelante desde donde pueda ver bien para !uiarme#

Len se movi con precaucin 'acia la parte delantera de la cabina# 6in una sola mirada en direccin a /l, Eva se movi para 'acerle sitio y /l se ubic al lado de ella# 6e su etaban con ambas manos de la baranda del borde# Estaban tan cerca el uno del otro ,ue /l ima!in, a pesar del viento, ,ue pod"a percibir un vesti!io de su perfume tan especial# &ientras miraba 'acia adelante, la observaba por el rabillo del o o# La corriente de aire le a ustaba la blusa y la falda lar!a contra su cuerpo y sus miembros, de modo ,ue cada curva y contorno ,uedaban acentuados# )or primera vez pudo darse cuenta de la forma de sus piernas, lar!as y esbeltas, y lue!o mir los montes !emelos de sus pec'os ba o la c'a,ueta de pana# 4e inmediato, se dio cuenta de ,ue eran ms !randes de lo ,ue le 'ab"an parecido, ms redondos y ms llenos ,ue los de +erity %>8earne# 6e forz a apartar los o os y mirar 'acia adelante# 6e estaban acercando ya al borde del !ran valle del 3ift# )udo ver el brillo de las v"as de acero donde el ferrocarril comenzaba su descenso por la pendiente 'acia la estepa volcnica del fondo del valle# 6e dio vuelta para mirar al Era) %tto y le 'izo una se.al con la mano para ,ue !irara noventa !rados 'acia el 6ur# El alemn asinti con la cabeza y el Mariposa ba un ala y entr en una tran,uila maniobra 'acia la iz,uierda# La fuerza centr"fu!a empu a Eva li!eramente contra /l, y por un lar!o y ex,uisito momento, Len sinti la parte exterior del tibio muslo de ella apretado contra el suyo# Ella pareci no darse cuenta, ya ,ue no 'izo nin!5n movimiento para apartarse# Lue!o el Era) %tto levant el ala de babor y el Mariposa volvi a ponerse 'orizontal# El contacto se rompi# El !ran valle del 3ift se abr"a ante ellos# 4esde esa altura era una visin ,ue no pertenec"a a la insi!nificante 'umanidad, sino a 4ios y a sus n!eles# En ese momento Len pudo apreciar realmente la inmensidad de la re!in# Las colinas abrasadas y rocosas, las llanuras color de len, manc'adas con oscuras zonas de bos,ue, y los acantilados azules de colinas y monta.as ,ue se extend"an 'asta distancias infinitas# 4e pronto, el piso se inclin ba o sus pies cuando el Era) %tto ba la trompa del Mariposa y cay en el vac"o a/reo# Los despe.aderos de la pendiente pasaban veloces deba o de ellos, tan cerca ,ue parec"a ,ue sus ruedas iban a rebotar en las rocas# El fondo del valle ascend"a para encontrarse con ellos# Len vio ,ue los pu.os de Eva se apretaban con fuerza en el pasamano# )od"a ver ,ue la tensin en su cuerpo 'ac"a ,ue se ar,ueara 'acia atrs# )ara devolverle sus iron"as anteriores, /l se solt de la barandilla y puso las manos sobre las caderas, apoyndose fcilmente en la ca"da mientras el avin descend"a# Esta vez ella no pudo i!norarlo y le lanz una rpida mirada mientras /l manten"a el e,uilibrio contra las diferentes fuerzas ,ue arrastraban su cuerpo# Lue!o mir 'acia adelante, pero solt una mano y la !ir con la palma 'acia arriba en un !esto de resi!nacin# El Era) %tto enderez la trompa del Mariposa para sacarlo de la picada por la pared del valle# Las rodillas de Len se doblaron ba o la fuerza de !ravedad y Eva fue empu ada otra vez contra /l# 6e apart de Len tambalendose cuando el Mariposa volvi a ponerse 'orizontal# 6e mov"an rpidamente unto a la pendiente, con la pared pasando por babor tan cerca ,ue parec"a ,ue el extremo del ala podr"a tocarla en cual,uier momento#

4e pronto Len vio, a una distancia de ms o menos un 9ilmetro y medio, lo ,ue parec"a ser un en ambre de !randes escaraba os ne!ros en movimiento# Mue slo cuando el Mariposa se lanz sobre ellos ,ue vio ,ue se trataba de una !ran manada de b5falos ,ue escapaban aterrorizados por el avin ,ue se acercaba# Le 'izo otra se.al con la mano al Era) %tto y el Mariposa se inclin abruptamente 'acia la manada ,ue 'u"a# %tra vez Eva fue empu ada contra /l, pero esta vez ella le dio un !olpe deliberado con su cadera# Con una oleada como de electricidad en la in!le, se dio cuenta de ,ue le 'ac"a saber ,ue era tan consciente de esos contactos f"sicos como /l# )asaron veloces sobre los lomos amontonados de los b5falos, tan cerca ,ue Len pod"a ver cada resto de barro seco ad'erido a su pelo y, con la misma claridad, darse cuenta del dibu o de cicatrices paralelas sobre los 'ombros del mac'o l"der, de adas por las !arras filosas de al!5n len merodeador# 6i!uieron volando 'asta ,ue Eva movi la mano nerviosamente y se.al 'acia su lado del fusela e# El Era) %tto se inclin 'acia donde ella indicaba# El Mariposa se enderez y se aline con cinco inmensos elefantes mac'os ,ue atravesaban el denso sotobos,ue espinoso no muy le os ms adelante# 7un,ue ya no ten"a ms la excusa de la !ravedad, Eva le dio otro !olpecito p"caro con la cadera# Era un excitante aun,ue peli!roso ue!uito el ,ue estaban u!ando, usto deba o de las narices del Era) %tto von &eerbac'# Len se rio en el viento y, sin mover la cabeza, Eva lo mir a trav/s de sus pesta.as ba as y le sonri en secreto# *a aron sobre los elefantes ,ue corr"an# Len vio ,ue todos eran mac'os vie os y por lo menos dos ten"an colmillos de ms de cincuenta 9ilos en cada lado# $n tercero ten"a slo uno y el otro estaba ,uebrado a la altura del labio, pero el ,ue le ,uedaba era colosal y 'ac"a parecer pe,ue.os los de sus compa.eros# %tto ba ms y lue!o, ms ba o todav"a, 'asta ,ue pareci ,ue ,uer"a lanzarse directamente sobre la manada# Los elefantes parecieron darse cuenta de ,ue no pod"an correr ms rpido ,ue el Mariposa y !iraron para a!ruparse, 'ombro con 'ombro, formando una falan!e slida para enfrentar esta amenaza ,ue ven"a del cielo# *arritaban tan fuerte ,ue Len pod"a escuc'arlos por encima de los motores y avanzaron precipitadamente 'acia la aeronave# Cuando /sta pas casi rozndolos, se enfurecieron, abrieron las ore as y estiraron sus trompas sinuosas como si ,uisieran atraparla en el aire# El Era) %tto trep a varias decenas de metros sobre la tierra y vol 'acia el 6ur# :uevos e inesperados panoramas se abrieron ante ellos# +olaron sobre valles escondidos, en secretas entradas y salidas en las paredes de la escarpadura, al!unas de las cuales no aparec"an en nin!5n mapa del terreno ,ue Len 'ab"a estudiado al!una vez# 4os o tres valles estaban alimentados por corrientes de a!ua unto a las ,ue crec"a la 'ierba verde en la ,ue manadas de !randes mam"feros, desde irafas 'asta rinocerontes, se 'ab"an con!re!ado# Len trat de memorizar la ubicacin exacta de cada uno con el propsito de re!resar para explorarlos, pero volaban tan rpido ,ue le resultaba dif"cil se!uir los detalles de la ruta# 6ubieron todav"a ms 'asta ,ue pudieron ver el enorme macizo del (iliman aro, ,ue se alzaba sobre el 'orizonte sur, a unos ciento cincuenta 9ilmetros o ms 'acia adelante#

La monta.a se ve"a azul a la distancia, con la cima envuelta en una nube plateada a trav/s de la ,ue el sol lanzaba rayos dorados de luz# Lue!o el Era) %tto mene las alas para ,ue Len se volviera 'acia /l y se.al una monta.a ms cerca, a slo unos treinta o cuarenta 9ilmetros de distancia# La cima plana era inconfundible, y era ,uiz lo ,ue le 'ab"a llamado la atencin# <E&onte LonsonyoF <!rit Len, pero su voz se perdi entre el ru!ido del viento y el de los motores<# E+amos all"F <8izo insistentes se.ales con la mano y el Era) %tto aceler al mximo# El Mariposa subi todav"a ms, pero la mesa del Lonsonyo estaba casi a tres mil metros sobre el nivel del mar, cerca del tec'o de la aeronave# 7l principio trep con rapidez, pero a medida ,ue la altitud aumentaba, su velocidad ba aba# El avin se puso tan lento ,ue pasaron por sobre los despe.aderos apenas a ,uince metros# 7nte ellos se ve"a el !anado de Lusima desparramado, pastando sobre la 'ierba fresca de la alta planicie# &s all, Len vio el dibu o de las caba.as y los corrales ,ue constitu"an la manyatta, e 'izo se.as a %tto para ,ue !irara 'acia el pueblo# Cabras, pollos y ni.os pastores desnudos se dispersaron al verlos# Era fcil individualizar la c'oza de Lusima entra las dems, pues era la ms !rande y ms imponente, la ,ue estaba ms cerca de las ramas extendidas del rbol del conse o# :o 'ubo se.ales de Lusima 'asta ,ue estuvieron casi directamente sobre ella# Entonces, de repente, apareci, a!ac'ndose para salir por la puerta ba a de su caba.a y mirndolo a /l# Estaba desnuda, salvo por su diminuto taparrabo ro o, con los coloridos brazaletes y collares alrededor de sus tobillos, mu.ecas y cuello# &ir al Mariposa con una expresin de cmica perple idad# <ELusimaF <!rit Len, y se ,uit el casco y las antiparras<# ELusima &amaF E6oy yoF EM bogo, tu 'i oF <6alud con la mano desesperadamente 'asta ,ue ella lo reconoci# Estaban tan cerca ,ue vio cmo su rostro se iluminaba y le respond"a saludando con ambas manos, pero rpidamente estuvieron le os y ba ando por el otro lado del monte# %tra vez, Era) %tto mene las alas y le 'izo !estos con las manos a Len pidi/ndole ,ue se.alara el curso ,ue deb"a se!uir para lle!ar al campamento de caza# Lo 'ab"an de ado en el otro lado del monte Lonsonyo, de modo ,ue Len lo condu o en un circuito a la derec'a de los despe.aderos escarpados ms aba o de la mesa# :unca 'ab"a visto este lado de la monta.a antes# 8asta ese momento, siempre se 'ab"a acercado y subido por el lado sur# La roca era tan vertical e impenetrable como la pared exterior de al!una !i!antesca fortaleza medieval y los l",uenes 'ab"an pintado un mosaico de muc'os colores sobre ella# Entonces, inesperadamente, el Mariposa estuvo ante una fractura en la pared, una c'imenea vertical de roca, ,ue divid"a el despe.adero desde la cumbre 'asta la pendiente de pedre!ullo al pie de la monta.a# 4esde el borde del acantilado en la cima de la c'imenea se derramaba una brillante cascada de a!ua, una corriente ,ue drenaba las a!uas de lluvia de la '5meda mesa ms arriba y ca"a en ondulantes cortinas de enca e sobre las piedras enne!recidas por el mus!o# Cuando pasaron unto a ella, el viento sopl remolinos de finas !otitas sobre sus caras, ,ue les salpicaron las antiparras# Las sintieron fr"as como copos de nieve sobre sus me illas#

La cascada ca"a varios cientos de metros en la cuenca ,ue estaba en la base del despe.adero# Los rayos del sol no lle!aban 'asta ese desfiladero oscuro y misterioso, tan sombr"o ,ue 'ac"a ,ue el a!ua en la cuenca se viera ne!ra como en un tintero# Era tan perfectamente circular ,ue podr"a 'aber sido construido por anti!uos ar,uitectos e!ipcios o romanos# 6lo pudieron ver esta ima!en imponente por unos breves se!undos antes de ,ue el Mariposa pasara por all" a toda velocidadB la c'imenea de roca pareci cerrarse detrs de ellos con la determinacin de una inmensa puerta de catedral, ocultando a la cascada de toda posibilidad de ser vista# Cuando salieron de la sombra de la monta.a, el sol ya estaba poni/ndose ro o al atravesar la neblina de polvo y 'umo suspendidos muy ba o sobre el 'orizonte# Len mir afuera, 'acia la llanura color p5rpura, tratando de descubrir el campamento de caza# Minalmente, ms adelante, pudo ver la salc'ic'a plateada de la man!a ,ue indicaba el lu!ar de la pista de aterriza e, planeando en la punta de su mstil# Le 'izo se.as al Era) %tto para ,ue se diri!iera 'acia ella, y pronto pudieron divisar el !rupo de lonas y tec'os de pa a reci/n 'ec'os de lo ,ue Len 'ab"a bautizado como Campamento )ercy# Nusto detrs se levantaba una pe,ue.a colina de apenas un par de cientos de metros de altura, pero visible desde varios 9ilmetros a la distancia# El Era) %tto dio la vuelta al campamento para verificar la direccin del viento y la orientacin de la pista de aterriza e# &ientras se inclinaban por el lado ms ale ado de su campamento, Len mir por sobre el ala 'acia un terreno vir!en, denso y aparentemente impenetrable de arbustos de acacias espinosas# 6e extend"a muc'os 9ilmetros, y en el medio descubri otro !rupo de esas formas oscuras# )or su tama.o, supo de inmediato ,ue eran b5falos mac'os, tres vie os solteros# 7l!o era se!uro; esos vie os solitarios eran ariscos y muy peli!rosos# Cuando levantaron sus cabezas y miraron torvamente a la aeronave, Len 'izo una rpida evaluacin y lue!o farfull; <:i una cabeza decente entre ellos# @odos usan yarmulkas# <Era una referencia irreverente al tocado ud"o de oracin, 'ec'a por los vie os cazadores para describir un par de cuernos de b5falo tan vie os y !astados ,ue las puntas 'ab"a desaparecido, de ando slo un crneo solideo# Cuando el Era) %tto aterriz y de ,ue el Mariposa si!uiera rodando 'asta el extremo ms le ano de la pista, vieron una nube de polvo ,ue se acercaba por la ruta llena de bac'es ,ue ven"a del campamento# $n automvil apareci ruidosamente con 8ennie du 3and al volante y &anyoro y Loi9ot en la parte de atrs# <E4isculpe, efeF <salud 8ennie a Len cuando /ste ba por la escalerilla de la cabina<# :o esperbamos ,ue lle!ara antes de unas cuantas semanas# :os toma de sorpresa# <Estaba visiblemente nervioso# <=o estoy tan sorprendido de estar a,u" como ustedes de verme# El Era) traba a con sus propios planes# C8ay comida y licor en el campamentoD <Ca! <asinti 8ennie<# &ax tra o muc'o de @andala#

<C8ay a!ua caliente en la duc'aD CLas camas estn 'ec'as y 'ay papel 'i!i/nico en el ba.oD <8abr antes de ,ue vuelva a pre!untar <prometi 8ennie# <Entonces, estaremos bien# El lema de la familia del conde es &urabo, Isobrevivir/J# Lo pondremos a prueba esta noc'e <di o Len, y se volvi 'acia el Era) %tto mientras ba aba por la escalerilla# <&e complace poder decirle ,ue todo est listo para usted, se.or <minti li!eramente, y condu o a la pare a a su alo amiento#

4e al!una manera, 8ennie y su c'ef 'ab"an realizado un mila!ro de improvisacin# 8ab"an preparado una comida pasable usando el contenido de los ca ones de provisiones ,ue &ax 'ab"a tra"do de @andala, y Len esperaba a sus 'u/spedes en la carpacomedor# Cuando Eva entr, /l se ,ued sin aliento ante la ima!en ,ue ofrec"a# Era la primera vez ,ue ve"a a una mu er 'ermosa con faldaHpantaln, una moda muy audaz y de van!uardia ,ue no 'ab"a lle!ado todav"a a las colonias# Cortada como estaba en las piernas y el trasero, /l pudo ima!inar lo ,ue deb"a de 'aber deba o de la fina tela# 7part sus o os de Eva usto antes de ,ue el Era) %tto entrara detrs de ella# 8ennie 'ab"a enfriado al!unas ca as de cerveza rubia &eerbac' Eisboc9 en las bolsas de lona para el a!ua# 6e trataba de una cerveza ,ue 'ab"a !anado innumerables medallas de oro en las #ktober !ier)ests anuales de &5nic'# 6e produc"a en una !ran cervecer"a bvara ,ue constitu"a una pe,ue.a parte del imperio industrial de &eerbac'# Como era su me or cliente, el Era) bebi poco ms de dos litros de cerveza para abrir su apetito antes de ,ue sirvieran la cena# Cuando ocup su lu!ar en la cabecera de la mesa, pas de la cerveza al bor!o.a, un notable 3omanee Conti 1Z91, ,ue /l personalmente 'ab"a seleccionado de sus stanos en Kies9irc'e# 2ba a la perfeccin con el entrem/s de pat/ de '"!ado de !acela irafa y la entrada de pec'u!as de pato silvestre sobre rebanadas de )oie gras frito# El Era) %tto complet la comida con al!unas copas de un vino de %porto de cincuenta a.os y un ci!arro &ontecristo de La 8abana# 4io una pitada al ci!arro y suspir con placer cuando se reclin en la silla y se aflo el cinturn al!unos a!u eros# <Courtney, usted vio a esos b5falos sobre los ,ue volamos cuando nos acercbamos para aterrizar, jaD <7s" es, se.or# <Estaban en un espeso refu!io, neinD

<Efectivamente, muy espeso# )ero nin!uno vale la pena de !astar un cartuc'o# <C7', s"###D :o sern peli!rosos, entonces# <6on muy peli!rosos# = muc'o ms si estn 'eridos <concedi Len<, pero### El Era) %tto lo interrumpi# <I)eroJ es una palabra ,ue no me !usta muc'o, Courtney# <6u 'umor 'ab"a cambiado en un instante y de manera dramtica# <)or lo !eneral, es una se.al de ,ue al!uien est a punto de presentar una excusa para desobedecerme# <Mrunci el entrece o y la cicatriz ,ue le cruzaba la me illa resultado de un duelo cambi de blanco vidrioso a rosado intenso# Len todav"a no 'ab"a aprendido ,ue /sa era una se.al de peli!ro# Continu a pesar de todo# <6lo iba a decir ,ue### <:o ten!o nin!5n inter/s en lo ,ue usted iba a decir, Courtney# )referir"a ,ue escuc'ara lo ,ue yo le voy a decir# Len se ruboriz ante la reprimenda, pero lue!o vio ,ue Eva, ,ue estaba sentada fuera del campo de visin del Era) %tto, frunc"a los labios y sacud"a la cabeza de manera casi imperceptible# Entonces, respir 'ondo y, con esfuerzo, prest atencin a la advertencia de ella# <C$sted desea cazar a esos mac'os, se.orD <7', Courtney, Eusted no es un &ummkop) tan !rande como a menudo parece serF <6e rio cuando volvi a adoptar un tono de cordialidad# <6", efectivamente, deseo dispararles a esos mac'os# Les dar/ la oportunidad de mostrarme lo peli!rosos ,ue realmente son, jaD <:o tra e mi rifle de @andala# <:o lo necesita# 6er/ yo ,uien dispare# <C4esea usted ,ue lo acompa.e desarmadoD <CLa salsa es demasiado !rasosa para su estma!o, CourtneyD 6i es as", puede ,uedarse en cama ma.ana, o deba o de ella# 4onde se sienta ms tibio y se!uro# <Cuando usted est/ cazando, estar/ a su lado# <&e complace ,ue nos comprendamos# 8ace ,ue todo sea ms sencillo, CnoD <Le

dio una pitada a su ci!arro 'asta ,ue la punta brill con intensidadB lue!o solt un perfecto anillo de 'umo ,ue flot por sobre la mesa, 'acia la cara de Len, ,uien meti un dedo en el centro y lo rompi antes de ,ue lle!ara a /l# Eva intervino con delicadeza para apa!ar las llamas en ascenso de sus temperamentos# <%tto, C,u/ era esa monta.a tan 'ermosa con la cumbre plana sobre la ,ue nos 'iciste volar esta tardeD <4"!anos al!o sobre ella, Courtney <orden# <6e llama monte Lonsonyo, un sitio sa!rado de los masai, y 'o!ar de uno de sus ms poderosos l"deres espirituales# Es una vidente ,ue puede adivinar el futuro con asombrosa exactitud# <Len no mir en direccin a donde estaba Eva cuando respondi# <E%', %ttoF <exclam<# Asa debe de 'aber sido la mu er a la ,ue vimos salir de la caba.a ms !rande# CCmo se llama esta profetisaD <C@e divierte toda esa tontera de la ma!ia, tontitaD <le pre!unt %tto con indul!encia# <6abes ,ue adoro ,ue me adivinen la suerte# <6onri con !racia y los 5ltimos restos del eno o de /l desaparecieron# <C3ecuerdas a a,uella !itana en )ra!aD &e di o ,ue mi corazn pertenec"a de verdad a un 'ombre ,ue me amar"a intensamente, ,ue me iba a cuidar para siempre# EAse eras t5, por supuestoF <)or supuesto# CLui/n ms podr"a 'aber sidoD <%tto, Ccmo se llama esta adivinaD Al apart su mirada de ella y levant una ce a color en!ibre 'acia Len# <6e llama Lusima, se.or# <Len 'ab"a aprendido a u!ar este ue!o de pre!untas y repuestas el"pticas# <CLa conoce usted bienD <,uiso saber el Era) %tto# Len se rio livianamente# <&e 'a adoptado como su 'i o, as" ,ue nos conocemos bien# <ENa, a, aF 6i lo 'a adoptado, me parece ,ue no es una mu er de buen criterio# 4e todas maneras### <el alemn abri las manos en un !esto de rendicin mirando a Eva<### veo ,ue no tendr/ paz 'asta ,ue te conceda este capric'o tuyo# &uy bien, te llevar/ a visitar a esta anciana de la monta.a para ,ue te adivine la suerte#

<&uc'as !racias, %tto# <Eva le acarici el dorso de la mano# Len sinti un torrente cido de celos ,ue le ,uemaba el interior del estma!o# <=a ves, la !itana de )ra!a ten"a razn# EEres tan amable conmi!oF CCundo me llevarsD C4espu/s de ,ue 'ayas cazado a esos b5falos tuyos, ,uizsD <+eremos <di o dando un rodeo, y cambi de tema<# Courtney, estar/ listo al amanecer# :o son ms ,ue unos pocos 9ilmetros 'asta donde vimos esa manada la 5ltima vez# 4eseo lle!ar antes de ,ue el sol est/ alto#

El mundo en silencio esperaba la salida del sol, y el fr"o de la noc'e estaba todav"a en el aire cuando el Era) %tto estacion el ve'"culo de caza en el borde de la espesura de arbustos espinosos ms all de la pista de aterriza e donde &anyoro y Loi9ot permanec"an en cuclillas delante de un 'umeante fue!o pe,ue.o de ramitas secas, calentndose las manos# )atearon tierra sobre las llamas y se pusieron de pie cuando Len ba de un salto y se acerc# <CLu/ tienen para decirmeD <4espu/s de ,ue la luna se 'undi, los escuc'amos beber en el abrevadero cerca del campamento# Cuando encontramos las 'uellas esta ma.ana, las se!uimos desde el abrevadero 'asta a,u"# Estn cerca de esta maleza# 8ace apenas un ratito los escuc'bamos moverse por a'" <inform &anyoro, y continu; <6on realmente muy vie os y muy feos# CMichwa Muzuru est se!uro de ,ue desea cazar uno de ellosD <Le 'ab"an puesto el nombre de ICabeza de fue!oJ al Era) %tto, por el color de su pelo y tambi/n por su evidente falta de miedo, al!o ,ue los masai admiraban enormemente# <6", est se!uro# :o pude 'acerle cambiar de idea <di o Len# &anyoro se enco!i de 'ombros con resi!nacin# Lue!o pre!unt; <CLu/ bunduki llevar usted, M bogoD 6u arma !rande la de amos en @andala# <:o tendr/ una bunduki 'oy# )ero no temas# Michwa Muzuru dispara como un ma!o# &anyoro lo mir con recelo# <C= si al!uien vuelca el barril de cerveza, M bogo, ,u/ pasarD <Entonces, &anyoro, le pe!ar/ a los b5falos con esto en el o o# <Len mostr un palo pesado ,ue 'ab"a reco!ido de un costado de la pista# <Asa no es un arma# :i si,uiera es bueno para rascarse los pio os# @en!a# < &anyoro dio vuelta una de sus dos lanzas de punta filosa y se la dio a Len con el man!o

'acia /l# <$n arma de verdad para ,ue usted lleve# Era una espl/ndida arma, de un metro de lar!o y con filo en ambos bordes# Len la prob en su antebrazo# 7feit los pelos tan limpiamente y sin esfuerzo como si fuera su nava a de afeitar# <-racias, mi 'ermano, pero espero no tener ,ue usarla# 6i!ue la 'uella otra vez, &anyoro, pero Edebes estar listo para correr si Michwa Muzuru vuelca el barril de cervezaF Len los de y volvi al ve'"culo de caza donde el Era) %tto estaba sacando el rifle de su funda de cuero# Len se sinti un poco ms tran,uilo cuando vio ,ue se trataba de un arma de dos ca.ones de !ran calibre, probablemente una continental 10#TW mm# @en"a ms ,ue suficiente fuerza de c'o,ue para enfrentarse con eficacia con un b5falo# <Entonces, Courtney, Cest usted listo para un poco de deporteD <pre!unt el Era) %tto mientras Len se acercaba a /l# @en"a un ci!arro sin encender entre los labios y un sombrero loden de caza ec'ado 'acia atrs# Estaba car!ando cartuc'os con cubierta de acero en la recmara abierta del rifle# <Espero ,ue usted no est/ planeando divertirse demasiado, se.or, pero, s", estoy listo# <+eo ,ue lo est# <6onri ante la lanza en la mano de Len# <C+a a cazar cone os o b5falos con esoD <6i se la clava en el lu!ar preciso, servir# <Le 'a!o una pe,ue.a promesa, Courtney# 6i usted mata un b5falo con eso, le ense.ar/ como pilotear un avin# <&e sobreco!e su ma!nanimidad, se.or# <Len 'izo una li!era reverencia# < C)odr"a usted pedirle a (rJulein von Kellber! ,ue se ,uede en el ve'"culo 'asta ,ue re!resemosD Estos animales son imprevisibles y apenas se dispare la primera bala, cual,uier cosa podr"a ocurrir# El Era) %tto retir el ci!arro de su boca para diri!irse a Eva# <C6ers una buena ni.a obediente 'oy, meine ,chatze, y 'ars lo ,ue nuestro oven ami!o pideD <C:o soy siempre una ni.a obediente, %ttoD <pre!unt, pero al!o en sus o os ne!aba la azucarada respuesta# +olvi a poner el ci!arro en su boca y le pas a ella su ca a de +esta en un estuc'e de plata# Ella levant la tapa y sac un fsforo de cabeza ro a, lo rasp contra la suela de su botaB cuando encendi, lo sostuvo a un brazo de distancia para evitar el 'umo del azufre y

lue!o puso la llama en la punta del ci!arro# El Era) %tto observaba los o os de Len mientras fumaba su Co'iba# Len sab"a ,ue esta pe,ue.a demostracin de dominio y servilismo era ,uiz para ,ue /l la viera# El otro 'ombre no era tan in!enuo# 6e!uramente intu"a el trueno emocional ,ue vibraba en el aire y estaba marcando su poder sobre Eva# Len mantuvo una expresin neutral# Entonces, Eva intervino otra vez con suavidad# <)or favor, ten cuidado, %tto# =o no sabr"a ,u/ 'acer sin ti# Len se pre!unt si ella lo estaba prote!iendo de la clera celosa del Era)# 6i /sa era su motivacin, funcionaba bien# El Era) %tto c'as,ue la len!ua# <)reoc5pate por los b5falos, no por m"# <6e ec' el rifle al 'ombro y si!ui a los masai por entre los arbustos de espinas, sin decir otra palabra# Len si!ui detrs de /l y avanzaron en silencio# $na vez ,ue los tres mac'os estuvieron prote!idos por la espesa maleza, se separaron para comer y sus 'uellas iban y ven"an de un lado a otro# Era muy posible ,ue, mientras se!u"an la 'uella de uno de los inte!rantes del tr"o, tropezaran con la 'uella de otro, de modo ,ue se mov"an lentamente, verificando el movimiento 'acia adelante cada tanto, despu/s de unos pocos pasos# :o 'ab"an dado ms de cien cuando escuc'aron cerca el cru ido de ramitas ,ue se romp"an, se!uido por un suave bufido# &anyoro alz una mano; la se.al de permanecer inmvil y en silencio# @odo fue ,uietud durante un minuto entero, minuto ,ue pareci muc'o ms lar!o# Lue!o se oy un cru ido de plantas# 7l!o !rande se estaba abriendo paso a trav/s de las espinas, yendo directamente 'acia ellos# Len toc el brazo del Era) %tto y /ste ba el rifle de su 'ombro para sostenerlo alto sobre el pec'o# 4e pronto, la pared de arbustos espinosos se abri directamente delante de ellos y all", en la abertura, aparecieron la cabeza y los 'ombros de un b5falo# Era una criatura vie a, !astada y llena de cicatrices, con un cuerno roto y convertido en un tocn irre!ular, y el otro casi des!astado por completo de tanto afilarlo contra troncos de rboles y mont"culos de termitas# El cuello era flaco y ten"a partes a las ,ue les faltaba pelo# El o o ms cercano era blanco y cristalino, ce!ado totalmente por la oftalm"a de la mosca# 7l principio no los vio# )or un momento permaneci all" masticando un montn de 'ierba, mientras pa a e 'ilos de saliva col!aban de los costados de su boca# 7!it la cabeza para espantar las mos,uitas ne!ras ,ue caminaban por los prpados del o o cie!o, amontonadas para beber el pus amarillo ,ue !oteaba por la me illa del b5falo# I)obre vie o <pens Len<# $na bala en tu cabeza ser"a un verdadero acto de bondad#J @oc el 'ombro del Era) %tto# <8!alo <susurr, y se prepar para el disparo# )ero nada podr"a 'aberlo

preparado para lo ,ue si!ui# %tto ec' la cabeza 'acia atrs y lanz un !rito salva e# <E+en, entoncesF &u/stranos cuan peli!roso puedes ser# <8izo un disparo por sobre la cabeza del b5falo# El mac'o retrocedi con violencia y !ir para enfrentarlos# Los mir con su o o sano, de escapar un fuerte bufido de consternacin y lue!o se fue# 7 todo !alope, 'uy directamente 'acia el cerco de espinas# $n momento antes de ,ue desapareciera, el Era) %tto dispar otra vez# Len vio ,ue volaba polvo sobre la pata trasera del b5falo, un palmo a la iz,uierda de las v/rtebras nudosas de la espina dorsal ,ue se ve"a a trav/s del cuero !ris lleno de cicatrices# &ir consternado al mac'o ,ue 'u"a# <E$sted lo 'iri deliberadamenteF <lo acus, en un tono de total incredulidad# <Cawohl! )or supuesto# $sted di o ,ue ten"an ,ue estar 'eridos si ,uer"amos un poco de diversin# E*ien, a'ora est 'erido y les voy a 'acer cos,uillas a los otros dos tambi/nF <7ntes de ,ue Len pudiera recuperarse de la conmocin, el Era) %tto lanz otro salva e !rito de !uerra y comenz a correr persi!uiendo al animal 'erido# Los dos masai estaban tan anonadados como Len, y lo tres formaban un !rupo perple o ,ue se!u"a con la mirada al alemn# <EEst locoF <di o Loi9ot, con asombro# <6" <di o Len, con voz sombr"a<# Est loco# Esc5c'enlo# 8ab"a un !ran alboroto en la maleza usto adelante# El resonar de muc'as pezu.as y ramas ,ue se romp"an, bufidos de eno o y de alarma, la detonacin de disparos de rifle y el !olpe seco de las pesadas balas ,ue atravesaban carne y 'uesos# Len se dio cuenta de ,ue el Era) %tto estaba disparndoles a los tres mac'os, no a matar sino para 'erirlos# 6e volvi 'acia los masai# <:o 'ay nada ms ,ue ustedes puedan 'acer a,u"# Michwa Muzuru 'a pateado el barril de cerveza para 'acerlo a.icos# +uelvan al automvil <orden<# %c5pense de la memsahib# <M bogo, eso es una !ran estupidez# 7vanzamos todos untos o no nos movemos de a,u"# 8ubo otro tiro y /ste fue se!uido por el bramido de muerte de uno de los mac'os# I7l menos uno 'a ca"doJ, pens Len, pero 'ab"a dos todav"a# :o 'ab"a tiempo ni espacio para discusiones# <+amos, entonces <espet Len# Corrieron 'acia adelante y encontraron al Era) %tto parado en el borde de un pe,ue.o claro entre las espinas# 7 sus pies yac"a el cuerpo sin

vida de uno de los mac'os# 6us patas traseras todav"a estaban pataleando convulsivamente en su a!on"a de muerte# La bestia debi de 'aberse lanzado contra /l cuando entr en el claro# Lo 'ab"a derribado con una bala en el cerebro# <Estaba e,uivocado, Courtney# :o son tan peli!rosos <coment fr"amente, mientras met"a otra car!a de municiones en la recmara del rifle# <C7 cuntos 'a 'eridoD <!rit Len# <7 ambos, por supuesto# :o se preocupe# $sted todav"a podr"a tener una oportunidad de aprender a pilotear un avin# <$sted 'a demostrado su valor ms all de cual,uier duda, se.or# 7'ora, deme su rifle y d/ eme terminar el traba o# <:unca env"o a un ni.o para 'acer el traba o de un 'ombre, Courtney# 7dems, usted tiene su buena lanza# C)ara ,u/ necesita un rifleD <$sted va a lo!rar ,ue al!uien cai!a muerto# <Ca, ,uizs# )ero no creo ,ue /se sea yo# <7vanz dando zancadas 'acia el muro de maleza espinosa, en el lado ms ale ado del claro# <$no de ellos se meti a'"# Lo voy a sacar a!arrado de la cola# Era in5til intentar detenerlo# Len contuvo la respiracin mientras el Era) %tto lle!aba al otro extremo del claro# El b5falo 'erido lo estaba esperando detrs de la primera fran a de ve!etacin# Lo de acercarse, lue!o se lanz sobre /l desde apenas cinco metros# La maleza explot ante su ata,ue# El Era) %tto llev el rifle al 'ombro en un instante y las bocas de los dos ca.ones ,uedaron casi tocando los '5medos y ne!ros orificios nasales del mac'o cuando dispar# Mue otro tiro perfecto al cerebro# Las patas delanteras del b5falo se aflo aron deba o de /l# 6in embar!o, el impulso de su ata,ue lo llev 'acia adelante y resbal en las piernas de su torturador como una avalanc'a ne!ra# Aste fue lanzado 'acia atrs dando vueltas y el rifle se escap de sus manos, 'asta ,ue dio en el suelo de lleno con la espalda# Len escuc' ,ue el aire sal"a ruidosamente expulsado de sus pulmones# 6e incorpor con dolor, respirando con dificultad, mientras Len corr"a a ayudarlo# Len estaba en el centro del claro cuando &anyoro !rit una advertencia ur!ente detrs de /l# <7 su iz,uierda, M bogo# E7'" viene el otroF +ir bruscamente a la iz,uierda y vio al tercero de los b5falos 'eridos casi sobre /l, tan cerca ,ue ya estaba ba ando la cabeza para en!anc'arlo con sus cuernos# +io el o o del mac'o, cie!o y supurando# Aste era el primer animal al ,ue el Era) %tto le 'ab"a disparado#

Len !ir para mirarlo y se afirm, parado sobre los talones, con el cuerpo en perfecto e,uilibrio, esperando el momento# &ientras el mac'o se le acercaba, se movi 'acia el lado cie!o de la bestia y /sta de de verlo, corneando de manera salva e en el lu!ar donde /l 'ab"a estado un se!undo antes# 6i el cuerno no 'ubiera estado roto y !astado ,uizs 'abr"a abierto el vientre de Len, y aun,ue 'izo una pirueta para salir del lu!ar, la punta rota le en!anc' la camisa, pero /sta se rompi de ndolo libre# Len ar,ue la espalda y el enorme cuerpo del mac'o pas rozndolo, salpicando las perneras de sus pantalones con san!re al pasar como un trueno# <i8ala, toroF <!rit el Era) %tto alentndolo# 6e estaba poniendo de pie con esfuerzo, con la voz spera por la risa a pesar del dolor de sus pulmones vac"os<# E8ala, toreroF <@odav"a se estaba riendo y adeando cuando se a!ac' para reco!er el rifle# <E4ispreleF <!rit Len, cuando el mac'o patin 'asta detenerse con las patas delanteras tensas# <Nein! <respondi el Era) %tto a los !ritos<# Luiero verlo usar su pe,ue.a lanza# <&anten"a su rifle con las bocas apuntando al suelo# <CLuiere aprender a volarD Entonces, debe usar la lanza# 6u primera bala 'ab"a roto la pata trasera del mac'o en la cadera, as" ,ue fue lento para recuperarse de su ata,ue frustrado# )ero lue!o se dio vuelta con torpeza y enfoc otra vez su 5nico o o en Len# 6e lanz al ata,ue a todo !alope contra /l# Len 'ab"a !anado experiencia con la primera pasada del mac'o# 6ostuvo la lanza a la manera clsica de los masai, con la lar!a 'o a alineada con su antebrazo como un florete de es!rima, y de ,ue el mac'o se acercara, esperando 'asta el 5ltimo instante antes de balancear su cuerpo fuera de la l"nea de car!a y 'acia el punto cie!o del b5falo otra vez# El !ran cuerpo ne!ro le roz las piernasB /l se apoy sobre el 'ombro y puso la punta de la lanza en el 'ueco entre los omplatos# :o trat de apu.alarlo con ella# 6implemente de ,ue el impulso del ata,ue del mismo mac'o 'iciera entrar la 'o a# Lued asombrado por la !ran facilidad con la ,ue el afilad"simo acero se desliz 'acia adentro# 7penas sinti la sacudida cuando el metro entero desapareci en el cuerpo ne!ro ,ue empu aba# 6olt la empu.adura y de ,ue el mac'o se llevara la lanza, mientras ca"a y balanceaba la cabeza de un lado al otro, luc'ando contra el penetrante dolor de la 'o a# Len vio ,ue estos violentos movimientos 'ac"an ,ue el acero se moviera en su pec'o, des!arrando los te idos del corazn y los pulmones# $na vez ms, el mac'o corcove 'asta detenerse en el lado ms ale ado del claro# @odav"a se!u"a balanceando la cabeza, tratando de encontrarlo# 6e ,ued inmvil# )or fin el mac'o lo descubri y se volvi 'acia /l, pero sus movimientos eran lentos e inciertos# 6e tambale, pero si!ui avanzando# 7ntes de lle!ar a /l, abri la boca y de escapar un bramido lar!o y profundo# $na !ruesa !ota de san!re de sus pulmones lacerados sali expulsada de sus mand"bulas y cay de rodillas# Lue!o rod lentamente sobre un lado# <i%l/F <!rit el Era) %tto, pero esta vez su tono no era de burla y cuando Len lo mir, vio un nuevo respeto en sus o os#

&anyoro fue despacio 'asta donde estaba tendido el b5falo# 6e a!ac' y con ambas manos tom la empu.adura de su assegai, ,ue sobresal"a por entre los omplatos# 6e enderez, se ec' 'acia atrs y arranc el acero ensan!rentado de la 'erida# Lue!o salud a Len con la lanza# <@e admiro# Estoy or!ulloso de ser tu 'ermano#

Cuando re!resaron al campamento, el Era) %tto convirti el desayuno en un feste o por su destreza# Estaba sentado a la cabecera de la mesa devorando amn y 'uevos, y bebiendo el caf/ ,ue 'ab"a mezclado !enerosamente con co.ac mientras entreten"a a Eva con una descripcin muy colorida de la cacer"a# 8izo una rpida referencia a Len al final del lar!o relato# <Cuando 'ab"a slo un vie o animal cie!o todav"a en pie, de / ,ue Courtney se ocupara de /l# )or supuesto, yo lo 'ab"a 'erido tan !ravemente ,ue no era un verdadero desaf"o pero, dir/ esto en su favor, se las arre!l para matarlo de una manera muy profesional# En ese momento su atencin fue atra"da por una repentina actividad fuera de la carpa# 8ennie du 3and estaba con los desolladores, ,ue estaban subiendo en la parte posterior del carro tirado por caballos# 2ban armados con 'ac'uelas y cuc'illos de carnicero# <CLu/ va a 'acer esa !ente, CourtneyD <+a a traer a sus b5falos muertos# <C)ara ,u/D Las cabezas son in5tiles, como usted ya me lo 'ab"a dic'o, y se!uramente la carne es tan vie a y dura ,ue resultar incomible# <Cuando est/ a'umada y secada, los porteadores y los otros traba adores la comern con placer# En este pa"s cual,uier carne es muy valorada# El Era) %tto se limpi la boca con su servilleta y se puso de pie# <2r/ con ellos para mirar# Asta fue otra de sus decisiones caracter"sticamente idiosincrsicas, pero de todos modos tom a Len de sorpresa# <)or supuesto# 2r/ con usted# <:o es necesario, Courtney# $sted puede ,uedarse a,u" y encar!arse de ,ue el Mariposa car!ue combustible para el vuelo de re!reso a :airobi# Llevar/ a (rJulein von

Kellber! conmi!o# 6e aburrir"a sentada a,u" en el campamento# I=o 'ar"a todo lo posible para entretenerla, si usted me diera media oportunidadJ, pens Len, pero se !uard el comentario# <Como usted desee, conde <acept# 8ennie se sinti intimidado por tener tan ilustre compa."a via ando con /l en el vie o automvil, incluso en el breve paseo 'asta donde estaban los cuerpos de los animales# Cuando subi a ocupar el asiento del conductor, el Era) %tto lo tran,uiliz ofreci/ndole un ci!arro# 4espu/s de las primeras bocanadas de 'umo, 8ennie se 'ab"a rela ado 'asta el punto de poder responder a las pre!untas del 'ombre de manera co'erente, y no con un t"mido murmullo# <7s" ,ue 4u 3and# &e dicen ,ue usted es sudafricano, jaD <:o, se.or# 6oy ber# <CEso es diferenteD <Ca, es muy diferente# Los sudafricanos tienen san!re britnica# &i san!re es pura# 6oy uno del <olk ele!ido# <&e da la sensacin de ,ue no le !ustan muc'o los britnicos# <&e !ustan al!unos de ellos# &e !usta mi efe, Len Courtney# Es un buen ,out Giel# <C,out Giel? CLu/ es esoD 8ennie mir incmodo a Eva# <Es cosa de 'ombres, se.or# :o apta para los o"dos de damas venes# <:o se preocupe# (rJulein von Kellber! no 'abla in!l/s# 4"!ame ,u/ es# <6i!nifica Ipene saladoJ, se.or# Era) %tto empez a sonre"r con !anas, previendo un buen c'iste# <C)ene saladoD Expl",ueme eso# <@ienen un pie en Ciudad del Cabo y el otro en Londres, con sus penes col!ando en el oc/ano 7tlntico <explic 8ennie# El Era) %tto de escapar una divertida carca ada#

<,out Giel! Ca# E&e !ustaF Es un buen c'iste# <6us risas a'o!adas se apa!aron, y lue!o retom la conversacin donde se 'ab"an desviado# <7s" ,ue no le !ustan los britnicos# $sted luc' contra ellos en la !uerra, CnoD 8ennie pens en la pre!unta con cuidado, mientras cuidaba al vie o ve'"culo por un trec'o particularmente spero de la ruta# <La !uerra termin <di o finalmente en tono inexpresivo y evasivo# <Ca, termin# )ero fue una !uerra 'orrible# Los britnicos ,uemaron sus !ran as y mataron el !anado# 8ennie no respondi, pero sus o os se ensombrecieron# <)usieron a sus mu eres y ni.os en campos de refu!iados# &uc'os murieron all"# <Ca# Es verdad <susurr 8ennie<# &uc'os murieron# <7'ora la tierra est arruinada y no 'ay comida para los ni.os, y su <olk se 'a convertido en esclavo de -ran *reta.a, nein? )or eso, usted se fue, para librarse de los recuerdos# Los o os de 8ennie estaban llenos de l!rimas# Las sec con su pul!ar encallecido# <CEn ,u/ comando luc' ustedD 8ennie lo mir directamente por primera vez# <:o di e ,ue 'ubiera luc'ado con nin!5n comando# <4/ eme adivinar <su!iri el Era) %tto<# @al vez usted luc' con 6muts# 8ennie sacudi la cabeza con expresin de amar!o desa!rado# <Nannie 6muts es un traidor a su pueblo# Al y Louis *ot'a se 'an pasado a los ca,uis# Estn vendiendo nuestros derec'os de nacimiento a los britnicos# <E7'F <exclam el Era) %tto, con el aire de un 'ombre ,ue ya conoc"a la respuesta a su pre!unta<# $sted odia a 6muts y a *ot'a# Entonces, ya s/ con ,ui/n luc' usted# 4ebe de 'aber sido (oos de la 3ey# <:o esper una respuesta# <4"!ame, 4u 3and, ,u/ clase de 'ombre era el !eneral Nacobus 8erculaas de la 3eyD 8e o"do decir ,ue era un !ran soldado, me or ,ue Louis *ot'a y Nannie 6muts untos# CEs eso verdadD <:o era un 'ombre corriente# <8ennie fi la vista en el camino adelante# <)ara nosotros era un dios#

<6i al!una vez 'ubiera otra !uerra, Custed se!uir"a a 4e la 3ey otra vez, 8ennieD <Lo se!uir"a a trav/s de las puertas del infierno# <Los otros de su comando, Ctambi/n lo se!uir"anD <Lo se!uir"an# @odos lo se!uir"amos# <CLe !ustar"a encontrarse con 4e la 3ey otra vezD CLe !ustar"a estrec'ar su mano una vez msD <Eso no es posible <mascull 8ennie# <Conmi!o todo es posible# )uedo 'acer ,ue todo suceda# :o le di!a nada a nadie ms# :i si,uiera a su efe ,out Giel, ,ue a usted le !usta# Esto es slo entre usted y yo# $n d"a, pronto, lo llevar/ conmi!o a ver al !eneral 4e la 3ey# Eva iba apretada al lado de /l# Estaba obviamente incmoda y cada vez ms aburrida de esa conversacin en una len!ua ,ue no comprend"a# El Era) %tto sab"a ,ue los 5nicos idiomas ,ue ella sab"a eran el alemn y el franc/s#

Len llen de combustible al Mariposa con uno de los tambores de doscientos litros ,ue -ustav 'ab"a tra"do desde :airobi en el enorme camin &eerbac'# &ientras 'ac"a esto, envi a &anyoro y a Loi9ot a la cima de la colina unto al campamento para comunicarse con la red masai de comunicaciones y reco!er cual,uier noticia ,ue pudiera 'aber de inter/s# $na o dos veces levant la vista de la tarea de reabastecer de combustible para escuc'ar las voces c'illonas y distantes, ,ue se llamaban de cima a cima# Los chungaji usaban una especie de ta,ui!raf"a verbal y /l pod"a entender al!unas palabras aisladas, pero no pod"a se!uir todo el sentido de sus conversaciones# :o muc'o despu/s de 'aber llenado el 5ltimo de los cuatro tan,ues de combustible del Mariposa y cuando se estaba lavando las manos en el cuenco delante de su carpa, los dos masai ba aron de la colina# Empezaron a informarle los pocos puntos de inter/s ,ue 'ab"an reco!ido# Le contaron ,ue con la prxima luna llena, como era costumbre en esa /poca del a.o, Lusima iba a presidir una conferencia de los ancianos tribales masai en el monte Lonsonyo# 2ba a sacrificar una vaca blanca por los antepasados# El bienestar de la tribu depend"a de ,ue estos rituales fueran respetados# 6e dec"a tambi/n ,ue 'ab"a 'abido una incursin por parte de un !rupo nandi en pie de !uerra# 8ab"an escapado con treinta y tres cabezas de !anado masai de la me or calidad, pero los morani encar!ados de la ven!anza los alcanzaron a orillas del r"o @is'imi# 8ab"an recuperado todo el !anado perdido y arro aron los cadveres de los ladrones al r"o# Los

cocodrilos se 'ab"an 'ec'o car!o de estas pruebas# En ese momento, el comisionado del distrito 'ab"a iniciado una investi!acin en :arosura, pero parec"a ,ue toda el rea estaba sufriendo un ata,ue de amnesia# :adie sab"a nada acerca de !anado robado ni de !uerreros nandi desaparecidos# 7dems, contaron ,ue cuatro leones 'ab"an ba ado al valle del 3ift# +en"an de (ee9oro9 y eran todos mac'os venes# 8ab"an recibido una paliza por parte del enorme mac'o dominante y fueron expulsados de la manada en la ,ue 'ab"an nacido# 7,u/l no iba a tolerar nin!una competencia cuando se trataba de aparearse con sus 'embras# 4os noc'es antes, los venes 'ab"an matado a seis va,uillas de la manyatta directamente al oeste del monte Lonsonyo# 8ab"an llamado a todos los morani para ,ue se reunieran en ese pueblo, llamado 6on o# Les iban a dar una sucinta leccin de buenos modales a esos cuatro asesinos de !anado# Len estaba encantado con esas noticias# El Era) %tto 'ab"a expresado su !ran deseo de presenciar una cacer"a ceremonial y /sta era una muy afortunada coincidencia# Envi a &anyoro a la manyatta 6on o, ,ue estaba 'ospedando a los cazadores de leones, con un obse,uio de cien c'elines para el efe local, con el pedido de ,ue permitiera ,ue los wazungu presenciaran esa cacer"a# )ara cuando el Era) %tto re!res con 8ennie en el +aux'all despu/s de descuartizar los cuerpos de los b5falos, Len ten"a los caballos ensillados y las mulas de car!as listas con provisiones suficientes para la no prevista expedicin a 6on o# Cuando su cliente re!res, Len le comunic las buenas noticias apresuradamente# El Era) %tto se mostr entusiasmado# <E3pido, EvaF 4ebemos cambiarnos de ropa y ponernos la de montar, para partir de inmediato# :o ,uiero perderme el espectculo# 7vanzaron con los caballos a medio !alope, cubriendo casi treinta 9ilmetros antes de ,ue se pusiera demasiado oscuro como para ver el camino adelante# Lue!o desmontaron y desensillaron# Comieron una cena fr"a y durmieron al raso# 7 la ma.ana si!uiente, estaban ya en marc'a otra vez antes de ,ue estuviera del todo claro# $n poco antes del mediod"a del d"a si!uiente, al acercarse al pueblo de 6on o, escuc'aron tambores y cantos# &anyoro 'ab"a lle!ado desde el pueblo para a!uardar su lle!ada y estaba en cuclillas unto al camino# 6e puso de pie y se acerc para recibir los caballos# <@odo est arre!lado, M bogo# El efe de la manyatta acept retrasar la cacer"a 'asta ,ue ustedes lle!aran# )ero deben apurarse# Los morani se estn poniendo intran,uilos# Estn ansiosos por manc'ar con san!re sus lanzas y !anar 'onor# El efe no puede contenerlos por muc'o tiempo ms# Los morani estaban reunidos en el centro del corral para el !anado# Constitu"an un

!rupo de /lite, seleccionado por los mayores entre los ms valientes y los me ores# Era un !rupo de cincuenta venes, vestidos con faldas ro as de cuero decoradas con cuentas de marfil y conc'as de cauri# 6us torsos descubiertos brillaban con una capa de !rasa y ocre ro izo# Llevaban el pelo arre!lado en un peinado de trenzas enrolladas# Eran del!ados y de miembros lar!os, fuertes y ele!antemente musculososB ten"an facciones apuestas, con !estos a!resivos, y o os brillantes y codiciosos, ,ue indicaban su entusiasmo por la cacer"a ,ue iba a comenzar# Estaban formados en una sola fila, 'ombro con 'ombro# 7 la cabeza, estaba un morani de mayor erar,u"a, un !uerrero experimentado ,ue llevaba cinco colas de len en su falda, una por cada nandi ,ue 'ab"a matado en combate sin!ular# 6u tocado de !uerra era la piel de la cabeza de un len de melena ne!ra, una prueba adicional de su destreza# Al solo 'ab"a cazado al len con su assegai# @en"a un silbato de se.ales 'ec'o con el cuerno de un mac'o de ant"lope redunca, col!ado de una correa alrededor del cuello# +arios cientos de 'ombres ms vie os, con mu eres y ni.os, bordeaban la empalizada exterior para mirar la danza# Las mu eres aplaud"an y ululaban# Cuando los tres blancos entraron a la manyatta, los tambores ad,uirieron un ritmo todav"a ms salva e y fren/tico# Los tamborileros !olpeaban los troncos 'uecos, llevando a los !uerreros a una locura de combate 'asta ,ue irrumpieron en la danza del len, cantando y saltando a !ran altura en el aire sobre las piernas r"!idas, !ru.endo como leones cuando volv"an a tocar el suelo# Entonces, el efe 'izo sonar su silbato en una a!uda orden y el !rupo empez a salir del corral, siempre en una sola fila# Espaciados de manera uniforme, formaban una serpiente lar!a y sinuosa, ,ue se mov"a pendiente aba o por entre la 'ierba, con la luz del sol ,ue se refle aba en el pulido acero de sus assegai# Col!ados en los 'ombros, llevaban sus lar!os escudos de cuero crudo, cada uno pintado con un solo o o !rande, ne!ro y ocre, cuya pupila era de un blanco deslumbrante# <C)or ,u/ tienen o os en sus escudos, %ttoD <pre!unt Eva# <3esponda la pre!unta, Courtney# <Los morani dicen ,ue provocan a los leones para ,ue ata,uen# +amos, no debemos ,uedar atrs# Cuando ocurra, ocurrir muy rpido# <Los inetes si!uieron la lar!a y serpenteante fila de !uerreros# <CCmo saben dnde encontrar a la presaD <pre!unt el Era) %tto# <@ienen exploradores observando a los leones <explic Len<# )ero los leones no se 'abrn ido le os# 8an matado a seis animales y no se irn 'asta ,ue 'ayan terminado toda esa carne# &anyoro corr"a unto al estribo de Len# 4i o al!o y Len se a!ac' en la silla de montar para escuc'arlo# Cuando se enderez, le di o al Era) %tto;

<&anyoro dice ,ue el !anado muerto est en una cuenca poco profunda detrs de la si!uiente elevacin# <6e.al 'acia adelante# <6i damos vuelta por la derec'a y nos ubicamos en el terreno alto, tendremos una vista privile!iada# <Los condu o fuera del sendero y avanzaron a medio !alope en un amplio c"rculo para adelantarse a la fila de los moraniB lle!aron al lu!ar desde donde iban a ver me or usto cuando la cabeza de la lar!a fila de !uerreros lle!aba a la cima y comenzaba el descenso 'acia la cuenca# &anyoro los 'ab"a aconse ado bien# Cuando detuvieron sus cabal!aduras en la cima, se encontraron con una espl/ndida vista sobre el valle cubierto de 'ierba# Los cuerpos muertos de los animales pudri/ndose yac"an a plena vista, con los vientres 'inc'ados por el !as# 7l!unos 'ab"an sido parcialmente devorados, pero otros parec"an no 'aber sido tocados# En ese momento, la fila 5nica de !uerreros cambi de formacin# 7l lle!ar a un sitio predeterminado, cada morani !iraba en direccin contraria a la del 'ombre delante de /l# 7l i!ual ,ue una fila de bailarines si!uiendo una coreo!raf"a, la fila 5nica se dividi en dos# Las filas !emelas se abrieron para formar un lazo ,ue iba a rodear la 'ondonada cubierta de 'ierba# Lue!o, al a!udo to,ue del silbato, los extremos de las filas de !uerreros comenzaron a conver!er# )ronto la maniobra ,ued terminada# $na pared de escudos y lanzas rode la cuenca# <:o veo a los leones <di o Eva<# CEst usted se!uro de ,ue no se escaparonD )ero antes de ,ue al!uno de los 'ombres pudiera responderle, un len se alz para ,uedar totalmente a la vista# 8ab"a estado tendido, aplastado contra el suelo, y su piel se fund"a a la perfeccin con la 'ierba marrn abrasada por el sol# 7un,ue oven, era !rande y estilizado# 6u melena era corta y escasa, una simple pelusa de pelo ro o# Les !ru. a los morani y levant los labios mostrando sus colmillos lar!os y brillantes# Ellos le devolvieron el saludo# <E=a te vemos, malvadoF @e vemos, asesino de nuestro !anado# El sonido de cincuenta voces alarm a los otros leones# 6e levantaron saliendo de sus escondites en la 'ierba corta, se a!ac'aron y miraron furiosos, con sus o os amarillo topacio, el anillo de escudos# 6us colas se mov"an nerviosasB !ru."an y ru!"an con miedo y furia# Eran venes y a,uello estaba fuera de su propia experiencia# El silbato de cuerno de ant"lope son otra vez y los morani comenzaron a cantar el coro de la cancin del len# Lue!o, siempre cantando, avanzaron todos a la vez, arrastrando los pies y !olpeando el suelo# Lentamente se fueron acercando a los cuatro leones como una pitn ,ue aprieta su cuerpo sobre la presa# $no de los leones 'izo un breve ama!o de ata,ue 'acia ese muro, y los morani a!itaron sus escudos mientras le !ritaban; <E+enF E+enF EEstamos listos para recibirteF

El len interrumpi su ata,ue, frenando sobre sus patas delanteras r"!idas# &ir furioso a los 'ombres, lue!o dio media vuelta y re!res corriendo a reunirse con sus 'ermanos# 4aban vueltas de un lado a otro, in,uietos, !ru.endo, erizando sus melenas en actitud amenazadora, 'aciendo rpidas carreras 'acia el muro de escudos para lue!o detenerse y re!resar# <El de la melena rubia ser el primero en atacar# <El Era) %tto pronunci su evaluacin y, mientras 'ablaba, el ms !rande de los cuatro leones se lanz en un ata,ue rpido y decidido, directamente a los escudos# El mayor de los morani, con el tocado de melena ne!ra, 'izo sonar s5bitamente su silbato de cuerno de ant"lope# Lue!o, con su lanza, apunt a un 'ombre en la fila ,ue estaba directamente en la l"nea de ata,ue# -rit el nombre del 'ombre; <E(atc'i9oiF El !uerrero ,ue 'ab"a sido esco!ido salt alto en el aire para a!radecer el 'onorB lue!o sali de la fila y corri con lar!os y flexibles pasos 'acia el len ,ue atacaba# 6us compa.eros lo alentaron con !ritos salva es cada vez ms fuertes# El len lo vio acercarse y se volvi bruscamente 'acia /l, !ru.endo con cada zancada; era como una raya marrn ,ue se mov"a ba o, casi aplastada contra el suelo, mientras la cola con un mec'n ne!ro !olpeaba contra sus flancos# 6us o os amarillo brillante estaban fi os en (atc'i9oi# 7l ir acercndose, el morani modific el n!ulo de su avance, volvi/ndose sobre el len, forzndolo a acercrsele por la derec'a, 'acia su brazo armado# Entonces, cay sobre una rodilla detrs de su escudo# La punta de su assegai estaba apuntando al centro del pec'o del len, y la bestia corri directamente 'acia al acero# La lar!a 'o a plateada desapareci con m!ica rapidez y entr cuan lar!a era en el cuerpo marrn claro# (atc'i9oi solt la empu.adura, de ando la lanza enterrada en el pec'o del animal# Levant el escudo de cuero crudo y el len c'oc precipitadamente contra /l# :o trat de resistir el peso y la velocidad del salto del enorme !ato, sino ,ue rod 'acia atrs y se acurruc como una pelota sosteniendo el escudo entre /l y la bestia# 7 pesar de la assegai, ,ue lo atravesaba, la fuerza y la rabia del len no 'ab"an disminuido# 4es!arr el escudo con ambas !arras delanteras y las amarillas u.as abrieron !randes a!u eros en /l# -ru."a de modo 'orrible y trataba de morder el escudo, pero el cuero seco era duro como el 'ierro y sus colmillos no pod"an encontrar un a!arre# El efe de la cacer"a 'izo un breve to,ue con su silbato de cuerno y cuatro de los compa.eros de (atc'i9oi abandonaron el anillo de !uerreros y corrieron 'acia adelante, separados, dos a cada lado# El len concentraba todo su esfuerzo en (atc'i9oi, de modo ,ue no los vio venir 'asta ,ue lo tuvieron rodeado# 6us assegai sub"an y ba aban cada vez ,ue ellos 'und"an las lar!as 'o as en los r!anos vitales del len# La bestia lanz un fort"simo ,ue ido ,ue lle! claramente 'asta los inetes en la alturaB lue!o se desplom y rod le os del escudo# 6e estir y permaneci inmvil# (atc'i9oi se puso de pie de un salto, tom el man!o de su assegai, puso un pie sobre el pec'o del len y sac la lanza# *landiendo el acero ensan!rentado, condu o a sus

cuatro compa.eros de re!reso a sus lu!ares en el c"rculo de !uerreros# Mueron recibidos con !ritos y ovaciones ,ue parec"an c'ocar contra el cielo y con un saludo de lanzas levantadas# Lue!o el c"rculo de morani avanz otra vez, cerrndose inexorablemente alrededor de los tres leones restantes# &ientras el c"rculo se ac'icaba, los !uerreros se comprim"an en un slido muro en el ,ue los bordes de sus escudos se iban superponiendo# En el centro, los tres leones se mov"an de un lado a otro buscando un escape# 6e lanzaban en un ata,ue, pero lue!o se deten"an y re!resaban con las colas entre las patas# Minalmente uno reuni todo su cora e 'asta el l"mite fatal y atac# El morani ,ue lo enfrent, meti la 'o a de su assegai completamente, pero cuando retrocedi con el len casi encima de /l, sus !arras pasaron por el borde del escudo y lo arranc de sus manos, de ando expuestos la cabeza del 'ombre y su torso desnudo# &ientras sus !arras romp"an y abr"an el pec'o del morani, el len 'erido de muerte abri sus mand"bulas al mximo y envolvi su cabeza# &ordi 'asta ,ue los lar!os colmillos se entrec'ocaron, aplastando el crneo 'umano como una nuez en un cascanueces# Los compa.eros del 'ombre muerto atravesaron con sus lanzas al len en una furia de ven!anza# En rpida sucesin, los 5ltimos dos leones se lanzaron sobre la fila de !uerreros, ,ue se rompi sobre ellos, como una ola del mar se rompe sobre una roca# &urieron ba o las lanzas, de ando escapar !ru.idos, arremetiendo con !arras a!udas y desesperada inutilidad, mientras las afiladas 'o as entraban profundamente en ellos# 6us 'ermanos de circuncisin levantaron del suelo el cuerpo destrozado del morani y lo colocaron sobre su escudo# Entonces, lo alzaron muy alto con los brazos extendidos y lo llevaron de re!reso cantando su cancin de alabanza# Cuando pasaron unto a los espectadores en la cima, el Era) %tto levant un pu.o cerrado a manera de saludo al muerto# Los morani lo a!radecieron con sus assegai levantadas y un !rito salva e# <8e a'" un 'ombre ,ue muri como muere un 'ombre# <8abl con solemne intensidad, en un tono ,ue Len no le 'ab"a escuc'ado usar antes, y ,ued en silencio# Los tres estaban profundamente conmovidos por la sublime tra!edia# Lue!o el Era) %tto 'abl otra vez; <Lo ,ue 'e presenciado a,u" 'oy 'ace ,ue toda la /tica de la caza en la ,ue 'e cre"do parezca innoble# CCmo puedo considerarme a m" mismo un verdadero cazador mientras no 'aya enfrentado a tan ma!n"fica bestia slo con una lanza en la manoD <-ir en su montura y lanz una mirada de furia a Len# <Esto no es un pedido, Courtney, es una orden# Cons"!ame un len, un len de melena ne!ra# Lo enfrentar/ a pie# 6in nin!una arma de fue!o# 6lo la bestia y yo#

7camparon esa noc'e en la manyatta de 6on o y permanecieron despiertos escuc'ando los tambores ,ue interpretaban una endec'a por el morani muerto en la cacer"a del len, el lamento de las mu eres y el canto de los 'ombres# En la oscuridad antes del amanecer, se pusieron otra vez en marc'a# Cuando el sol sali sobre la escarpadura del valle del 3ift, inund el cielo del Este con una deslumbrante

!randiosidad de oro y carmes", encandilando los o os y calentando sus cuerpos, de modo ,ue se ,uitaron los abri!os y cabal!aron en man!as de camisa# 4e al!una manera, ese amanecer era un adecuado ep"lo!o para a,uella cacer"a del len# Estimul sus sentidos y les ali!er el 'umor de modo ,ue pudieron ver la belleza en todo lo ,ue los rodeaba y se maravillaron ante las pe,ue.as cosas ,ue pod"an 'aber pasado inadvertidas antes; la oya azul celeste del pec'o de un mart"n pescador al atravesar veloz el camino adelante, la !racia de un !uila ,ue vuela alto con sus alas extendidas contra el cielo empapado en oro, la cr"a de una !acela arrodillada sobre sus patas delanteras deba o del vientre de la 'embra y empu ando 'ambrienta las ubres con su 'ocico, mientras la lec'e le c'orrea por la barbilla# La 'embra los vio pasar, tran,uila, con sus enormes y brillantes o os de mirada dulce# Eva tambi/n estaba de buen 'umor# 6e.al con su fusta de montar y !rit ale!remente; <E%', %ttoF &ira esa pe,ue.a criatura oliendo y resoplando entre la 'ierba como un anciano ,ue 'a perdido sus anteo os de leer# CLu/ esD 7un,ue se estaba diri!iendo al Era) %tto, Len tuvo la sensacin de ,ue estaba compartiendo el momento con /l a solas y contest; <Es un te n de la miel, (rJulein# 7un,ue parece apacible, es una de las criaturas ms feroces de frica# :o sabe lo ,ue es el miedo# Es tremendamente fuerte# 6u piel es tan dura ,ue resiste los a!ui ones de las abe as, as" como las !arras y los colmillos de animales muc'o ms !randes# 8asta los leones lo evitan# Es ries!oso entrar en contacto con /l# Eva le diri!i una mirada con sus o os violeta y lue!o se volvi al Era) %tto con un ronroneo de melodiosa risa# <En todo eso se parece a ti# En el futuro pensar/ en ti como mi te n de la miel# IC7 cul de ellos le estaba 'ablandoDJ, se pre!unt Len# Con esta mu er, un 'ombre nunca pod"a estar se!uro de nada# 6iempre 'ab"a muc'o en ella ,ue era eni!mtico o ambi!uo# 7ntes de ,ue /l pudiera decidirlo, ella espole su caballo para adelantarse# )arada en los estribos, se.al 'acia el 'orizonte del 6ur# <E&ire esa monta.a allF <La distante forma con la cumbre plana se destacaba de manera teatral con el sol naciente# <6e!uramente es la monta.a sobre la ,ue volamos, la monta.a donde vive la profetisa de los masai# <6", (rJulein# Ase es el monte Lonsonyo <confirm Len# <E%', %tto, est tan cercaF <!rit# Al se rio entre dientes#

<)ara ti es cerca por,ue es adonde ,uieres ir# )ara m" est a una distancia de un d"a de dura cabal!ata# <E&e prometiste llevarme all"F <6u voz estaba opacada por la decepcin# <Efectivamente, te lo promet" <acept /l<# )ero no promet" cundo lo 'ar"a# <Entonces, prom/temelo a'ora# CCundoD <exi!i ella<# CCundo, %tto ,ueridoD <:o a'ora# 4ebemos re!resar a :airobi de inmediato# Esta demora fue una concesin# @en!o asuntos importantes ,ue atender# Este safari africano no 'a sido todo por placer# <)or supuesto ,ue no# <8izo una mueca# <)ara ti todo siempre es ne!ocios# <C4e ,u/ otra manera podr"a permitirme tenerte como mi ami!aD <replic el Era) %tto, con 'umor tosco, y Len se dio vuelta para no revelar su rpido eno o ante tan desa!radable comentario# )ero Eva no pareci escuc'ar ni pareci tampoco ,ue le importaba# Al continu; <@al vez compre al!unas propiedades por a,u"# )arece ,ue 'ay posibilidades de invertir en un pa"s nuevo con tantos recursos para explotar# <= cuando 'ayas terminado con tus ne!ocios, Cme llevars al monte LonsonyoD < insisti Eva# <:o te rindes fcilmente# <El Era) %tto sacudi la cabeza en un !esto de simulada desesperacin# <&uy bien# 8ar/ un trato conti!o# 4espu/s de ,ue mate a mi len con la assegai, te llevar/ a ver a esa bru a# %tra vez el 'umor de Eva cambi sutilmente# 6us o os eran una mscaraB su expresin, cerrada y fr"a# Nusto cuando Len sinti ,ue podr"a vislumbrar al!o ms all del velo, ella se volvi distante e incomprensible# 8icieron descansar a los caballos al mediod"a, desmontando en una ma estuosa arboleda de afzelias unto a pe,ue.o remanso encerrado por ca.as en un arroyo sin nombre# 4espu/s de una 'ora volvieron a montar para se!uir adelante, pero Eva, parada unto a su ye!ua, exclam irritada; <El broc'e de se!uridad de mi estribo derec'o est trabado# 6i lle!ara a caer, me arrastrar"a# <Encar!5ese de eso, Courtney <orden el Era) %tto<, y ase!5rese de ,ue no ocurra otra vez# Len le arro sus riendas a Loi9ot y fue rpidamente al lado de Eva# Ella se movi un poco para permitirle a /l tomar el cuero del estribo, pero permaneci cerca de Len

mientras /l se a!ac'aba para revisar el acero# El cuerpo del caballo imped"a ,ue el Era) %tto los viera# Len descubri ,ue ten"a razn, el broc'e de se!uridad estaba trabado# :o lo estaba cuando abandonaron la manyatta de 6on o a,uella ma.ana### /l mismo lo 'ab"a verificado# Entonces, Eva le toc la mano y su corazn se sobresalt# Ella deb"a de 'aber trabado el broc'e como una excusa para estar a solas por un momento con /l# La mir de costado# Eva estaba tan cerca ,ue pod"a sentir su respiracin en su me illa# :o llevaba perfume, pero ol"a tan afectuosa y amable como un !atito alimentado con lec'e )or un instante mir 'acia las profundidades color violeta de sus o os y vio ms all del velo; vio a la mu er detrs de la encantadora mscara# <4ebo ir a la monta.a# 8ay al!o all" para m"# <6u susurro fue tan suave ,ue podr"a 'aber sido al!o ima!inado por /l# <Al nunca me llevar# $sted debe 'acerlo# <6e produ o una muy leve interrupcin, y lue!o di o; <)or favor, @e n# <6u rue!o y el sobrenombre con el ,ue ella lo 'ab"a bautizado le 'icieron retener el aliento# <CCul es el problema, CourtneyD <!rit el Era) %tto# 6iempre alerta, al!o 'ab"a intuido# <Estoy contrariado por,ue el broc'e est trabado# )odr"a 'aber sido peli!roso para (rJulein von Kellber!# <Len sac su cuc'illo y us la 'o a para arre!lar el broc'e# < 7'ora estar bien <le ase!ur a Eva# @odav"a estaban prote!idos por la ye!ua as" ,ue se atrevi a acariciar el dorso de su mano, ,ue estaba apoyada en la silla de montar# Ella no la retir# <E&ontaF 4ebemos se!uir adelante <orden el Era) %tto<# =a 'emos perdido bastante tiempo a,u"# 4eseo volar de re!reso a :airobi 'oy# 4ebemos lle!ar a la pista de aterriza e mientras 'aya todav"a luz suficiente para volar# <Cabal!aron con rapidez, pero el sol ro o san!re se apoyaba en el 'orizonte, como un morani moribundo sobre su escudo, cuando finalmente treparon por la escalerilla a la cabina del Mariposa# 2nexperto como era, 'asta Len sab"a ,ue el Era) %tto 'ab"a extendido el despe!ue ms all de los l"mites de la prudencia# En esta estacin del a.o, el atardecer durar"a poco# Estar"a oscuro en menos de una 'ora# Cuando cruzaron la pared del valle del 3ift volaban a una altura suficiente para recibir los 5ltimos rayos del sol, pero la tierra aba o ya estaba envuelta en una impenetrable sombra morada# )ronto el sol desapareci, apa!ado como una vela, y no ,ued nin!5n refle o posterior# Continuaron volando en la oscuridad, 'asta ,ue Len pudo vislumbrar el diminuto !rupo de luces le anas adelante, ,ue indicaban dnde estaba la ciudad, insi!nificante como luci/rna!as en la inmensidad oscura de la re!in# Estaba totalmente oscuro cuando por fin estuvieron encima del campo de polo# El Era) %tto aceler y desaceler repetidas veces los motores mientras daba vueltas# 4e pronto, los faros de los dos camiones &eerbac' se encendieron deba o de ellos, en extremos opuestos del campo para aterrizar, iluminando la pista cubierta de 'ierba# -ustav (ilmer 'ab"a escuc'ado los motores del Mariposa y se apresur a rescatar a su amado patrn#

-uiado por las luces, el Era) %tto puso al Mariposa sobre el c/sped con la misma suavidad de una !allina clueca ec'ndose sobre un montn de 'uevos#

Len crey ,ue la visita relmpa!o al campamento )ercy en el valle del 3ift y la desenfrenada cacer"a de b5falos en la maleza espinosa marcaban el verdadero comienzo del safari# @ambi/n pens ,ue el Era) estaba por fin listo para adentrarse en tierra salva e# )ero tal suposicin era incorrecta# La se!unda ma.ana despu/s de su re!reso del campamento )ercy y el aterriza e nocturno en el campo de polo, el Era) %tto estaba sentado a la cabecera de la mesa del desayuno en el campamento @andala con una docena de sobres apilados delante de /l# @odos ellos eran las respuestas a las cartas oficiales del &inisterio de 3elaciones Exteriores en *erl"n ,ue &ax 3osent'al 'ab"a distribuido a los di!natarios de frica %riental *ritnica# Le estaba traduciendo al!unos pasa es de cada misiva a Eva, ,ue permanec"a sentada delante de /l mordis,ueando delicadamente al!unas frutas# )arec"a ,ue toda la sociedad de :airobi estaba muerta de curiosidad por tener a un 'ombre como el Era) %tto von &eerbac' entre ellos# Como cual,uier otro pueblo de frontera, :airobi no necesitaba demasiadas excusas para una fiesta, y /l era la me or ,ue 'ab"an tenido desde la inau!uracin del &ut'ai!a Country Club tres a.os antes# Cada carta conten"a una invitacin# El !obernador de la colonia iba a ofrecer una cena especial en su 'onor en la Casa de -obierno# Lord 4elamere iba a dar un baile formal en su nuevo 'otel, el :orfol9, para darle la bienvenida al territorio a /l y a (rJulein von Kellber!# La comisin del &ut'ai!a Country Club 'ab"a nombrado miembro 'onorario del club al Era) %tto y, para no ser superado por 4elamere, tambi/n iba a dar un baile para celebrar su admisin al club# El oficial ,ue comandaba las fuerzas armadas de 6u &a estad *ritnica en frica %riental no ,uer"a ser menos# La invitacin del !eneral de bri!ada )enrod *allantyne era para un ban,uete en el casino del re!imiento# Lord C'arlie Karboys 'ab"a invitado a la pare a a una estad"a de cuatro d"as para una cacer"a de cerdos en su propiedad de veinte mil 'ectreas unto al valle del 3ift# El Club de )olo de :airobi le 'ab"a concedido la admisin como socio de pleno derec'o al Era) %tto, y le solicitaba ,ue u!ara en su e,uipo principal en un partido de desaf"o contra los 3ifles 7fricanos del 3ey el primer sbado del si!uiente mes# El Era) %tto estaba encantado por el furor ,ue 'ab"a provocado# 7l escuc'arlo 'ablar de cada invitacin con Eva, Len se dio cuenta de ,ue su partida de :airobi se 'ab"a ubicado en al!5n tiempo en el futuro le ano# El alemn acept todas las invitaciones y en retribucin envi sus propias invitaciones a espectaculares cenas, ban,uetes y bailes ,ue /l iba a ofrecer en el :orfol9, el &ut'ai!a o en el campamento @andala# Len comprendi entonces por ,u/ 'ab"a enviado tan enormes provisiones de comida y bebida a bordo del ,ilber0ogel#

6in embar!o, el !olpe maestro de 'ospitalidad del Era)), ,ue entusiasm a todos los corazones de la colonia y le vali la reputacin inmediata de ser un !ran tipo, fue su d"a al aire libre# 8izo una invitacin p5blica a un picnic en el campo de polo# En esta reunin, invitados especiales como el !obernador, 4elamere, Karboys y el !eneral de bri!ada *allantyne iban a ser a!asa ados con un vuelo sobre la ciudad en uno de sus aviones# Lue!o Eva e erci su influencia y lo persuadi para ,ue extendiera la invitacin a cada ni.o y ni.a entre los seis y los doce a.os# @odos 'ar"an un paseo en avin# La colonia entera entr en /xtasis# Las damas estaban decididas a convertir el d"a al aire libre en un e,uivalente africano de 7scot# 4e un simple picnic creci 'asta convertirse en una oportunidad casi e,uivalente a las ofrecidas por la monar,u"a# Lord Karboys don tres vacunos venes para ,ue fueran asados a las brasas# @odas las socias del 2nstituto de &u eres pusieron manos a la obra en sus 'ornos para ofrecer tortas y pasteles# Lord 4elamere se encar! del suministro de cerveza# Envi un cable ur!ente a la cervecer"a en &ombasa y recibi una !arant"a de ,ue una cantidad !rande estar"a en camino en unos d"as# La noticia de la invitacin lle! al interior, y las familias de colonos en las le anas !ran as car!aron sus carros preparndose para el via e a :airobi# 8ab"a slo cuatro modistas en el pueblo y pronto sus servicios se vieron superados por los pedidos# Los barberos al aire libre en la calle principal no paraban de traba ar arre!lando barbas y cortando el cabello# La escuela de ni.os y el convento de ni.as declararon un d"a feriado, y se corri el rumor por las aulas de ,ue cada ni.o ,ue 'iciera el vuelo recibir"a del Era) %tto un obse,uio de conmemoracin, un modelo a perfecta escala del Mariposa# Len fue absorbido por toda esta actividad febril# El Era) %tto decidi ,ue necesitaba a un se!undo piloto para ocuparse de las 'ordas de ni.os deseosos ,ue iban a estar 'aciendo cola para un vuelo# Al ser"a el piloto para los invitados importantes, pero no ten"a nin!5n deseo de llenar la cabina con sus vsta!os# Como le coment a Eva, delante de Len, /l prefer"a a los ni.os en su esp"ritu melodioso ms ,ue en su ruidosa y molesta realidad de carne y 'ueso# <Courtney, le promet" ,ue le ense.ar"a a volar# Esto sorprendi a Len# Era la primera vez ,ue mencionaba la instruccin de vuelo desde la cacer"a de b5falos, y 'ab"a pensado ,ue la promesa 'ab"a sido convenientemente olvidada# <+amos al campo de aviacin de inmediato# ECourtney, 'oy usted aprende a volarF

Len estaba sentado al lado del Era) %tto en la cabina de mando del %bejorro y lo escuc'aba atentamente mientras describ"a las funciones y la operacin de cada cuadrante e instrumento, de las llaves e interruptores, de las palancas y los controles# 7 pesar de su comple idad, ya ten"a al!unos conocimientos operativos de la distribucin del tablero de

mandos, ad,uiridos se!5n el principio Iel mono ve, el mono 'aceJ# Cuando el Era) %tto escuc' a Len ,ue repet"a todo lo ,ue acababa de aprender, se rio entre dientes y asinti con la cabeza# <CaF 8a estado mirndome cuando yo vuelo# $sted es rpido, Courtney# EEso es buenoF Len no 'ab"a esperado ,ue el otro fuera un buen instructor y se sorprendi a!radablemente por la atencin ,ue le prestaba a cada detalle y por su paciencia# Empezaron por el encendido y el apa!ado del motor, lue!o pasaron rpidamente a los movimientos en tierra; viento cruzado, viento a favor y viento en contra# Len empez a sentir los controles y las respuestas de la !ran m,uina, como las riendas y los estribos en un caballo# 4e todos modos, se sorprendi cuando el Era) %tto le lanz un casco de cuero para volar# <)n!aselo# <6e 'ab"an detenido en un extremo del campo de polo, y !rit por encima del ru!ido del motor# <ELa trompa 'acia el vientoF <Len movi el timn totalmente a estribor y aceler los dos motores de babor# =a 'ab"a asimilado el uso de impulsos opuestos para maniobrar la m,uina# El %berrojo dio vuelta fcilmente y puso la trompa al viento# <C$sted ,uiere volarD EEntonces, vueleF <le !rit el otro en la ore a# Len le diri!i una mirada 'orrorizada e incr/dula# Era demasiado pronto# :o estaba listo todav"a# :ecesitaba un poco ms de tiempo# <Eott en "immel! <bram el Era) %tto<# CLu/ est esperandoD ELevante vueloF Len respir 'ondo lentamente y puso la mano en el tablero de mando en busca de los aceleradores# Los abri !radualmente, atento al ritmo de cada uno de los motores, a la espera de ,ue se sincronizaran# Como una anciana dama ,ue corre 'acia un autob5s, el %bejorro se lanz a un trote, lue!o a un medio !alope y finalmente a una carrera corta# Len sinti ,ue la palanca cobraba vida en sus manos# 6inti la li!ereza del vuelo inminente en la punta de sus dedos, en sus pies sobre las barras del timn y en su esp"ritu# Era una sensacin de absoluto poder y control# 6u corazn empez a cantar con el zumbido del viento# La trompa se desvi de su l"nea y /l corri!i con un li!ero to,ue de timn y la volvi a su lu!ar# 6inti ,ue el %bejorro rebotaba un poco deba o de /l# ILuiere volar < pens<# ELos dos ,ueremos volarFJ 7 su lado, el Era) %tto 'izo un pe,ue.o !esto y Len comprendi lo ,ue ,uer"a decir# La palanca de mando estaba temblando en sus dedos y la empu suavemente 'acia adelante# 4etrs de /l, la !ran cola del avin se separ de la superficie cubierta de 'ierba, y el %bejorro reaccion a!radecido ante la disminucin de la friccin# 6inti ,ue la palanca se aceleraba en sus manos y, cuando el Era) %tto 'izo la si!uiente se.al, ya la estaba moviendo 'acia atrs# $na vez, dos veces, las ruedas rebotaron y a continuacin comenzaron a volar# Levant la trompa y la acomod sobre el 'orizonte adelante, en

posicin de ascenso# 7scendieron y ascendieron# Ec' una mirada a un costado de la cabina y vio ,ue la tierra ca"a, ale ndose# Estaba volando# 6us manos eran las 5nicas en la palanca, slo sus pies estaban sobre las barras del timn# Estaba realmente volando# 6i!ui ascendiendo con ale!r"a# 7 su lado, el Era) %tto asinti con la cabeza con !esto de aprobacin, le dio la se.al de enderezarse y de ar de subir, de inclinarse a la iz,uierda y a la derec'a# )alanca y timn untos, Len puso al %bejorro en posicin y /ste respondi dcilmente# El Era) %tto asinti con la cabeza otra vez y levant la voz para ,ue Len comprendiera las palabras; <7l!unos 'emos nacido con el viento en nuestro pelo y la luz de las estrellas en nuestros o os# Creo ,ue usted podr"a ser uno de nosotros, Courtney# Len 'izo un !ran c"rculo si!uiendo sus instrucciones, lue!o se aline sobre la pista de aterriza e# :o 'ab"a aprendido todav"a a disminuir la velocidad de la m,uina y a perder altura al mismo tiempo# 4ebi 'aber mantenido la trompa alta y de ado ,ue perdiera velocidad, 'undi/ndose por su propio peso# En cambio, empu la trompa 'acia aba o y se precipit 'acia el campoB lo 'izo demasiado rpido# El %bejorro todav"a estaba volando cuando !olpe el suelo con un cru ido y rebot rpidamente sobre la pista cubierta de 'ierba# 6e vio forzado a acelerar al mximo y dar otra vuelta# Nunto a /l, el Era) %tto re"a# <@odav"a tiene muc'o ,ue aprender, Courtney# 2ntente otra vez# El si!uiente acercamiento lo 'izo me or# Con la vasta rea de su ala, el %bejorro ten"a una ba a entrada en p/rdida# )as sobre la cerca del campo de polo a diez metros sobre el suelo, con una velocidad del viento de setenta y cinco 9ilmetros# Levant la trompa y de ,ue se 'undiera a tierra# 7terriz con una sacudida ,ue le 'izo entrec'ocar los dientes, pero no rebot, y el Era) %tto volvi a re"rse# <E*ienF E&uc'o me orF 4/ otra vuelta# Len le estaba tomando la mano rpidamente# Cada una de las tres aproximaciones si!uientes fue una me ora respecto del esfuerzo precedente, y la cuarta fue un perfecto aterriza e de tres puntos, con el tren de aterriza e y la rueda de la cola tocando el suelo simultneamente# <EExcelenteF <!rit el Era) %tto<# E8!alo rodar 'asta el 'an!arF Len se sent"a embria!ado por el /xito# 6u primer d"a de instruccin 'ab"a sido un triunfo y sab"a ,ue pod"a esperar ,ue la me ora continuara en los d"as si!uientes# Cuando 'izo !irar al %bejorro delante del 'an!ar, tom la llave del combustible para apa!ar los motores, pero el Era) %tto lo detuvo#

<E:oF =o me ba o, pero usted no# <:o comprendo# <Len estaba perple o# <CLu/ ,uiere ,ue 'a!aD <)romet" ense.arle a volar, y lo 'e 'ec'o# 7'ora vaya y vuele, Courtney, o vaya y mtese# 7 m" me da lo mismo# <El Era) %tto von &eerbac' salt por su lado de la cabina y desapareci, de ando ,ue Len, despu/s de un total de tres 'oras completas de entrenamiento, comenzara su primer vuelo solo# :ecesit un esfuerzo deliberado de mente y cuerpo para obli!arse a estirar la mano 'acia adelante y a!arrar la mani a del acelerador# 6u mente !iraba sobre s"# 8ab"a olvidado todo lo ,ue acababa de aprender# Comenz su carrera para el despe!ue con el viento detrs de la cola# El %bejorro corri y corri, levantando velocidad de aire tan !radualmente ,ue slo pudo ponerlo en el aire unos se!undos antes de !olpear contra el cerco ,ue serv"a de l"mite a la pista# )as sobre /l apenas un metro arriba, pero por lo menos estaba volando# Ec' un vistazo atrs por encima de su 'ombro y vio al Era) %tto de pie delante del 'an!ar, con los pu.os sobre las caderas, la cabeza 'acia atrs y todo su cuerpo retorci/ndose de risa# I&aravilloso sentido del 'umor tiene usted, +on &eerbac'# 8iere deliberadamente a un par de b5falos y env"a a un total principiante a matarse# ECual,uier cosa con tal de divertirseFJ )ero su eno o fue ef"mero y olvidado casi de inmediato# Estaba volando solo# La tierra y el cielo le pertenec"an slo a /l# El cielo estaba brillante y claro, salvo por una 5nica nube plateada ,ue no parec"a muc'o ms !rande ,ue su mano# 8izo subir al %bejorro y !ir 'acia ella# )arec"a casi slida como la tierra y vol cerca, por encima de ella# Lue!o dobl y re!res, y esta vez toc los bordes plateados de las nubes con sus ruedas como si estuviera aterrizando sobre ellas# <EEstoy u!ando con las nubesF <exclam exultante<# C7s" es como los n!eles y los dioses pasan el tiempoD <*a a trav/s del banco de nubes y ,ued ce!ado por unos se!undos en la niebla plateadaB lue!o sali de !olpe al atravesarlas para volver a la luz del sol, ri/ndose por el placer ,ue ello le causaba# 6e lanz en picada ba ando y ba ando, y la enorme tierra marrn se apresuraba en su ascenso para encontrarse con /l# Enderez la m,uina y las ruedas pasaron rozando las copas de los rboles# La amplia extensin de las llanuras de 7t'i se extend"a 'acia adelante y se de caer todav"a ms ba o# 7 diez metros por encima del suelo y a ciento cincuenta 9ilmetros por 'ora se lanz por la tierra salva e carente de rboles# Las manadas de animales se dispersaban en un pandemonio ba o sus ruedas# +olaba tan ba o ,ue tuvo ,ue levantar el extremo del ala de babor para evitar c'ocar con el cuello extendido de una irafa mac'o al !alope# @rep otra vez y se volvi 'acia la l"nea de las colinas :!on!# 7 tres 9ilmetros de distancia pudo ver los tec'os de pa a del campamento @andala# +ol sobre /l tan ba o ,ue pudo reconocer las caras del personal del campamento, ,ue lo miraban asombradas# 7ll" estaban &anyoro y Loi9ot# 6ac la cabeza por el costado de la cabina y salud con la

mano, y ellos bailaron 'aciendo piruetas, devolvi/ndole el saludo con la mano en un estado de salva e euforia# *usc una cara blanca entre ellos, no cual,uier cara blanca, sino a,uella ,ue era especial, y sinti una cierta decepcin al no encontrarla# 3e!res 'acia la pista de aterriza e y estaba casi rozando las alturas de las colinas :!on! cuando vio el caballo# La ye!ua !ris ,ue ella siempre ele!"a estaba en la l"nea del cielo directamente adelante# Lue!o la vio parada al lado# Llevaba una blusa amarilla brillante y un sombrero de pa a de ala anc'a# &ir al avin ,ue se acercaba, pero no 'izo movimiento al!uno# I)or supuesto, no sabe ,ue soy yo# )iensa ,ue es el Era) %tto#J Len le sonri y ba 'acia ella# Empu sus antiparras 'acia atrs y se inclin sobre el costado de la cabina# Estaba tan cerca de ella ,ue pudo ver el instante en ,ue lo reconoci# Ella ec' la cabeza 'acia atrs y vio el destello de sus dientes cuando se rio# 6e ,uit rpidamente el sombrero y lo a!it cuando /l pas ruidosamente sobre ella, tan cerca ,ue la ye!ua cabriol y sacudi la cabeza alarmada# 2ma!in incluso 'aber visto el color de los o os de Eva# &ientras sub"a ale ndose, se volvi en su asiento para mirarla# Ella todav"a estaba saludando con la mano# La ,uer"a en la cabina unto a /l# Luer"a poder extender la mano y tocarla# Entonces, record el bloc de se.ales en la !uantera unto a /l# El Era) %tto 'ab"a usado una p!ina del bloc para ilustrar un punto de la instruccin# 7tado a /l con un trozo de cuerda 'ab"a un lpiz# 6u et el bloc con las rodillas e 'izo rpidamente unos !arabatos, mientras manten"a la otra mano en los controles# I+uela conmi!o a monte Lonsonyo# @e n#J 7rranc la p!ina y la dobl en un cuadrado diminuto# En la !uantera donde 'ab"a encontrado el bloc, 'ab"a un ovillo de cintas color escarlata para mensa es, cada una de casi dos metros de lar!o# 6ac una# En un extremo ten"a un peso de plomo del tama.o de una bala de mos,uete y en el otro 'ab"a una bolsita pe,ue.a con un broc'e# &eti la p!ina doblada en ella y la cerr# Lue!o dio la vuelta con el %bejorro# Ella todav"a se 'allaba en la cima de la colina, pero a'ora estaba montada en la ye!ua !ris# Cuando vio al %bejorro ,ue re!resaba, se par en los estribos# Al 'izo un clculo apresurado de altura y velocidad, y lue!o de caer la cinta de se.ales por un lado de la cabina de piloto# 6e desenroll en la estela y ba ondeando# Eva 'izo !irar a la ye!ua y !alop 'acia el trozo escarlata ,ue ca"a# Cuando /l 'izo !irar la m,uina en un c"rculo cerrado de re!reso 'acia ella, la vio saltar de la silla de montar cuando encontr la cinta# 7bri la bolsita y sac su nota, la ley y a!it ambas manos por encima de su cabeza, asintiendo efusivamente con la cabeza# 6us dientes destellaron cuando se rio#

El d"a al aire libre de %tto von &eerbac' en el campo de aviacin subi !radualmente de estatus 'asta ,ue lle! a eclipsar casi cual,uier otro acontecimiento en la 'istoria de la colonia, incluyendo la lle!ada del primer tren de la costa o incluso la visita de @'eodore 3oosevelt, el presidente de los Estados $nidos de :orteam/rica#

Como coment al!uno de los !raciosos concurrentes de la lar!a barra del &ut'ai!a Country Club, este 5ltimo no 'ab"a ofrecido via es !ratis en avin# )ara el amanecer del !ran d"a, una pe,ue.a ciudad de carpas rodeaba el campo de polo# La mayor parte de ellas alo aba a las familias de colonos ,ue 'ab"an venido de las zonas rurales circundantes, pero otros eran puestos de refrescos en los ,ue lord 4elamere distribu"a !ratis cerveza y limonada, y el 2nstituto de &u eres repart"a tortas de c'ocolate y pasteles de manzanas# El c'ef del 8otel :orfol9 supervisaba los animales en los asadores sobre las brasas# La banda de los 373 afinaba sus instrumentos preparndose para la lle!ada del !obernador# )andillas de ni.os pe,ue.os y perros va!abundos se mov"an por el campo en busca de sobras y travesuras# Los puestos de refresco no de aban de traba ar y las apuestas eran de tres a uno a ,ue la provisin de cerveza ser"a insuficiente para durar todo el d"a# Los mecnicos de -ustav (ilmer estaban ocupados poniendo a punto los motores de los aviones y llenando los tan,ues de combustible# Milas de ni.os excitados se iban formando para los vuelos prometidos, !ritando de emocin cada vez ,ue uno de los motores bramaba# )ara entonces, Len 'ab"a volado un total de doce 'oras en el %bejorro y el Era) %tto les ase!uraba a los padres preocupados ,ue sus vsta!os estar"an muy se!uros con un piloto tan experimentado al mando# Eva asumi la responsabilidad de controlar a,uellos amontonamientos de ni.os# %bli! a sus madres y a las se.oras miembros de la comisin del Club de )olo a ,ue actuaran como ayudantes# 7l!unas sab"an un poco de alemn o franc/s y parec"an entenderse bastante bien# Cada vez ,ue Len la mir durante la ma.ana, ella ten"a a un ni.o pe,ue.o sobre la cadera y media docena de otros col!ados de sus brazos o faldas# Asta era una mu er diferente de la eni!mtica y 'ermosa acompa.ante del Era) %tto# 6us instintos maternales 'ab"an sido activados, su cara se ve"a radiante y le brillaban los o os# 6us risas eran rpidas y no contenidas mientras alzaba a los pe,ue.os 'asta la cabina del %bejorro, donde Len y 8ennie du 3and los su etaban con correas a los asientos# Cuando la cabina estuvo llena casi 'asta el borde con todos a,uellos ni.os, Len 'izo arrancar los motores y los ni.os c'illaron aterrados y felices# 7 un costado, la banda de los 373 'ac"a escuc'ar una entusiasta marc'a militar# Lue!o el %bejorro rod 'acia la pista, si!uiendo al Era) %tto en el Mariposa con pasa eros ms di!nos e ilustres# Las dos aeronaves despe!aron en formacin, dieron dos vueltas alrededor de la ciudad, y lue!o re!resaron para aterrizar# Eva estaba unto a la escalerilla del %bejorro ayudando a los ni.os a ba ar# 8ennie y &ax (osent'al les entre!aban el modelo de la aeronave y la si!uiente tanda de pe,ue.os pasa eros era subida a bordo# Len estaba fascinado por esta nueva manifestacin de Eva# 8ab"a levantado las cortinas para permitir ,ue su tibieza interior y su capacidad femenina de bondad y afecto brillaran 'acia afuera# Los ni.os vieron esto y eran atra"dos 'acia ella como 'ormi!as 'acia un tazn de az5car# 7 Len le pareci ,ue Eva se 'ab"a convertido ella misma en ni.a, totalmente feliz y natural# 7 medida ,ue pasaba el d"a y las filas de ni.os parec"an no acabar nunca, la mayor"a de sus ayudantes estaban desfallecientes de calor, pero Eva era

infati!able# Len la observ cuando se arrodill en el polvo, con mec'ones de pelo '5medos por el sudor, ,ue le ca"an sobre los o os, lo ,ue la obli!aba a fruncir los labios y soplar para apartarlos mientras limpiaba a una ni.ita ,ue 'ab"a vomitado por el mareo# @en"a las botas cubiertas de polvo y sus faldas llevaban las marcas de muc'os dedos sucios, pero su rostro brillaba por el sudor y la felicidad# Len mir a su alrededor# El Era) %tto 'ab"a despe!ado en el Mariposa para su si!uiente vuelta, llevando consi!o al !eneral de bri!ada )enrod *allantyne y al director del *arclays *an9# -ustav (ilmer estaba unto al 'an!ar, de espalda a ellos mientras retiraba el tapn de otro tambor de combustible# )or el momento no estaban ba o vi!ilancia# <EEvaF <la llam# Ella devolvi los ni.os a sus madres y se acerc a un costado de la aeronave, donde fin!i ocuparse de los ,ue estaban esperando# Le 'abl a Len sin mirarlo# <@e !usta vivir peli!rosamente, @e n# *ien sabes ,ue no debemos 'ablar en p5blico# <4ebo aprovec'ar toda oportunidad de tenerte a solas# <CLu/ ,uer"as decirmeD <6u expresin se 'ab"a ablandado, pero apart la mirada rpidamente# <Eres buena con los ni.os <le di o<# :o esperaba eso de una !ran dama como t5# %tra vez lo mir, sonriendo, con sus o os brillantes y espontneos ,ue no ocultaban nada# <6i crees ,ue soy una !ran dama, no me conoces bien# <Creo ,ue sabes lo ,ue siento por ti# <6", @e n# Lo s/# :o eres bueno para !uardar secretos# <6e rio# <C:o 'ay nin!una posibilidad de ,ue al!una vez podamos estar solos los dos untosD 6on tantas las cosas ,ue ,uiero decirte# <-ustav nos est mirando# =a 'emos 'ablado demasiado tiempo# 4ebo irme# )ara la media tarde, las filas de ni.os lle!aban a su fin# Len estaba a!otado# 8ab"a perdido la cuenta del n5mero de despe!ues y aterriza es ,ue 'ab"a llevado a cabo# :o todos 'ab"an sido perfectos, pero no le 'ab"a 'ec'o nin!5n da.o obvio al %bejorro y tampoco 'ab"a recibido nin!una ,ue a de sus pe,ue.os clientes# &ir la fila con cansancio# Luedaban cinco ni.os, de modo ,ue /ste ser"a su 5ltimo vuelo del d"a#

Entonces, al!o atra o su atencin# 7l!uien lo estaba saludando con la mano desde el otro lado de la cerca# Le tom un momento reconocer la cara del 'ombre, y podr"a 'aber necesitado ms si no 'ubiera sido por las ni.itas vestidas con brillantes saris ,ue estaban detrs de /l# <E)or todos los cielosF <Len se dio cuenta# <Es el se.or -oolam +ilab 'i con sus ,uerubines# <Entonces vio ,ue el ms pe,ue.o estaba llorando y los otros parec"an tener sus corazones a punto de romperse# 6e par en la cabina y les 'izo se.as para ,ue se acercaran# 6e diri!ieron a los portones del campo en un !rupo familiar compacto# )ero uno de los miembros de la comisin del Club de )olo, ,ue estaba cumpliendo funciones de !uardin, se ocupaba de impedir el in!reso de elementos no deseados# Era un 'ombre !rande y fornido, con un vientre como barril de cerveza y una cara muy ro a y ,uemada por el sol# Len sab"a ,ue era un colono reciente ,ue 'ab"a abandonado la madre patria para ocuparse de su concesin de mil ,uinientas 'ectreas# Evidentemente, 'ab"a aprovec'ado sin l"mites la cerveza !ratis de lord 4elamere# 8ab"a interceptado al se.or +ilab 'i con movimientos ne!ativos de cabeza# La consternacin en las caras de las ni.as era pat/tica# Len ba de un salto de la cabina y se diri!i 'acia la puerta, pero era demasiado tarde# Eva se le 'ab"a adelantado# Ella corri 'acia el !uardia como un Nac9 3ussell terrier detrs de una rata, y /l se retir apresuradamente antes de su arremetida# @om con sus manos a dos de las ni.as de +ilab 'i y Len corri para tomar el resto# Le 'abl por sobre sus cabezas# <CCundo tendremos una oportunidad de estar solosD <@en paciencia, @e n# )or favor# 7'ora basta# -ustav nos est mirando otra vez# Ella 'izo subir al 5ltimo ni.o por la escalerilla de la cabina y fue 'asta donde el se.or +ilab 'i estaba mirando nervioso desde el portn# Cuando Len 'izo re!resar al %bejorro a la pista despu/s del vuelo, ella se!u"a manteniendo una lar!a conversacin con /l unto al portn# I@odo 'ombre en la colonia est fascinado con ella y yo soy el 5ltimo de la fila#J Len se sorprendi por la fuerza de sus propios celos#

La :oc'e de 4amas en el casino del re!imiento de los 373 fue otro enorme /xito para todos, menos para Len# Estaba en la barra y miraba a )enrod, ,ue bailaba el vals con Eva# 6u t"o era una fi!ura imponente vestido con el uniforme de !ala y bailaba con ele!ancia# Eva se ve"a li!era y encantadora en los brazos de /l, con su pelo brillante balancendose y los 'ombros desnudos# 6u vestido era de una sutil tonalidad de violeta ,ue acompa.aba sus o os y destacaba la piel satinada de su escote# @en"a pec'os redondos y bien formados# 6us brazos eran lar!os y ele!antes# La piel le brillaba y las me illas estaban li!eramente coloradas mientras se re"a de una de las ocurrencias de )enrod# 7l pasar unto a /l dando vueltas, Len pudo escuc'ar al!o de su conversacin# Estaban 'ablando en franc/s

y )enrod desple!aba toda su simpat"a y sociabilidad# IEEl vie o bastardoF <pens Len amar!amente<# @iene edad como para ser su abuelo, pero yo no le de ar"a nada cerca de /l#J Lue!o vio el destello en los o os de Eva y el brillo de sus dientes blancos perfectos cuando le sonri# IElla no es me or ,ue /l# C:o puede resistir la tentacin de sonre"rle a cada 'ombre ,ue pasa por su vidaDJ La noc'e se extendi de manera interminable# Los c'istes de sus 'ermanos oficiales se ca"an de vie os, los discursos fueron aburridos, la m5sica era fuerte y desafinada y 'asta el ?'is9y ten"a mal sabor# 8ac"a calor esa noc'e y el aire en el saln era sofocante# 6e sent"a en aulado# La ni.a a ,uien nadie sacaba a bailar, y con la ,ue estaba cumpliendo con su deber padec"a de 'alitosisB apenas se la devolvi a su enorme y esperanzada madre, se escap a!radecidamente 'acia la noc'e# El aire era a!radable, el cielo estaba claro y las estrellas eran maravillosas# Escorpio estaba cabeza aba o con su a!ui n levantado, listo para atacar# Len se meti las manos en los bolsillos y se pase tristemente por la plaza de armas# Cuando termin de dar la vuelta y estuvo de re!reso en el casino, vio a un pe,ue.o !rupo de 'ombres en la !aler"a# Estaban fumando ci!arros, y Len escuc' la carca ada de una voz ,ue le resultaba familiar y ,ue se destacaba en el centro del !rupo# Mue respondida casi de inmediato por otra ,ue le crisp los nervios de manera tan dolorosa como la primera# ILa 3ana 6nell y su servil c'upamedias Eddy 3oberts <pens irritado<# Nusto cuando empezaba a sentirme me or, aparecen las dos personas en el mundo con ,uienes menos ,uiero encontrarme#J )or suerte, 'ab"a una entrada trasera al saln de baile, as" ,ue se diri!i silenciosamente por la pared lateral del edificio, ,ue estaba cubierto por una densa enredadera, una bi!nonia ro a# Cuando dobl la es,uina, se encendi un fsforo +esta, ,ue brill en la oscuridad, y vio a una pare a parada entre la discreta cortina de las 'o as y las flores de la enredadera# La mu er estaba de espaldas a /l# Ella 'ab"a encendido el +esta y lo sosten"a para el 'ombre, ,ue se a!ac' sobre la llama para encender su ci!arro# Al se enderez ec'ando 'ilos de 'umo# El +esta todav"a se estaba ,uemando y !racias a su luz Len vio ,ue el 'ombre era )enrod# :i /l ni la mu er se dieron cuenta de su presencia# <-racias, mi ,uerida <di o )enrod en in!l/s# Entonces, descubri a Len y su expresin cambi a una de cierta alarma<# EEs LenF <exclam# I3aro comentarioJ, pens Len# 6onaba ms como una advertencia ,ue como un saludo amistoso# La mu er dio la vuelta para mirarlo, todav"a sosteniendo el +esta encendido# Lo de caer y le puso el pie encima para apa!ar la llama, pero /l alcanz a ver la expresin de su cara# Ella y )enrod estaban actuando como un par de conspiradores# <Monsieur Courtney, E,u/ susto me dioF :o lo escuc'/ acercarse# 8abl en franc/s### pero Cpor ,u/ 'ac"a apenas unos se!undos, )enrod le 'ab"a

'ablado en in!l/sD <)erdneme# Estoy interrumpiendo# <4e nin!una manera <ne! )enrod<# El aire en el saln est sofocante# Esos pe,ue.os ventiladores punkah son peor ,ue in5tiles# (rJulein von Kellber! se sinti mal y necesitaba un poco de aire fresco# = yo, por otro lado, necesitaba fumar# <)asaba al franc/s cuando se diri!"a a Eva# <Le estaba diciendo a mi sobrino ,ue usted estaba un poco indispuesta por el calor y el aire viciado# <&e siento bien a'ora <respondi, en la misma len!ua, y aun,ue Len no pod"a ver su cara, parec"a completamente serena otra vez# <Estbamos 'ablando de la banda y su repertorio musical <inform )enrod<# (rJulein von Kellber! siente ,ue su interpretacin de 6trauss se parece a una danza tribal de !uerra y prefiere la manera en ,ue se las arre!lan con la polca# I@"o, me parece ,ue usted est 'ablando demasiado <pens con cierta amar!ura<# 7l!o muy extra.o est pasando a,u"#J )or un rato ms, particip en esa conversacin insi!nificanteB lue!o se inclin ante Eva# <)or favor, exc5seme (rJulein, pero yo no soy tan fuerte como ustedes dos# 4ebo ir a mi casa a dormir un poco# C$sted y el Era) re!resarn al campamento @andala despu/s del baile, o se alo arn en el 8otel :orfol9D <@en!o entendido ,ue -ustav nos llevar de re!reso al campamento en el ve'"culo de caza <respondi Eva# <&uy bien# 8e dado rdenes a mi personal para ,ue ten!an todo listo a su re!reso# 6i 'ay al!o ,ue usted necesite, no tiene ms ,ue 'ac/rselos saber# 2ma!ino ,ue ma.ana usted y el Era) %tto ,uerrn dormir 'asta ms tarde# El desayuno ser servido cuando usted lo pida# <2nclin la cabeza 'acia )enrod# <7un,ue claramente 'ay ,ue cumplir con el deber, se.or, estoy descubriendo ,ue la carne se cansa rpido# $no o dos ms bailes por deber y me ver/ envuelto en una nube de polvo cuando me vaya a la cama# <Como buen t"o, 'ar/ una mencin amable sobre ti en los despac'os, mi muc'ac'o# 8as mantenido en alto el 'onor del re!imiento# La manera en ,ue llevaste la antorc'a encendida con la 'i a de C'arlie Karboys fue muy a!radable de observar# 8as sido evaluado y no 'as ,uedado mal# <&uy amable de su parte, t"o# <Los de , pero cuando lle! a la puerta del saln se dio vuelta para mirarlos# Eran dos siluetas oscuras y no pudo ver sus caras, pero 'ab"a al!o en la manera en ,ue se inclinaban uno 'acia el otro, una tensin en la manera en ,ue sosten"an sus cabezas ,ue lo convenci de ,ue ya no estaban 'ablando de la interpretacin de la polca, sino de al!o de muc'a ms importancia#

ICEn ,u/ andan ustedes dosD CLui/n eres realmente, Eva von Kellber!D Cuanto ms me acerco a ti, ms escurridiza te vuelves# Cuanto ms me entero de ti, menos te conozco#J

Len fue despertado por el ruido del ve'"culo de caza &eerbac' ,ue lle!aba por el camino de la ciudad con el Era) cantando la cancin de cervecer"a alemana I)erd" mi corazn en 8eidelber!J a todo pulmn# 6e sent en la cama, encendi un +esta y verific la 'ora en el relo de plata de )ercy, ,ue estaba en la mesa de luz# Maltaban seis minutos para las cuatro de la ma.ana# Escuc' el ruido del automvil al detenerse en el campamento y el sonido de las puertas al cerrarse, la voz del Era) %tto ,ue le !ritaba las buenas noc'es a -ustav y la risa de Eva# Len sinti una pu.alada de celos y farfull; <)or el ruido ,ue 'aces, 'as bebido un barril, Era)# 4eber"as tener ms cuidado cuando bebes con 4elamere# Espero ,ue ten!as una resaca atroz por la ma.ana# @e lo mereces, bastardo# Lued decepcionado# El Era) %tto apareci en la carpaHcomedor un poco despu/s de las oc'o, con aspecto ale!re y descansado# El blanco de sus o os era tan claro y brillante como el de un beb/# Le !rit a 2s'mael ,ue le tra era caf/ y cuando /ste lle!, ec' un c'orro de co.ac en el arro caliente# <*eber me da muc'a sed# Ese in!l/s loco de 4elamere se ,ued sin !ente por la ,ue brindar, as" ,ue al final de la noc'e estbamos brindando por su caballo favorito y por su perro de caza# Est loco ese tipo# 8abr"a ,ue encerrarlo por su propio bien y por el bien de todos los dems# <6e!5n recuerdo, no fue lord 4elamere el ,ue se par de cabeza en medio de la pista de baile y bebi un vaso de co.ac estando boca aba o# <:o, /se era yo <admiti el Era) %tto<# )ero fui desafiado por 4elamere# :o tuve ms remedio ,ue 'acerlo# C$sted sab"a ,ue fue mordido por un len cuando era ms ovenD Asa es la razn por la ,ue co ea# <@odo el mundo en la colonia conoce esa 'istoria# <Estaba tratando de matarlo con un cuc'illo# <El Era) %tto sacudi la cabeza tristemente# <ELu/ locoF 8abr"a ,ue encerrarlo, realmente# <4"!ame, Era) %tto, Cno es i!ualmente loco tratar de matar uno con una assegaiD <NeinF E4e nin!una maneraF $n cuc'illo es al!o est5pido, pero una lanza es sumamente l!ica# <El Era) %tto termin su caf/ y !olpe la mesa con su arro# <Le a!radezco ,ue me lo recuerde, Courtney# =a estoy 'arto de estas bromas de estudiantes, como dice el loco 4elamere# 8e brindado por todo el mundo y 'e bailado con cada una de las !ordas matronas britnicas en la colonia# 8e 'ec'o volar en mis 'ermosas m,uinas a

sus malcriados 'i os ,ue vomitan# En pocas palabras, 'e cumplido con todas las finezas re,ueridas y 'e dado cumplimiento a mis obli!aciones sociales con el !obernador y los ciudadanos de esta colonia# 7'ora ,uiero salir a la tierra vir!en y dedicarme un poco a la caza de verdad# <&e encanta escuc'arlo decir eso, se.or# Como usted, yo ya 'e tenido suficiente de :airobi por un tiempo# <E*ienF )uede partir de inmediato# Convo,ue a esos dos altos pa!anos suyos y lleve al %bejorro a los terrenos de caza# 8a!a correr la voz en todas las tribus a lo lar!o y lo anc'o del valle del 3ift de ,ue estoy buscando el len ms !rande ,ue 'aya existido en la tierra de los masai# Le dar/ una recompensa de veinte cabezas de !anado vacuno al efe cuyo pueblo lo encuentre para m"# +yase a'ora y no re!rese 'asta ,ue ten!a buenas noticias para traerme# 3ecuerde, Courtney, debe ser !rande y su melena debe ser tan ne!ra como el sabueso del infierno# <4e inmediato, Era), pero Cpuedo acabar esta taza de caf/ antes de partirD <%tro buen c'iste in!l/s# Ca, es !racioso# 7'ora le contar/ un buen c'iste alemn# Encuentre mi len o le patear/ el culo 'asta ,ue usted co ee peor ,ue el maldito 4elamere# Aste s" ,ue es un c'iste realmente !racioso, CnoD

Cuando Eva entr en la carpaHcomedor una 'ora despu/s, el Era) %tto estaba solo en la lar!a mesa con un motn de documentos apilados delante de /l# Examinaba detenidamente uno ,ue llevaba el escudo del !uila ne!ra del &inisterio de -uerra alemn y 'ac"a anotaciones en su libreta# Lo de a un lado y levant la vista cuando Eva apareci en la entrada de la carpa con la luz de la ma.ana detrs de ella# Llevaba sandalias y un li!ero vestido de verano con un estampado floral encantador, ,ue la volv"a tan atractiva como una escolar# @en"a el cabello reci/n lavado y cepillado en una cascada de pe,ue.as ondas como de piel de marta cebellina ,ue le ca"an por la espalda# 6us labios estaban sin pintar# 6e le acerc por detrs y le puso un brazo sobre el 'ombro# Al le tom la mano, le abri los dedos y le bes la palma# <CCmo puedes ser tan 'ermosaD <le pre!unt<# C:o te sientes culpable por 'acer ,ue cual,uier mu er ,ue est/ cerca de ti se vea insulsa y fea en comparacinD <C= t5 no te sientes culpable por mentir con tanta facilidad y de manera tan convincenteD <Lo bes directamente en la bocaB lue!o de escapar unas risitas y se apart cuando /l extendi su mano para tocarle los pec'os# <4ebes alimentarme primero, mi ,uerido Era) %tto# 2s'mael se 'ab"a preparado para su lle!ada# Llevaba su me or fez escarlata con una borla ne!raB su kanza 'ab"a sido lavada cuidadosamente y lue!o planc'ada para ,ue ,uedara inmaculada como una nevada nueva# 6us dientes destellaron brillantes cuando

sonri# <*uenos d"as, memsahib# ELue su d"a est/ lleno del perfume de las rosas y ten!a el sabor de frutas tan dulces como /stasF <8ablaba en franc/s mientras pon"a una fuente de rebanadas de man!os, bananas y papayas delante de ella# <Merci beaucoup, 2s'mael# C4nde aprendi usted a 'ablar tan buen franc/sD <@raba / muc'os a.os para el cnsul en &ombasa, memsahib# <2s'mael sonri radiante# Ella 'ab"a 'ec'izado a todo el personal del campamento @andala# <Muera de a,u", infiel de falsa sonrisa <intervino el Era) %tto<# &i caf/ est fr"o# @reme otra cafetera# <@an pronto como 2s'mael se retir, su estilo cambi y se puso formal y serio# <*ien, me pude des'acer de Courtney# Lo envi/ a los lu!ares de caza a buscar el len del ,ue tanto 'emos 'ablado# Estar bien le os mientras se ocupa de su tarea# 7 pesar de su aspecto 'onesto y su personalidad cautivadora, no conf"o en /l# Es demasiado sa!az para mi !usto# 7noc'e llevaba puesto el uniforme del e /rcito# Ase fue el primer indicio ,ue tuve de ,ue estaba en la lista de, reserva del e /rcito britnico# 7dems, me enter/ por 4elamere ,ue el !eneral de bri!ada *allantyne es su t"o# 6us conexiones con el e /rcito britnico son fuertes# En el futuro debemos ser ms cuidadosos con /l# <)or supuesto, %tto# <6e sent en la silla al lado de /l y concentr su atencin en la fuente de fruta# <Lle! un cable de *erl"n ayer# 8an or!anizado mi reunin con +on Letto? para el d"a diecisiete <continu<# Es un vuelo lar!o a 7rus'a, pero no puedo permitirme estar le os muc'o tiempo# 8ay demasiadas personas ,ue nos observan# Empaca al!unas de tus cosas bonitas, Eva# Luiero estar or!ulloso de ti# <C3ealmente me necesitas conti!o, Era) %ttoD 6ern todas c'arlas de 'ombres y muy aburridas# )referir"a ,uedarme a,u" y pintar un poco# <)inc' una rebanada de man!o maduro# 6u actitud de cierto desinter/s por sus asuntos de ne!ocios y sus propiedades era una pose ,ue ella 'ab"a perfeccionado a lo lar!o de su prolon!ada relacin con /l# Le proporcionaba frutos muc'o ms !randes ,ue si 'ubiera tratado de obtener informacin de /l# $na vez ms su paciencia 'ab"a sido recompensada !enerosamente# )or primera vez desde ,ue 'ab"an partido de Kies9irc'e, 'ab"a mencionado a +on Letto? +orbec9# Ella sab"a ,ue /se era el verdadero propsito de su expedicin africana# Eso era lo ,ue estaba tras toda esa actuacin y falsas demostraciones# <6", efectivamente, $iebling# 6abes ,ue siempre te necesito conmi!o# <CLui/n estar a'", aparte de +on Letto?D C8abr al!una otra mu erD <Lo dudo# +on Letto? es soltero# Es posible ,ue el !obernador 6c'nee est/ a'",

pero /l y +on Letto? no se llevan bien, o por lo menos eso creo# :o ser una ocasin social# La persona ms importante en la reunin ser el ber sudafricano, (oos de la 3ey# Al es el e e en torno al ,ue todo !ira# <@al vez soy slo una ni.a tonta, como a menudo dices, pero Cno es /sta una manera muy complicada de encontrarseD C:o 'abr"a sido ms fcil para este !eneral ber simplemente 'aber via ado a *erl"n### o no pod"amos nosotros 'aber via ado a Ciudad del Cabo en la comodidad de un transatlntico como el %dmiralD <En 6udfrica, 4e la 3ey es un 'ombre marcado# Mue uno de los l"deres bers ,ue luc' muy duro contra los britnicos# 4esde el armisticio, no es nin!5n secreto ,ue /l alber!a profundos sentimientos contra los britnicos# Cual,uier contacto entre /l y nuestro !obierno encender"a las alarmas en Londres# La reunin tiene ,ue ser fuera de su propio pa"s# 8ace diez d"as, con !ran secreto, fue reco!ido de la costa sudafricana por uno de nuestros submarinos y tra"do a 4arHesH6alaam# 4espu/s de nuestra reunin, re!resar por la misma ruta# <&ientras tanto, t5 ests en un safari de caza mayor en un pa"s vecino# :o 'ay nada ,ue lleve a al!uien a sospec'ar ,ue ustedes dos al!una vez estuvieron en contacto# 7'ora veo ,ue se trata de una muy proli a conspiracin# <&e ale!ro ,ue lo apruebes# <6onri sarcsticamente# <@odo este asunto debe ser muy importante para ti si vas a pasar tanto tiempo en eso, cuando podr"as 'aber estado cazando# <Lo es# <7sinti con la cabeza seriamente# <Cr/eme, lo es# El instinto le advirti ,ue 'ab"a ido bastante le os por el momento# 6uspir y murmur; <&uy importante y mortalmente aburrido# 6i voy conti!o, Cme comprars un bonito re!alo cuando re!resemos a 7lemaniaD <8izo un mo'"n y movi las lar!as pesta.as oscuras, usando sus o os con astucia# Esto ten"a muc'o ms ,ue ver con el persona e ,ue 'ab"a construido para complacerlo# Era el tipo de respuesta superficial ,ue /l 'ab"a lle!ado a esperar de ella# En el tiempo ,ue llevaban untos, ella 'ab"a descubierto cmo mane ar cada situacin ,ue pudiera sur!ir entre ellos y cmo satisfacer de la me or manera todas sus expectativas# Comprend"a precisamente ,u/ necesitaba /l de ella# %tto no ,uer"a ,ue fuera una compa.era, o al!uien ,ue le diera est"mulo intelectual# 8ab"a muc'os otros ,ue pod"an 'acer eso# Al la ,uer"a como un ornamento, una belleza poco complicada y dcil, al!uien ,ue pudiera primero excitar para lue!o 'bilmente satisfacer sus pasiones animales# La ,uer"a como una pertenencia a!radable, ,ue provocara la envidia y la admiracin de otros 'ombres y mu eresB una condecoracin ,ue aumentara su propia posicin y presti!io social# @an pronto como ella se convirtiera en una molestia, la descartar"a con la misma facilidad con ,ue se tira un par de zapatos ,ue 'acen doler los pies# Ella sab"a muy bien ,ue cientos de otras mu eres 'ermosas estar"an encantadas de

tomar su lu!ar# Era una medida de sus 'abilidades como cortesana el 'ec'o de ,ue /l la 'ubiera conservado tanto tiempo a su lado# <6er el re!alo ms bonito ,ue podamos encontrar en todo *erl"n <acord fcilmente# <C@e parece ,ue lleve el vestido de Mortuny ,ue me compraste en )ar"sD CLu/ crees ,ue el !eneral +on Letto? +orbec9 pensar de /lD <$na mirada a ti con ese vestido y sus pensamientos 'ar"an ,ue lo metieran entre re as en cual,uier sociedad decente <di o el Era) %tto ri/ndose# Lue!o levant la voz y !rit; <Els'maelF <7penas /ste apareci, le orden; <E8az ,ue bwana 8ennie ven!a acF 4ile ,ue ven!a de inmediato# En unos minutos, 8ennie du 3and apareci en la puerta de la carpa# El !esto apretado de su cara marrn y curtida por el clima era de preocupacin y sosten"a su manc'ado sombrero flexible sobre el pec'o, retorci/ndolo entre los dedos con manc'as de !rasa# <Entra, 8ennie# :o te ,uedes all" parado# <El Era) %tto lo salud con una sonrisa amistosa y lue!o mir a Eva# <4ebes perdonarnos, $iebling# =a sabes ,ue 8ennie no 'abla alemn, as" ,ue 'ablaremos en in!l/s# <)or favor, Era) %tto, no te preocupes por m"# @en!o mi libro de aves y mis binoculares# Estar/ muy bien# <6e a!ac' para besarlo cuando pas unto a su sillaB lue!o fue a sentarse usto afuera de la carpa, donde ten"a una buena vista del bebedero y el comedero para p aros ,ue Len 'ab"a instalado para ,ue ella estuviera entretenida# *andadas ruidosas de p aros cantores estaban reunidas a su alrededor; pinzones de fue!o, picos de coral, p aros te edores y canarios silvestres# 7un,ue estaban a una distancia desde la ,ue pod"a escuc'arlos, i!nor la conversacin de los dos 'ombres en la carpaHcomedor mientras se concentraba en capturar en su cuaderno de dibu o las formas y los colores de a,uellas pe,ue.as criaturas ,ue eran como oyas# Casi de inmediato, el Era) %tto se olvid de ella y dedic toda su atencin a 8ennie# <CConoces bien 7rus'a y el campo de esa zona, 8ennieD <@raba / en una compa."a maderera all" durante dos a.os# Estaban talando en las pendientes ba as del monte &eru# Lle!u/ a conocer bien el rea# <8ay un fuerte militar sobre el r"o $sa, jaD <Ca# Es un punto de referencia de la zona# La !ente de por all" lo llama el Castillo *a.ado de 7z5car# Est pintado de blanco brillante y 'ay torrecillas y almenas en toda la

parte de arriba de las murallas# )arece salido de un libro ilustrado pava ni.os# <+amos a volar a ese lu!ar# CCrees ,ue podr"as encontrarlo desde el aireD <:unca 'e volado en avin, pero estoy se!uro de ,ue 'asta un cie!o podr"a ver esa construccin desde una distancia de cien 9ilmetros# <*ien# )reprate para partir ma.ana por la ma.ana al clarear el d"a# <7penas puedo creer ,ue estar/ volando en una de sus m,uinas, se.or# <6onri# <)uedo ayudar con el mantenimiento y el abastecimiento de combustible# <:o te preocupes por eso# -ustav se ocupa de esos detalles# :o es para eso ,ue vienes conmi!o# :ecesito ,ue me presentes a un vie o ami!o tuyo#

El sol estaba todav"a deba o del 'orizonte cuando el Mariposa levant vuelo del campo de polo# 8ac"a fr"o por las rfa!as de aire de las 'oras previas al amanecer y todos en la cabina iban prote!idos con !randes abri!os# El Era) %tto fue directamente al 6ur a mil metros sobre el suelo y no muc'o despu/s de ,ue cruzaron la escarpadura del valle del 3ift, el sol apareci por encima del 'orizonte con sorprendente rapidez e ilumin el !ran bastin monta.oso del (iliman aro, el cual, aun,ue estaba a ms de ciento cincuenta 9ilmetros de all", se!u"a dominando el 'orizonte del 6ur# Eva iba sola en el asiento trasero de la cabina, fuera de la vista del Era) %tto, ,ue estaba sentado adelante, frente a los controles# Estaba acurrucada detrs del parabrisas, envuelta en su pesado abri!o de loden# Llevaba el pelo cubierto con su casco y los o os, prote!idos con las lentes a'umadas de sus antiparras# -ustav y 8ennie iban en la parte de adelante de la cabina, absortos en la vista ante de ellos# :in!uno se dio vuelta para mirarla# )or lo !eneral, todos los o os estaban sobre ella, y era extra.o no ser observada# )or una vez no ten"a ,ue actuar# )or una vez pod"a de ar ,ue sus emociones se soltaran del freno ,ue ella les pon"a y se sintieran libres# 7l mirar por el lado de estribor de la cabina, pudo tener una amplia vista de la enorme re!in color marrn, a lo lar!o y a lo anc'o del amplio valle del 3ift# 7,uellos espacios inmensos aumentaban su sensacin de soledad# La 'ac"an sentirse diminuta e insi!nificante# La sensacin de total aislamiento de todo contacto 'umano si!nificativo la sobreco!i# Consider las profundidades de su desesperacin y llor# Era la primera vez ,ue derramaba l!rimas desde a,uel fr"o d"a de noviembre de 'ac"a seis lar!os a.os en ,ue, parada unto a la tumba, vio el ata5d de su padre cuando lo ba aban a la tierra# 8ab"a estado sola desde entonces# Era demasiado tiempo# %culta por el casco, llor en silencio y en secreto# Esta debilidad repentina la aterroriz# En todos los a.os en ,ue se 'ab"a visto forzada a vivir una vida de ilusin y desilusin, de u!ar el ue!o de sombras y espe os, nunca 'ab"a sido asaltada por sentimientos como /stos# 6iempre fue fuerte# 6iempre supo cul era su deber y era constante en su determinacin# )ero en ese momento al!o 'ab"a cambiado y no sab"a ,u/ era# Entonces, sinti ,ue el avin descend"a en un n!ulo pronunciado y vio una monta.a ,ue aparec"a en lo alto# 6e 'ab"a retirado tan profundamente dentro de s" ,ue crey ,ue era un truco de su ima!inacin# La monta.a era tan et/rea ,ue flotaba sobre una nube plateada# 6ab"a ,ue no pod"a ser real# CEra un rayo de esperanza en medio de su desolacinD CEra su refu!io en el cielo, donde pod"a esconderse de las manadas de lobos ,ue la perse!u"anD 2m!enes tan inconsistentes y extrava!antes como esta monta.a de ensue.o pasaban fu!azmente por su mente# Entonces, con un sobresalto, se dio cuenta de ,ue no se trataba de un sue.o# Era Lonsonyo# Las nubes sobre las ,ue parec"a flotar eran un compacto banco de neblina plateada en su base# &ientras miraba la neblina empez a disiparse en la tibieza del sol naciente y el macizo de Lonsonyo ,ued a la vista#

6inti ,ue la desesperacin abandonaba su alma como una vie a piel y la fuerza volv"a a ella# Comprendi los cambios ,ue la 'ab"an abrumado de manera tan repentina y completa# 8asta ese momento 'ab"a cre"do ,ue slo la fuerza la manten"a en el curso trazado, pero a'ora sab"a ,ue era resi!nacin# :o 'ab"a 'abido nin!5n otro camino posible para ella# )ero eso 'ab"a cambiado# :o era la desesperacin la ,ue la 'ab"a sobreco!ido de manera tan repentina, sino la esperanza# $na esperanza tan fuerte ,ue superaba todo lo dems# <La esperanza ,ue nace del amor <susurr para s"# :unca 'ab"a podido amar a un 'ombre antes# :unca 'ab"a podido confiar en un 'ombre antes# :unca antes 'ab"a permitido ,ue un 'ombre penetrara en sus sitios ms secretos y bien prote!idos# )or eso fue ,ue el sentimiento le 'ab"a resultado tan extra.o# )or eso fue ,ue no lo 'ab"a sabido de inmediato# En ese momento, 'ab"a encontrado a un 'ombre ,ue le 'ab"a 'ec'o atreverse a tener esperanza# 8asta entonces ella se 'ab"a resistido, pues lo conoc"a poco a /l, tanto como /l la conoc"a a ella# )ero en ese momento su resistencia se 'ab"a desmoronado# Lo 'ab"a de ado entrar# 7 pesar de s" misma, se 'ab"a rendido a /l# )or primera vez en su vida, le 'ab"a dado a al!uien su confianza y su amor incondicional# 6inti ,ue esta nueva esperanza conten"a sus l!rimas y fortalec"a su determinacin# IE@e n, o', @e nF 6/ ,ue el camino ,ue vamos a recorrer untos ser lar!o y duro# @antas trampas y escollos asedian nuestro camino# )ero s/ con i!ual certeza ,ue untos podemos lle!ar a la cumbre de nuestra monta.a#J

El Era) %tto volaba por los ca.ones a/reos del cielo, con las nieves eternas y los brillantes !laciares del (iliman aro, ,ue se alzaba a !ran altura y proyectaba su sombra sobre ellos# El Mariposa fue sacudido de manera implacable por los vientos ,ue !iraban en torno a los tres picos volcnicos extin!uidos de la monta.a# Lue!o escap de la influencia del (iliman aro y vol 'acia la luz del sol# )ero 'ab"a otra cordillera directamente delante de ellos y &eru era muy diferente del !ran macizo ,ue 'ab"an de ado atrs# Eva ima!in ,ue, si el (iliman aro fuera el mac'o, &eru ser"a la 'embra# Era ms ba a y ms apacible en su aspecto, cubierta con densos y verdes bos,ues en lu!ar de speras rocas y 'ielo# 8ennie du 3and le 'izo un !esto al Era) %tto, se.alndole el nuevo curso# -ir en un n!ulo cerrado por las pendientes ms ba as de &eru y pas volando sobre la ciudad de 7rus'a, ,ue se acurrucaba al pie de la monta.a# Lue!o 8ennie se.al 'acia adelante y vieron el brillo blanco de las murallas almenadas del fuerte $sa, ,ue se alzaba sobre el r"o# Cuando el avin se acerc, pudieron ver la bandera izada sobre la torrecilla central, ,ue flameaba en la brisa, con el !uila imperial ne!ra de dos cabezas de 7lemania sobre un fondo ro o, amarillo y ne!ro# El avin pas volando ba o unto a las murallas blancas, y las fi!uras uniformadas sobre las almenas los observaron# $n automvil del Estado &ayor sali por el portn principal y se diri!i 'acia el terreno abierto unto a las orillas del r"o $sa, levantando un manto de polvo detrs de /l# El Era) 'izo un !esto de satisfaccin con la cabeza# El

ve'"culo era uno de los ms recientes modelos de su propia fbrica# 8ab"a dos 'ombres en el asiento trasero# @al como 'ab"a solicitado, una fran a de tierra paralela a la costa del r"o 'ab"a sido limpiada antes de su arribo# La tierra se ve"a tan fresca como un campo arado y los rboles arrancados se amontonaban desordenadamente a los costados# En un extremo flotaba en el aire una man!a de viento en la punta de un mstil alto# El dise.o de la pista de aterriza e era exactamente como /l 'ab"a estipulado ,ue deb"a ser en sus cables al coronel +on Letto? +orbec9# 7terriz con suavidad y de rodar al Mariposa 'asta donde estaba estacionado el automvil del Estado &ayor# $n oficial alemn uniformado estaba parado unto a la puerta delantera abierta del ve'"culo, con un pie en el estribo# 7penas el Era) %tto ba la escalerilla del avin, el oficial se adelant para darle la bienvenida# Era un 'ombre alto, del!ado pero con 'ombros anc'os, con uniforme de campa.a !ris y casco tropical cubierto de fieltro# Llevaba las insi!nias ro o y oro de oficial del Estado &ayor en el cuello y la Cruz de 8ierro, primera clase, en la !ar!anta# 6u proli o bi!ote estaba salpicado de !ris y su mirada era directa y a!uda# <CConde %tto von &eerbac'D <pre!unt mientras saludaba con ele!ancia<# 6oy el coronel )aul von Letto? +orbec9# <6u voz era clara y precisa, acostumbrada a mandar# <Efectivamente, coronel# 4espu/s de toda nuestra correspondencia, estoy encantado de conocerlo# <El Era) %tto le estrec' la mano y observ atentamente sus facciones# 7ntes de partir de *erl"n 'ab"a 'ec'o una visita especial al cuartel !eneral del e /rcito en la avenida $nter 4en Linden, donde 'ab"a tenido acceso a la 'o a de servicios de +on Letto? +orbec9# Era un documento impresionante# Luiz no 'ab"a nin!5n otro oficial de ran!o e,uivalente ,ue 'ubiera estado en servicio activo tanto como /l# En C'ina 'ab"a participado en la campa.a para aplastar a los bxers# En el sudoeste del frica alemana 'ab"a peleado a las rdenes de +on @rot'a durante su despiadado !enocidio de los 'ereros# 6esenta mil 'ombres, mu eres y ni.os 'ab"an sido exterminados, ms de la mitad de la tribu# 4espu/s de eso, +on Letto? +orbec9 'ab"a pasado a comandar las ,chutztruppe en el Camer5n, antes de ser nombrado para la misma tarea all", en frica %riental 7lemana# <Coronel, perm"tame presentarle a (rJulein von Kellber!# <Encantado, (rJulein# <+on Letto? +orbec9 volvi a 'acer el saludo militar, !olpe los tacos e 'izo una reverencia mientras sosten"a la puerta abierta del ve'"culo para ,ue Eva se sentara en el asiento de atrs# 4e aron ,ue -ustav y 8ennie se ocuparan del Mariposa y partieron 'acia el fuerte# El Era) %tto fue directamente a lo importante# 6ab"a ,ue el coronel esperaba e iba a valorar un enfo,ue directo# <C8a lle!ado bien nuestro visitante del 6ur, coronelD <Lo est esperando en el fuerte#

<CLu/ le 'a parecidoD CEst a la altura de su reputacinD <4if"cil decirlo# :o 'abla ni alemn ni in!l/s# 6lo su afri9ans nativo# &e temo ,ue usted tendr al!una dificultad para comunicarse con /l# <=a 'e tomado medidas al respecto# $no de los 'ombres ,ue tra e conmi!o es afri9ner# Es ms, luc' a las rdenes de 4e la 3ey contra los britnicos en frica del 6ur# 7dems, 'abla un in!l/s fluido, como s/ ,ue usted tambi/n, coronel# :o tendremos problemas para comunicarnos# <EExcelenteF Eso sin duda va a facilitar las cosas# <+on Letto? +orbec9 asinti con la cabeza mientras atravesaban los portones para lle!ar al patio interior# <4espu/s de su via e, usted y (rJulein von Kellber! ,uerrn ba.arse y descansar un rato# El capitn 3eitz los llevar a los aposentos ,ue 'an sido preparados para ustedes# 7 las cuatro, es decir, en dos 'oras, 3eitz re!resar y lo conducir a la reunin con 4e la 3ey# Como +on Letto? +orbec9 lo 'ab"a prometido, 3eitz llam a la puerta de la suite de 'u/spedes precisamente a las cuatro# El Era) %tto control su relo # <Es puntual# CEsts lista, EvaD <La puntualidad era al!o ,ue esperaba de todo el mundo a su alrededor, incluso de ella# La mir desde lo alto de su brillante cabeza 'asta sus pe,ue.os y delicados pies# Ella se 'ab"a ocupado de su apariencia y sab"a lo encantadora ,ue estaba# <6", Era) %tto# Estoy lista# <Ase es el vestido de Mortuny# @e ,ueda maravillosamente# Llam al capitn 3eitz, ,ue entr y salud respetuosamente# 4etrs de /l, 8ennie du 3and estaba en la entrada abierta# Llevaba una camisa limpia, se 'ab"a afeitado y alisado el cabello con fi ador# <@e ves muy ele!ante, 8ennie <le di o Eva# Al sab"a bastante alemn rudimentario como para comprenderla y se ruboriz con placer deba o de su piel bronceada# <6i est listo, por favor s"!ame, se.or <lo invit 3eitz, y lo si!uieron por el pasillo con suelo de piedra 'asta la escalera circular ,ue conduc"a arriba, a las almenas# 7ll", en la terraza, el coronel +on Letto? +orbec9 los esperaba ba o un toldo de lona# Estaba sentado a una pesada mesa de teca sobre la ,ue 'ab"a una variedad de bebidas y refri!erios# En el otro extremo de las almenas, se ve"a otra fi!ura alta con levita ne!ra# Estaba de espalda a ellos y ten"a las manos a!arradas por detrs# &iraba 'acia el otro lado del r"o, al monte &eru, ,ue pod"a verse entre la distante neblina#

+on Letto? +orbec9 se puso de pie para darles la bienvenida, y apenas termin de pre!untar cort/smente por la comodidad de su alo amiento, mir a 8ennie con inter/s# <Aste es 4u 3and, el 'ombre del ,ue le 'abl/# <Los present el Era) %tto# < Estuvo ba o las rdenes 4e la 3ey# <Cuando se mencion su nombre, la fi!ura vestida de ne!ro ,ue estaba en el extremo de las almenas se volvi 'acia ellos# @endr"a unos sesenta a.os, y su pelo plateado 'ab"a retrocedido para de ar ver una frente anc'a y redondaB la piel era blanca y suave donde 'ab"a sido prote!ida del sol por su sombrero# Los rulos ,ue le ,uedaban le ca"an 'asta los 'ombros, moteando la tela oscura de su levita con manc'as de caspa# @en"a una barba densa, abundante y rebelde# 6u nariz era !randeB la l"nea de su boca, adusta e implacable# 6us o os 'undidos eran tan a!udos y fanticos como los de un profeta b"blico# Es ms, llevaba una pe,ue.a *iblia en la mano derec'a, ,ue meti en el bolsillo de su levita cuando se acerc 'acia el Era) %tto# <Aste es el !eneral Nacobus 8erculaas de la 3ey <lo present +on Letto? +orbec9, pero antes de ,ue lle!ara a ellos, 8ennie corri para interceptarlo y cay sobre una rodilla delante de /l# <E-eneral (oosF Le rue!o ,ue me d/ su bendicin# 4e la 3ey se detuvo y mir 'acia aba o# <:o se arrodille ante m"# :o soy sacerdote y no soy ms un !eneral# 6oy a!ricultor# ELevntese, 'ombreF <Lue!o mir a 8ennie con mayor atencin# <Conozco su cara, pero 'e olvidado su 'ombre# <4u 3and, !eneral# 8ennie du 3and# <8ennie sonri radiante de placer al ver ,ue lo recordaba# <Estuve con usted en :ooit!edac't y =sterspruit# <Asas eran dos de las victorias notables ,ue los bers 'ab"an obtenido durante la !uerra# En =sterspruit, las tropas volantes de 4e la 3ey 'ab"an capturado tal cantidad de provisiones de los depsitos britnicos ,ue el pe,ue.o e /rcito ber se 'ab"a re uvenecido, lo ,ue les dio la voluntad y el deseo de se!uir luc'ando por otro a.o# <Ca, me acuerdo# $sted fue el ,ue nos !ui para cruzar el r"o despu/s de la luc'a en Lan!laa!te, cuando los soldados nos ten"an rodeados# $sted salv al !rupo esa noc'e# CLu/ est 'aciendo a,u", 'ombreD <+ine a estrec'arle la mano, !eneral# <E6er un placer para m"F <respondi 4e la 3ey mientras recib"a el fuerte apretn de manos de 8ennie# 3esultaba claro ver por ,u/ sus 'ombres lo admiraban y lo reverenciaban tanto<# C)or ,u/ abandonaste la 3ep5blica Libre de %ran!e, 8ennieD <)or,ue ya no era una rep5blica y ya no era libre# La convirtieron en parte de un Estado extran ero llamado 2mperio *ritnico <respondi 8ennie#

<6er una rep5blica otra vez# CEntonces, volvers conmi!oD :ecesito a buenos combatientes como t5# 7ntes de ,ue 8ennie pudiera responder, el Era) %tto se adelant# <)or favor, dile al !eneral ,ue me siento profundamente 'onrado de conocer a un soldado valiente y patriota# <8ennie tom el papel de traductor rpida y fcilmente, 'aciendo las presentaciones primero, y lue!o sentndose al lado de 4e la 3ey ba o el toldo para el sol# 7l principio, tanto +on Letto? +orbec9 como el !eneral se sintieron tensos e incmodos con Eva en la mesa de conferencia, y el Era) %tto se disculp con ellos; <Espero ,ue no le moleste ,ue (rJulein von Kellber! est/ presente en nuestras deliberaciones# =o respondo por ella# :ada de lo ,ue se di!a a,u" 'oy saldr con ella cuando se vaya# (rJulein es una artista importante# Con su permiso, caballeros, y como un recuerdo de tan 'istrico cnclave, le 'e pedido ,ue mientras 'ablamos, 'a!a retratos de ustedes# +on Letto? y 4e la 3ey asintieron con la cabeza# Eva les a!radeci con una sonrisaB lue!o coloc su bloc de dibu o y el lpiz sobre la mesa y empez a traba ar# El Era) %tto se volvi a 4e la 3ey# <$sted tiene a 8ennie du 3and para ,ue le traduzca, !eneral# El coronel +on Letto? +orbec9 y yo no tenemos problemas con el in!l/s, de modo ,ue /sa es la len!ua ,ue usaremos# Espero ,ue eso sea aceptable para usted# <Cuando 8ennie tradu o esto, 4e la 3ey inclin su cabeza, y el Era) %tto continu# <)rimero ,uiero presentar una carta de introduccin y autoridad del ministro de 3elaciones Exteriores en *erl"n# <La entre! pasndola sobre la mesa# 8ennie la ley en voz alta mientras 4e la 3ey escuc'aba atentamente# Lue!o di o; <:o 'abr"a 'ec'o un via e tan terrible por deba o del mar si no 'ubiera sabido ,ui/n es usted, Era) %tto# 7lemania era un aliado incondicional y un buen ami!o de mi pueblo durante la !uerra con los britnicos# Nams olvidar/ eso# @odav"a los considero a ustedes ami!os y aliados# <-racias, !eneral# $sted me 'ace a m" y a mi pa"s un !ran 'onor# <6oy un 'ombre simple, Era)# &e !ustan las conversaciones directas y francas# 4"!ame por ,u/ me 'a invitado a venir a,u"# <7 pesar del !ran valor y determinacin con el ,ue pele, el pueblo afri9ner 'a sufrido una derrota y una 'umillacin terribles# <4e la 3ey no di o nada, pero sus o os se ve"an oscuros y tr!icos# El Era) %tto permaneci en silencio por un momento# Lue!o

continu; <Los britnicos son una nacin belicosa y codiciosa# 6e 'an apoderado de la mayor parte del mundo y la dominan, y todav"a su sed de con,uista es insaciable# 7un,ue nosotros los alemanes somos un pueblo pac"fico, tambi/n somos or!ullosos y estamos preparados para defendernos de la a!resin# 4e la 3ey escuc' la traduccin# <@enemos muc'o en com5n <estuvo de acuerdo<# Estbamos dispuestos a enfrentar a la tiran"a# :os cost muc'"simo, pero yo y muc'os como yo no lo lamentamos# <6e acercan tiempos en los ,ue usted tal vez se vea forzado a tomar esa decisin otra vez# )elear con 'onor o capitular con ver!Genza y des!racia# 7lemania se enfrentar con la misma tremenda decisin# <)arece ,ue los destinos de nuestros dos pueblos estn unidos# )ero -ran *reta.a es un enemi!o temible# 6u marina es la ms poderosa en todos los mares# 6i 7lemania se viera obli!ada a opon/rsele, Ccul ser"a su plan de luc'aD CEl (iser enviar"a un e /rcito para defender sus colonias en fricaD <pre!unt 4e la 3ey# <8ay visiones diferentes sobre eso# La opinin predominante en 7lemania es ,ue nuestras colonias deben ser defendidas en el &ar del :orte, no en su propio suelo# <C$sted suscribe esa opinin, Era)? C$sted abandonar"a sus colonias africanas y a sus vie os aliadosD <7ntes de responder a esa pre!unta, examinemos los 'ec'os# 7lemania tiene dos colonias en el frica subsa'ariana al sur del ecuador, una sobre la costa sudoesteB la otra a,u", sobre la costa este# 7mbas estn a miles de 9ilmetros de 7lemania y muy separadas una de otra# 7ctualmente, la fuerza ,ue los defiende es min5scula# En el 6udoeste alemn 'ay alrededor de tres mil schutztruppe re!ulares y siete mil colonos, la mayor"a de los cuales est en la lista de la reserva del e /rcito o 'a recibido entrenamiento militar# 7,u", en frica %riental 7lemana, los n5meros son parecidos# <El Era) %tto mir a +on Letto? +orbec9# <C@en!o razn, coronelD <6", son muy similares# @en!o doscientos sesenta oficiales blancos y dos mil ,uinientos askari ba o mi mando# 7dems, 'ay una !endarmer"a policial de cuarenta y cinco oficiales blancos y un poco ms de dos mil askaris polic"a, ,ue ayudarn a defender la colonia si se lle!a a desatar la !uerra# <Es una fuerza lastimosamente pe,ue.a para defender tan vasto territorio <se.al el Era)<# Con la marina britnica dominando los mares alrededor del continente, la posibilidad de reforzar y abastecer a estos dos pe,ue.os e /rcitos ser"a insi!nificante# <Es una perspectiva desalentadora <coincidi +on Letto? +orbec9<# :os ver"amos obli!ados a adoptar las mismas tcticas de !uerrilla ,ue ustedes, los bers, emplearon con tanto /xito en frica del 6ur contra ellos#

<@odo eso cambiar"a totalmente si frica del 6ur in!resara a la !uerra al lado de 7lemania <di o el Era) %tto sin levantar la voz# @anto /l como +on Letto? +orbec9 miraban atentamente a 4e la 3ey# <:ada de esto me es completamente nuevo# =o tambi/n 'e pensado muc'o sobre estos temas y 'e consultado con muc'os de mis vie os compa.eros de armas# <4e la 3ey acarici su barba pensativamente# <6in embar!o, 6muts y *ot'a se 'an entre!ado de cuerpo y alma a los britnicos# = ellos tienen un !ran dominio sobre las riendas del poder# $n dominio firme, pero no in,uebrantable# -ran parte de la poblacin sudafricana es de ascendencia britnica y sus corazones y lealtades estn con -ran *reta.a# <CCul es la situacin del e /rcito sudafricanoD <pre!unt el Era) %tto<# CCules son los n5meros y ,ui/n est al mandoD <6in excepcin, todos los oficiales superiores son afri9ner y luc'aron contra los britnicos <respondi 4e la 3ey<# Eso incluye a 6muts y *ot'a, ,ue se 'an pasado al lado de ellos# 6in embar!o, 'ay muc'os ,ue no 'an se!uido ese camino# <La !uerra termin 'ace casi doce a.os <se.al +on Letto? +orbec9<# &uc'as cosas 'an cambiado desde entonces# Las cuatro anti!uas rep5blicas de frica del 6ur 'an sido fusionadas en la $nin 6udafricana# Los bers tienen dos veces ms poder e influencia de lo ,ue ten"an antes# C6e conformarn con esto o lo arries!arn todo poni/ndose del lado de 7lemaniaD C:o estn los bers cansados de la !uerraD 7'ora forman parte del 2mperio *ritnico# CLo!rarn 6muts y *ot'a apartar de 7lemania a sus anti!uos compa.erosD < +on Letto? y el Era) %tto esperaron ,ue el vie o ber respondiera# <$sted podr"a tener razn <di o por fin<# @al vez el tiempo 'a curado al!unas de las 'eridas del <olk afri9ner, pero las cicatrices estn todav"a all"# 6in embar!o, voy ms all# Consideremos el e /rcito ,ue existe en frica del 6ur, la Muerza de 4efensa de la $nin, como se llama a'ora# Es temible, tal vez lle!a a los sesenta mil 'ombres, y est bien e,uipado# Es perfectamente capaz de controlar todo el sur de frica, desde :airobi y Kind'oe9 'asta el Cabo de *uena Esperanza# Cual,uier !obierno ,ue domine esa re!in tendr control de las rutas mar"timas y de los puertos del continente# @endr ba o su control los enormes recursos de las minas de oro de Kit?atersrand, las minas de diamante de (imberley y las nuevas plantas sider5r!icas y de armamentos en @ransvaal# 6i frica del 6ur u!ara su destino unto a 7lemania, -ran *reta.a ,uedar"a sometida a un tremendo esfuerzo# @endr"a ,ue sacar un !ran e /rcito de Europa y enviarlo a recuperar este pa"s, con lo cual la marina del 3eino $nido se ver"a forzada al mximo de su capacidad para defender y abastecer ese e /rcito# frica del 6ur podr"a muy bien ser el e e en torno al cual !irara el resultado de esa !uerra# <C6i usted decidiera luc'ar contra los britnicos otra vez, a ,ui/n se!uir"an sus anti!uos compa.erosD 6abemos ,ue *ot'a y 6muts apoyar"an a -ran *reta.a, pero C,u/ me puede decir de los dems anti!uos efes de los comandosD C8acia dnde se inclinar"an Ket, &aritz, (emp, *eyers y los otrosD CLo se!uir"an a usted o a *ot'aD

<Conozco a esos 'ombres <di o 4e la 3ey en voz ba a<# 8e peleado con ellos y conozco sus corazones# Eso fue 'ace muc'o tiempo, pero no 'an olvidado las cosas terribles ,ue los britnicos les 'icieron a ellos, a sus mu eres, a sus 'i os y a la tierra ,ue amamos# En mi corazn s/ ,ue volver"an a montar y formar conmi!o contra el enemi!o, y para m" el enemi!o si!ue siendo -ran *reta.a# <Eso es lo ,ue esperaba escuc'arle decir, !eneral# El (iser y mi !obierno me 'an dado total autoridad para ase!urarle a usted todo lo ,ue necesite en materia de suministros, armas y dinero# <:ecesitaremos todas esas cosas <estuvo de acuerdo 4e la 3ey<, especialmente al principio, antes de 'aber podido arrancarle el control a *ot'a y de ,ue nos 'ayamos apoderado de los arsenales del e /rcito y de las bvedas de se!uridad del *anco de 3eserva en )retoria, donde est el dinero# <4"!ame lo ,ue va a necesitar, !eneral# Lo conse!uir/ en *erl"n para usted# <:o necesitaremos comida ni uniformes# 6omos a!ricultores ,ue tenemos nuestros cultivos, de modo ,ue podemos alimentarnos# Luc'aremos, como lo 'icimos antes, vestidos con nuestra ropa de traba o# :o necesitaremos armas livianas# Cada uno de nosotros todav"a tiene su muser# <CLu/ necesitar, entoncesD <insisti el Era) %tto# <)ara empezar, necesitar/ ciento cincuenta ametralladoras pesadas y cincuenta morteros de trinc'era, con la municin y las bombas para ellos# 6i!amos; un milln de balas y ,uinientas bombas de mortero# Lue!o necesitaremos suministros m/dicos### <El Era) %tto tomaba notas rpidamente en su bloc mientras 4e la 3ey enumeraba sus re,uerimientos# <CCa.ones pesadosD <su!iri +on Letto? +orbec9# <:o# :uestros primeros ata,ues dependern de la velocidad y la sorpresa# 6i tenemos /xito, nos apoderaremos de los arsenales del !obierno y la artiller"a pesada caer en nuestras manos# <CLu/ ms necesitaD <4inero <respondi 4e la 3ey simplemente# <CCuntoD <4os millones de libras en soberanos de oro# )or un minuto, todos ,uedaron en silencio ante la enormidad del pedido# Entonces el Era) %tto di o;

<Eso es muc'o dinero# <Ase es el precio del pa"s ms rico del 'emisferio sur# Es el precio de un e /rcito de sesenta mil 'ombres entrenados y endurecidos por la luc'a# Es el precio de la victoria sobre los britnicos# CCree usted ,ue sea demasiado alto realmente, Era)D <E:oF <El Era) %tto sacudi la cabeza enfticamente# <4ic'o de esa manera, es un precio razonable# $sted tendr los dos millones# &e ase!urar/ de ,ue as" sea# <@odo esto, la totalidad del dinero y las armas, ser in5til 'asta ,ue sea entre!ado en nuestras bases en frica del 6ur# <4"!ame cmo debemos 'ac/rselo lle!ar# <:o se podr"a pasar de contrabando a trav/s de los puertos principales, como Ciudad del Cabo o 4urban# El control aduanero es muy estricto# 6in embar!o, frica del 6ur tiene una frontera com5n con su colonia en el 6udoeste# Estn unidas por una buena l"nea de ferrocarril# Los directivos y los empleados de Merrocarriles 6udafricanos son casi exclusivamente afri9ners# )odemos confiar en ,ue ellos simpatizarn con nuestra causa# $na ruta alternativa podr"a ser desde a,u", desde el frica %riental 7lemana, por el la!o @an!anyi9a en barco 'asta la zona del cobre en 3odesia y desde all" 'acia el sur, otra vez por ferrocarril# +on Letto? +orbec9 parec"a preocupado# <@ardar"a semanas o incluso meses 'acer ,ue los suministros le lle!uen por esas rutas# 7 cada paso existir"a el peli!ro de ,ue el car!amento fuera descubierto e interceptado por el enemi!o# 6er"a demasiado peli!roso# 7mbos 'ombres miraron al Era) %tto en busca de un plan alternativo# <CCmo podr"a usted 'acernos lle!ar esos env"osD <pre!unt 4e la 3ey# @odos ,uedaron a la espera de una respuesta# Eva continuaba dibu ando imperturbable# %bviamente, no 'ab"a se!uido una sola palabra de la conversacin, pero el Era) %tto la mir, lue!o lo mir a 8ennie y frunci li!eramente el ce.o# 4urante un poco ms, permaneci en silencio, tamborileando con los dedos sobre la mesa, sumido en profundos pensamientos# Lue!o pareci 'aber lle!ado a una decisin# <)uede 'acerse# Lo 'aremos# Le doy mi palabra, !eneral# Le entre!ar/ todo lo ,ue usted necesite donde usted lo necesite# )ero, a partir de a'ora, nuestro lema debe ser el secreto# Le informar/ slo a usted y al coronel +on Letto? acerca del m/todo de entre!a ,ue emplearemos cuando estemos ms cerca del momento de 'acerlo# En esta etapa debo pedirle ,ue conf"e en m"#

4e la 3ey lo mir con a,uellos o os ardientes de fantico y el Era) %tto le devolvi la mirada con tran,uilidad# Minalmente, 4e la 3ey levant la 'o a de papel con el membrete del !uila ,ue todav"a estaba sobre la mesa delante de /l# <Asta es la !arant"a de su (iser y su !obierno# :o es un incentivo suficiente para convencerme de ,ue conduzca a mi <olk al 'olocausto una vez ms# El Era) %tto y +on Letto? +orbec9 continuaron mirndolo sin decir nada# @odo el plan parec"a a punto de fracasar# Entonces 4e la 3ey continu# <$sted me 'a dado otra !arant"a, Era)# $sted me 'a dado su palabra# 6/ ,ue usted es un 'ombre ,ue 'a movido !randes monta.as# 6us lo!ros son ya parte de la leyenda# 6/ ,ue es un 'ombre ,ue ni si,uiera admite la posibilidad del fracaso# <6e detuvo otra vez, ,uiz para or!anizar sus ideas# <6oy un 'ombre 'umilde, pero slo en una cosa soy or!ulloso# &e siento or!ulloso de mi capacidad para uz!ar a los caballos y a los 'ombres# $sted me 'a dado su palabra, y a'ora le doy la m"a# El d"a en ,ue el azote de la !uerra se extienda otra vez por frica, estar/ listo para usted con un e /rcito de sesenta mil combatientes detrs de m"# 4/me su mano, Era)# 7 partir de este momento soy su aliado 'asta la muerte#

4esde el amanecer 'asta el anoc'ecer, durante los cuatro d"as anteriores, Len Courtney 'ab"a volado con el %bejorro a la altura de la copa de los rboles por toda la amplia sabana# &anyoro y Loi9ot iban en la parte de adelante de la cabina, alertas como buitres en el aire, mirando y buscando# 8ab"an encontrado muc'os leones, probablemente ms ,ue doscientos, 'embras y cac'orros, mac'os venes y vie os solitarios sin dientes# )ero Michwa Muzuru les 'ab"a dic'o; I4ebe ser !rande y su melena debe ser tan ne!ra como el sabueso del infiernoJ# 8asta ese momento, no 'ab"an encontrado nin!5n animal ,ue se acercara a esa descripcin# 7l cuarto d"a &anyoro su!iri abandonar la b5s,ueda en tierra masai para volar 'acia el distrito de la Mrontera :orte, a los territorios salva es entre el la!o @ur9ana y &arsabit# <7ll" encontraremos leones deba o de cada acacia# Leones suficientemente !randes y feroces para de ar contento incluso a Michwa Muzuru# Loi9ot se 'ab"a opuesto en/r!icamente a esa su!erencia# Le 'ab"a contado a Len acerca de un par de leones le!endarios ,ue dominaban un territorio inmenso entre el la!o :atron y la ladera occidental del valle del 3ift# <Conozco bien a esos leones# &uc'as veces los vi durante los a.os en ,ue cuid/ los reba.os de mi padre# 6on !emelos, 'ermanos nacidos de la misma leona en el mismo

d"a# Eso fue en la estacin de las man!as de lan!osta, 'ace once a.os, cuando yo era apenas un ni.o# 7.o tras a.o los 'e visto crecer en tama.o, fuerza y arro o# En este momento estn en la flor de su vida# :o 'ay nin!5n otro len ,ue se compare con ellos en toda la re!in# 8an matado cien cabezas de !anado, tal vez ms <'ab"a dic'o Loi9ot<# 8an matado a diecioc'o morani ,ue salieron a cazarlos# :in!5n 'ombre 'a sido capaz de enfrentarlos por,ue son demasiado feroces y astutos# 7l!unos morani creen ,ue son leones fantasmas ,ue pueden transformarse en !acelas o en aves cuando escuc'an a los cazadores ,ue los persi!uen# &anyoro se 'ab"a burlado, 'ab"a puesto los o os en blanco y se 'ab"a tocado la sien con el "ndice para indicar el !rado de demencia de Loi9ot# )ero Len lo apoy, de modo ,ue durante los 5ltimos d"as 'ab"an explorado la amplia pradera marrn# +ieron inmensas manadas de b5falos e incontables miles de presas ms pe,ue.as de las llanuras, pero los leones o eran muy venes o muy vie os, de nin!una manera di!nos de la lanza# 7,uella noc'e, sentados alrededor del fue!o, Loi9ot trat de mantener en alto su entusiasmo desfalleciente# <6e lo ase!uro, M bogo, estos dos son los mximos efes de todos los leones del valle# :o 'ay nin!5n otro ms !rande, ms feroz o ms astuto# Astos son los ,ue Michwa Muzuru nos 'a enviado a buscar# &anyoro tosi y escupi en el fue!o# 6e ,ued mirando el montoncito de flema ,ue 'erv"a y burbu eaba en las llamas antes de dar su opinin# <4urante muc'os d"as 'e escuc'ado esta 'istoria tuya, Loi9ot# 8ay una parte de ella en la ,ue 'e lle!ado a creer; ,ue estos leones de los ,ue t5 'ablas pueden cambiar de forma y convertirse en aves# Eso es lo ,ue debe de 'aber ocurrido# 6e 'an convertido en pe,ue.os !orriones para irse volando# Creo ,ue debemos de ar a estos p arosHleo