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Allocution prsidentielle Association canadienne de philosophie Congrs de la Fderation des Sciences Humaines et Sociales University of Manitoba, Winnipeg, 30 mai

2004

la recherche d'Hypatie
John Thorp University of Western Ontario Chers collgues, Mes propos de ce soir portent sur Hypatie. Sans doute tes-vous conscients, au moins de faon gnrale, de son nom et des grandes lignes de son histoire : mathmaticienne et philosophe de la fin du 4e/dbut du 5e sicles ap. J.-C., fille du mathmaticien Thon, femme paenne vivant Alexandrie au moment o l'empire romain passait de la tolrance l'imposition du christianisme, enseignante charismatique dvoue tant aux paens quaux chrtiens, et victime d'un meurtre horrible : en 415 un gang de moines, incits peut-tre par l'archevque d'Alexandrie Cyrille, l'ont corche vive avec des coquilles de mer. Bien que ces vnements aient inspir plusieurs crivains europens au fil des sicles tels que, par exemple, Gibbon, Voltaire, Leconte de Lisle, Charles Kingsley , Hypatie se trouve encore une fois en vedette de nos jours, hrone cette fois du mouvement fministe. En 1979 l'artiste amricaine Judy Chicago l'invita prendre place son Dinner Party, et en1986 elle prta son nom une nouvelle revue savante portant sur la pense fministe. Cette revue publia en 1989 une biographie fantaisiste d'Hypatie de la main d'Ursule Molinaro, pote amricaine. Hypatie est l'hrone idale. Elle tait charismatique ; elle mourut horriblement ; elle fut au centre d'un jeu compliqu de tensions politiques et religieuses ; et la qualification la plus importante pour le statut de hros en fin de compte nous savons trs peu sur elle de faon claire et certaine. Une toile qui brille, certes, mais vue travers les brumes du temps et de l'oubli. Nos incertitudes invitent la construction d'une hrone. L'un des principaux thmes des tudes rcentes sur Hypatie est prcisment la diversit des interprtations de son histoire. Un livre italien, d'Elena Gajeri, portant le titre Ipazia, un mito letterario Hypatie, un mythe littraire suggre qu'Hypatie, telle que nous la connaissons, est une construction de l'imaginaire plutt qu'une ralit de l'histoire. Dj dans l'antiquit tardive elle tait une hrone paenne pour avoir t massacre par les chrtiens, ou encore une hrone des ariens pour avoir t massacre par les orthodoxes, ou encore une hrone des chrtiens de Constantinople pour avoir t massacre par les chrtiens intemprants d'Alexandrie. Plus rcemment elle s'est vu traiter dhrone anticlricale, victime de la hirarchie ; hrone protestante, victime de l'glise catholique ; hrone du romantisme hellnisant, victime de l'abandon par l'Occident de sa culture hellnique ; hrone du positivisme, victime de la conqute de la science par la religion ; et, tout dernirement, hrone du fminisme, victime de la misogynie chrtienne. Femme polyvalente! Une histoire qui est souvent raconte propos du peintre Raphal laisse voir le malaise persistant des chrtiens vis vis d'elle. Lorsque le peintre montra l'bauche de L'cole d'Athnes l'un des

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cardinaux, celui-ci voulut savoir qui tait la femme reprsente en bas au centre. Raphal rpondit : Hypatie, la plus fameuse des membres de l'cole d'Athnes . Le cardinal ordonna : Enlve-la. La foi ne permet de rien savoir sur elle. part cela, l'oeuvre est acceptable . Raphal l'enleva, mais garda toutefois une rfrence sournoise elle en introduisant dans l'ensemble la figure effmine du neveu du pape Jules II, Franceso Maria della Rovere. La faon dont Hypatie servit d'icne pour le protestantisme et l'anticlricalisme ressort du titre, plutt longuet, d'un pamphlet de John Toland, publi en Angleterre en 1720 : Hypatia, or the History of a Most Beautiful, Most Virtuous, Most Learned and in Every Way Accomplished Lady; Who Was Torn to Pieces by the Clergy of Alexandria, to Gratify the Pride, Emulation, and Cruelty of the Archbishop, Commonly but Undeservedly Titled St. Cyril. (Ce pamphlet a vite provoqu une rponse du parti catholique, portant le titre : The History of Hypatia, a Most Impudent School-Mistress of Alexandria. In Defense of Saint Cyril and the Alexandrian Clergy from the Aspersions of Mr. Toland) Gibbon et Voltaire ont fait pareil usage d'Hypatie pour promouvoir l'anticlricalisme de leur sicle. Hypatie figure plusieurs reprises dans la littrature romantique franaise du XIXe sicle, notamment chez les potes et crivains Leconte de Lisle, Grard de Nerval et Maurice Barrs. Chez eux, elle est la dernire reprsentante des vieilles valeurs hellniques, se dressant mais tombant devant la marche irrsistible du christianisme, avec son systme intellectuel grossier et rigide. De Lisle dcrit Hypatie comme tant le souffle de Platon et le corps d'Aphrodite . Et en Angleterre le romancier Charles Kingsley l'entrane dans une bataille entre le rationalisme protestant et la superstition catholique. Il introduit dans l'histoire une intrigue secondaire et rotique selon laquelle Hypatie tombe amoureuse d'Oreste, le prfet romain d'gypte, et il enlve l'embarras que constituerait une hrone paenne en la convertissant au christianisme mais non au catholicisme quelques jours avant sa mort. Dans son pome de 1989 A Christian Martyr in Reverse: Hypatia 370-415 , Ursule Molinaro fait d'Hypatie un icne non seulement du fminisme mais aussi de la libration sexuelle. Elle lui attribue une srie d'amants depuis sa jeunesse. Elle la fait pouser Isidore le philosophe, qui, lui, tolre stoquement la suite de ses amants illicites, parmi lesquels on retrouve le prfet Oreste. Nous examinerons sous peu le bien fond d'une telle reprsentation d'Hypatie. Vous avez donc, chez Hypatie, tous les lments idaux pour une histoire captivante : il y a le fait exotique, dans l'antiquit, d'une femme mathmaticienne et philosophe ; il y a son charisme indniable ; il y a l'lment rotique fourni par sa beaut et par sa virginit ; il y a le jeu imprvisible des forces politiques et religieuses dans une ville qui a toujours connu la violence ; il y a la cruaut extraordinaire de son assassinat ; et, en arrire-plan, le sentiment profond d'un changement inexorable d're historique. De plus il y a notre manque d'informations claires et prcises sur elle, ce qui permet aux fabricants de lgendes de remplir les lacunes comme ils veulent. Je voudrais maintenant revoir brivement les preuves historiques dont nous disposons pour tablir la vie et le caractre d'Hypatie.

Les sources
Nous ne disposons que de quatre sources principales. 1. La seule source primaire est Synsius. Natif de la ville de Cyrne en Libye, et fils d'une des premires familles de cette ville, Synsius fut inscrit comme tudiant d'Hypatie pendant quelques

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annes durant les annes 390. De toute vidence n et lev chrtien, il n'tait toutefois pas trs dvot et sa vritable loyaut semble avoir t pour le noplatonisme. Il fut nanmoins nomm, en 410, vque de sa ville natale, nomination qu'il accepta contrecur et non sans une longue hsitation. Ce fut une priode difficile pour son pays, car toute la rgion de la Libye infrieure tait en train d'tre envahie par des tribus berbres. L'importance de Synsius est lie au fait que la plupart de ses crits ont survcu, dont 157 lettres. Parmi ces lettres, on en retrouve plusieurs qui sont adresses Hypatie elle-mme, et d'autres destines un certain nombre de ses anciens condisciples. Toutes ces lettres tmoignent de la rvrence imprissable que ressentirent Synsius et ses copains pour leur ancienne professeure. Malheureusement, Synsius mourut l'anne avant le meurtre d'Hypatie, et donc notre tmoin le plus important et le plus direct pour la vie d'Hypatie n'a rien dire sur le moment le plus frappant de cette vie, celui de sa mort. Quoiqu'il en soit, toute hypothse sur Hypatie doit s'accorder avec les textes de cet homme qui la connaissait bien et qui n'avait que de l'estime pour elle. 2. Socrate le Scholastique tait un historien religieux vivant et travaillant Constantinople durant les quelques dcennies aprs la mort d'Hypatie. Dans son Histoire ecclsiastique, il nous raconte brivement son caractre, son enseignement, son engagement dans la politique de la ville, et sa mort. Il est nettement favorable Hypatie. Cela surprend prime abord, car c'est un historien chrtien parlant d'une femme paenne. Mais la chose se comprend lorsque l'on sait que les Constantinopolitains avaient un certain ddain envers la rudesse et la violence des Alexandrins. Il termine son chapitre par une critique assez svre du patriarche Cyrille et du comportement peu chrtien des chrtiens d'Alexandrie. Il rdige son histoire, bien sr, vingt ou trente ans aprs les vnements quil relate, et une distance de 1000 km du lieu. D'autre part, il est situ dans la capitale de l'empire et l'on peut imaginer qu'il avait un accs facile aux documents de la curie. Voici ce qu'il dit sur le caractre d'Hypatie :
Il y avait Alexandrie une femme nomme Hypatie, fille du philosophe Thon, qui a si bien men ses tudes qu'elle a devanc tous les philosophes de son poque ; elle a entrepris l'tude de la pense de Platon telle que comprise par Plotin ; et elle pouvait expliquer n'importe qui voulait l'entendre toute la science de la philosophie. Ceux qui voulait apprendre la philosophie accouraient de partout dans le monde. cause de son aplomb et de sa grce, provenant de son esprit bien cultiv, elle pouvait se prsenter avec sang-froid devant les principaux citoyens. Elle n'prouvait aucune gne s'aventurer au milieu d'hommes : cause de sa vertu extraordinaire tous l'admiraient et l'estimait encore plus.

Tout cela est en parfait accord avec le tmoignage de Synsius. 3. Plus troublant est une srie de trois brefs textes qui sont attribus Damascius. Ce Damascius pourrait tre prcieux comme source, car il tait un tudiant d'Isidore, le fameux philosophe alexandrin du Ve sicle, et qui a donc vcu dans les cent ans aprs Hypatie. Or ce Damascius tait le dernier chef de l'Acadmie platonicienne en fonction lorsque celle-ci fut ferme par l'empereur en 529 ap. J.-C. Damascius serait donc bien plac pour avoir des informations assez prcises sur Hypatie. Le problme est que les trois textes dits damasciens sont de porte bien diffrente l'une de l'autre: A. Isidore tait trs diffrent d'Hypatie, non seulement comme un homme est diffrent d'une femme, mais aussi comme un vrai philosophe est diffrent d'un gomtre.

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B.

Hypatie, fille de Thon le gomtre et philosophe d'Alexandrie, fut elle-mme une philosophe renomme. Elle tait la femme du philosophe Isidore. [...] Elle fut cartele par les Alexandrins et on se moqua de son corps qui fut parpill par toute la ville. Cela s'est produit par jalousie de son savoir extraordinaire surtout en astronomie. Hypatie naquit et fut leve et forme Alexandrie. Puisqu'elle tait plus doue que son pre, elle n'tait pas satisfaite de ses leons de mathmatiques ; elle se dvoua galement, grce son esprit ouvert, la philosophie toute entire. Cette femme revtait la toge philosophique pour se promener au milieu de la ville en interprtant publiquement Platon, Aristote ou l'oeuvre de tout autre philosophe ceux qui voulaient l'entendre. En plus de son excellence en enseignement, elle parvint au sommet de la vertu civique, tant juste et chaste, elle demeura toujours vierge. Elle tait si belle et bien forme que l'un de ses tudiants tomba amoureux d'elle.

C.

Le texte B est peu fiable, car les dates ne permettent pas qu'Hypatie ft la femme d'Isidore. Si on fait le calcul, en utilisant des dates qui sont connues et des hypothses plausibles quant l'ge des gens, il en rsulte qu'Isidore aurait d pouser Hypatie soit avant qu'il naquit, soit aprs qu'elle mourut. L'hypothse du mariage est hors question. Et pour cette raison le texte B doit tre mis de ct. Ce texte B est le seul suggrer qu'Hypatie tait autre qu'une chaste vierge. Si nous le rejetons, comme nous devons le faire, nous sapons la reprsentation d'Hypatie, offerte par Ursule Molinaro, selon laquelle Hypatie aurait t un icne de la libration sexuelle, l'pouse d'un mari bien endurant. Considrons maintenant le texte A. Mis part sa misogynie plutt dsagrable, et son opinion qu'Isidore tait meilleur philosophe qu'elle, ce texte prtend qu'Hypatie n'tait pas vraiment philosophe, mais mathmaticienne seulement. La remarque sur Isidore fixe le terminus post quem du texte 480, et il peut tre bien plus tard que cela. L'autre remarque, selon laquelle Hypatie fut mathmaticienne plutt que philosophe, est directement contredite la fois par le texte de Socrate le Scholastique et par le tmoignage primaire des lettres de Synsius. Le texte A n'est pas fiable. Il nous reste donc le texte C. Celui-ci a le grand mrite d'tre largement conforme celui de Socrate, et aussi l'image d'Hypatie qui ressort des lettres de Synsius. Des trois textes qui sont associs au nom de Damascius, seul le troisime, donc, mrite d'tre pris au srieux. 4. Une quatrime source est Jean, vque copte de Nikiu en gypte au VIIe sicle. Il rdigea une histoire de l'glise gyptienne, dont une courte section, peu compatissante d'ailleurs, est consacre Hypatie. Il l'accuse d'tre dvoue la magie, aux astrolabes, et aux instruments de musique et d'avoir ensorcel plusieurs personnes par ses sductions sataniques . Ce chapitre chante les louanges de Cyrille. Il raconte qu'aprs la mort d'Hypatie tout le peuple entoura le patriarche Cyrille et le nomma le nouveau Thophile pour avoir dtruit le dernier restant de l'idoltrie de la ville . En lisant Jean de Nikiu, me semble-t-il, il faut en prendre et en laisser : son chapitre est dform par le fait qu'il prend constamment le parti de Cyrille, fondateur de l'glise copte, et l'image qu'il se fait d'Hypatie est peu conforme avec celle de Socrate ou de Synsius.

Analyse des donnes


Tout cela, bien qu'attrayant, reste plutt vague. Je voudrais maintenant faire une proposition propos d'Hypatie, la dfendre, et ensuite je vais soulever trois questions pertinentes. Ma proposition est qu'Hypatie tait la premire femme universitaire de la tradition occidentale. Elle

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n'tait pas la premire intellectuelle, ni non plus la premire philosophe elle avait toute une srie de devancires dans la discipline, de Thanon et Prictione Aspasie et Macrine mais elle semble tre la premire s'engager dans la recherche et l'enseignement, tels que nous les connaissons de nos jours. vrai dire, la ressemblance aux activits d'un universitaire moderne est assez frappante. D'abord il y a ses activits de recherche et de publication, qui semblent avoir t entirement en mathmatiques et en astronomie. Nous aurons plus dire l-dessus sous peu. Ensuite il y a son enseignement, qui est de deux types : d'une part ses confrences prononces devant un grand auditoire, soit dans la rue soit chez elle, et d'autre part ses leons de 2e et 3e cycles rserves au groupe de jeunes gens qui l'entouraient, Synsius et autres. Troisimement, il y avait le service la communaut: il existe une tradition, trs conteste, selon laquelle elle aurait t chef de l'cole noplatonicienne Alexandrie, mais que cela soit vrai ou faux, il est clair qu'elle tait implique dans la vie publique de la ville et, tout comme beaucoup d'universitaires de nos jours, ce sont ses activits de service qui l'ont puise. Devant cet arrire-plan un peu indfini, je voudrais maintenant soulever trois questions. Premirement, quelles taient exactement les recherches d'Hypatie? Quelle est la base de sa rputation de savante? Deuximement, quelles taient ses doctrines philosophiques? Quels taient les enseignements qui ont aussi profondment enthousiasm Synsius et ses copains? Et troisimement, la chose qui est pour moi la plus mystrieuse, comment se fait-il que, dans une poque d'hostilit froce entre chrtiens et paens, elle fut, bien que paenne elle-mme, la professeure adore de tant de jeunes chrtiens? Je suppose mme que les parents de ces jeunes hommes avaient choisi Hypatie comme professeure de leurs fils. Considrons d'abord la question de ses recherches. Quelles taient ses publications, et quelle ide doit-on s'en faire? Sur cette question, il y a eu un grand changement d'opinion chez les savants depuis vingt ans. Autrefois l'on croyait que tous les crits d'Hypatie tait perdus. Maintenant, c'est le contraire. L'opinion gnrale semble tre que nous possdons beaucoup de ses crits. Le problme est que son travail tait celui d'diter et de commenter des textes techniques en mathmatiques et en astronomie. Ses interpolations et ses commentaires ont t par la suite incorpors dans les textes en question. Pour les isoler, il faut par consquent les dsinterpoler un minutieux travail de savant. Selon Suidas, un lexicographe crivant avant le XIe sicle, Hypatie aurait publi un commentaire sur les Arithmtiques de Diophante, une dition des Tableaux astronomiques de Ptolme, et un commentaire sur les Sections coniques d'Apollonius de Perge. Or les savants modernes qui ont essay d'isoler les contributions d'Hypatie enterres dans ces textes sont tous d'opinion que sa contribution tait d'ordre pdagogique et hermneutique, et de niveau lmentaire. Alan Cameron, qui a tudi cette question de prs, annonce que nos attentes leves sont certainement dues. Le contenu, dit-il, est exgtique plutt que critique, destin aux tudiants lmentaires. Et Wilbur Knorr avoue, avec un certain chagrin, que la contribution d'Hypatie rvle un esprit essentiellement superficiel. Hypatie, semble-t-il, n'tait pas un gnie crateur en mathmatiques. Elle tait plutt une professeure de mathmatiques, auteure de manuels. Ce jugement est un coup dur pour l'hrone, et il soulve la question de la raison de sa haute rputation dans l'antiquit tardive. Bien sr, l'histoire a connu beaucoup d'intellectuels renomms dont la rputation relve plutt de leur enseignement et de leur faon de se comporter que de leurs publications. Nous sommes amens ainsi ma deuxime question: quelles taient les doctrines philosophiques d'Hypatie, quels taient les enseignements qui ont tellement ravi les tudiants non seulement ceux qui assistaient ses cours publics, mais aussi ceux du petit groupe qui l'entourait?

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Je pense que nous ne pouvons rpondre la premire partie de cette question que dans la mesure o nous pouvons rpondre la seconde. Nous n'avons vritablement aucun tmoignage dtaill sur les sujets de ses cours publics, sauf, chez Damascius C, l'information peu informante qu'ils portaient sur Platon, Aristote, et tout autre philosophe qui pouvait intresser les auditeurs. Il est srement plus probable que la russite de ces cours tenait moins leur contenu qu' la rputation de la professeure et sa teneur. Cela me fait penser aux confrences rcentes au Canada du Dalai Lama : ce n'tait certes pas leur contenu qui avait attir les milliers de personnes de l'assistance, mais plutt sa rputation, rputation base sur la teneur de sa vie et de sa conduite et sur l'opinion de ceux qui le connaissent de prs. Pour la seconde partie de la question nous avons des chances de pouvoir rpondre. Les lettres et les autres crits de Synsius peuvent nous renseigner. Avant d'en venir leur analyse, il faut remarquer que, contrairement aux autres sources, nous n'avons aucune raison de souponner un parti pris gisant derrire elles. Synsius exprime toujours un respect et un dvouement inbranlable envers elle, mais il n'avait aucun motif pour la flatter. Il ne semble pas avoir t impliqu lui-mme dans les querelles d'Alexandrie : les problmes de sa province le proccupaient constamment. Ses lettres parlent de ses troubles militaires, ou encore de ses lectures ou de ses crits, de ses appareils scientifiques, et parfois on lit dans les lettres un simple dsir de soulager sa peine en rappelant les merveilleuses annes de sa jeunesse passes aux pieds d'Hypatie, avec son groupe d'amis intimes. Sur la base des lettres (il y en a 160) nous pouvons reconstruire, au moins en partie, ce groupe d'tudiants. Nous connaissons les noms de plusieurs: Herculianus, Olympius, Ision, Hesychius, Euoptius (frre de Synsius), Alexandre, Thoctenus, Athansius, Thodosius, Gaius, Auxentius. Il est clair et c'est un fait important que beaucoup d'entre eux taient de bonne famille, et pour cause. Leur avenir promettait de hautes fonctions dans le gouvernement imprial ou dans l'glise. Athanasius allait devenir un sophiste renomm et Thodosius un grammairien de rputation. Ils venaient de partout dans l'empire oriental la Cyrnaque, la Syrie, Alexandrie, la Thbade, Constantinople, entre autres. Les liens d'amiti qu'ils tablirent entre eux semblent avoir dur : les lettres laissent voir qu'ils avaient l'habitude de se rendre visite les uns aux autres une fois leurs tudes termines. C'tait la jeunesse dore de l'empire oriental. Or, une partie au moins de la richesse de leurs annes d'tudes, provenait certainement de qui ils taient, et non seulement des vertus de leur professeure. Il est vrai mme de nos jours, me semble-t-il, que dans une bonne universit l'tudiant apprend la moiti de ce qu'il apprend non pas dans les cours mais dans les conversations avec ses pairs. (Lorsque les parents s'inquitent pour le choix d'une universit pour leur fils ou leur fille, ils devraient poser des questions non seulement sur la qualit des professeurs, mais aussi, mme plutt, sur la qualit des tudiants!) Mais quels taient ces enseignements d'Hypatie qui avaient tellement enthousiasm les tudiants ? Nous savons dfinitivement qu'elle enseignait les mathmatiques : Synsius fait rfrence ses leons en divine gomtrie (iJera; gewmetriva), et il dit ailleurs que les tudiants avaient travaill dur ensemble (sugkekuvfamen). Or les traits de Synsius ne laissent voir aucun gnie mathmatique chez lui. Je m'imagine donc des cours de gomtrie ardus mais lmentaires. Je m'imagine Synsius et ses copains apprenant les thormes d'Euclide. Je les imagine travailler des preuves, subissant des coups d'adrnaline aux moments de russite. Je suppose aussi qu'Hypatie aurait enseign l'astronomie Synsius en parle, d'ailleurs et probablement aussi la musique, puisque celle-ci faisait partie, pour les Grecs, de la mathmatique applique. La rduction de la musique la mathmatique accomplie par des Grecs soit dans la tradition d'Aristoxne soit dans celle de Pythagore et de Ptolme est l'une des grandes russites scientifiques de l'antiquit.

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Il parat aussi qu'elle aurait enseign la science exprimentale. Synsius en sait suffisamment pour faire construire, plus tard dans sa vie, un astrolabe. Il comprend les principes de l'hydromtre, et il demande Hypatie d'en faire fabriquer un pour lui. Jean de Nikiu remarque nous l'avons vu qu'Hypatie s'occupait de la magie, des astrolabes, et des instruments de musique . Je ne sais pas ce que veut dire magie ici, mais nous avons le tmoignage de Synsius pour les astrolabes, et les instruments de musique sont parfaitement plausibles. Les tudes de ce genre sont excitantes. Elles donnent le sentiment de faire du progrs, d'accomplir quelque chose : en astronomie les dmonstrations sont claires et distinctes, car elles s'appuient sur l'arithmtique et la gomtrie, disciplines que l'on pourrait qualifier de jauge stable de la vrit . Ces tudes, toutefois, taient places par Hypatie dans un cadre platonicien selon lequel elles n'avaient qu'une valeur propdeutique aux connaissances suprieures. Synsius nous dit que l'astronomie ouvre la voie vers la thologie ineffable . Et alors ces tudiants choys apprenaient des disciplines techniques qui les stimulaient et qui leur donnaient en mme temps un sens d'avoir fait du progrs : arithmtique, gomtrie, astronomie, musique. Et ils apprenaient en mme temps que ces tudes n'taient que prliminaires la haute science, la grande aventure cognitive qui les attendait au-del la science mystique de l'tre, selon Platon. Qu'ils aient cru avoir atteint ce niveau cognitif suprieur ou non, au moment de terminer leurs tudes formelles, ils se savaient tout au moins vritablement engags dans la voie qui y menait. Il faut ajouter, et ceci est important, qu'il semble y avoir eu une entente entre eux selon laquelle leurs tudes devaient demeurer secrtes, un savoir sotrique. Ceci m'amne ma troisime question, propos du fait qu'Hypatie la philosophe paenne fut la professeure de choix de tant d'tudiants chrtiens. Elle ne semble pas avoir t en conflit avec le christianisme. Elle entretenait des liens d'amiti, entre autres, avec l'vque Thophile, prdcesseur de Cyrille. Aucun tudiant chrtien ne semble avoir t apostasi en raison de son enseignement. Qu'est-ce qui se passait? Je souponne que dans la rponse cette question gt le grand secret d'Hypatie, l'explication de sa renomme et de sa russite. Si nous reprsentions les manifestations de la religion paenne sur une ligne continue, nous placerions lune des extrmits la thurgie, la magie, la sorcellerie, au milieu se trouverait la liturgie et la mythologie, et l'autre extrmit les profondes vrits spirituelles de la philosophie. Et si nous appliquions un pareil schma au christianisme, l'une des extrmits se trouverait la superstition, au milieu la liturgie et la rvlation, les saints crits, et l'autre extrmit la thologie naturelle. Or un noplatonicien, du moins, pourrait dire que la philosophie paenne et la thologie naturelle du christianisme se chevauchent largement. Je pense qu'Hypatie enseignait les propositions de la thologie naturelle de telle sorte que celles-ci pouvaient tre comprises comme tant communes aux deux religions, paenne et chrtienne. Elle russit identifier la profonde congruence des deux systmes. Considrons de nouveau les tudiants d'Hypatie. Ils devaient tous ressentir une certaine inquitude schizophrnique. Ils auraient tous eu une formation classique, hellnique, avec tout ce que cela peut impliquer pour une vue d'ensemble, une tradition spirituelle. Mais d'autre part, ils vivaient dans un monde o le christianisme tait de plus en plus de rigueur, et ils taient destins jouer un rle important dans ce monde. Cela aurait t une tension dure vivre. Mais Hypatie en offrait la rsolution : elle leur offrait le moyen de rconcilier leur culture paenne avec l'exigence du christianisme, en identifiant les vrits philosophiques communes gisantes derrire les deux.

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Certes, nous trouvons quelque chose de la sorte chez Synsius. Aprs avoir termin ses tudes, et aprs avoir men une mission diplomatique en faveur de Cirne auprs de l'empereur Constantinople, il voulait reprendre sa vie de chtelain : la chasse aux autruches, la lecture, la rdaction, la philosophie, les visites de ses amis, l'tude. Mais contrairement ses dsirs, ses concitoyens, appuys par le patriarche d'Alexandrie Thophile, lui tordirent le bras pour qu'il accepte d'tre consacr vque de sa ville natale et de la rgion qui l'entourait. Au moment o il pesait cette proposition, il crivit une lettre remarquable son frre Euoptius, dans laquelle on peut lire:
Mais voici encore un point que Thophile doit, je ne dis pas apprendre, mais avoir prsent la mmoire. J'en parlerai plus longuement, car en comparaison d'une question comme celle-l tout le reste peut paratre sans importance. Il est difficile, sinon franchement impossible, d'branler les croyances que la dmonstration scientifique a tablies (dans l'me). Or tu sais que la philosophie s'oppose frquemment certaines croyances largement rpandues dans la foule. Indubitablement, je ne voudrai jamais croire que l'me soit ne aprs le corps. Je refuserai d'admettre que le monde et toutes ses parties se corrompent ensemble. Quant la Rsurrection, qui constitue une opinion reue, je vois en elle une conception sacre et mystrieuse sur laquelle je suis loin de partager les ides de la masse. Il est vrai que l'esprit philosophique initi la connaissance de la vrit admet le recours aux fictions [...]. mon sens, les fictions sont utiles au peuple, tandis que la vrit nuit qui n'a pas la force de fixer son regard sur l'intense clat des Essences. Si les lois qui rgissent notre ministre sacr vont jusqu' accepter les croyances dont j'ai parl, je pourrais bien exercer le ministre sacr : j'ai part moi le got de la spculation et au-dehors, dans la doctrine, le got de la fabulation.

L'opinion de Synsius est donc que beaucoup des doctrines du christianisme sont de nobles mensonges , qui sont utiles au peuple. La vrit, pourtant, est accessible la philosophie. Ceci tait fort probablement l'enseignement d'Hypatie, sa faon de rsoudre la tension entre la culture hellnique et le christianisme. L'expdient est parfaitement platonicien le noble mensonge. Voici donc l'ensemble de mon image d'Hypatie. Elle ne jouissait pas d'un esprit de gnie en mathmatiques, bien qu'elle sy connaissait parfaitement bien en ces matires. Ses crits taient comme des manuels de mathmatiques et d'astronomie. ses tudiants de 2e et de 3e cycles elle enseignait le quadrivium arithmtique, gomtrie, astronomie et musique. Elle enseignait ces sujets de faon rigoureuse, en les plaant dans un cadre platonicien selon lequel ils taient des matires propdeutiques un savoir mystique de l'tre. D'ailleurs, elle oprait, dans son enseignement sotrique, la rconciliation des religions paenne et chrtienne en insistant sur les profondes vrits qu'elles partagent, et en relguant le reste au statut de noble mensonge. C'tait peut-tre une rconciliation qui ne pouvait durer.

Un dernier tour
Jusque l je vous ai racont l'histoire de la premire femme universitaire de la tradition occidentale en autant que nous pouvons le savoir et j'ai essay avec vous de comprendre son extraordinaire rputation de philosophe et de professeure. J'ai essay de neutraliser quelques-unes des propositions les plus extravagantes mises son sujet par ceux qui ont voulu l'invoquer comme icne et mascotte en faveur de toute une srie de causes. Cette histoire a, cependant, un dernier tour. Je l'ai rencontr pour la premire fois chez un romancier qubcois, Jean Marcel,

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dans son rcit Hypatie ou la fin des dieux. Je l'avais pris, l'poque, pour un conte fantaisiste, mais depuis ce temps-l j'ai appris qu'il y a vraisemblablement de la vrit l-dedans. Ceux d'entre nous qui ont t levs en catholiques se souviendront de l'histoire de sainte Catherine d'Alexandrie. C'tait une jeune fille chrtienne qui, l'ge de 18 ans, s'est prsente devant l'empereur Maximin (fin du 3e sicle) pour lui reprocher sa perscution des chrtiens. Elle avait du talent en argumentation, que l'empereur, lui, ne pouvait parer. Il a donc convoqu les meilleurs philosophes et sophistes de sa cour pour contourner les arguments de Catherine. L'un aprs l'autre ils ont failli, et ils se sont convertis au christianisme sur le champ. L'empereur, furieux, les a dcapits. L'impratrice, fascine, est galement venue discuter avec Catherine, et elle aussi a fini par se convertir ou plutt elle a fini par tre dcapite pour s'tre convertie. L'empereur, enrag, a ordonn que Catherine soit mise mort par la torture de la roue barbele, mais au contact de Catherine la roue s'est effondre. Il l'a donc dcapite. Des anges ont pris son corps et l'ont enseveli en secret au Mont Sina, o, cinq sicles plus tard, il a vu jour. Le monastre de Sainte-Catherine-de-Sina a t fond sur ces lieux. Et sainte Catherine a t, pendant six sicles, l'objet d'un culte extraordinaire. Sainte Catherine est la patronne des philosophes. Elle est, chers collgues, notre reprsentante aux cieux. Ou, en tout cas, elle l'tait. La socit bollandiste, ce groupe de savants jsuites qui s'occupe de l'histoire, et de l'historicit, des saints, a commenc souponner, il y a cent ans, que la lgende de sainte Catherine tait sans base historique. Le rsultat de leur critique est que sainte Catherine est disparue du calendrier romain en 1969. Mais les bollandistes ont galement souponn et cette ide est maintenant largement rpandue parmi les experts de ces choses que la lgende de sainte Catherine ntait qu'un remaniement chrtien de l'histoire d'Hypatie qui, elle, n'avait jamais perdu son clat dans la mmoire alexandrine. Et alors, chers collgues, je vous laisse avec un petit casse-tte pour la thorie de la rfrence : sainte Catherine n'existe pas, elle n'est qu'Hypatie.

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