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De la gravitation quantique boucles

La thorie des boucles explore les proprits quantiques de lespace et du temps. Son tude sest fortement intensifie durant les dernires annes, particulirement grce au dveloppement de sa version covariante. Cette thorie est utilise pour tudier la physique du dbut de lexpansion de lUnivers, le comportement thermique des trous noirs et la structure discrte de lespace physique trs petite chelle.

Le problme de la gravit quantique

a thorie des boucles est une thorie quantique pour le champ gravitationnel. Son objectif est de dcrire les phnomnes gravitationnels quand leurs effets quantiques ne peuvent pas tre ngligs. Comme exemples de ces phnomnes, on peut citer la cosmologie primordiale, certains aspects de la physique des trous noirs, ou tout simplement la diffusion lastique de deux particules lmentaires qui rebondissent trs haute nergie et trs petite distance. Dans ltat actuel des thories physiques, ces phnomnes nous chappent. Ltude de la thorie des boucles sest considrablement dveloppe en France durant la dernire dcennie. Des groupes de recherche y travaillent actuellement dans plusieurs laboratoires du CNRS : Orsay, Marseille, Lyon, Tours, Montpellier, Grenoble et lAPC Paris. Dans le monde, la thorie est tudie par plusieurs douzaines de groupes de recherche dans de nombreux pays, et la communaut de recherche franaise y occupe une premire place. Pour clairer lenjeu de la thorie, il faut distinguer deux problmes diffrents que lon confond souvent. Le premier rside dans la ncessit de complter la thorie lmentaire : arriver un ensemble de thories cohrentes, capables en principe de rendre compte de tous les phnomnes. Le deuxime est le problme de lunification, qui consiste rduire tous les phnomnes des manifestations dune seule entit. Par exemple : la thorie des interactions fortes (la chromodynamique quantique, ou QCD) complte le modle standard des particules lmentaires (sans gravit) et forme un ensemble cohrent avec les autres thories, sans constituer pour cela une unification des forces nuclaires avec les autres forces ; tandis que la
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thorie de Maxwell unifie lectricit et magntisme. Dans ltat actuel des choses, nous navons pas une thorie unifie de toute la physique ; nous navons mme pas une description complte de la physique lmentaire. Lobjectif de la gravitation quantique boucles est de complter et rendre cohrent lensemble des thories existantes, renvoyant au futur lobjectif plus ambitieux de trouver une ventuelle thorie du tout unifie. Le problme est difficile pour deux raisons. La premire est la pnurie dinformation exprimentale directe. Les phnomnes gravito-quantiques se manifestent trs courte distance (la longueur de Planck, LPl 1033 cm) ou trs grande nergie (EPl 1019 GeV) ou trs grande densit (Pl 1096 Kg/m3). Ces chelles sont des dizaines dordres de grandeur au-del des capacits dobservations des acclrateurs de particules. Cela ne veut pas dire que ces chelles soient compltement inaccessibles, parce que nous avons dautres moyens dexplorer les hautes nergies que les acclrateurs. Par exemple llgante thorie unifi SU(5) (le modle de Georgi-Glashow) a t rfute par les expriences sur la dsintgration du proton, qui testent une chelle (1016 GeV) beaucoup plus leve que celle des acclrateurs et assez proche de lchelle de Planck. Des mesures rcentes en astrophysique vont mme plus loin. Par exemple, la mesure des diffrences de polarisation entre composantes de haute et basse nergie des sursauts gamma, obtenue par lobservatoire INTEGRAL de lESA (Agence Spatiale Europenne), limite une certaine possibilit de brisure de symtrie de Lorentz lchelle de 10 46 cm, donc trs en dessous de lchelle de Planck. Ces mesures contraignent toute thorie de gravitation quantique. On sattend de plus ce que les observations du fond de rayonnement cosmologique ouvrent bientt une importante fentre dobservation sur

Carlo Rovelli, rovelli@cpt.univ-mrs.fr Centre de physique thorique, UMR 7332, CNRS / Univ. Aix-Marseille / Univ. Toulon, Marseille

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Physique corpusculaire

Encadr 1

Les rseaux de spin


graphe, un spin j sur chaque lien du graphe, et un tenseur invariant v sous SU(2) sur chaque nud. Les spins sont les nombres quantiques qui dterminent laire de chaque face de la triangulation initiale, et les tenseurs invariants sont les nombres quantiques qui dterminent le volume des cellules. Les deux sont discrets. Un thorme tabli par Roger Penrose montre que les tats semi-classiques dans un tel espace dHilbert admettent une interprtation gomtrique, qui associe un polydre chaque nud, comme dans la figure E2, o il faut penser les petits polydres verts (les quanta despace) comme colls les uns aux autres, pour construire lespace physique. Lobservation la plus importante est que ces tats quantiques ne sont pas des tats dans lespace , mais des tats de lespace.

Lespace des tats de la gravitation quantique boucle peut tre crit comme limite dune famille despaces dtats associs des graphes. Pour chaque graphe, lespace dtats est le mme que celui dune thorie de gauge SU(2) sur rseau : lespace de Hilbert des fonctions de L lments de SU(2) associs aux liens, invariantes sous N transformations de jauge sur les nuds. Pour comprendre lorigine de ces graphes, la faon la plus simple est de penser une discrtisation de lespace physique en N cellules spares par L faces. Si on efface de lespace physique les segments de la discrtisation, on obtient une varit M topologie non triviale. Lespace des tats de la gravitation quantique boucle est la quantification de lespace des connections SU(2) plates sur M. Le graphe est le dual de la discrtisation (le graphe bleu dans la figure E1). On montre que cet espace dtats admet une base, la base des rseaux de spin, labelle par le

Figure E1

Figure E2

de possibles phnomnes quanto-gravitationnels en cosmologie primordiale. La gravit quantique nest donc pas trs loigne, aujourdhui, de la physique observationnelle. Un dialogue sinstaure, de plus en plus vif, entre cosmologistes proches des observations et thoriciens de la gravit quantique, spcialement en France. Mais pour le moment les informations exprimentales directes sur lchelle de Planck sont encore trs limites, loin de la grande quantit de donnes qui nous permit par exemple de formuler le Modle Standard ou la mcanique quantique. Dans cet tat des choses il est nanmoins raisonnable de chercher une nouvelle thorie fondamentale. Il faut se rappeler que de nombreuses avances thoriques importantes ont trouv leur origine non pas dans de nouvelles donnes, mais dans un effort pour rsoudre des problmes de consistance et cohrence entre des thories dj empiriquement bien tablies. Cest en effet leffort pour combiner les thories de Kepler et de Galile qui a conduit Newton la thorie de la gravitation universelle sans besoin de donnes empiriques nouvelles ; les lois de Coulomb, Ampre et Faraday ont guid Maxwell vers llectromagntisme ; llectromagntisme et la mcanique ont probablement t suffisants Einstein pour aboutir la Relativit Restreinte ; la gravitation newtonienne et la Relativit 36

Restreinte lui ont encore permis de construire la Relativit Gnrale, et mme Copernic avait strictement les mmes donnes que Ptolme quand il a dvelopp lhliocentrisme. Bien videmment, toutes ces thories ne sont ensuite devenues crdibles que lorsque leurs prdictions se sont rvles correctes, mais elles ont toutes t trouves partir de thories dj bien testes, sans donnes nouvelles. Dans le mme tat desprit, les donnes exprimentales pour la construction de la gravitation quantique boucles sont la Relativit Gnrale et la Mcanique Quantique : deux grandes thories appuyes sur de solides supports observationnels. La pnurie de donnes exprimentales ne serait dailleurs un vritable problme que si nous avions plusieurs thories quantiques compltes de la gravitation : comment choisir la bonne thorie sans pouvoir tester les autres possibilits ? Mais dans la ralit, nous ne sommes pas en condition de devoir choisir entre plusieurs thories compltes et cohrentes. En trouver une seule et montrer sa cohrence serait dj un succs. Ceci est lobjectif premier de la thorie des boucles. Le problme abord par la thorie des boucles est donc relativement bien pos : est-il possible dcrire une thorie quantique consistante qui ait la Relativit Gnrale

De la gravitation quantique boucles

dEinstein comme limite classique ? Rsoudre ce problme et crire une telle thorie serait un premier succs. Ensuite, il faudrait demander lexprience si cette thorie est effectivement celle qua choisie la Nature. La deuxime difficult est lie aux particularits du champ gravitationnel. Limpressionnant succs empirique de la Relativit Gnrale dEinstein rend crdible son ide centrale : la gomtrie de lespace-temps dans lequel nous avons limpression de vivre nest rien dautre quune manifestation dun champ physique qui est le champ gravitationnel. Il sensuit immdiatement que les proprits quantiques du champ gravitationnel sont des proprits quantiques de lespace-temps lui mme. De faon intuitive (et imprcise), ce qui se passe lchelle de Planck peut tre visualis comme suit : les fluctuations quantiques du champ gravitationnel sont des fluctuations de lespacetemps. Ces fluctuations augmentent lorsque lchelle diminue. lchelle de Planck, leur nergie est suffisante pour en faire des trous noirs, de telle faon quil ny a plus de vritable continuum spatio-temporel cette chelle. On sattend une structure granulaire ( quantique ) de lespace-temps mme, lchelle LPl 1033 cm, analogue la granularit dune onde lectrique manifeste par lexistence des photons. Cette image intuitive, bien connue depuis les annes 60, na trouv son cadre mathmatique appropri quavec la thorie des boucles. Or une physique qui comporte la possibilit de quanta despace et de superposition quantique de gomtries diffrentes exige une rvision profonde des notions lmentaires despace et de temps utilises habituellement en physique. La focalisation sur ces aspects conceptuels difficiles du problme rend la thorie singulire et ardue, mais lui donne son aspect le plus fascinant, et son got particulier. La thorie des boucles fait face directement ces problmes et offre une possible rponse assez claire au problme de la description cohrente des proprits quantiques de lespace-temps.

Figure 1 Reprsentation dun tat du champ gravitationnel dans la thorie des boucles : un rseau de spin et les graines , ou quanta despace correspondantes, avec en leur centre les nuds du rseau.

La thorie des boucles


La thorie des boucles est dfinie par un espace dtats, et par une quation qui donne les probabilits de transitions entre ces tats. Cest une formulation similaire celle de llectrodynamique quantique (QED) dans laquelle les tats dcrivent des ensembles de photons et dlectrons, cest--dire les quanta individuels des champs lectromagntique et fermionique. Les tats de photons avec des nombres quantiques levs peuvent dcrire un champ lectromagntique macroscopique et les amplitudes de transition entre tats peuvent y tre calculs ordre par ordre dans un dveloppement perturbatif utilisant les graphes de Feynman, lesquels dcrivent les processus possibles entre les quanta lmentaires. De faon similaire, les tats de la thorie des boucles dcrivent des ensembles de quanta despace , ou quanta du champ gravitationnel. Le nom technique de ces tats

est rseaux de spin (spin networks). Lusage du mot spin sera justifi par lquation donne un peu plus loin et le terme rseau fait rfrence la structure mathmatique particulire de ces tats, qui tient compte non seulement du nombre de quanta individuels et de leur taille , mais aussi de leurs relations de contigut (qui est cot de qui). Chaque tat est donc caractris par un rseau, qui indique quel quantum despace est en contact avec quel autre (voir figure 1). Le mot boucle utilis pour la thorie dsigne le rseau le plus simple : juste une boucle, et ne survit aujourdhui que pour des raisons historiques. Certains tats de rseaux de spin avec des nombres quantiques levs dcrivent des champs gravitationnels macroscopiques, et donc des gomtries macroscopiques de lespace physique. On retrouve donc dans le domaine quantique la particularit du champ gravitationnel : admettre une interprtation gomtrique. La dcouverte que les rseaux de spin quantiques admettent une interprtation gomtrique, cest--dire que chaque rseau de spin dtermine un espace gomtrique, est le contenu dun thorme important, d au mathmaticien anglais Roger Penrose, le spin-geometry theorem . Un rsultat de la thorie est que la taille de ces quanta ne peut prendre que certaines valeurs discrtes, qui peuvent tre calcules, comme celles de la quantification de lnergie des photons. Lnergie dun mode doscillation du champ lectromagntique est donne par E = 2 n o est la constante de Planck, la frquence du mode et n un nombre quelconque entier positif. De 37

Physique corpusculaire

Encadr 2

La gomtrie quantique
ii) Un tat gnrique est une superposition quantique de diffrents rseaux de spin. Donc on peut avoir des superpositions quantiques de gomtries diffrentes. iii) Les valeurs propres des aires des faces et des volumes des cellules sont discrtes. Les valeurs propres de laire des faces sont donnes par la formule qui se trouve dans le texte (formule (1)). Le spectre du volume des cellules est plus compliqu. Ses valeurs propres calcules numriquement pour diffrentes valeurs de laire de faces (ici gales entre elles) sont donnes comme exemple dans la figure E4.

La gomtrie dcrite dans lencadr 1 est quantique pour trois raisons diffrentes. i) Dabord, les quantits qui dfinissent la gomtrie de chaque polydre sur chaque nud sur rseau (par exemple langle entre deux normales des faces et laire dune face, voir la figure E3) ne commutent pas entre elles (tout comme la position et limpulsion dune particule quantique), et donc ne peuvent pas tre toutes bien dfinies au mme temps. Donc la gomtrie de chaque polydre est fluctuante . Dans ce sens, un nud dun rseau de spin est un polydre seulement comme une particule quantique avec spin (dont les composants du moment angulaire ne commutent pas non plus) est un objet en rotation.

Figure E3 lments de la gomtrie dun polydre : angles entre normales et aire dune face.

Figure E4 Spectre du volume, valeur fixe de laire de faces (units de Planck LPl = 1).

faon analogue, laire dune petite surface en gravit quantique est donne par : G A = 8 c3 j ( j + 1)
(1)

oprateur quantique. Les valeurs propres de cet oprateur dterminent la taille des quanta despace. Cest cette quantification de la gomtrie qui est responsable des phnomnes les plus caractristiques de la thorie des boucles : la structure granulaire de lespace lchelle de Planck, labsence de longueurs donde arbitrairement petites. La consquence la plus importante est la finitude ultraviolette de la thorie, cest--dire la disparition du problme des infinis qui minent la thorie quantique des champs ordinaire quand on nglige les proprits quantiques de lespace. Les amplitudes de transition entre les tats de la thorie sont ensuite donnes par une quation relativement simple, crite explicitement dans lencadr 3. Il sagit dune somme de Feynman sur des histoires de rseaux de spin . Le nom technique de ces histoires est mousses de spin (spinfoams). Un graphe de Feynman visualise en effet les trajectoires (ou lignes dunivers) des particules dans lespace-temps et de leurs interactions, donc une histoire de particules . Une mousse de spin visualise de la mme faon les lignes dunivers dans lespace-temps des nuds et des liens dun rseau. Une mousse de spin

o G est la constante de Newton, c la vitesse de la lumire, est une constante fondamentale sans dimension dans la thorie des boucles, appele paramtre dImmirzi, et j est un nombre entier ou semi-entier positif quelconque (ou spin , do le nom rseaux de spin ). Il y a donc une taille minimale des grains despace, de lordre de (LPl)2 G / c 3, qui dtermine la structure granulaire fine de lespace. Ce rsultat important est obtenu de la mme faon que toute discrtisation en mcanique quantique, comme celle des niveaux discrets de lnergie des orbites des lectrons dans les atomes. Techniquement, il provient de la solution du problme aux valeurs propres ( problme spectral ) pour loprateur qui dcrit laire de la surface ; la gomtrie est donne par le champ gravitationnel qui est une variable quantique, et est donc dcrite par un 38

De la gravitation quantique boucles

Encadr 3

Les amplitudes de transition

Une amplitude de transition est dtermine par une mousse de spin C : un 2-complex , cest--dire un ensemble de vertex v, connects par des artes e qui bordent des faces f, comme dans la figure E5. Une telle mousse de spin dtermine la probabilit de transition entre la gomtrie dcrite par le graphe en bas (bleu) et celle du graphe en haut (rouge), une approximation donne. Lexpression de lamplitude de la gravitation quantique boucles peut scrire (ici avec la constante cosmologique L = 0) comme une intgrale sur les groupes de Lie SU(2) (essentiellement le groupe de rotations) et SL(2,C) (le groupe de Lorentz), de la faon suivante, que je donne ici sans spcifier les dtails (voir Pour en savoir plus ), uniquement pour illustrer la forme gnrale des amplitudes :
Figure E5

Zc(hl) =

SL2C

Z dg ve dhef
SU2

2j f + 1) j f , j f (
jf f

ef

g eflf

j hef e f
f

Les deux fonctions j et j ,j sont les caractres de reprsentations unitaires de SU(2) et SL(2,C) respectivement. Les variables dintgration gve et hef sont, respectivement, des lments de SL(2,C) et de SU(2) associs chaque couple vertex-arte et arte-face. Cette formule condense entirement la dfinition de la dynamique de la gravitation quantique

boucles. Un thorme montre que cette amplitude se rduit des exponentielles de laction dEinstein-Hilbert dans une certaine limite. Ces amplitudes de transition devraient donc permettre de retrouver la Relativit Gnrale dans la limite classique.

peut tre visualise comme une mousse de bulles de savon : faces qui se joignent sur des artes, qui leur tour se joignent sur des vertex (voir la figure E5). Une mousse de spin est un ensemble de faces, artes et vertex, color avec un spin sur chaque face. Comme pour les graphes de Feynman, la thorie associe un nombre complexe (une amplitude) chaque rseau de spin. Ces amplitudes dterminent les probabilits quantiques pour tout processus physique. partir de ces amplitudes on a pu driver, par exemple, des aspects de la limite classique de la thorie comme lquation de Friedmann, qui est lquation principale de la cosmologie, ou la linarisation de la Relativit Gnrale autour de lespace de Minkowski. La physique usuelle merge donc dans une approximation approprie, partir dobjets abstraits comme les rseaux de spin et les mousses de spin. Il est intressant de remarquer quune mousse de spin admet deux interprtations physiques apparemment diffrentes. Dabord elle peut tre vue comme un graphe de Feynman de la thorie : elle reprsente alors un processus dinteraction entre des quanta despace, comme on fait en QED. Les vertex de la mousse de spin sont les lieux dinteraction, comme les vertex des graphes de Feynman ; les artes de la mousse sont les lignes dunivers des nuds

du rseau de spin ; et les faces de la mousse sont les surfaces dunivers des liens du rseau de spin, cest--dire les surfaces balayes par ces liens dans lespace-temps. Mais une mousse de spin peut tre aussi directement interprte comme une discrtisation de lespace-temps, comme les rseaux utiliss pour des calculs numriques sur les grands systmes dordinateurs en QCD sur rseau . A posteriori, la convergence du cadre conceptuel de la QED et de la QCD sur rseau nest pas surprenante, car les sites du rseau de la QCD sont des petites rgions despace, mais dans une thorie quantique de la gravit une petite rgion despace est un quantum du champ gravitationnel ; donc le rseau lui mme est une histoire des quanta et donc aussi un graphe de Feynman du champ gravitationnel. Cette convergence entre les cadres conceptuels (graphes de Feynman de la QED et rseaux de la QCD) des deux formalismes de base de la thorie des champs quantique moderne est un bel aspect de la thorie des boucles. En effet, la gravit quantique boucles ressemble fortement la QCD sur rseau par plusieurs aspects : comme la QCD sur rseau, elle vise une quantification non-perturbative dune thorie de champs. La diffrence, importante, est que dans le contexte de la QCD la thorie 39

Physique corpusculaire

physique nest dfinie que dans la limite laquelle le rseau devient grand et la taille des mailles ngligeable. Dans ce contexte le rseau est en effet un artifice mathmatique pour dfinir la thorie et na pas de signification physique. En gravit, au contraire, le rseau est physique : il reprsente la granularit physique de lespace lchelle de Planck. La taille physique relle des cellules du rseau est dtermine par la valeur du champ gravitationnel qui vit sur le rseau mme. Le rsultat final est une formulation de la thorie quantique des champs qui ressemble aux thories connues, mais qui sen loigne dans quelques aspects fondamentaux. Ces aspects refltent le fait que ds que lon ne nglige plus la dynamique du champ gravitationnel, la structure de lespace temps nest pas donne en avance, mais merge des tats quantiques mmes de la thorie. Le rsultat le plus important de la thorie est un thorme qui assure que ses amplitudes de transition sont finies, tous les ordres. Cette finitude est importante puisque la difficult principale pour construire une thorie quantique de la gravit a toujours t lie aux divergences des amplitudes de transition. La raison pour laquelle ces infinis disparaissent est simple : ils proviennent des rgions arbitrairement petites de lespace qui, dans la thorie des boucles, nexistent plus. La granularit de lespace implique une coupure naturelle sur les infinis. En dautres termes, la solution propose par la gravitation quantique boucles lobstacle constitu par les infinis de la thorie quantique des champs est que tous ces infinis soient des pathologies dues notre faon de considrer lespace, en ngligeant sa vritable nature quantique et donc granulaire petite chelle. Si cette solution est physiquement correcte, lemploi de la thorie des champs quantiques dans la physique des particules est similaire son emploi en matire condense : une description approche, qui nglige la structure discrte physique relle sous-jacente. Finalement, la thorie des boucles est formule en quatre dimensions physiques, donc cohrente avec le monde que nous observons. Son couplage avec le reste du modle standard, en particulier avec les champs fermionique et les champs de Yang-Mills a t dfini rcemment. La thorie inclut de faon naturelle une petite constante cosmologique positive (ncessaire pour liminer les divergences infrarouges). La thorie est localement invariante de Lorentz (dans le mme sens que la Relativit Gnrale). Elle na pas besoin de la supersymtrie, ni de dimensions supplmentaires pour tre cohrente. La thorie est donc bien compatible avec le reste de notre connaissance du monde, et avec les indications exprimentales plus rcentes qui, pour le moment, semblent pointer vers labsence de brisure de linvariance de Lorentz haute chelle, labsence de supersymtrie au moins basse chelle, et la prsence dune petite constante cosmologique L positive, rvle par lobservation rcente de lacclration cosmique reconnue par les derniers Prix Nobel en physique. 40

Cosmologie et trous noirs


Les deux applications les plus importantes de la thorie qui ont t bien tudies concernent la cosmologie primordiale et la physique des trous noirs. En cosmologie, la thorie des boucles impose des corrections quantiques lquation de Friedmann, quation qui dcrit lvolution trs grande chelle de lUnivers. Lorsquon est proche du Big Bang et que lon peut ngliger les termes de constante cosmologique ainsi que la courbure spatiale, lquation de Friedmann qui dcoule de la Relativit Gnrale classique dEinstein scrit ainsi : a 2 8G , = a2 3c 2 o a(t) est le facteur dchelle li la taille de lUnivers, a = da / dt est la vitesse dexpansion et la densit dnergie moyenne de lUnivers. noter que la quantit droite de cette quation tant positive, la vitesse dexpansion ne peut jamais sannuler et lUnivers ne peut cesser sa contraction ou son expansion. En gravitation quantique boucles, cette quation devient : a 2 8G , = 1 2 2 a 3c Pl

o Pl est la densit de Planck dj mentionne. Quand la matire de lUnivers a une densit ngligeable par rapport cette densit, cest--dire pour presque toute lhistoire de lUnivers, la parenthse est proche de lunit et la correction est ngligeable. Mais prs du Big Bang la densit de la matire devient trs leve et approche Pl ; le terme de droite sannule donc comme la drive a . Il ny a alors plus de contraction ni dexpansion, et la densit de la matire ne peut plus crotre au-del de la densit de Planck Pl. Tout se passe comme sil y avait une force rpulsive qui empche lunivers de devenir trop petit. Cette force, dorigine quantique, nest pas trs diffrente de celle qui retient llectron de tomber sur le noyau en consquence du principe dincertitude dHeisenberg. cause de cette force rpulsive trs petite distance, un univers en contraction sous le poids de lattraction gravitationnelle va rebondir violemment, et passer une phase dexpansion. La thorie indique ainsi que lexplosion initiale de notre univers visible, le Big Bang, pourrait tre le rsultat dun gigantesque rebondissement cosmique, un Big Bounce , conscutif la contraction cosmique dun univers similaire au ntre (figure 2). Ce ne sont videmment que des spculations qui, pour le moment, ne sont soutenues par aucune observation directe. Mais la cosmologie nous a accoutums des prdictions spectaculaires vrifies ensuite, et on peut esprer que lhistoire puisse se rpter. Si le Big Bounce sest effectivement produit, les possibilits den voir des traces dans des observations cosmologiques des prochaines annes, par exemple sous la forme de petites dformations de la forme du spectre du fond de radiation

De la gravitation quantique boucles

Bounce

Figure 2 Deux images intuitives du rebondissement cosmique de lunivers. Sur la seconde, de chaque ct du rebond (Bounce), lespace-temps est classique.

cosmique, ne devraient pas tre nulles, et la recherche se focalise aujourdhui sur ces possibilits. Il est en tous cas intressant de disposer dune thorie physique dont les quations ne sarrtent pas, comme celles de la Relativit Gnrale classique, au Big Bang. On peut montrer en effet que toutes les singularits cosmiques dangereuses, cest--dire celles que la thorie classique ne peut traiter, sont rsolues de cette manire en thorie des boucles. La deuxime application caractristique de la gravitation quantique boucles est le calcul de lentropie des trous noirs. Lobservation semble encore plus problmatique ici quen cosmologie, et la question reste thorique. Des arguments indirects, mais convaincants, indiquent que les trous noirs ont des proprits thermodynamiques ; or on a besoin, pour driver directement ces proprits, dune thorie quantique de la gravit. Un bon test pour toute tentative dlaboration dune thorie de la gravit est donc la possibilit de calculer les caractristiques thermodynamique des trous noirs, et en particulier leur entropie.

La gravit quantique boucles russit trs bien ce test, mais dune faon un peu facile, car la prsence dune constante libre dans la thorie, le paramtre de Immirzi , permet dajuster lentropie la valeur souhaite. Plus intressante est linterprtation physique que la thorie permet pour la thermodynamique des trous noirs. tout moment, la gomtrie (la forme ) de lhorizon dun trou noir fluctue, en raison des fluctuations quantiques et thermiques. Le calcul de lentropie des trous noirs peut se rduire au calcul du nombre de possibles formes de lhorizon. Ce nombre est videmment infini en thorie classique, parce quil y a un continuum de formes possibles, mais devient fini en thorie quantique, puisque la gomtrie est discrte. Un gaz a des proprits thermodynamiques bien dfinies parce quil est form dun nombre assez grand, quoique fini, de particules. De la mme faon, lhorizon dun trou noir a des proprits thermodynamiques bien dfinies parce quil est form dun nombre assez grand de quanta despace. Chaque quantum de surface peut tre reprsent intuitivement comme lintersection du rseau de spin qui donne ltat quantique de lespace avec la surface du trou noir. Limage intuitive dun trou noir quantique en thorie des boucles est donne par la figure 3. La relation entre la thermodynamique, la Relativit Gnrale et la Mcanique Quantique reste encore un territoire largement inexplor et probablement de grande importance pour mieux comprendre lUnivers. Il faut dire que ni lune ni lautre de ces deux applications de la gravit quantique boucles nutilise entirement le formalisme de la thorie. Le calcul de lentropie des trous noirs dpend surtout de la structure

Figure 3 Lhorizon dun trou noir, travers par les liens du rseau de spin qui dtermine sa gomtrie.

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Physique corpusculaire

Encadr 4

Boucles et Cordes
La diffrence est la mme entre un fil de coton (corde) pos sur un T-shirt (espace), et un fil de coton qui forme le tissu mme de lespace (boucle). Comme une formulation fondamentale de la thorie des cordes nest pas encore accessible, on peut se demander si, aprs tout, il pourrait y avoir une relation entre ces deux approches majeures des problmes de la gravit quantique. Est-ce que, par exemple, les mthodes de dfinition de la thorie quantique des champs sans rfrence un espacetemps de fond pourraient jouer un rle dans la formulation fondamentale de la thorie des cordes ? Lhypothse a t considre, mais pour le moment sans aucun rsultat substantiel. Les relations entre les deux thories devraient probablement tre mieux tudies.

Le nom de la thorie des Boucles autant que celui de la thorie des Cordes sont des restes dtapes antrieures de la comprhension de chacune des deux thories. Dans le premier cas, on parle aujourdhui plutt de graphes que de boucles, et dans le deuxime cas on parle plutt de branes que de cordes. Boucles et cordes sont des cas particuliers de graphes et branes. Cela dit, quelle est, finalement, la diffrence intuitive entre une boucle de la thorie des boucles et une corde de la thorie des cordes ? premire vue les deux objets semblent assez similaires : dans les deux cas, il sagit dun objet quantique lmentaire une dimension. Mais la diffrence est de poids : une corde est un objet qui bouge dans lespace. Une boucle est un constituant de lespace.

Cordes et Boucles : Une corde (gauche) vit dans lespace, tandis que les boucles forment elles-mmes lespace (droite).

de lespace des tats, donc de la cinmatique, tandis que la cosmologie quantique boucles est fonde sur une approximation drastique, qui est davantage une rutilisation de certains rsultats globaux quune vritable dduction partir de la thorie. Le formalisme complet des mousses de spin a seulement jusqu prsent t utilis pour vrifier la limite classique de la thorie. Les vritables effets dynamiques quanto-gravitationnels restent encore explorer.

effort est en cours, particulirement en France, pour dduire de la thorie des consquences observables prcises, dans le contexte cosmologique, en particulier sur le fond de rayonnement diffus. La thorie prsente de plus bien des aspects encore peu clairs, qui pourraient se rvler fatals. La plus importante des questions ouvertes concerne la convergence de la srie perturbative dans laquelle les amplitudes de transition sont calcules. Pour obtenir ces amplitudes il faut choisir une mousse. Celles qui ont t calcules jusquici sont en accord avec la bonne limite classique : elles sont compatibles avec la Relativit Gnrale ; mais ces calculs ont t effectus jusqu prsent seulement sur des mousses simples, cest--dire en premire approximation . Les approximations suivantes vont-elles confirmer ou dtruire ces rsultats positifs ? Un risque existe, les approximations suivantes tant de plus en plus domines par les corrections radiatives caractristiques de la thorie quantique des champs. Dans le contexte de la thorie des champs usuelle, ces corrections radiatives peuvent tre infinies. Dans le contexte prsent, le risque dinfinis nexiste pas, ni dans lultraviolet (cest--dire petite distance, cause de la granularit de lespace lchelle de Planck), ni dans linfrarouge (cest--dire grande distance, grce la constante

Est-ce que le problme de la gravitation quantique est rsolu ?


Avons-nous rsolu le problme de la gravitation quantique ? La rponse est non. Tout dabord, une thorie ne devient crdible que lorsque des prdictions nouvelles et spcifiques de cette thorie sont confirmes par lexprience. Elle demeure sinon provisoire et spculative. Une partie importante de la recherche vise donc aujourdhui chercher des ponts entre le formalisme thorique et de possibles fentres dobservation. En premire ligne de cette direction de recherche se trouve la cosmologie. Un 42

De la gravitation quantique boucles

cosmologique, qui limite les tailles possibles de quanta grands ). Un thorme nous assure en effet que les amplitudes de transition sont finies sur nimporte quelle mousse. Mais le risque que les corrections radiatives, mme finies, dtruisent les bons rsultats trouvs aux ordres plus bas et interfrent avec la convergence de lapproximation, est rel. Tant que ces corrections radiatives ne sont pas mieux contrles, la cohrence de la thorie nest pas dmontre. Il faut donc, pour le moment, considrer la thorie des boucles comme une possibilit intressante approfondir, et non comme un rsultat tabli, ni par une corroboration empirique directe, ni en tant que possible thorie complte du champ gravitationnel quantique. La recherche suit galement dautres pistes, alternatives la thorie des boucles, pour tenter dclaircir la physique quantique du champ gravitationnel. La concurrente la plus dveloppe de la thorie des boucles, en termes dinvestissement actuel de ressources, est la thorie des cordes, prsente dans le numro 2010 des Images de la Physique. La thorie des cordes a des ambitions beaucoup plus tendues que la thorie des boucles : son objectif est dtre une thorie unifie de toute la physique

lmentaire. Une autre piste est la description de la structure fine de lespace temps avec la gomtrie non commutative. Comme le problme reste ouvert, il est essentiel de ne pas se limiter une seule direction de recherche, qui pourrait se rvler mal choisie. Mais dans ce contexte la thorie des boucles, mme avec ses imperfections prsentes, reprsente aujourdhui leffort le plus abouti de construction dun cadre mathmatique complet et dun cadre conceptuel simple et clair pour une thorie des proprits quantiques de lespace temps.

POUR EN SAVOIR PLUS


Rovelli C., Loop Quantum Gravity: the first twenty five years , Class. Quantum Grav., 28, 153002 (2011). http://arxiv.org/abs/1102.3660 Gambini R., Pullin J., A First Course in Loop Quantum Gravity , Oxford University Press (2011). Rovelli C., Loop Quantum Gravity , Cambridge University Press (2004).

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