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Ludovic Lalanne

Controverse propos du feu grgeois.


In: Bibliothque de l'cole des chartes. 1847, tome 8. pp. 338-346.

Citer ce document / Cite this document : Lalanne Ludovic. Controverse propos du feu grgeois. In: Bibliothque de l'cole des chartes. 1847, tome 8. pp. 338-346. doi : 10.3406/bec.1847.452080 http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/bec_0373-6237_1847_num_8_1_452080

CONTROVERSE A PROPOS

DU

FEU

GRGEOIS.

dernire qui lettres, distingu o J'ai mon a t publi et travail poque, insr ,dont M.il Fav une y dans a a t un seconde quelques un , l'objet savant ont recueil fait dition de orientaliste, annes, paratre de plusieurs l'Acadmie a t sur sur imprime critiques. le M. le feu des mme Reinaud grgeois, inscriptions en Comme sujet 1845 , et un un (l). un les et mmoire livre A officier obser bellescette (2)

vations qu'ils m'ont adresses semblent contredire les rsultats auxquels je suis parvenu , et qu'elles n'ont pourtant aucunement modifi mon opinion , je vais essayer de leur rpondre en peu de mots. Pour mettre le lecteur au courant de la question, je dois d'abord exposer le rsum de la partie de mon mmoire relative au feu grgeois. Ce furent les Grecs du Bas-Empire qui , vers 670 , ont fait usage les premiers du feu , ou pour mieux dire des feux grgeois, dont la pr paration fut connue d'eux seuls pendant plusieurs sicles. J'ai donc d commencer par tudier les crivains byzantins , et m'attacher dcrire d'aprs eux la nature et les effets de ces projectiles in cendiaires. J'ai runi et compar avec soin les nombreux passages o il en tait question , et , en conservant autant que possible les expres sions mmes de ces auteurs , j'ai pu distinguer et dfinir ainsi les trois sortes de feux grgeois qu'ils ont mentionnes. 1 Feu lanc au moyen de tubes. C'tait un tuyau de roseau o l'on entassait certaines matires. Pour s'en servir , on le plaait dans un tube d'airain , et lorsque le feu tait mis l'une de ses extrmits , (1) Essai sur le feu grgeois et sur l'introduction de la poudre canon en Eu rope; Paris, imprimeriejoyale, 1841, in-4. Recherches sur le feu grgeois et sur l'introduction de la poudre canon en Europe; Paris, Corrard, 1845, in-4. Cette 2e dition a paru plusieurs mois avant l'ouvrage de MM. Reinaud et Fav. II en a t rendu compte dans la Bibliothque, t. VI, p. 465. (2) Du feu grgeois, des feux de guerre et des origines de la poudre canon; Paris, Dumaine, 1845,in-8, '

339 alors prcd de tonnerre et de fame , par sa nature , il s'levait dans les airs comme un mtore brlant , et atteignait le but vers lequel on le dirigeait. 2 'heir osip hones ou tubes de main. Ces projectiles ne diff raient du prcdent que par leur longueur. Au lieu d'tre lancs au moyen de tubes , ils taient jets avec ia main. 3 Pots pleins de feu d'artifice . C'taient des pots ferms o dor mait le feu qui clatait subitement en clairs et embrasait les objets qu'il atteignait. Les Sarrasins s'tant servis des feux grgeois pendant les croisades , j'ai fait succder, l'tude des crivains byzantins, celle des histo riens de ces guerres lointaines. Pour apprcier ceux-ci leur juste valeur, j'ai eu grand soin de distinguer les tmoins oculaires des chroni queurs qui n'ont point assist aux vnements qu'ils ont raconts, et, aprs avoir compar entre elles les descriptions des auteurs grecs, latins, arabes et franais, je suis arriv aux conclusions suivantes, contraires, je dois le dire , l'opinion gnralement reue. 1 Les divers projectiles incendiaires dont les Sarrasins se servirent avant le treizime sicle, ne diffraient en rien des projectiles en usage de toute antiquit. 2 Les Sarrasins employrent pour la premire fois, au sige de Damiette, en 1218, les feux grgeois, dont les effets taient fort peu redoutables pour les hommes. Poursuivant l'examen des auteurs postrieurs aux croisades, j'ai trouv qu'en 1453, au sige de Constantinople, le feu grgeois avait t employ la fois par les Grecs , les Turcs et des ingnieurs italiens et allemands, et que plusieurs annes auparavant il tait assez commu nment usit en Hollande , en France, etc. Ds lors il m'a paru im possible d'admettre que le secret de la prparation du feu grgeois, connu de diverses nations de l'Europe et de l'Asie , et pu se perdre une re de progrs et de civilisation comme le quinzime sicle, surtout en songeant combien il est difficile de draciner chez un peuple l'usage d'une arme laquelle il est habitu. Le secret des feux grgeois ne pouvant tre perdu, j'ai d chercher quels taient les projectiles usits aujourd'hui qui s'en rapprochent le plus. Alors , en comparant les d finitions tires des auteurs grecs avec les dfinitions donnes rcem ment dans des ouvrages sur l'artillerie , j'ai t amen conclure que : 1 Les grands tubes taient des fuses de guerre incendiaires ; 2 Les cheirosiphones taient des petites fuses ordinaires; 3 Les pots pleins de feu d'artilce taient ce que nous nommons encore des pots feu. 22.

340 11 se prsentait enfin une dernire question. Quelle tait la composit ion des feux grgeois? Comme je savais que cette composition devait, entre autres proprits, avoir celle de dtoner, j'ai examin les pro prits des mlanges dtonants connus aujourd'hui. De cet examen, il est rsult que un ct les trois sortes de feux grgeois se retrou vent dans trois effets de la poudre canon, et ne se retrouvent que l ; et de l'autre, que la poudre canon est l'unique mlange susceptible de produire la fois chacun de ces mmes effets. Ma dernire conclu sion a donc t celle-ci : la composition des feux grgeois et celle de la poudre canon taient peu prs identiques. Voil en peu de mots le rsum de mon travail. Il me semble que pour traiter le mme sujet il fallait d'abord suivre la marche que j'avais adopte, marche la fois si simple et si logique. MM. Reinaud et Fav n'ont pas cru devoir procder ainsi. Au lieu de prendre le feu grgeois ds qu'il apparat dans l'histoire, et de le suivre depuis cette poque jusqu'au quinzime sicle , ils ont commenc par s'occuper des chroniqueurs du treizime sicle , puis des premiers historiens des croisades (l), et en dernier lieu seulement des auteurs byzantins. Aussi, pour ne pas jeter dans ma discussion la confusion, consquence de leur mthode, je vais examiner leurs diffrentes assertions dans l'ordre o je crois que logiqu ement elles auraient d tre places. Le troisime chapitre ( qui aurait d tre le premier ) est intitul : Le feu grgeois chez les Grecs du Bas-Empire (2). Ds les premires pages, MM. Reinaud et Fav citent, en y ajoutant foi entire, une fable qu'ils ont tire de la biographie Michaud () , dont l'auteur l'avait probablement puise dans son imagination. Ils prtendent que le feu grgeois tait attach par des plongeurs la quille des vaisseaux, et ajoutent, notre grand tonnement : Aujourd'hui on ne connat peuttre pas des moyens d'incendie aussi efficaces des distances rappro ches. Comme l'appui de cette assertion on ne peut allguer aucun texte , je ne la discuterai mme pas (4). Les auteurs byzantins, qui , je le rpte , doivent tre consults les premiers, renferment un assez grand nombre de passages relatifs aux 1 ) Voy. le chap. II, intitul Des effets ries compositions incendiaires employes par les Arabes la guerre. (2) Les deux tiers de ce chapitre, 23 pages sur 32, sont occupes par un examen du Liber ignium ad comburendos hosles, de Marcus Grcus, et par une digression fort longue sur ce personnage inconnu. (3) Art. Callinique. (4) Voy. mon Mmoire, introduction et p. 17.

34 J eux grgeois. Je ci'ois avoir cit tous ceux qui peuvent offrir quelque intrt. MM. Reinaud et Fav ne peuvent certainement pas en dire au tant. Omettant soigneusement les textes qui pouvaient les embarrasser, et raisonnant comme s'ils n'existaient pas , ils se sont borns choisir quelques-uns de ceux que j'ai cits 5 puis, la traduction que j'en avais donne, ils ont oppos, non pas leur propre traduction, mais deux autres, dont Tune est due un acadmicien du dernier sicle, Maizeroy (1) , l'autre un savant hellniste, M. Hase, et les lgres diffrences qui existent entre ces traductions et la mienne sont les seuls arguments qu'ils ont employs pour attaquer des conclusions bases en partie sur des textes dont ils n'ont point parl. Pour que l'on puisse juger de la valeur de ces diffrences , et, par suite , de l'argumentation de MM. Reinaud et Fav v je vais mettre sous les yeux du lecteur les textes, ma traduction et celle de M. Hase, laquelle me dispense de citer celle de Maizeroy. Les deux premiers passages sont tirs de la tactique de l'empereur Lon. II y a encore, dit ce prince, beaucoup de moyens de combatt re... ; de ce nombre est le feu d'artiiice qui se lance au moyen de tubes, et qui, precede de tonnerre et de fume, consume les vaisseaux (2). ( Voy. mon Mmoire , premire dition , p. 10 .) Voici la version de M. Hase : De ce nombre est le feu invent alors, qui, avec tonnerre et fume surgissant abord, est envoy par des tubes , et qui enfume ( les na vires ennemis). MM. Reinaud et Fav disent (p. 107) : En adoptant mme la traduction de M. Lalanne, rien dans ce passage n'indique l'em ploi de la fuse. Cette remarque me semble sans porte ; car, comme je l'ai dj fait observer , ce n'est pas sur un seul texte , mais sur la com paraison entre plusieurs textes (omis pour la plupart par MM. Reinaud et Fav), que j'ai appuy mes conclusions (3). (1) MM. Pieinaud et Fav me reprochent de n'avoir pas connu cette traduction. Ils se trompent, car dans la 2 dition de mon travail j'ai cil plusieurs notes de Maize roy. Ce reproche d'ailleurs m'tonne. Je ne vois pas pourquoi, ayant sous les yeux le texte grec, j'aurais t recourir une traduction si dfectueuse, que MM. Reinaud et Fav ont t obligs d'en demander une autre M. Hase. (2) IJoW. os v.ai imvrpvu.aTo. -zoc, & xai v.ai ; vewTspot y.ai 1 iroXsfuxuv ttowv, xac twv vj cctol; ttoXixovtcov . Giov tte tr/.suaap.vov [ ppovr; \ / TtpoTisipoy ci xuv ffiswvwv nqj/rcojisvov, vm\ xaTtviov aura. ( Tacti que de Lon VI, ch. XIX, 51 ; Meursius. Opp., t. VI , col. 841.) (3) Je dois ajouter encore que, malgr toute nia dfrence pour l'opinion du savant. M . Hase, je persiste traduire -/. par consumer, ou mieux par embraser. Meursius, dans sa version latine de la Tactique de Lon, a rendu par mccendlt ign, ce mot quo

342 Qu'on se serve encore de ce feu d'une autre manire, dit ailleurs l'empereur Lon, au moyen de petits tubes qui se lancent la main, et que les soldats auront derrire leurs boucliers. Ces petits tubes, prpa rs prcisment de notre rgne, sont appels tubes de main. Ils devront tre remplis de feu d'artifice et lancs au visage des enne mis(1). M. Hase a rendu ainsi ce passage, qu'il n'a pas traduit en entier : Se servir encore d'une autre manire, c'est--dire, de petits tubes lancs la main , et qui sont tenus parles soldats derrire les boucliers de fer. Les deux traductions n'offrent entre elles aucune diffrence. Dans ces tubes de main, j'ai vu seulement des petites fuses, et pas autre chose, bien que MM. Reinaud et Fav paraissent croire le contraire. Quant eux, ils y retrouvent la massue de guerre pour asperger et la lance de guerre des Arabes. Je m'tonne qu'ils aient mis une pareille opinion; car en jetant les yeux sur les figures qu'ils ont donnes d'aprs des ma nuscrits orientaux (2), on voit que ces deux armes taient peu prs de la longueur des lances ordinaires. L'empereur Lon n'aurait donc pu les dsigner sous le nom de [Aixpot g<s>ows , et il aurait t im possible aux soldats de les placer, comme il l'ordonne, derrire les boucliers. Les autres citations tires de la tactique de l'empereur Lon, n'ayant donn lieu aucun commentaire de la part de MM. Beinaud et Fav, je passe au dernier texte qu'ils aient fait suivre d'observations. Il est emprunt un rcit d'une bataille navale livre aux Pisans par l'em pereur Alexis. Dans ce combat, au lieu de laisser les fuses prendre leur vol d'elles-mmes, comme on le faisait ordinairement , les Grecs les lancrent au moyen de ressorts ([ ), afin de donner plus l'on trouve avec la mme acception dans l'dition du Thesaurus lingu grc, laquelle M. Hase a collabor : zocTtviw, fumum excito et consequenti ignem accendo. D'ailleurs, en traduisant comme M. Hase, n'y aurait-il pas plonasme dire qu'un projectile (et on doit remarquer qu'il s'agit d'un projectile incendiaire) qui envoie de la Jume, enfume? (1) ](61 oh xai xrj i;i\ [asOgw tcuv i yj-ipbz (3a),o[j.svwv fxixpwv crtqjwvwv O7uaQev tjv jtovipuv Gv.ouxapiwv twv cjTpaTiWTUv 7,paT0V[/,vwv, airsp /tpoatcpwva syTat , xvj; Vj^-wv pti y.aTa<r/.Eva<7[i.va. Trouai yp v.a\ ax a"/.ua(7jj.vo'u Ttupo; twv Trpocrwitwv tvj' tto/ejj-cov. (Ibid., col. 844; ibid., 57.) (2) Voyez l'Atlas joint leur ouvrage, planche I, fig. 7 et 9. La massue de guerre se brisait sur l'ennemi. Voy. leur ouvrage, p. 41. A la; p. 185, ils disent, d'aprs une description chinoise, que la massue devait avoir cinq pieds.

343 de certitude un tir que contrariaient trop souvent les influences a tmosphriques (1). Les barbares, dit Anne Comnne, furent donc pouvants cause du feu lanc auquel ils n'taient pas habitus , et qui , par sa nature , s' levant dans les airs , retombait tantt en bas, tantt de ct, l o le voulait celui qui le dirigeait (2). M. Hase a rendu ainsi ce passage : Car ils n'taient pas accoutums leur feu , lequel par sa nature se porte en haut, mais qui (dans cette circonstance) tait lanc sur les objets comme le voulait celui qui le faisait partir , souvent en bas et de chaque ct. La traduction de M. Hase , disent MM. Reinaud et Fav , s'loigne entirement du sens adopt par M. Lalanne. Cela leur plait dire mais je crois que le lecteur ne sera pas de leur avis. En tout cas, l'ex plication qu'ils donnent de ce passage est inadmissible. Suivant eux, Anne Comnne fait seulement allusion la proprit de la composition renferme dans des tubes de produire une flamme qui pouvait tre di rige dans tous les sens, et le feu grgeois (autre que les tubes de main et les pots feu) ne serait qu'un jet de flamme et de matires incendiaires produit par une composition salptre. MM. Reinaud et Fav n'auraient certainement pas mis cette opinion s'ils avaient examin avec plus de soin le texte d'Anne Comnne, et jet les yeux sur d'autres passages que j'ai cits. Ainsi, on conoit assez difficilement qu'un jet de flamme puisse tre lanc par des ressorts, comme le fut ici le feu grgeois. Puis, comme cette flamme ne pouvait ncessairement s'tendre qu' une distance extrmement rapproche , on ne saurait expliquer les noms de m tore (3) , de jeu ail, de feu qui parcourt air aussi promptement que l'clair (4) , sous lesquels divers auteurs dsignent le feu grgeois , et qui s'appliquent si bien la fuse. Comment expliqueraient-ils le pas sage o Cinname raconte que les Grecs , aprs avoir poursuivi pendant (1) Deus ventis tune placidum reddidit mare. Secus enim ob ignis emissionem Graecis erat incommodum, dit Luitprand (voy. mon Mmoire, p. 12). Ce passage a t cit aussi par MM. Reinaud et Fav , mais , soit dit en passant, on n'y trouve pas l'pithte de feu magique que, suivant eux, Luitprand donne au feu grgeois. (2) 'ExSsijj-aTWVTE ol [3p6apoi, [xv t tce^ttojasvov itp * o yp 9aSe; ijffav ToioTWv ffxevv ^ Trupe;, vu> jasv offei ir,v <popv I^ovto , 7tE[J.7?ofivou 5' Es' a (o/.crai uuTtwv y.ax te repav 7to),).a/t -/.ai xtpa. (Alexias, lib. XI, p. 335, dit de Paris. ) (3) Voy Anne Comnne, lib. XIII, p. 383. Je ne sais pourquoi MM. Reinaud et Fav n'ont pas cit ce passage fort curieux o Anne donne une recette du feu grgeois, 4) Chronique de Nestor, t, I, p. 55

344 longtemps un navire vnitien , cherchrent inutilement le brler au moyen du feu grgeois ? Car , dit-il , le feu , lanc de trop loin , ou ne parvenait pas jusqu'aux btiments , ou , atteignant les toffes dont les Vnitiens avaient revtu leur navire , tait repouss et s'teignait en tombant dans l'eau. On se figure difficilement un jet de flamme qui est repouss par des toffes et qui tombe dans l'eau. Ainsi que nous l'avons dj dit, les quelques autres textes grecs cits par MM. Reinaud et Fav, et qui sont tous emprunts la tactique de Lon, n'ayant donn lieu aucune observation, nous n'avons pas nous en occuper. Pourquoi ces auteurs ont -ils omis des passages fort signifi catifs d'Anne Comnne, de Cinname, de Nictas, de Phrantzs, etc.? Je n'en sais rien : mais leurs citations tant si incompltes , ils n'auraient pas d annoncer dans leur prface qu'ils avaient clair la question par une discussion approfondie. J'ai donc lieu de m'tonner que dans un rcent article du Journal des Savants (1), un illustre chimiste, M. Chevreul, rendant compte de l'ouvrage de MM. Reinaud et Fav, ait, d'aprs leur dire, port un jugement sur mon travail qu'il n'a certainement jamais lu ou mme vu. Citant seulement la traduction donne par M. Hase de deux des passages mentionns plus haut (traduction qui , on l'a vu , ne diffre gure de la mienne), et ne se doutant pas que je me suis appuy surune dizaine d'autres textes grecs omis par MM. Reinaud et Fav , il s'est cru autoris dire : M. Lalanne pense que les grands tubes taient nos fuses de guerre incendiaires. Nous pensons avec MM. Rei naud et Fav que rien ne prouve cette opinion. Adopter ainsi sans examen l'opinion d'autrui, et trancher d'un seul mot une question d'rudition laquelle on est compltement tranger, c'est un procd qui me semble assez peu convenable pour un membre de l'Institut, et surtout pour un rdacteur du Journal des Savants (2). (1) Mars 1847, p. 140 et suiv. M. Chevreul, qui combat sur plusieurs points les assertions de MM. Reinaud et Fav, aurait d, ce me semble , relever leur erreur relativement l'efficacit particulire du vinaigre pour teindre le feu grgeois. En effet, comme le vinaigre n'est que de l'eau contenant un vingtime de son poids d'acide actique, sa composition chimique, ainsi que l'a fort bien dit M. Thnard, ne pouvait le rendre plus propre que l'eau teindre un feu quelconque. J'ai d montr d'ailleurs ( voy. mon Mmoire , p. 15 et 38) que le feu grgeois n'tait null ement inextinguible. (2) On pourrait relever quelques erreurs de dates dans l'article de M. Chevreul. Ainsi, p. 144, on lit : Ds les 'premires croisades, de 1064 1099. La premire croisade eut lieu en 1096, et Jrusalem ne fut prise qu'en 1099. Ailleurs, p. 148, il met en 1240 la croisade de saint Louis, qui ne dbarqua en Egypte qu'en 1249.

345 MM. Reinaud et Fav, dans leur examen des historiens des croisades, ont adopt sans critique les rcits des chroniqueurs; et ils admettent que le feu grgeois a t employ par les Arabes ds la fin du onzime sicle, tandis que, suivant moi, il ne le fut qu'en 1 21 8. Je me rangerai leur avis lorsqu'ils m'auront expliqu comment les descriptions des chroniqueurs latins ou arabes antrieurs cette dernire date, loin de rappeler une seule des descriptions donnes par les auteurs byzantins, et, par exemple, le phnomne si nouveau et si caractristique de la dtonation, sont au contraire identiques avec celles des compositions et des projectiles incen diaires usits de toute antiquit et mentionns par ne le Tacticien , Thucydide, Procope, Ammien Marcellin, etc. ; comment, au contraire, partir de 1218, les rcits d'Olivier l'coltre et de Joinville offrent une si complte analogie avec ceux des historiens du Bas-Empire. Quant au sige de Saint-Jean d'Acre en particulier, malgr les textes arabes cits par MM. Reinaud et Fav , je dclare toujours persister dans mon opi nion, conforme de tout point celle qu'un savant orientaliste, Renaudot, a exprime en ces termes dans une vie manuscrite de Saladin : II est certain que le feu d'artifice , qui est proprement appel feu grgeois, feu de mer ou feu liquide , dont la composition se trouve dans les historiens grecs ou latins, tait fort diffrent de celui dont les Orientaux com mencrent alors se servir (l). La discussion relative Joinville soulve encore une difficult. Il n'est question dans les historiens byzantins que de trois espces de feux grgeois , qui , suivant MM. Reinaud et Fav, n'ont aucun rapport avec la fuse. Nanmoins ils reconnaissent l'emploi de la fuse dans les pro jectiles dont parle Joinville. Or, de deux choses l'une: ou le feu grgeois dcrit par le chroniqueur est, comme je le pense, identique avec les projectiles mentionns par les Grecs, ou il en diffre. Dans le premier cas, mes assertions sont pleinement justifies, et ies objections qui m'ont t adresses tombent d'elles-mmes. Dans le second, MM. Reinaud et Fav seront forcs de dclarer, ce qu'ils n'ont pas fait et ce qu'ils ne feront certainement pas, que Joinville s'est tromp, et que les Arabes ne se sont pas servis du feu grgeois lors de la croisade de saint Louis. Malgr leur argumentation relativement aux textes grecs cits plus haut, on se figurerait tort que MM. Reinaud et Fav sont arrivs des conclusions contraires aux miennes. En effet, ils disent la page 110 : Les fuses volantes ne constituaient pas exclusivement le feu grgeois, comme M. Lalanne l'a cru. Ils admettent donc ce que j'ai t le pre(1) Voy. mon Mmoire, p. 32.

346 mier dmontrer et ce qui forme le rsultat capital de mon travail , l'identit de la fuse et de l'un des feux grgeois. Mais pourquoi m'at tribuent-ils par le mot exclusivement une erreur que je n'ai pas com mise, ils le savent bien eux-mmes , puisque , la page 106, ils di sent, et avec raison, que j'ai distingu trois sortes de feux grgeois? MM. Reinaud et Fav reconnaissent encore (p. 234), que le feu grgeois n'a jamais t perdu , et qu'il est au contraire l'origine et la base de notre poudre canon. C'est la thse que j'ai toujours sou tenue ; nous sommes donc d'accord sur ces deux points importants : seulement, par les critiques isoles qu'ils m'ont adresses (et que j'espre avoir rduites leur juste valeur ) , et par les assertions parses et l dans leur livre , ils paraissent dire que ces conclusions n'ont jamais t formules avant eux. C'est une prtention contre la quelle je dois m'lever; car ils se sont assez servis de mon travail pour savoir qu'elles y ont t pour la premire fois nettement et clairement consignes cinq ans avant l'apparition de leur ouvrage. Enfin , pour rsumer en deux mots une discussion que j'ai cherch abrger autant que possible, je dclare que leurs observations, loin d'avoir aucunement modifi mon opinion, ont eu pour unique rsultat de me faire persister plus que jamais dans toutes les conclusions de mon mmoire. Lud. LALANNE.