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DEUG MIAS 1re anne Anne 20042005

HISTOIRE DES MATHMATIQUES

UFR de mathmatique et d'informatique  Universit Louis Pasteur 7, rue Ren Descartes  67084 Strasbourg Cedex

Avant-propos
En 2000, l'Universit Louis Pasteur s'tait engage auprs du Ministre de l'ducation Nationale instituer un enseignement d'histoire des sciences pour tous les tudiants en premire anne de DEUG. Pour la lire MIAS, cet engagement s'tait concrtis par la cration d'un cours d'histoire des mathmatiques en 2003. Des notes de cours ont t rdiges puis mises disposition des tudiants dbut 2004. Le prsent polycopi en est une version mise jour. Les seuls changements concernent les chapitres 9, 10 et 11 : les erreurs dtectes ont t corrigs et plusieurs paragraphes ont t rcrits. Le texte conserve donc ses plus gros dfauts, savoir sa longueur excessive et la lourdeur de sa rdaction. C'est malheureusement le prix payer pour que nos explications soient prcises et compltes. Lors de la mise en place de ce cours, notre premire tche en tant qu'enseignants fut de rchir aux objectifs que nous voulions atteindre. Que devions-nous transmettre ? Nous avions peu de points de repre, car les enseignements d'histoire des sciences sont plutt rares en France, et le sont encore plus quand il s'agit d'enseignements obligatoires destins un public en premire anne d'universit. Nous tions au minimum tenu de prsenter les grandes lignes de l'histoire des mathmatiques, savoir donner les rponses aux questions  qui, quand, quoi, o, comment  concernant les principales tapes du dveloppement de la pense mathmatique. Ne faire que cela aurait dj permis d'apporter aux tudiants des lments de culture scientique utiles pour la comprhension des thories mathmatiques modernes. Nous avons cependant estim souhaitable d'aller plus loin en proposant une interprtation de l'histoire des mathmatiques travers une triple mise en perspective. Premirement, nous mettons en vidence le fait que les mathmatiques sont le fruit d'un travail collectif de rexion commenc il y a plusieurs millnaires. Elles n'existeraient pas s'il n'y avait pas eu d'homme pour les crer, les dvelopper et les utiliser. Autrement dit, les mathmatiques ne sont pas une thorie morte, qui aurait de tout temps exist, o il n'y aurait plus rien dcouvrir, et pour l'usage de laquelle on pourrait se reposer sur les programmes de calcul formel disponibles sur nos ordinateurs. Pour souligner ce caractre humain des mathmatiques, nous dcrivons la position sociale, les motivations et les mthodes de travail des savants dans chacune des socits que nous abordons. Deuximement, nous montrons l'importance des traditions dans la constitution de cette science. Un exemple qui illustre bien ce point est fourni par un ouvrage crit vers 300 avant J.-C., les lments d'Euclide : non seulement ce texte a jou un rle majeur dans la consolidation du savoir mathmatique grec et sa transmission aux civilisations postrieures, mais en outre il a codi durablement la manire de faire des mathmatiques. L'invention de la gomtrie analytique au dbut du XVIIe sicle est elle aussi un bel exemple de l'inuence durable des problmatiques des gomtres grecs sur le dveloppement des mathmatiques. Troisimement, nous montrons sur quelques exemples l'existence de liens entre les progrs de la science et le contexte conomique, scientique et culturel dans lequel vivent les hommes qui 3

produisent cette science. L'exemple classique, et sur lequel les historiens s'accordent, est que le dveloppement du commerce international dans les grandes cits italiennes au XIIIe sicle a cr les conditions favorables la formation d'une communaut de calculateurs. Nous verrons aussi que l'idalisme des philosophes grecs de l'Antiquit et des no-humanistes allemands du XIXe sicle a encourag des recherches purement thoriques. Le cours suit une approche chronologique. Nous avons choisi de commencer au dbut du e II millnaire avant J.-C. en Msopotamie et de nous arrter aux portes du XIXe sicle en Europe. Dans les six premiers chapitres, nous nous attachons expliquer ce qui tourne autour des questions d'hritage culturel entre civilisations et des liens entre pratique scientique et contexte social ; c'est pourquoi nous y faisons quelques brefs rappels historiques. Les quatre chapitres suivants ont pour objectif de prsenter, sur l'exemple de l'analyse innitsimale, la manire dont une thorie scientique voit le jour, avec des avances rapides, mais aussi des controverses et des conservatismes qui constituent des freins au progrs. Certains tudiants peuvent avoir le sentiment que cet enseignement est inutile, car il ne donne pas un accs immdiat aux thories mathmatiques modernes et ecaces. Cela est vrai, mais aprs tout les mathmatiques paraissent elles aussi souvent inutiles. Le but d'un enseignement d'histoire des sciences et de culture scientique est le mme que celui d'un enseignement de sciences traditionnel : il permet de transmettre l'exprience de nos prdcesseurs. L'histoire permet de prendre du recul par rapport aux vnements immdiats ; la culture permet d'avoir des repres. Nous avons t amens faire des choix et donc omettre des sujets pourtant intressants. Par exemple, nous aurions aim parler des dirents systmes de numration : le fait que des techniques de calcul arithmtique direntes aient t utilises, chacune spcialement adapte aux particularits d'un systme de numration, est un parfait exemple de l'inuence que peut avoir le choix des notations dans le dveloppement d'une thorie mathmatique. Nous passons galement trop rapidement sur l'acceptation des nombres ngatifs et des nombres complexes et n'abordons pas les questions lies la construction des nombres rels. Les mathmatiques ont longtemps entretenu une relation privilgie avec l'astronomie, puisque jusqu'au XIXe sicle, les deux disciplines ne formaient qu'une seule science ; cependant, nous n'analysons pas l'impact sur le dveloppement des mathmatiques des procds mis au point pour les besoins des astronomes. Nous avons galement mis de ct les mathmatiques de la Chine et de l'Inde anciennes. Deux autres omissions volontaires encore sont l'histoire des probabilits et la problmatique des gomtries non-euclidiennes. Enn, nous ne parlons quasiment pas des mathmatiques des XIXe et XXe sicle : quatre-vingt-dix pour-cent des avances en mathmatiques ont pourtant t faites dans les deux derniers sicles. La forme actuelle de ce cours doit beaucoup au travail de Silke Slembek, qui faisait partie de l'quipe enseignante pendant l'anne scolaire 20022003. Nous tenons la remercier pour l'norme travail de recherche documentaire et de mise en forme qu'elle a accompli. Nous devons galement des remerciements Alain Kuzniak pour ses conseils toujours trs pertinents, notamment concernant les mathmatiques grecques. Pour l'quipe enseignante, Pierre Baumann

Chapitre 1

Anciennes Civilisations
Rsum et objectifs du chapitre
Dans ce chapitre, nous prsentons le cadre historique, social et culturel de la civilisation msopotamienne, dans laquelle s'est dvelopp un des premiers savoirs mathmatiques. Un grand nombre de textes produits par cette civilisation sont parvenus jusqu' nous, grce la durabilit du support matriel utilis. La plupart de ces textes se prsentent sous forme de listes vocation exhaustive. Cette faon d'organiser les connaissances rete la conception du monde qu'avaient les hommes de cette civilisation : il est possible d'apprhender les phnomnes naturels en observant les rgularits selon lesquelles ils se produisent, mais pas de les expliquer en les reliant causalement les uns aux autres. Nous examinons ensuite les textes mathmatiques produits par cette civilisation. Aprs avoir expliqu le systme de numration et les mthodes de calcul arithmtique utiliss par les scribes msopotamiens, nous examinons les textes de procdure qu'ils utilisaient lorsqu'il devaient rsoudre un problme. La prsentation mme de ces textes montrent que les Msopotamiens n'avaient dvelopp aucun symbolisme ni aucun concept abstrait. Les mathmatiques n'taient pas une science avec des objets, des concepts et des mthodes, mais un ensemble de techniques opratoires permettant de rsoudre ecacement les problmes concrets de la socit.

1.1

Introduction

Il y a dix mille ans de cela, l'homme invente l'agriculture : il se met cultiver et lever, et ne vit plus seulement des hasards de la cueillette et la chasse. Il devient sdentaire et s'attache sa terre. En plusieurs endroits de la plante, ce changement cause un vrai bouleversement : entre le VIe et le IIe millnaire avant notre re, plusieurs grandes socits organises prennent forme, en Msopotamie, en gypte, en Chine et en Inde. Des bribes de civilisations apparaissent galement en Amrique du Sud. L'criture apparat dans les civilisations msopotamienne, gyptienne et chinoise vers 3000 avant J.-C. C'est galement dans ces trois civilisations que l'on trouve les premires traces d'existence de techniques mathmatiques : les premiers systmes de numration et les mthodes de calculs qui en permettent la manipulation servent la gestion (gestion du calendrier, gestion des rserves, transactions commerciales, collecte des impts...) tandis qu'une gomtrie 5

lmentaire permet de rsoudre les questions de mesure (volumes de grain et aire des champs, problmes lis la construction d'dices...) Les techniques mathmatiques utilises dans ces trois civilisations possdent plusieurs points communs. D'une part, elles sont mises en uvre pour rsoudre les mmes types de problme pratique. Ensuite, leur usage est rserve l'lite administrative. Enn, la forme de ces mathmatiques est celle d'un ensemble de procdures prsentes sur des exemples numriques concrets ; aucun concept gnral n'est dgag, aucun formalisme n'est utilis ; les procdures ne sont ni dcrites de faon gnrale, ni dmontres. Nous allons prsent porter notre attention sur les techniques mathmatiques de la civilisation msopotamienne, appeles souvent mathmatiques babyloniennes. Notre tude illustrera et justiera les armations gnrales ci-dessus.

1.2

La civilisation msopotamienne

La Msopotamie est la rgion du Moyen-Orient forme par la plaine du Tigre et de l'Euphrate. Plusieurs peuples ont vcu l entre le VIe et le Ier millnaire avant J.-C. Les Sumriens s'y tablissent au IVe millnaire ; ils y fondent de puissantes cits-tats, inventent la vie urbaine et l'criture. Le pouvoir politique sur ces terres fertiles passa ensuite entre les mains des Akkadiens, qui fondent la ville de Babylone la n du IIIe millnaire. Puis vinrent les Amorrites vers 1900 avant J.-C. ; le roi des Amorrites Hammourabi fait de Babylone sa capitale et fonde le premier Empire babylonien. Aprs la destruction de la ville par les Hittites, ce sera le tour des Kassites de rgner sur Babylone, tandis que l'Empire hourrite du Mitanni domine en Haute-Msopotamie. Le suivant sur la liste est le puissant Empire des Assyriens, qui durera du XIVe au VIIe sicle avant J.-C. et qui s'tendra son apoge jusqu'en gypte ; on a retrouv Ninive la bibliothque du roi assyrien Assourbanipal. La mort de ce dernier aaiblit l'Empire : au VIIe VIe sicle, une phmre dynastie nobabylonienne s'tablit Babylone et contrle des territoires s'tendant jusqu' Jrusalem. L'histoire continue alors avec l'Empire perse et celui d'Alexandre le Grand ; nous en parlerons ultrieurement. Nous avons crit plusieurs fois le mot  empire , synonyme de pouvoir centralis s'tendant sur un vaste territoire (plusieurs fois la France). Le souverain, moiti divinis aux yeux de son peuple, se trouve au sommet de l'tat. Une haute administration l'aide grer les aaires de l'empire. Les membres de cette haute administration occupent une place leve dans la hirarchie sociale, car ils sont ncessaires l'exercice et au maintien du pouvoir. En dessous de ces couches sociales suprieures se trouvent les artisans et commerants, puis les paysans, et enn les esclaves. Les  porteurs de savoir  importants pour notre histoire appartiennent la haute administration civile. Ils ont appris lire, crire et calculer dans des coles mises en place par le pouvoir central. Ces  scribes , comme on les appelle, mettent leurs comptences au service du pouvoir qui les emploie. Ils doivent par exemple veiller la bonne marche des chantiers d'intrt collectif, comme l'entretien des digues et des canaux d'irrigation (ncessaires sur des terres fertilises par la crue annuelle du Tigre et de l'Euphrate) ou la construction de grands monuments. Il y a l des problmes de gestion (approvisionnement en matriaux, paie et nourriture des ouvriers) et des questions techniques (arpentage, architecture). Les scribes sont galement en charge des questions administratives ou juridiques (calcul des impts, rdaction de contrats de mariages, rglement des hritages, des protocoles commerciaux, etc.) Grce leur formation, les scribes matrisent les techniques mathmatiques ncessaires la 6

rsolution des problmes qu'ils peuvent rencontrer dans leur travail. Nous examinerons bientt la forme particulire sous laquelle ces techniques se prsentent. Avant cela, nous allons essayer de comprendre la faon dont les Msopotamiens apprhendaient le monde et organisaient leurs connaissances.

1.3

Les textes msopotamiens

La grande chance des historiens spcialistes de la civilisation msopotamienne est de disposer de sources directes et authentiques. Il s'agit de textes crits sur de petites tablettes d'argile, souvent rectangulaires, de taille comprise entre quelques centimtres quelques dizaines de centimtres. Grce au climat sec du Moyen-Orient, ces tablettes ont travers les sicles, ce qui n'est malheureusement pas le cas des papyri gyptiens ou grecs. Plusieurs milliers de tablettes en argile ont t mises jour lors de fouilles archologiques ; la plupart d'entre elles datent de l'poque d'Hammourabi ou viennent de la bibliothque d'Assourbanipal. Ces tablettes sont aujourd'hui conserves dans des muses ou des universits ; la Bibliothque Nationale Universitaire de Strasbourg en possde quelques unes. Les scribes msopotamiens marquaient l'argile de leurs tablettes en frappant dessus avec un roseau taill en biseau, de sorte que leur criture est cuniforme, c'est--dire en forme de coin. L'usage de cette criture s'tait perdue au l des sicles, mais des travaux eectus au cours du XIXe sicle ont permis d'en percer la signication. Mettant les chroniques historiques, les textes usage commercial et la littrature de ct, nous allons concentrer notre tude sur les textes consignant le savoir msopotamien. Plusieurs disciplines sont concernes (divination, mdecine, astronomie, mathmatiques, etc.), mais les textes prsentent tous la mme structure frappante : ils comportent de longues listes de cas. Voici l'exemple1 d'un trait de mdecine ayant appartenu la bibliothque d'Assourbanipal : Un homme : Si sa fesse droite est rouge : [...] Si sa fesse gauche est rouge : il [tranera] sa maladie. Si ses fesses sont rouges : [il n'y a pas de]  coup . Si sa fesse droite est jaune : sa maladie changera. Si sa fesse gauche est jaune : sa maladie sera pnible. Si ses fesses sont jaunes : il sera anxieux. Si sa fesse droite est noire : sa maladie sera pnible. Si sa fesse gauche est noire : il sera anxieux. Si ses fesses sont noires : [...] Si sa fesse droite est mchure : il tranera, puis mourra. ... Le texte continue ainsi sur quarante grandes tablettes. Toutes les parties du corps sont passes en revue, dans direntes couleurs ou dirents tats possibles. L'auteur de ce trait de mdecine a donc manifestement souhait tre exhaustif et systmatique. En revanche, aucun principe gnral ne vient aider le lecteur naviguer dans cette table de pronostic mdical : on
1 Cet exemple et le suivant sont tirs de l'article Babylone -1800 de James Ritter, dans lments d'histoire des sciences, sous la direction de Michel Serres, Paris : Bordas, 1989 ; texte rdit par Larousse, 1997.

peut observer au l des exemples que le rouge est une couleur plus grave que le jaune et moins dangereuse que le noir, mais ce fait n'est jamais arm tel quel. La structure du texte est par ailleurs simple et uniforme : aprs l'apostrophe  un homme , les phrases suivent toutes le mme modle en commenant par une observation et en annonant le pronostic. D'autres traits mdicaux prsentent les remdes permettant d'inchir le cours de la maladie. Voici ce qu'on a retrouv sur une tablette crite l'poque d'Hammourabi : Si un homme est malade de jaunisse : tu tremperas de la racine de rglisse dans du lait, tu laisseras reposer la nuit sous les toiles, tu mlangeras dans de l'huile, tu lui donneras boire et il gurira. Si un homme, un scorpion l'a piqu : tu appliqueras les excrments d'un buf et il gurira. Si un homme a la  vre de scheresse  : (...) de la cendre, de la farine-isq uqum, de la plante-amma stakal, une vieille brique dans de l'huile de ssame tu mlangeras, il boira et il gurira. L encore, la structure du texte est simple : un problme est pos au mdecin, puis la solution est prsente sous la forme d'une suite d'oprations excuter, qui sont des instructions donnes la deuxime personne du singulier. Aucune initiative n'est laisse au mdecin, aucune explication ne vient justier l'adquation du remde l'tat du malade, et le texte ne rvle pas l'identit du mdecin qui a mis au point le remde. Ces choix dans la manire de rdiger le savoir sont ncessairement en rapport avec le mode de pense des Msopotamiens. Ces derniers ne nous ayant laiss aucun texte philosophique, il ne nous est pas possible d'noncer avec certitude quelle tait leur conception du monde, mais nous pouvons mettre des hypothses raisonnables. Comme la plupart des peuples antiques, les Msopotamiens croyaient que les phnomnes naturels taient causs par l'action de nombreux dieux et dmons. Dans ce contexte, il n'tait pas pertinent de chercher la cause d'un phnomne naturel dans un autre phnomne naturel ; en revanche, on peut esprer qu'un phnomne puisse en annoncer un autre. Les Msopotamiens pensaient ainsi qu'il tait possible de prvoir l'avenir grce des procds divinatoires, voire mme de contrler partiellement la nature par la magie. Les longues listes de cas gurant sur les tablettes msopotamiennes retent cette conception du monde. En mettant en vidence des corrlations et des rgularits observes sur un trs grand nombre de cas, elles fournissaient une grille de lecture forme de situations de rfrence ; un praticien confront un problme prcis pouvait ainsi se reprer, puis annoncer le pronostic et apporter le remde adapt. Nous examinerons bientt le cas des textes mathmatiques et constaterons l'existence de nombreux points communs avec les traits mdicaux prsents plus haut : la prsentation avec des listes de situations particulires est analogue, la structure grammaticale des textes de procdure est semblable celle de la table de remdes, et il n'y a jamais d'explication justiant le bon fonctionnement d'un procd ou indiquant son origine. Avant cela, nous devons comprendre la faon dont les scribes msopotamiens crivaient les nombres.

1.4

Le systme de numration msopotamien

Les Msopotamiens avaient deux systmes de numration. Le premier, utilis dans la vie quotidienne, consistait grouper les units par paquets de 10, 60, 100, 600, 1000 et 3600, 8

la manire du systme d'units anglo-saxon o le pied fait 12 pouces, le yard en fait 36, le furlong en fait 7920 et le mile en fait 63360. Le second systme, appel  systme sexagsimal , tait utilis dans les textes mathmatiques et reposait sur l'utilisation de la base soixante. Pour crire le nombre en base soixante par exemple, on eectue successivement deux divisions euclidiennes pour crire

13 509

13 509 = 225 60 + 9 puis 225 = 3 60 + 45; de sorte d'arriver l'criture 13 509 = 3 602 + 45 60 + 9. (Une manire d'interprter ce rsultat est de dire que 13 509 secondes font 3 heures, 45 minutes et 9 secondes.) Il faut alors
savoir comment on crit les dirents  chires en base soixante  que sont 3, 45 et 9 et quelle convention on utilise pour indiquer que 3 est le chire des  trois-mille-six-centaines , 45 est celui des soixantaines, et 9 est celui des units. Les conventions des Msopotamiens reposent sur deux principes :  Un systme additif pour les chires avec l'utilisation de deux symboles, le clou (') qui

vaut un et le chevron () qui vaut dix. Le chire 45 est ainsi crit  '''. ''  Un principe positionnel permettant l'assemblage de ces  chires en base soixante , et qui dit qu'on doit juxtaposer les chires de droite gauche dans l'ordre croissant de leur importance, en commenant par le chire des units, puis celui des soixantaines, etc. Avec ces conventions, le nombre treize-mille-cinq-cent-neuf s'crit donc
'''



 ''' '''  '' ''':


'''

Dans la suite, nous utiliserons toutefois une notation plus simple (du moins pour nous) et nous nous contenterons d'crire par exemple 3,45,9 plutt que les symboles cuniformes ci-dessus. Pour crire un nombre en base dix, nous utilisons les dix symboles 0, 1,... 9. De manire analogue, le systme utilis par les Msopotamiens utilise des chires de 0 59. Mais le principe utilis par les Msopotamiens dans l'criture de leurs chires fait que le chire 0 correspond une absence de symbole.2 Cela cause des ambiguts de lecture : par exemple,  l'criture '''  '' peut aussi bien dsigner 3,42 (c'est--dire deux-cent-vingt-deux) que 3,0,42 (c'est--dire dix-mille-huit-cent-quarante-deux). Le systme d'criture des Msopotamiens possde une autre caractristique tonnante. Il sert en eet noter non seulement les nombres entiers, mais aussi les nombres fractionnaires. Le principe que les Msopotamiens utilisaient est identique notre emploi d'une virgule pour sparer le chire des units du chire des diximes (nous dsignons par exemple le nombre douze-et-trois-diximes par 12,3), ceci prs qu'ils n'utilisaient aucun symbole pour indiquer o se situait le chire des units. Ces conventions ont pour consquence que les nombres ne sont dtermins par leur criture qu' multiplication par une puissance de soixante prs : l'criture ' par exemple peut dsigner aussi bien un que un soixantime, voire mme soixante si l'on imagine qu'il y a un zro la droite du symbole. On pense que les Msopotamiens levaient les ventuelles ambiguts soit par le bon sens, soit par un commentaire oral. Dans les traductions des textes msopotamiens, l'criture des nombres est gnralement modernise grce l'emploi de deux conventions : d'une part, les chires 0 manquants sont rtablis ; d'autre part, la position du chire des units dans l'criture d'un nombre fractionnaire
2 Direntes marques furent toutefois utilises partir du VIIe sicle avant J.-C. pour signaler l'existence d'un chire zro.

est indique par un point-virgule entre le chire des units et le chire des soixantimes. Ainsi l'criture ; signie quatre-vingt-dix ; l'criture signie quatre-vingt-dix soixantimes, c'est--dire un et demi ; et l'criture ; signie quatre-vingt-dix sur trois-mille-six-cents, c'est--dire un quarantime (ce que l'on peut comprendre en disant que une minute et trente secondes forment un quarantime d'heure). Ces conventions facilitent la comprhension pour un lecteur moderne, mais introduisent une distinction entre nombre entier et nombre fractionnaire absente des textes originaux.

1 30

0; 1 30

1; 30

1.5

Techniques de calcul

La majorit des tablettes d'argile msopotamiennes ayant rapport aux mathmatiques sont des tables ; les scribes s'y rapportaient chaque fois qu'ils devaient excuter des oprations complexes pour mener bien un calcul. Certaines de ces tables donnent les constantes utiles aux calculs. On peut par exemple trouver sur une mme table aussi bien des constantes de nature purement gomtrique, telle l'igigubbm du cercle,3 que des constantes de conversion permettant de passer d'une unit de mesure une autre ou la grille des salaires de direntes catgories d'ouvriers. On a galement retrouv un grand nombre de tables de multiplication. La table de multiplication par 9 se prsente ainsi : 9 Multipli Multipli Multipli ... Multipli Multipli Multipli Multipli Multipli par 1 : 9. par 2 : 18. par 3 : 27. par par par par par 19 20 30 40 50 : : : : : 2,51. 3,0. 4,30. 6,0. 7,30.

Par comparaison avec nos tables de multiplication qui vont jusqu' neuf fois neuf, nous pourrions nous attendre ce que les Msopotamiens aient fabriqu des tables allant jusqu' 59 fois 59. Mais en fait, on n'a pas retrouv par exemple de table de multiplication par 11 ni par 13. En revanche, on a retrouv des tables de multiplication par 1,15 (c'est--dire soixante-quinze), 3,45 (c'est--dire deux-cent-vingt-cinq), et mme 44,26,40 (cent-soixantemille). Certains nombres semblent ainsi avoir eu les faveurs des scribes msopotamiens. Nous expliquerons bientt cette apparente bizarrerie. On a aussi trouv des tables trs compltes de carrs. Une telle table prsente deux listes de nombres, disposes l'une cot de l'autre, et les nombres de la colonne de droite sont les carrs des nombres de la colonne de gauche. Lues l'envers, une telle table peut aussi servir de table de racines carres. On a de mme retrouv des tables de cubes.
C'est la constante par laquelle il faut multiplier le carr de la circonfrence d'un cercle pour obtenir l'aire du disque correspondant. Les tables donnent gnralement la valeur 0; 5, ce qui correspond 4 = 12. Nanmoins certaines procdures demandent de corriger le rsultat par un facteur 0; 57; 36, ce qui donne la  meilleure  3 = 3 + 1 . Nous n'avons aucun indice sur l'origine de cette valeur ni sur le degr de abilit valeur  = 0;57 ;36 8 que les Msopotamiens lui accordaient.
3

10

En revanche, il n'a t retrouv ni table d'addition, ni table de soustraction, ni table de division. En ce qui concerne les deux premires oprations, l'hypothse la plus simple est de supposer que les scribes savaient additionner et soustraire sans avoir besoin d'utiliser une table. Le cas de la division est plus intressant : pour diviser par un nombre, les scribes msopotamiens multipliaient par son inverse. Cela est attest la fois par l'examen des textes de procdure (voir le paragraphe suivant) ainsi que par l'existence de tables d'inverses. On a par exemple retrouv des tablettes comportant les deux colonnes de nombres suivantes : 2 3 5 10 13,20 16 25 40 44,26,40 48 30 20 12 6 6 3,45 2,24 1,30 1,21 1,15

Il s'agit bien d'une table d'inverses. Bien sr, 2 fois 30 font soixante, c'est--dire 1,0, mais les scribes msopotamiens, qui n'indiquaient pas la position du chire des units, crivaient un et soixante de la mme manire. On peut aussi insrer de manire convenable une virgule pour sparer le chire des units du chire des soixantimes et lire ainsi dans la table que 2 fois font 1 et que 16 fois ; font 1. En observant cette liste, on s'aperoit que les nombres pour lesquels existent des tables de multiplication sont prsents dans les tables d'inverses. Autrement dit, les scribes msopotamiens ont manifest une certaine prfrence pour les nombres prsents dans les tables d'inverses, c'est--dire les nombres dont l'inverse s'crit avec peu de chires en base soixante. Cette prfrence fait suite des besoins pratiques : si l'on eectue souvent des divisions par 16, il est souhaitable de disposer d'une table de division par 16, c'est--dire d'une table de multiplication par ; . Un dernier exemple de table nous est fourni par la tablette YBC 7289.

0; 30

0; 3 45

0; 3 45

30

1; 24; 51; 10 42; 2 5; 35

Le nombre 42,25,35,0 est 30 fois 1,24,51,10. Si l'on insre une virgule sexagsimale (dsigne ici par un point-virgule) entre le 42 et le 25 d'une part, et entre le 1 et le 24 d'autre part, on arrive 470 ; ; ; . Le nombre ; p ; vaut 305 ; ::: en notation 603 dcimale ; c'est une trs bonne approximation de ; :::. La qualit de ce rsultat

42; 25 35 = 30 1; 24 51 10

1; 24 51 10 = 1 41421296 2 = 1 41421356
11

tmoigne de la sophistication des mthodes de calcul dont disposaient les Msopotamiens4 ; en revanche, p il semble que les Msopotamiens n'ont pas men de recherche sur la nature du , puisqu'aucun document retrouv ne permet de penser que les Msopotamiens nombre p avaient rchi aux implications pour la notion de nombre de l'impossibilit d'crire avec un nombre ni de chires sexagsimaux.

1.6

Textes de procdure

Pour rsoudre un problme pratique, les scribes msopotamiens se rfraient des textes de procdure. Nous commenons par examiner un texte5 qui explique son lecteur comment trouver le volume d'un silo grains (un puits cylindrique creus dans le sol) connaissant son diamtre et sa profondeur : La procdure pour un  tronc . 5, une coude, tait son diamtre. En mesure de grain combien vaut-il ? Dans ton procd : autant que le diamtre mets la profondeur. Convertis 5 ; 1 cela monte. Triple 5, le diamtre ; 15 cela monte. 15 est la circonfrence du  tronc . Carre 15 ; 3,45 cela monte. Multiplie 3,45 par 5, l'igigubbm du cercle ;  18,45 comme surface  cela monte. Multiplie 18,45 par 1, la profondeur ;  18,45 comme volume  cela monte. Multiplie 18,45 par 6, [l'igigubbm de] la mesure de 1 qm de grain ; 1,52,30 cela monte. Le  tronc  contient 1 p anum, 5 s utum, 2 grain. Voil la procdure.

La lecture de ce texte permet de retrouver plusieurs caractristiques des textes de procdure mathmatique msopotamiens. Nous voyons que comme sur la tablette de prescription mdicale du paragraphe 1.3, la solution du problme se prsente sous la forme d'une suite d'instructions donnes l'impratif. Aucune justication n'est donne quant au bon fonctionnement de la procdure. Aucune mention n'indique quand, comment, ni par qui la procdure a t dcouverte. Concernant le contenu mathmatique prsent, on constate qu'un scribe qui lisait ce texte tait guid pas pas pour eectuer un calcul quivalent notre formule moderne volume

profondeur: = carr de la 4circonfrence 

Pour bien nous en convaincre, rcrivons ce texte en sparant les direntes tapes de calcul et en rtablissant la position de la virgule dans les nombres. (1) Dans ton procd : autant que le diamtre mets la profondeur. (2) Convertis (3) Triple  tronc .
4

0; 5 ; 1 cela monte. 0; 5, le diamtre ; 0; 15

cela monte.

0; 15

est la circonfrence du

Le procd utilis par les Msopotamiens pour parvenir cette approximation de 2 n'est pas connu avec certitude. Une hypothse trs convaincante est prsente dans le livre de O. Neugebauer et A. J. Sachs, Mathematical cuneiform texts, New Haven : American Oriental Society and the American Schools of Oriental Research, 1945, p. 43. 5 Cet exemple et sa traduction sont tirs de l'article Chacun sa vrit de James Ritter, dans lments d'histoire des sciences, sous la direction de Michel Serres, Paris : Bordas, 1989 ; texte rdit par Larousse, 1997.

12

0; 15 ; 0; 3; 45 cela monte. (5) Multiplie 0; 3; 45 par 0; 5, l'igigubbm du cercle ;  0; 0; 18; 45 comme sur(4) Carre face  cela monte. (6) Multiplie cela monte.

0; 0; 18; 45 par 1, la profondeur ;  0; 0; 18; 45 comme volume  2 1 52; 30

(7) Multiplie ; ; par 6,0,0, [l'igigubbm de] la mesure de grain ; ; 1 qm de grain. Voil cela monte. Le  tronc  contient 1 p anum, 5 s utum, 2 la procdure. L'tape (1) est une simple convention : on arme que la profondeur du silo est gale son 1 diamtre. L'tape (2) est une conversion d'unit : le silo a une profondeur de 12 nindan, 6 soit 1 coude. L'tape (3) permet d'obtenir la circonfrence du silo partir de son diamtre, en multipliant par 3. Les tapes (4) et (5) calculent l'aire du silo en multipliant le carr de la 1 circonfrence par l'igigubbm du cercle, qui vaut .) 12 . (Cela revient prendre  Pour accomplir ces tapes, le scribe devait regarder d'abord dans une table de carrs, puis dans sa table d'igigubbm , puis enn devait utiliser une table de multiplication. L'tape (6) demande de multiplier l'aire exprime en SAR par la profondeur exprime en coudes pour obtenir le volume exprim en m uarum. Une dernire conversion l'tape (7) permet de passer des m uarum aux qm ; elle demande au scribe de regarder l'igigubbm de la mesure de grain dans sa table de constantes. Dans cet exemple, l'nonc du problme et l'expos de la solution sont prsents sur des valeurs numriques particulires ; le texte n'aborde pas le cas gnral, et c'est au lecteur que revient la tche d'adapter la procdure d'autres valeurs numriques. Un deuxime point remarquable est que tout est expliqu l'aide de mots, sans qu'il soit fait usage de symbole ou de formule. Un troisime trait, dj observ, est la nature procdurale de l'expos. On retrouve ces trois caractristiques dans tous les textes mathmatiques msopotamiens ; en fait, on les trouve galement dans tous les textes mathmatiques des autres anciennes civilisations, gypte et Chine antiques. Voici prsent quelques autres noncs de problmes retrouvs sur des tablettes msopotamiennes :

0; 0 18 45

0; 5 =

0; 5 =

4 = 12

Suppose que, en ce moment, tu prtes un kur intrt. En combien d'annes doivent-ils tre gaux ? Si un homme me transporte 9 sosses de briques trois cordes de distance, je lui donne deux stu de grain. Actuellement, l'architecte me fait faire la paie. J'ai appel quatre hommes : le premier m'a port 7 fois l'inverse, le deuxime 11 fois, le troisime 13 fois, le quatrime 14 fois. Dans la mesure o [chacun] m'avait livr des briques, dans cette mesure je lui donne du grain. D'un br j'ai rcolt 4 gur de grains. D'un deuxime br j'ai rcolt 3 gur de grains. La rcolte du premier excde celle du deuxime de 8,20 [qm ]. La somme de mes champs : 30[,0 SAR]. Que sont mes champs ?
Le nindan est l'unit de longueur habituelle des Palobabyloniens ; un nindan vaut peu prs 6 mtres. Il y a 12 coudes dans un nindan. L'unit d'aire est le SAR ; c'est l'aire d'un carr de ct un nindan. L'unit de volume est le m uarum ; c'est le volume d'un paralllpipde de base un SAR et de hauteur une coude. Les capacits sont souvent exprimes en mesure de grain. L'unit de base est le qm, qui vaut peu prs un litre. Le qm a des multiples, parmi lesquels le p anum, qui vaut 60 qm, et le s utum, qui en vaut 10.
6

13

Dans le premier problme, il faut trouver la dure d'un prt alors qu'on connat son taux d'intrt (prcis ailleurs sur la tablette), avec la condition qu' terme, les intrts soient gaux au principal. Le second problme demande de calculer la paie d'ouvriers proportionnellement au travail eectu. Dans le troisime problme, on connat les rendements agricoles de deux champs, la somme des aires de ces champs, et la dirence entre les rcoltes des deux champs, et on demande de trouver les aires des deux champs. Pour rsoudre ce problme aujourd'hui, nous commencerions par le traduire en un systme de deux quations linaires deux inconnues ; la mthode des Msopotamiens est lgrement dirente, puisqu'ils ne possdent pas les concepts d'inconnue et d'quation.7 D'autres noncs proposent des problmes plus gomtriques : Un triangle. Je n'en connais pas le anc ni le front suprieur. La surface est 1 bur, 2 ebel. Du front suprieur, je suis descendu de . La transversale est 40. Que sont le anc et le front ?

33; 20

33; 20

40

Soit une botte de roseau. 4 est la circonfrence infrieure, 2 la circonfrence suprieure, 6 la hauteur. Qu'est la terre ? Dans le premier problme, on se donne un triangle comme sur la gure de gauche ci-aprs. Deux des longueurs de la gure sont donnes, ainsi que l'aire du triangle (elle vaut 1 bur, 2 ebel, c'est--dire 50 SAR). On demande de trouver les quantits b et h (le front et le anc du triangle). D'un point de vue moderne, il s'agit donc de rsoudre le systme de deux quations deux inconnues b b bh et :

1 2

= 50

40 = 33; 20 h
0

Dans le second problme, on demande de trouver le volume d'un tronc de cne (gure de droite ci-aprs). La solution propose par le scribe consiste calculer les aires S et S 0 des disques infrieur et suprieur puis eectuer un calcul quivalent la formule volume Or la formule correcte est volume

S = hauteur S + 2 : S + SS 0 + S 0

= hauteur

On voit ainsi que l'absence de dmonstration conduisait parfois les Msopotamiens des rsultats ou des mthodes inexacts. Autrement dit, la gomtrie des Msopotamiens est essentiellement calculatoire et empirique.
Le lecteur souhaitant avoir davantage de dtail sur ce problme est invit consulter de livre de B. L. van der Waerden, Science awakening, Leyden : Noordho International Publishing, 1961, p. 66. Une des dicults de l'nonc est que l'auteur utilise plusieurs units de mesure direntes simultanment : le br et le SAR pour les aires, le gur et le qm pour les volumes de grain.
7

14

33; 20

S b
40

hauteur

Pour rsumer, les textes de procdure mathmatique que l'on a retrouvs proposent des mthodes pour rsoudre des problmes de calculs d'intrts, de salaires, ou de rpartition de biens ou de nourriture, et des problmes de dtermination de longueurs, d'aires ou de volumes. Les mathmatiques mises en jeu sont plutt modestes : outre le calcul arithmtique en base soixante, les scribes msopotamiens savaient manipuler les proportionnalits et les progressions arithmtiques et gomtriques, savaient dterminer quelques aires et volumes simples, et savaient rsoudre des problmes qui aujourd'hui seraient crits sous la forme d'une quation du second degr ou d'un systme de deux quations deux inconnues, les quations tant du premier ou du deuxime degr. En exercice, nous examinons le cas de la tablette BM . Cette tablette est un vritable petit trait d'algbre en vingt-quatre problmes. Les sept premiers problmes apprennent au lecteur rsoudre des problmes qui, traduits en termes modernes, sont des quations du second degr en une inconnue. Les problmes suivants demandent au lecteur de trouver deux puis trois quantits inconnues. La lecture de cette tablette appelle plusieurs remarques. D'abord, les problmes sont purement numriques, sans rfrence des units de mesure. Il ne s'agit peut-tre pas de  science fondamentale , c'est--dire d'un savoir dvelopp pour luimme, mais il ne s'agit pas non plus d'une technique dveloppe pour rsoudre des problmes pratiques. Ensuite, tous les calculs tombent juste, mme quand il y a des extractions de racines carres eectuer. Cet ouvrage prsente donc une liste de cas pouvant servir de modles. Troisime remarque, les procdures de rsolution donnent toujours une et une seule solution, mme quand le problme mathmatique a deux racines positives. Enn, quand on examine l'ensemble des vingt-quatre problmes de la tablette, on s'aperoit qu'ils sont ordonns de manire trs rchie, comme si l'on voulait apprendre la mthode gnrale au lecteur, en lui indiquant d'abord la mthode dans le cas le plus simple, puis en lui apprenant modier la mthode dans les cas plus compliqus.

13 901

1.7

De la technique aux jeux arithmtiques

Le savoir mathmatique des peuples msopotamiens est rest remarquablement stable pendant plus d'un millnaire. Cette stagnation montre que les scribes n'ont pas cherch dvelopper le savoir pour lui-mme. taient-ils trop occups grer les problmes administratifs de l'tat qu'ils servaient ? Ou bien les liens qu'ils entretenaient avec un pouvoir autoritaire les privaient-ils de la libert d'esprit ncessaire l'avancement de toute recherche ? Quoi qu'il en soit, il semble clair que les scribes ne se sont pas intresss seulement aux problmes qui avaient une utilit immdiate pour leur travail d'administrateurs. Plusieurs tablettes msopotamiennes montrent en eet que les scribes ont  jou  avec les nombres apparaissant sur leurs tables. Le problme suivant est manifestement issu de la manipulation des tables d'inverses : 15

L'igibm tait suprieur l'igm de 7. Quels sont l'igm et l'igibm ? Dans ce problme, on demande de trouver deux nombres dont la dirence vaut 7 et qui apparaissent en regard l'un de l'autre dans la table d'inverses (igibm et igm sont les noms des deux colonnes dans les tables d'inverses). La rponse attendue est 12 et 5. Ce problme avait-il un but pdagogique, par exemple celui de rendre le lecteur familier avec les nombres gurant dans les tables d'inverses ? Ou bien tait-ce un simple jeu, une devinette d'arithmtique ? Un deuxime exemple est fourni par la tablette VAT 8521 : Prte au taux de douze sicles pour une mine d'argent ; que l'emprunteur te donne comme intrt un carr. Ici, on parle d'un prt au taux de 20% (une mine vaut soixante sicles), et on demande quel capital il faut prter pour que les intrts soient un carr. La solution qui suit l'nonc prcise que les intrts doivent tre gaux 1,40 (le carr de 10), ce qui lve l'ambigut de la question. Le problme semble gratuit et acadmique. Est-ce un exercice pdagogique ou un jeu mathmatique ? Nous ne connaissons pas les motivations des auteurs de ces problmes. Une chose est sre en revanche : ces problmes sont lis aux techniques mathmatiques des Msopotamiens, savoir l'utilisation de la base soixante et le recours des tables pour eectuer les calculs. C'est un fait gnral que les techniques utilises au sein d'une socit orientent la direction des recherches qui y sont menes.

16

Chapitre 2

La science mathmatique des anciens Grecs


Rsum et objectifs du chapitre
Avec les philosophes grecs de l'Antiquit, les mathmatiques changent de nature : alors qu'elles ne constituaient dans les anciennes civilisations qu'un ensemble de techniques opratoires nonces sans justication, elles jouent chez les Grecs le rle d'une science modle, un terrain o l'on peut exercer ses facults de raisonnement sur des objets idaux et o l'on peut rchir sur les mthodes de dmonstration. Les mathmaticiens vont tre ainsi conduits questionner la nature des tres mathmatiques qu'ils rencontrent et dgager un petit nombre de proprits partir desquelles il sera possible de dduire des propositions plus complexes. Dans ce chapitre, nous apportons des lments de rponse aux questions suivantes. Quelles sources permettent l'tude des mathmatiques grecques ? Qui furent les mathmaticiens grecs, comment travaillaient-ils, et quelles furent leurs principales dcouvertes ? Quelles sont les principales dirences entre les mathmatiques grecques et les mathmatiques msopotamiennes ? Nous prsentons par ailleurs l'ouvrage le plus important de toutes les mathmatiques grecques, savoir les lments d'Euclide. Dans cet ouvrage, Euclide a rassembl les rsultats mathmatiques connus son poque qu'il jugeait fondamentaux. Les lments ont une triple importance historique : l'tude de l'ouvrage renseigne sur l'histoire des mathmatiques grecques pr-euclidiennes ; son texte porte les stigmates causs par les alas de la conservation des textes anciens ; enn les lments ont inuenc les mathmatiques pendant plus de vingt sicles, codiant notamment une manire de rdiger les mathmatiques et de faire de la gomtrie encore en usage de nos jours.

2.1

La civilisation grecque

Vers 1200 avant J.-C., les Doriens, un peuple indo-europen, envahissent la pninsule grecque et colonisent les ctes de l'Asie mineure et les les de la mer ge, provoquant l'effondrement des civilisations mycnienne et crtoise. Les Grecs tendent progressivement leur territoire d'inuence sur les rives de la mer Mditerrane et de la Mer Noire ; la  Grande Grce  du VIIe sicle comprend ainsi le sud de l'Italie, la Sicile, les rives de l'actuelle Bulgarie, ainsi que quelques colonies plus lointaines. En sillonnant la mer Mditerrane, les Grecs entrent en contact avec d'autres peuples. Ils se trouvent ainsi mis en prsence de techniques 17

utiles, adoptant par exemple une criture base sur l'alphabet phnicien ds 900 avant J.-C. (Les Phniciens taient un peuple install sur les ctes du Proche-Orient.) La socit dorienne, initialement oligarchique, se dmocratise vers 600 avant J.-C. (En vrit, cette dmocratie n'est que partielle, puisque seuls les citoyens mles, c'est--dire Athnes personnes sur habitants, peuvent prendre part aux dcisions politiques comme le dclenchement d'une guerre ou la condamnation d'un citoyen l'exil.) la suite de ces changements politiques, la Grce se retrouve organise en petites cits-tats disperses le long des ctes et dans les les, qui ne sont pas soumises un pouvoir central. Les guerres sont frquentes : contre les Perses (guerres mdiques) au Ve sicle pour le contrle de l'Asie mineure, mais aussi entre les cits grecques, Athnes, Sparte puis Thbes ayant tour tour l'hgmonie et la matrise des colonies. Au nord de la pninsule grecque, la Macdoine avait t unie aux VIIe et VIe sicles avant J.-C. Vers 360, le roi de Macdoine Philippe II rorganise l'arme de son tat puis soumet les unes aprs les autres les cits grecques. Philippe II achve la conqute de la Grce en 338 et s'autoproclame protecteur des Grecs. Son ls Alexandre le Grand (356323 avant J.-C.) consolide son pouvoir en Grce puis continue cette politique d'expansion des territoires soumis son autorit. Au l des batailles, il prend ainsi au dtriment de l'empire achmnide le contrle de la Lybie, de l'gypte, de la Palestine, de l'Asie mineure, de la Msopotamie et de la Perse, puis continue vers l'est jusqu' la valle de l'Indus, avant d'installer la capitale de son empire dans l'ancienne ville de Babylone. Il fonde galement de nombreuses villes, aussitt baptises du nom d'Alexandrie ; la plus clbre d'entre elles est situe en gypte sur les rives du Nil. A la mort d'Alexandre le Grand, ses lieutenants se partagent son empire. Leurs descendants rgneront pendant encore trois sicles sur la partie mditerranenne de l'empire, avant que ces territoires ne deviennent des provinces romaines au Ier sicle de notre re. Au MoyenOrient et en Asie centrale, le pouvoir est progressivement reconquis par les chefs des peuples autochtones. Grce aux conqutes d'Alexandre, la culture grecque se rpand de la valle du Nil celle de l'Indus, et la langue grecque devient la langue de communication dans une rgion allant de la Mditerrane orientale au Moyen-Orient. Alexandrie-du-Nil, les successeurs d'Alexandrele-Grand fondent vers 290 avant J.-C. le  Muse  (littralement :  Temple des muses ). Cette institution ore un lieu de travail aux savants de l'poque, avec des salles de runion, un observatoire, et surtout une immense bibliothque destine rassembler tout le savoir antique, qui accueillera au l des sicles juqu' plusieurs centaines de milliers de manuscrits.

30 000

250 000

2.2

Le problme des sources

Grce aux tablettes d'argile, nous disposons des textes mathmatiques msopotamiens dans leur version originale. l'oppos, aucun crit autographe d'un mathmaticien grec n'est parvenu jusqu' nous. Une raison simple explique ce fait : les textes taient souvent crits sur des rouleaux de papyrus, matriau extrmement fragile. Le Muse d'Alexandrie, cr vers 300 avant J.-C., tait un lieu o les intellectuels de l'poque pouvaient acqurir des connaissances scientiques, historiques ou littraires et contribuer l'avancement des recherches. Les savants qui y travaillaient ont rgulirement crit des traits synthtisant l'ensemble des connaissances d'un domaine. Entreposs dans la bibliothque, ces traits ont pu traverser quelques sicles, en particulier grce aux sauvegardes 18

eectues par des copistes. Paralllement ces documents crits, il est presque certain que le savoir tait galement maintenu vivant grce un enseignement oral. Le dclin au IIIe sicle de notre re de l'Empire romain, dont l'gypte faisait partie, rendit les conditions de travail Alexandrie moins favorables. Le fonctionnement du Muse fut interrompu, et un trs grand nombre de manuscrits de la bibliothque disparurent lors de pillages. La baisse du niveau scientique fut telle que les traits encore disponibles devinrent diciles lire. Alexandrie demeura malgr tout un brillant foyer culturel et quelques rudits continurent d'y travailler. Pour sauvegarder les connaissances antiques, ces rudits prparrent de nouvelles ditions des anciens traits, dans lesquelles ils insrrent des phrases, parfois mme des paragraphes entiers, au milieu du texte d'origine, an d'apporter des explications complmentaires ou plus dtailles. Puis la situation continua se dgrader aux IVe et au Ve sicles ; des meutes clatrent, forant les savants s'exiler et dispersant les prcieux manuscrits.1 Ces manuscrits ont ensuite eu des aventures direntes. Certains d'entre eux sont parvenus dans les mains des savants de l'Empire arabe (voir le chapitre 4), qui les ont traduits et tudis partir du IXe sicle ; quelques copies (sur papier) de ces traductions existent encore aujourd'hui et dorment dans des bibliothques en Asie. D'autres manuscrits ont t transfrs dans les bibliothques de Constantinople o ils ont nouveau t recopis (sur parchemin, plus stable mais beaucoup plus onreux que le papyrus) ; de l, ils nous sont parvenus aprs encore quelques pripties. Avant de nous parvenir, les uvres ont donc subi plusieurs reprises un processus de slection naturelle : seuls quelques traits importants ont t sauvegards ; les uvres mineures et les uvres antrieures la cration du Muse d'Alexandrie sont pour leur part perdues jamais. De surcrot, les quelques uvres qui ont survcu ont t altres par l'ajout de gloses, par les copies successives et par d'ventuelles traductions.

2.3

Les caractristiques de la science mathmatique grecque

Suite leurs voyages travers la mer Mditerrane, les Grecs se sont trouvs confronts aux techniques mathmatiques des gyptiens et des Msopotamiens assez tt dans leur histoire, vraisemblablement vers le VIIIe ou le IXe sicle avant J.-C. Nous ne disposons malheureusement d'aucun document permettant d'tudier les mathmatiques des Grecs de cette poque. La plus ancienne uvre mathmatique grecque parvenue jusqu' nous, les lments d'Euclide, fut crite vers 300 avant J.-C. Quatre cinq sicles sparent donc les premiers contacts des Grecs avec les techniques gyptiennes et babyloniennes de la rdaction des lments. Dans ce laps de temps, d'importants changements ont pris place en mathmatiques, aussi bien dans le choix des problmes tudis que dans les mthodes utilises ou la manire d'exposer les rsultats. Nous nous proposons dans ce paragraphe d'esquisser les caractristiques gnrales des mathmatiques grecques, en les comparant avec les mathmatiques msopotamiennes que nous avons vues au chapitre prcdent.

2.3.1

La mthode dductive

Sur les tablettes msopotamiennes, on trouve des listes de procdure nonces sans justication et dans un ordre qui ne rete pas les liens de dpendance causale. L'organisation des
Une victime clbre de ces meutes est Hypatie, une des premires mathmaticiennes connues, qui fut tue en 415 par des fanatiques chrtiens. Un autre fait tmoignant du mauvais climat de l'poque est que la bibliothque d'Alexandrie aurait t dtruite par un incendie en 391.
1

19

lments tmoigne que les Grecs avaient adopt une approche trs dirente. En eet, Euclide commence par noncer l'ensemble des postulats sur lesquels sa thorie mathmatique repose, puis il nonce ses rsultats sous la forme d'une succession de propositions, ordonnes de sorte que la dmonstration d'un rsultat ne repose que sur ce qui a t admis ou dj prouv. Pour mener bien une telle mise en forme de leurs rsultats, les mathmaticiens grecs sont amens s'interroger sur les procdures de dmonstration (par voie de synthse ou d'analyse, par l'absurde, par rduction, etc.), fondant ainsi l'tude de la logique. Ils sont galement conduits tudier les formes d'axiomatisation possibles d'une thorie (c'est--dire la recherche des postulats ncessaires son expos).

2.3.2

Les objets mathmatiques

Pour les scribes des civilisationa antiques, les techniques mathmatiques n'taient que des mthodes de calcul appliquer sur des grandeurs numriques. Pour les Grecs au contraire, les mathmatiques sont l'tude systmatique des proprits d'objets mathmatiques. Voulant tudier les nombres, Euclide explique ainsi que plusieurs proprits peuvent tre examines : 1. L'unit est ce selon quoi chacune des choses existantes est dite une. 2. Un nombre est un assemblage compos d'units. ... 6. Le nombre pair est celui qui peut se partager en deux parties gales. 7. Le nombre impair est celui qui ne peut pas se partager en deux parties gales, ou bien celui qui dire d'une unit du nombre pair. ... 11. Le nombre premier est celui qui est mesur par l'unit seule. 12. Les nombres premiers entre eux sont ceux qui ont l'unit seule pour commune mesure. ... 22. Le nombre parfait est celui qui est gal ses parties. De telles dnitions, qui permettent de questionner la nature mme des nombres, n'auraient aucune pertinence pour un scribe msopotamien. Les Grecs s'attachent non seulement dnir des objets mathmatiques, mais encore tablir leur existence. Pour cela, ils cherchent en donner une construction base exclusivement sur les postulats de la thorie, conformment leur approche purement dductive. Ainsi la toute premire proposition des lments explique pourquoi les demandes d'Euclide entranent l'existence des triangles quilatraux : Sur une droite donne et nie, construire un triangle quilatral.

2.3.3

Des noncs gnraux

Un troisime point qui oppose les mathmatiques grecques aux mthodes dveloppes d'autres poques et d'autres endroits est la gnralit avec laquelle les propositions sont nonces. Sur les tablettes msopotamiennes gurent des listes d'exemples de situations destins servir de modles et accompagns de la procdure de rsolution adquate. Au contraire 20

chez Euclide, les noncs sont gnraux et abstraits. Par exemple, la proposition 2 du Livre VII des lments apporte une rponse au problme de trouver une mthode pour dterminer le plus grand diviseur commun de deux nombres entiers. Dans l'nonc d'Euclide, aucune valeur numrique n'apparat explicitement : Deux nombres non premiers entre eux tant donns, trouver leur plus grande commune mesure.

2.3.4

La prminence de la gomtrie

C'est surtout la gomtrie qui fait l'objet des soins des penseurs grecs. En cela encore, leurs proccupations tranchent avec le caractre essentiellement numrique des mathmatiques des scribes msopotamiens. La plupart des rsultats lmentaires sur les angles, le cercle ou les coniques, et la construction des cinq polydres rguliers (le ttradre, le cube, l'octadre, le dodcadre et l'icosadre) sont ainsi mettre au crdit des Grecs. Pour stimuler leur rexion, les gomtres grecs se posaient des problmes. Dans le catalogue des problmes particulirement rsistants aux investigations (et donc particulirement ecaces comme stimulants), trois sujets sont devenus fameux : ce sont la quadrature du cercle, le doublement du cube et la trisection de l'angle. Outre les philosophes grecs, ces trois problmes ont galement passionn les mathmaticiens arabes au Moyen-ge puis les mathmaticiens europens partir de la Renaissance ; le statut de ces problmes a t compltement clari au XIXe sicle. Expliquons de quoi il s'agit. Dans le problme de la duplication du cube, on se donne un cube (plus exactement, on se donne son arte), et on demande2 de construire de manire exacte et par des moyens gomtriques (l'arte d') un cube de volume double du cube donn. L'analogue plan de ce problme, savoir la construction d'un carr d'aire double d'un carr donn, est pour sa part facile rsoudre : il sut de prendre pour ct du grand carr la diagonale du carr donn (c'est la gure du Mnon de Platon).

Dans le problme de la quadrature du cercle, on se donne un cercle et on demande de construire de faon exacte et par des moyens gomtriques le ct d'un carr ayant mme aire que le cercle. De manire plus gnrale, faire la quadrature d'une surface (c'est--dire d'une rgion du plan borne par des lignes courbes), c'est construire par des moyens gomtriques une surface rectiligne (c'est--dire une rgion du plan borne par des segments de droite) qui a exactement mme aire que la surface donne.
2 La lgende veut que l'oracle du temple d'Apollon dans l'le de Dlos ait demand aux habitants de construire un autel de volume double de l'autel existant.

21

Enn, le problme de la trisection de l'angle consiste construire un angle qui vaut le tiers d'un angle donn. L encore, la construction doit tre gomtrique et exacte. Pour certains angles comme l'angle droit, la trisection est possible ; en revanche, aucune construction du tiers de l'angle du triangle quilatral ne peut tre eectue l'aide seulement de la rgle et du compas.

2.3.5

Rsum
Mathmatiques grecques Les mathmatiques grecques sont abstraites et essentiellement gomtriques. Les noncs ont une porte gnrale. Dans les traits grecs, on trouve une suite de propositions ordonnes de sorte qu'il soit possible de les dmontrer successivement partir de postulats explicitement admis. Les Grecs indiquent la dmonstration de toutes les propositions qu'ils noncent. Quand la proposition est un problme d'existence, la dmonstration prend la forme d'une construction. Les Grecs s'intressent des objets mathmatiques. L'existence et les proprits de ces objets sont mises en question et mthodiquement explores.

Le tableau suivant rsume les principales dirences que nous avons constates. Mathmatiques msopotamiennes Les mathmatiques msopotamiennes sont concrtes et orientes vers les procds de calcul. Les noncs et les solutions des problmes sont exposs sur des exemples numriques. Les tablettes msopotamiennes sont constitues de listes de cas-modles ou d'exemplestypes classs selon leur apparence. Les arguments justiant le bon fonctionnement des mthodes utilises n'taient pas conservs. Seules les procdures suivre taient transcrites, sous la forme d'une liste d'instructions excuter.

2.4

Les philosophes grecs

Les changements dans la nature des mathmatiques rsumes dans le tableau prcdent s'intgrent dans un cadre plus vaste. De fait, c'est toute la conception du monde que les penseurs grecs bouleversent. Pour comprendre leurs motivations, il nous faut dire un mot sur ces penseurs qui se disent  philosophes  et sur leur place dans la socit grecque. Nous avons vu au chapitre prcdent que les scribes msopotamiens taient des hauts fonctionnaires, forms pour le service du pouvoir selon un programme d'enseignement g. La situation est toute autre en Grce entre le VIe et le IVe sicle avant J.-C. En eet, les philosophes grecs sont des personnes dsireuses de se vouer en toute libert la spculation intellectuelle. Elles se regroupent spontanment autour d'un matre prestigieux an de suivre son enseignement et de participer l'laboration de sa doctrine. Au sein de ce systme, la dcouverte des rsultats (mathmatiques ou autres) est porte au crdit du matre, contribuant ainsi la renomme de son cole. Au dpart du matre, les disciples prennent le relais ou se dispersent. Des discussions houleuses et d'interminables querelles opposent les philosophes des direntes coles, entranant ainsi une mise en concurrence des direntes doctrines et une mulation. 22

Ces philosophes dveloppent l'ide que le monde peut s'expliquer sans faire intervenir en permanence des dieux. On peut au contraire accder la vrit et la justice par le raisonnement, en partant de grands principes. Ce point de vue apparat dans trois domaines de la pense grecque :  Dans les textes mathmatiques, l'ide de rationalit entrane la ncessit de fournir des dmonstrations pour chaque proposition nonce. Au del de cette exigence, elle demande l'tude des procdures de dmonstration et des formes d'axiomatisation.  Dans le discours philosophique, elle permet la construction de doctrines naturelles, juridiques, politiques ou morales bases sur des concepts reconnus ncessaires et des mthodes valides sur le plan de la logique et de la rigueur.  Enn l'ide de rationalit rend possible le fonctionnement des institutions dmocratiques, en donnant sens aux argumentations et aux plaidoiries des orateurs, ncessaires la vie sociale, politique et judiciaire de la cit. Les doctrines des philosophes grecs visent tre des systmes cohrents d'explication du monde. En tant que connaissances dveloppes sur une base exclusivement logique, les mathmatiques sont un terrain d'essai privilgi pour l'laboration de ces doctrines.3 On peut galement faire un parallle entre l'intrt que portent les mathmaticiens grecs l'tude des objets mathmatiques et le dveloppement des doctrines naturelles par les philosophes. Platon par exemple dveloppe l'ide que le monde apparent, trompeur et incomprhensible, est le reet d'un monde vrai, le monde des Ides, qui est accessible la raison humaine. Dans ce monde des Ides existent des objets Idaux, dont les prototypes sont les tres mathmatiques. De manire plus concrte, les lves de l'cole de Platon (l'Acadmie) dveloppent l'ide que le mouvement des corps clestes, et en premier lieu celui des  astres errants  (les plantes), peut s'expliquer par un modle gomtrique constitu de sphres animes d'un mouvement de rotation uniforme et s'entranant les unes les autres. Les philosophes sont une inme minorit de la population grecque, pas toujours bien vue d'ailleurs, car leurs doctrines attaquent frontalement les vieilles croyances religieuses fondes sur la mythologie. L'approche rationnelle ne convaint pas toujours non plus, notamment en mdecine o, faute d'tre fonde sur des observations susamment prcises (aucune dissection n'est pratique avant la fondation d'Alexandrie), elle ne fait gure mieux que les mthodes traditionnelles. Les historiens modernes considrent gnralement que l'existence d'une couche sociale aise et oisive, la libert de pense accorde par le pouvoir politique dmocratique, et la ncessit pour les citoyens grecs de se former la rhtorique sont trois facteurs ayant favoris la oraison de ces coles philosophiques entre le VIe et le IVe sicle avant J.-C.

2.5

La gense des mathmatiques grecques

Il nous a t relativement facile de dresser une liste de dirences entre les mathmatiques archaques des Msopotamiens et des gyptiens et celles contenues dans les lments d'Euclide. Il est par contre beaucoup plus dicile de retracer l'volution des mathmatiques durant les trois sicles pendant lesquels ces progrs ont t raliss, entre 600 et 300 avant J.-C. En eet, les textes en notre possession ne constituent qu'une multitude de tmoignages fragmentaires, souvent crits longtemps aprs les vnements qu'ils rapportent. Ainsi la prin3 C'est l le sens qu'il faut donner l'inscription que Platon a parat-il fait porter au frontispice de son cole de philosophie :  Que nul n'entre ici s'il n'est gomtre .

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cipale source accessible aujourd'hui racontant la gense des lments est le Commentaire sur Euclide de Proclus, crit au Ve sicle aprs J.-C. Il est vident que Proclus a bas son travail sur des traits aujourd'hui disparus ; un de ceux-ci pourrait tre l'Histoire de la gomtrie d'Eudme de Rhodes, un ouvrage crit vers 300 avant J.-C. Il n'est toutefois pas clair que l'ouvrage d'Eudme existait encore sous sa forme complte l'poque de Proclus ; ce dernier a donc peut-tre t contraint de travailler avec des extraits, des citations ou des rsums. De plus, l'Histoire de la gomtrie elle-mme n'tait certainement pas une source absolument sre puisqu'elle a t crite deux sicles aprs les travaux des premiers gomtres grecs. Tout ceci nous fait comprendre la principale dicult laquelle les historiens se trouvent confronts lorsqu'il cherchent retracer les dbuts de l'histoire des mathmatiques grecques. Il leur faut mettre des hypothses pouvant expliquer les changements constats, confronter ces hypothses aux textes existants, et tenir compte du biais que les auteurs antiques ont introduit dans leur narration des vnements. En tout tat de cause, il n'est gnralement pas possible d'attribuer avec certitude les premires dcouvertes mathmatiques des Grecs leurs vritables auteurs. Dans ce paragraphe, nous allons nous borner indiquer les grandes lignes de l'histoire des mathmatiques grecques jusqu' Euclide telles qu'elles sont aujourd'hui comprises, sans rentrer dans les dtails des arguments des historiens.

2.5.1

Thals, ou les origines de la gomtrie

Thals est le plus ancien gomtre grec dont le nom soit parvenu jusqu' nous. Il a vcu au dbut du VIe sicle avant J.-C. Son nom est mentionn dans des crits d'Hrodote, de Platon, d'Aristote, de Pline, de Diogne Larce et de Proclus. Hrodote nous le prsente comme un ingnieur, un astronome et un conseiller politique. Dans son Commentaire sur Euclide, Proclus dit de Thals la chose suivante4 : Or, de mme que chez les Phniciens, du fait du commerce maritime et des contrats, dbuta la connaissance prcise des nombres, de mme aussi chez les gyptiens a t dcouverte la gomtrie pour la raison susdite. Thals, aprs s'tre rendu en gypte, transporta en Grce cette tude et, s'il trouva lui-mme de nombreux rsultats, il mit ses successeurs sur la voie de beaucoup d'autres, usant d'approches tantt plus universelles, tantt plus empiriques. Ce tmoignage indique que la science grecque n'est pas sortie tout droit de l'esprit de quelques gnies crateurs, mais qu'elle a progressivement volu partir d'un savoir plus ancien, d'origine gyptienne ou/et msopotamienne. Le mot  universel  indique par ailleurs que Thals cherche comprendre les gures gomtriques grce des arguments ayant une porte quelque peu gnrale. Un tmoignage d'Aristote, qui prsente Thals comme un esprit qui tente d'expliquer les raisons de la russite de procds pratiques, va dans le mme sens. Proclus poursuit en attribuant quelques rsultats gomtriques Thals, dont l'nonc suivant (proposition 26 du Livre I des lments d'Euclide) : Si deux triangles ont deux angles gaux, chacun chacun, et un ct gal un ct (...), ils auront les autres cts gaux, chacun chacun, et l'angle restant gal l'angle restant.
4 Le choix des textes cits dans ce paragraphe et leur traduction proviennent de l'ouvrage de Maurice Caveing, La gure et le nombre , Lille : Presses Universitaires du Septentrion, 1997.

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puis crit qu'Eudme considrait que Thals avait dcouvert ce rsultat en examinant un procd qui permettait de mesurer la distance un point inaccessible, savoir un bateau en pleine mer. Le procd en question n'est pas connu, mais il semble certain que la motivation pour l'nonc gnral vient du problme de gomtrie pratique. Le rsultat qu'on appelle en France  thorme de Thals  n'est peut-tre pas d Thals. Partout ailleurs dans le monde, le rsultat appel  thorme de Thals  arme que si un triangle est inclus dans un cercle de sorte qu'un des cts soit un diamtre du cercle, alors le triangle est rectangle, l'angle droit tant oppos au ct en question. Les analyses des historiens modernes donnent du crdit cette attribution, dont l'origine remonte un texte de Diogne Larce : Pamphila dit que Thals, ayant appris des gyptiens l'art du gomtre, fut le premier qui inscrivit dans un cercle un triangle qui ft rectangle, et qu'il sacria un buf. Il y en a cependant qui disent que c'est Pythagore, parmi lesquels Apollodore le calculateur.

2.5.2

Les pythagoriciens

Pythagore est l'autre personnage important des dbuts des mathmatiques grecques. Il a vcu la n du VIe et au dbut du Ve sicle avant J.-C. Aprs avoir tudi auprs de Thals, il a migr Crotone, en Italie du sud. L, il a fond une secte religieuse, philosophique et politique, dont les membres pratiquaient des rites secrets5 et partageaient leurs biens matriels et leurs dcouvertes scientiques. Selon Aristote, la doctrine philosophique prne par les premiers pythagoriciens tait que les nombres taient la base de l'univers, plus prcisment que  toute chose est Nombre . Passons sur ces anecdotes, bien qu'elles ne soient peut-tre pas sans importance. Eudme leur attribue la notion de somme d'angles, ainsi que le rsultat que la somme des angles d'un triangle est gale deux droits. Cette attribution montre que la notion d'angle, inconnue des gyptiens et des Msopotamiens, est accepte et manipule par les mathmaticiens grecs ds le dbut du Ve sicle avant J.-C. ; l'angle droit apparat comme l'angle de rfrence, l'talon de mesure. Les pythagoriciens ont galement tudi les gures gomtriques rgulires. Ils ont notamment dcouvert comment construire la rgle et au compas le pentagone rgulier.6 Ils sont aussi l'origine d'une mthode appele application des aires, qui traduit gomtriquement la thorie des quations du second degr et permettait aux anciens Grecs de disposer d'un outil ayant quelques unes des fonctionnalits de notre gomtrie analytique moderne. Enn les pythagoriciens ont pos les premiers jalons d'une thorie des nombres lmentaire, qui tudiait par exemple les proprits des nombres pairs et impairs. Nous leur devons la notion de nombre parfait,7 et peut-tre aussi les premires bases d'une arithmtique des  nombres gurs 8 qui sera reprise et certainement dforme par des  nopythagoriciens  du Ier sicle
Le sacrice du buf auquel Diogne Larce fait allusion dans le texte sur Thals est probablement une erreur de l'auteur du texte : cela ressemble plutt un rite pythagoricien. Ceci dit, la tradition veut aussi que les pythagoriciens aient t vgtariens. 6 Le pentagramme, ou pentagone toil, devint l'emblme des pythagoriciens. 7 Un nombre est dit parfait s'il est gal la somme de ses diviseurs, autres que lui-mme ; ainsi 6 = 1 + 2 + 3 et 28 = 1 + 2 + 4 + 7 + 14 sont des nombres parfaits. 8 Le lecteur souhaitant avoir un aperu de cette arithmtique archaque est renvoy l'ouvrage d'Amy Dahan-Dalmdico et Jeanne Peier, Une histoire des mathmatiques, Routes et ddales, Points Sciences S49, Paris : Seuil, 1986, pp. 4649.
5

25

de notre re, tel Nicomaque de Grase. Les sources dont nous disposons ne permettent pas de dire quand, par qui, ou comment le rsultat appel aujourd'hui  thorme de Pythagore  fut dmontr pour la premire fois. La tradition grecque attribue ce rsultat Pythagore ; cependant les Msopotamiens connaissaient galement le fait mathmatique, puisqu'ils l'avaient utilis dans plusieurs de leurs procdures.

2.5.3

L'cole de Chio

Le mathmaticien le plus important de cette cole est Hippocrate. Il tait galement un trs bon astronome puisqu'il a dcrit avec prcision la comte de Halley lors de son passage en 466 avant J.-C., indiquant notamment que sa queue pointait dans la direction oppose l'emplacement du soleil. Proclus nous dit qu'Hippocrate a crit des ouvrages de mathmatiques, dont le premier trait ayant pour but de mettre en forme les bases de la gomtrie : Hippocrate de Chio, l'inventeur de la quadrature de la lunule, (...) s'illustra dans la gomtrie. Hippocrate fut en eet le premier, de ceux que la tradition mentionne, qui ait compos aussi des lments. Hippocrate a cherch rsoudre les problmes de la duplication du cube et de la quadrature du cercle. Ces tentatives (qui n'ont pas abouti) montrent que ces problmes stimulaient dj les recherches des mathmaticiens grecs dans la premire moiti du Ve sicle avant J.-C. Pour aborder ces problmes, Hippocrate a mis au point un mode de raisonnement particulier, qui consiste essayer de se ramener un problme qu'on espre plus simple. Nous rendons la parole Proclus : La rduction (ou raisonnement apagogique) est le changement d'un problme ou d'un thorme en un autre tel que, s'il est connu ou ds qu'on l'aura obtenu, celui que l'on propose du mme coup sera rendu tout--fait clair ; ainsi, par exemple, lorsqu'on a cherch la duplication du cube, on a transpos la recherche en une autre, dont elle est une consquence, savoir la recherche des deux moyennes, et il ne resta plus qu' chercher comment pour deux droites donnes sont trouves deux moyennes proportionnelles. D'aprs la tradition, le premier qui eectua la rduction des gures embarrassantes fut Hippocrate de Chio, qui carra aussi la lunule et dcouvrit bien d'autres choses en gomtrie, car il tait fort dou, si d'aucuns le furent, pour l'tude des gures. Nous voyons ainsi que les gomtres grecs se sont trs tt intresss aux direntes formes de raisonnement qu'il tait possible d'utiliser. Nous retrouverons ces problmatiques au chapitre 7. C'est probablement dans l'espoir de parvenir rsoudre la quadrature du cercle qu'Hippocrate de Chio eectua des recherches sur la quadrature des lunules. Les rsultats qu'il obtint cette occasion sont parvenus jusqu' nous, grce au tmoignage d'Eudme reproduit dans des crits de Simplicius (vers 490vers 560 aprs J.-C.). Ces rsultats n'ont pas eu un impact important sur le dveloppement des mathmatiques grecques, mais c'est l le plus ancien fragment de mathmatiques grecques parvenu jusqu' nous, et il nous donne ce titre de prcieuses informations sur les connaissances mathmatiques acquises l'poque d'Hippocrate. Son analyse montre ainsi que les lments d'Hippocrate comportaient trs vraisemblablement une dmonstration du  thorme de Pythagore . 26

2.5.4

La dcouverte de l'incommensurabilit

Les scribes gyptiens et msopotamiens ne sparaient pas la gomtrie de l'arithmtique. Ils transformaient les problmes gomtriques en problmes numriques. Le choix d'une unit de mesure susait convertir une longueur, une aire ou un volume en un nombre. Les nombres rationnels (c'est--dire les fractions m=n entre deux nombres entiers positifs m et n) taient susants pour une telle opration de mesure ; ils correspondaient au choix de sous-multiples d'une unit. Pour prendre un exemple msopotamien, il est ainsi quivalent de dire qu'une distance vaut les deux-tiers d'une borne ou bien qu'elle vaut huit coudes, puisqu'une borne gale douze coudes. Il ne fait aucun doute que les premiers mathmaticiens grecs voyaient les choses de manire analogue, mais il n'est pas possible de fonder toute la gomtrie sur ce principe. En eet, on peut trouver des grandeurs de mme nature incommensurables entre elles, ce qui par dnition signie qu'il n'existe pas d'unit de mesure dont les deux grandeurs soient des multiples entiers. Autrement dit en employant un langage moderne, deux grandeurs de mme nature sont incommensurables si leur rapport est un nombre irrationnel.9 Ainsi, la longueur du ct et la longueur de la diagonale p d'un carr sont des grandeurs incommensurables, puisque le rapport , dont il est bien connu que c'est un nombre irrationnel. Mais il de celle-l celle-ci est n'est pas sr que ce soit sur le carr que les mathmaticiens grecs aient observ l'existence de grandeurs incommensurables pour la premire fois. En fait, les historiens des sciences ne s'accordent pas sur le nom de l'auteur de la dcouverte ni sur la mthode qu'il a utilise ; seule la date, probablement vers 430 avant J.-C., fait l'objet d'un consensus aujourd'hui. Cette dcouverte est capitale dans l'histoire des mathmatiques grecques. Elle a impos l'ide que les nombres ne susaient pas reprsenter les rapports entre deux grandeurs, et par consquent, qu'il n'tait plus possible de baser la gomtrie sur l'tude des nombres. La doctrine pythagoricienne selon laquelle  toute chose est Nombre  s'en trouva ruine. Les mathmaticiens grecs vont donc, partir de cette date, oprer une sparation stricte entre gomtrie et arithmtique. Nous allons maintenant prsenter une hypothse, considre comme vraisemblable par plusieurs historiens contemporains, ayant trait la faon dont les Grecs auraient dcouvert l'existence de grandeurs incommensurables. Pour faciliter la comprhension de notre propos, nous utiliserons un langage moderne. L'histoire commence avec le pentagone rgulier, une gure que les pythagoriciens savaient construire de manire exacte. Sur la gure de gauche , EBD , ACE , BDA et CEB sont tous gaux entre eux ; nous appelci-aprs, les angles DAC , ABE , BAC , BCA , CBD , etc. sont gaux lerons la mesure de cet angle. Les angles AEB entre eux ; nous appellerons leur mesure. Ainsi les angles ADC et ACD ont pour mesure et l'angle BAE a pour mesure . En crivant que la somme des mesures des angles des triangles ACD et AEB vaut  , on obtient  et , d'o  5. Un rapide calcul bas sur le fait que la somme des mesures des angles dans le triangle AD0 E 0 E a mme mesure que l'angle D 0 AE , savoir 2 . Le vaille  montre que l'angle AD 5 0 triangle AED est donc isocle en E , ce qui montre que la longueur de segments comme BC 0

+2

3 +2 =

+4 =

= =

2 =

9 Si deux grandeurs de mme nature A et B sont commensurables, alors elles sont toutes deux des multiples entiers d'une mme unit de mesure, disons U , de sorte que l'on peut crire A = mU et B = nU , o m et n A = m est bien un nombre rationnel. Si rciproquement deux grandeurs de sont des nombres entiers, et que B n A est un nombre rationnel, disons A = m avec m et n entiers, mme nature A et B sont telles que le rapport B B n alors A et B sont tous deux des multiples entiers d'une mme unit de mesure U ; en eet si l'on prend pour U la m partie de A, alors U est aussi gal la n partie de B .

27

ou D0 E est gale au ct du pentagone ABCDE . Traons maintenant les diagonales du petit 0 E 0 A0 dans le petit pentapentagone A0 B 0 C 0 D0 E 0 , an d'obtenir la gure de droite. L'angle B dans le grand pentagone, donc a pour mesure . Les gone est gal l'angle analogue BEA 0 0 0 0 angles B E D et B DE sont donc gaux, ce qui montre que le triangle E 0 B 0 D est isocle en B 0 . Les diagonales du petit pentagone comme B 0 E 0 ou A0 C 0 ont donc une longueur gale celle des segments comme BD0 ou C 0 E .

A B E C D
0 0

A C
0

E
0

B E

D
0

E
0

B A
0

B A
0

Appelons c et d les longueurs du ct CD et de la diagonale AC du pentagone ABCDE et appelons c0 et d0 la longueur du ct C 0 D0 et de la diagonale A0 C 0 du pentagone A0 B 0 C 0 D0 E 0 . Sur le segment BE dcoup aux points C 0 et D0 , nous avons donc les relations :

BC 0 = D0 E = c; BD0 = C 0 E = d0 ; C 0 D0 = c0 ;
c B d
0

d'o

d0 = d c
E

et

c0 = c d0 :

d
Montrons prsent que les longueur c et d sont incommensurables. Supposons qu'il existe une unit de mesure dans laquelle les longueurs c et d aient une mesure entire. Alors c0 cd 0 et d d c ont aussi une mesure entire dans cette unit. De mme, les diagonales et les cts du tout petit pentagone au centre de la gure de droite ont aussi une mesure entire. On peut alors continuer et construire des pentagones de plus en plus petits dont la longueur des cts et des diagonales sont des multiples entiers de l'unit de mesure. Mais chaque fois qu'on passe d'un pentagone au pentagone suivant, la longueur du ct diminue d'un facteur au moins deux, puisque c0 < c0 d0 c. Si on rpte assez longtemps le processus, on obtient un pentagone dont le ct est plus petit que l'unit de mesure, dont il est pourtant un multiple entier. Cette contradiction patente montre que les longueurs c et d sont incommensurables.10 Pour que la preuve soit complte, il faut encore tablir l'existence du pentagone rgulier, ce qui ne peut tre fait que par une construction (voir le paragraphe 2.3.2). La construction du pentagone rgulier est expose assez tt dans les lments d'Euclide, ds le Livre IV, ce qui montre que le rsultat tait considr comme fondamental. Peut-tre peut-on voir l un tmoignage du rle de cette gure dans la dcouverte de l'incommensurabilit.

=2

+ =

Dire que c et d sont incommensurables, c'est dire que le rapport ' = d=c est p un nombre irrationnel. Comme 0 dc = '1 , on arrive l'quation '2 = ' + 1, d'o ' = 5+1 . Ce rapport, qu'on appelle ' vaut aussi d = c0 2cd 2' 2 BE BC 0 aujourd'hui nombre d'or, se retrouve dirents endroits dans le pentagone rgulier : ' = d c = BC 0 = C 0 E =
C0E d0 D0 C 0 = c0 .

10

28

2.5.5

Eudoxe

Eudoxe de Cnide fut le chef de le de l'cole de Cyzique, une ville situe sur la cte sudouest de l'Asie mineure. Ce mdecin, astronome et mathmaticien vcut dans la premire moiti du IVe sicle. Son principal apport aux mathmatiques a t de mettre au point une thorie des proportions, dont la ncessit s'tait faite sentir aprs la dcouverte de l'incommensurabilit. Cette thorie dcrit les proprits des  raisons  ; une raison est un objet mathmatique capable de reprsenter le rapport entre deux grandeurs de mme nature (deux longueurs, deux aires, deux volumes, etc.), ventuellement incommensurables. Euclide expose la thorie d'Eudoxe dans le Livre V des lments. An de comprendre en quoi consiste cette thorie, nous allons examiner et commenter quelques unes des dnitions qui y sont donnes.
Livre V Dfinitions

(...) 3. Une raison est une certaine manire d'tre entre elles de deux grandeurs homognes, suivant leur quantit. 4. Des grandeurs sont dites avoir une raison entre elles, lorsque ces grandeurs, tant multiplies, peuvent se surpasser mutuellement. 5. Des grandeurs sont dites tre en mme raison, la premire la seconde, et la troisime la quatrime, lorsque des quimultiples quelconques de la premire et de la troisime, et d'autres quimultiples quelconques de la seconde et de la quatrime sont tels, que les premiers quimultiples surpassent, chacun chacun, les seconds quimultiples, ou leur sont gaux, ou plus petits. (...) 7. Lorsque, parmi ces quimultiples, un multiple de la premire surpasse un multiple de la seconde, et qu'un multiple de la troisime ne surpasse pas un multiple de la quatrime, on dit alors que la premire a avec la seconde une plus grande raison que la troisime avec la quatrime. La notion de grandeur n'est pas dnie et doit donc tre comprise dans un sens intuitif. Ce peut tre une longueur, une aire ou un volume. On suppose toutefois qu'on peut les comparer entre elles et qu'on peut les ajouter ou les soustraire. Il est aussi possible d'en prendre des multiples (deux fois, trois fois, etc.) Pour nous simplier la vie, nous allons utiliser une notation symbolique, anachronique mais utile : nous noterons A, A, A, etc. les multiples successifs d'une grandeur A, et nous utiliserons les signes , , < et > pour comparer entre elles les grandeurs. La dnition 3 nous dit que la raison entre deux grandeurs de mme nature A et B est la manire dont elles se comparent l'une l'autre. La dnition 4 dit qu'il existe un objet appel  raison entre A et B  s'il existe des nombres entiers positifs m et n tels que n A > B et m B > A ; quand elle existe, nous noterons A B la raison entre A et B . (On emploie parfois le mot  rapport  au lieu du mot  raison , les deux sont des traductions acceptables du mot grec.) La dnition 7 nous dit qu'on peut comparer entre elles des raisons : si quatre grandeurs A, B , C et D sont donnes, alors on dit que la raison A B est plus grande que la raison

2 3

29

C : D s'il existe des nombres entiers positifs m et n tels que nA > mB


et

n C  m D:

Si, aprs avoir choisi une unit de mesure, on identie les grandeurs A, B , C et D des nombres (ventuellement irrationnels, ce que les Grecs ne s'autorisaient pas faire) et les raisons A B et C D aux quotients A=B et C=D, alors la dnition devient : la raison A B est plus grande que la raison C D si il existe un nombre rationnel m=n tel que

A m > B n

C D :

La dnition 5 nous dit quand est-ce que deux raisons A B et C D sont gales. Elles le sont si pour tous nombres entiers positifs m et n, le rsultat de la comparaison de n A m B (c'est--dire plus grand, gal, ou plus petit que) est identique celui de la comparaison de n C m D. Identiant nouveau les grandeurs A, B , C et D des nombres et les raisons A B et C D aux quotients A=B et C=D, la dnition d'Euclide s'interprte ainsi : les raisons A B et C D sont dites gales si, pour tout nombre rationnel m=n, les nombres A=B et C=D sont toutes deux soit plus grands, soit gaux, soit plus petits que m=n. Autrement dit, pour toute fraction m=n, les nombres A=B et C=D sont situs sur la droite relle du mme ct par rapport m=n. Les nombres rationnels apparaissent ainsi de faon subtile et indirecte dans la thorie des proportions d'Eudoxe, ce qui rend cette dernire assez complique comprendre. Nanmoins, les Grecs s'astreignaient l'utiliser chaque fois qu'ils voulaient comparer de manire exacte des grandeurs entre elles, que ce soient des longueurs, des aires ou des volumes. Par exemple, les Msopotamiens utilisaient dans leurs calculs le fait que l'aire d'un disque est proportionnelle au carr de sa taille, mesure par son diamtre ou par sa circonfrence. Les premiers mathmaticiens grecs connaissaient cette proprit mais ne savaient pas la dmontrer. C'est Eudoxe qui, le premier, a su prouver ce thorme. L'nonc auquel il parvint, reproduit dans la proposition 2 du Livre XII des lments d'Euclide, fait explicitement intervenir des raisons :

Les cercles sont entre eux comme les carrs de leurs diamtres. Autrement dit, deux cercles tant donns, la raison entre leurs aires est gale la raison entre les carrs de leurs diamtres.

2.6
2.6.1

Les lments d'Euclide11


Euclide

On sait trs peu de choses sur Euclide. Proclus nous dit : Euclide n'est pas beaucoup plus jeune que ceux-ci [Hermotinus de Colophon et Philippe de Mende]. En rassemblant des lments, il en a coordonn beaucoup
Plusieurs ditions du texte des lments d'Euclide sont aujourd'hui disponibles. Les Presses Universitaires de France publient une traduction en franais augmente d'un appareil critique trs complet par Bernard Vitrac ; l'ensemble des quatre volumes de cette dition est toutefois trs onreux. Le site Web http://aleph0.clarku.edu/~djoyce/java/elements/elements.html propose une traduction en anglais du texte complet des lments accompagne de commentaires et de gures manipulables.
11

30

d'Eudoxe, perfectionn beaucoup de Thtte, et a voqu dans d'irrfutables dmonstrations ceux que ses prdcesseurs avaient montr d'une manire relche. Cet homme a d'ailleurs vcu sous le premier Ptolme ; car Archimde, qui survint postrieurement au premier Ptolme, mentionne Euclide. On dit que Ptolme demanda un jour Euclide s'il n'y avait pas une voie plus courte que celle de l'enseignement des lments pour la gomtrie, et qu'il lui rpondit qu'il n'existait pas une voie royale en gomtrie. Euclide est donc plus rcent que les disciples de Platon, mais plus ancien qu'Archimde et qu'ratosthne, ces derniers tant contemporains, comme ratosthne le dit quelque part [...] L'analyse de ce texte, combine celle d'une autre source moins able, laisse penser qu'Euclide aurait vcu vers 300 avant J.-C., aurait reu son ducation mathmatique auprs des disciples de Platon ( Athnes ?), puis aurait enseign au Muse d'Alexandrie. Il est plausible qu'une des premires missions d'Euclide Alexandrie fut de rdiger des grands traits, dans lesquels il devait consigner les connaissance de son poque. Les lments constituent l'uvre majeure d'Euclide et prsentent ce que les Grecs considraient tre les connaissances de base et les fondements des mathmatiques. Euclide a crit de nombreux autres ouvrages (sur l'optique, les coniques, la musique, etc.), dont la plupart sont aujourd'hui perdus. La richesse de ces contributions ont conduit certains historiens penser qu'Euclide tait en fait le nom collectif d'un groupe de mathmaticiens ; le manque d'indications biographiques sur Euclide ne permet ni d'accrditer, ni d'invalider cette hypothse.

2.6.2

Le texte des lments dans l'histoire

Le manuscrit original d'Euclide est perdu depuis longtemps. Comme nous l'avons expliqu au paragraphe 2.2, le texte a t altr ds l'Antiquit par l'ajout de gloses et par des erreurs de copie. Des diteurs plus scrupuleux de pdagogie que de dlit l'original ont ajout des lemmes, des preuves alternatives et des scholies en vue de faciliter la lecture d'un texte qui semblait de plus en plus dicile. Plusieurs manuscrits des lments datant du Moyen-ge sont parvenus jusqu' nous. Le plus ancien a t crit en 888. Ces manuscrits sont discordants. Ce n'est qu'au terme d'un minutieux travail de comparaison des manuscrits et d'analyse textuelle (style, frquence d'utilisation des mots grecs, etc.) et historique que Johan Ludwig Heiberg (18541928) a pu reconstituer la n du XIXe sicle un texte que nous croyons aujourd'hui tre assez proche du texte d'Euclide. Le travail de Heiberg montre que la plupart des altrations contenues dans les manuscrits ont t eectues au IIIe sicle aprs J.-C. Les lments ont t dits d'innombrables fois. (On considrait en 1900 que c'tait le texte le plus dit aprs la Bible.) Pas moins de trois traductions en arabe direntes de cette uvre ont t eectues au IXe sicle, l'apoge de l'Empire arabe. Les lments ont pntr le monde occidental partir du XIIe sicle grce des traductions en latin bases sur des manuscrits arabes. Le texte reoit les honneurs de l'imprimerie ds 1482 Venise et 1486 Ulm. Des ditions plus ables, bases sur des manuscrits grecs, sont diuses en Europe de l'ouest partir de 1533. Cette abondance de traductions et d'ditions montre que le texte a t trs tudi, lu et utilis. Les lments ont servi de manuel d'enseignement depuis l'Antiquit jusqu'au XXe sicle, autant pour la richesse de son contenu que pour sa rdaction claire et prcise (voir le paragraphe suivant). Parce qu'il fallait sans cesse l'adapter aux exigences changeantes de la pda31

gogie, le texte des lments a volu, comme si l'uvre tait vivante. Dans la mme veine, un dtail historique amusant est qu'au IIe sicle avant J.-C., Hypsicle, un mathmaticien qui travaillait Alexandrie, a ajout un quatorzime livre de son cru aux lments d'Euclide. Un quinzime sera ajout encore plus tard par un auteur inconnu, mais moins dou. D'un certain ct, le travail d'Euclide se situait dj dans cette tradition d'adaptation et de rcriture. En eet pour crire son uvre, Euclide s'est appuy sur les ouvrages que ses prdcesseurs avaient crits. Nous avons vu au paragraphe 2.5 qu'Hippocrate de Chio avait lui aussi crit des lments ; Aristote quant lui semble avoir bas son enseignement sur les lments de Theudius (vers 350 avant J.-C.). Le fait que tous ces ouvrages soient connus sous le mme nom, savoir lments, montre d'ailleurs bien qu'ils taient destins au mme usage, savoir l'exposition des bases des mathmatiques. Appartenant ainsi une tradition, les lments d'Euclide gardent trace des progrs des mathmatiques accomplis avant Euclide ; par l, le texte apporte des renseignements prcieux aux historiens.

2.6.3

L'organisation des lments

L'uvre comporte treize livres (c'est--dire treize chapitres), mais pas de prface ni d'introduction. Le Livre I commence par une liste de vingt-trois dnitions, cinq  demandes , et cinq  notions communes , puis prsente quarante-huit propositions. Les livres suivants ne comportent que des dnitions et des propositions. Il n'y a pas grand chose retenir des premires dnitions, sauf peut-tre qu'une ligne n'est pas constitue de points :
Dfinitions

1. Un point est ce qui ne peut tre divis en parties. 2. Une ligne est une longueur sans largeur. 3. Les extrmits d'une ligne sont des points. 4. La ligne droite est celle qui est galement place entre ses points. 5. Une surface est ce qui a seulement longueur et largeur. (...) 15. Un cercle est une gure plane comprise par une seule ligne qu'on nomme circonfrence, toutes les droites menes la circonfrence d'un des points plac l'intrieur de cette gure tant gales entre elles. 16. Ce point se nomme le centre du cercle. (...) 24. Parmi les gures trilatres, le triangle quilatral est celle qui a ses trois cts gaux. ... Dans son Organon (La Logique), Aristote distinguait deux sortes d'hypothses pour la constitution des sciences : les axiomes et les postulats. Les axiomes sont des conventions intuitives valables pour toutes les sciences. Ensuite chaque science se consacre son objet en tudiant les consquences d'un ensemble de postulats. Euclide adopte ce point de vue. Les  notions communes  d'Euclide correspondent aux axiomes d'Aristote. Les  demandes  correspondent quant elles aux postulats sur lesquels Euclide fait reposer la science de la gomtrie. 32

Demandes

1. Conduire une droite d'un point quelconque un point quelconque. 2. Prolonger indniment, selon sa direction, une droite nie. 3. D'un point quelconque, et avec un intervalle quelconque, dcrire une circonfrence de cercle. 4. Tous les angles droits sont gaux entre eux. 5. Si une droite, tombant sur deux droites, fait les angles intrieurs du mme ct plus petits que deux droits, ces droites, prolonges l'inni, se rencontreront du ct o les angles sont plus petits que deux droits.

Notions communes

1. Les grandeurs gales une mme grandeur, sont gales entre elles. 2. Si des grandeurs gales, on ajoute des grandeurs gales, les touts seront gaux. 3. Si de grandeurs gales, on retranche des grandeurs gales, les restes seront gaux. 4. Les grandeurs, qui s'adaptent entre elles, sont gales entre elles. 5. Le tout est plus grand que la partie. Les trois premires demandes d'Euclide explicitent quelles sont les oprations de construction autorises dans la thorie : Euclide annonce qu'il va explorer la thorie des gures gomtriques  constructibles la rgle et au compas , comme on dit aujourd'hui. La quatrime explique qu'on peut comparer entre eux des angles placs en des points et dans des directions direntes, l'angle droit servant ici d'talon. Nous dirons deux mots sur la cinquime demande au paragraphe 2.6.4. Aprs les dnitions, les demandes et les notions communes, Euclide prsente les rsultats de la thorie sous la forme d'une chane dductive de propositions. La premire proposition du Livre I, trs simple, ne rend pas hommage la sophistication des rsultats prsents dans les lments. En revanche, elle tmoigne de la prcision et du style avec lequel l'ouvrage est rdig :
Proposition 1

(nonc) Sur une droite donne et nie, construire un triangle quilatral. (Exposition) Soit (Dtermination) Il faut construire sur la droite nie

AB un triangle quilatral. (Construction) Du centre A et de l'intervalle AB , dcrivons la circonfrence BCD (Demande 3). Et, de plus, du centre B et de l'intervalle BA, dcrivons la circonfrence ACE . Et du point C , o les circonfrences se coupent mutuellement, conduisons aux points A et B les droites CA et CB (Demande 1).
33

AB une droite donne et nie.

C D A B E

(Dmonstration) Car, puisque le point A est le centre du cercle BCD, la droite AC est gale la droite AB (Dnition 15). De plus, puisque le point B est le centre du cercle ACE , la droite BC est gale la droite BA. Mais on a dmontr que la droite CA tait gale la droite AB , donc chacune des droites CA et CB est gale la droite AB . Or les grandeurs qui sont gales une mme grandeur sont gales entre elles (Notion commune 1). Donc la droite CA est gale la droite CB . Donc les trois droites CA, AB et BC sont gales entre elles. (Conclusion) Donc le triangle ABC est quilatral (Dnition 24), et il est construit sur la droite donne et nie AB . Ce qu'il fallait faire.
Nous avons distingu six tapes dans le texte de cette proposition. Ce dcoupage est d Proclus, qui a observ que ce schma se retrouvait dans toutes les propositions des lments. L'nonc (prtasic en grec) dcrit le problme de faon gnrale. L'exposition (kjesic) sert prsenter un exemple du problme rsoudre : les dirents lments du problme sont dsigns par des lettres, les proprits supposes sont rappeles, une gure de la situation est dessine. La dtermination (diorismc) nonce le but de la dmonstration, c'est--dire le problme rsoudre pour les objets spcis dans l'exposition. L'ventuelle tape de construction (kataskeu) sert au gomtre prparer le terrain pour la dmonstration (pdeixic) en introduisant de nouveaux lments sur la gure. Enn la conclusion (sumprasma) rpte l'nonc de la proposition dsormais prouve. Ce dcoupage, soulign par Proclus pour des raisons pdagogiques, conditionne encore de manire plus ou moins consciente notre manire actuelle de rdiger les mathmatiques. Euclide ne suit pas toujours ce modle idal la lettre. Par exemple dans les propositions un peu complexes, l'tape de construction est entremle avec l'tape de dmonstration, les constructions tant eectues au fur et mesure des ncessits du raisonnement. On peut d'ailleurs noter ce propos que les tapes de la construction sont justies aussi soigneusement que les tapes de la dmonstration, ce qui illustre nouveau que l'importance logique que les mathmaticiens grecs attribuaient aux constructions (voir le paragraphe 2.3.2). Signalons enn que les problmes rsolus dans les propositions peuvent tre soit des thormes, soit des problmes de construction. Euclide conclut souvent les premiers par la phrase  ce qu'il fallait dmontrer , alors qu'il conclut les seconds par un  ce qu'il fallait faire . Les deux premires propositions du Livre VII illustrent cette distinction entre thormes et problmes :
Livre VII Proposition 1

Deux nombres ingaux tant proposs, le plus petit tant toujours retranch du plus grand, si le reste ne mesure celui qui est avant lui que lorsqu'on a pris l'unit, les nombres proposs seront premiers entre eux. 34

Proposition 2

Deux nombres non premiers entre eux tant donns, trouver leur plus grande commune mesure. La lisibilit des lments tient en grande partie l'adoption par Euclide d'une structure formelle claire : mise en vidence des demandes en tte d'ouvrage, dcoupage du texte en propositions, structure claire de chaque proposition (rappel des donnes et du but de la dmonstration). Ces qualits ont permis aux lments d'tre utiliss longtemps comme un ouvrage d'enseignement. Aujourd'hui encore, on rdige les mathmatiques selon le modle euclidien. Aujourd'hui encore, faire une construction gomtrique signie n'utiliser que la rgle et le compas, conformment aux demandes nonces par Euclide dans les lments.

2.6.4

Le contenu mathmatique des lments

Euclide a rassembl dans les lments tous les rsultats fondamentaux des mathmatiques, ncessaires au dveloppement de thories plus avances. Faisant cela, il reportait des ouvrages spcialiss le traitement des rsultats plus sophistiqus, par exemple l'tude des coniques. Cependant les lments ne contiennent pas que des rsultats faciles. Voici prsent une prsentation rapide du plan des lments. ct de chacun des thmes traits par Euclide, nous avons indiqu le nom du mathmaticien ou de l'cole philosophique l'origine des principaux rsultats obtenus. En un sens, ce tableau donne un panorama des mathmatiques grecques l'poque d'Euclide aussi bien que de l'histoire des mathmatiques grecques avant Euclide. Livre I II III IV V VI Contenu Gomtrie plane des gures rectilignes : construction et proprits des triangles, paralllisme, thorme de Pythagore  Algbre gomtrique  : galits d'aires de rectangles et de carrs analogues des manipulations algbriques simples Gomtrie du cercle Inscription et circonscription des polygones rguliers au cercle Thorie des proportions (rapports entre deux grandeurs de mme nature) Applications du livre V la gomtrie : gures semblables Application des aires (sorte de rsolution gomtrique des quations du second degr) tude des nombres entiers : proportions numriques, nombres premiers, P.G.C.D, P.P.C.M., progressions gomtriques Grandeurs incommensurables p (tude p de ce qui peut tre reprsent sous la forme a b avec a et b commensurables) 35 Origine Pythagoriciens Pythagoriciens Hippocrate de Chio Pythagoriciens Hippocrate de Chio Eudoxe Pythagoriciens

VII VIII IX X

Pythagoriciens Platoniciens Thtte

XI XII XIII

Gomtrie dans l'espace : paralllisme, perpendicularit, angles solides, paralllpipdes, prismes Aires et volumes par la mthode d'exhaustion : cercle, pyramides, cnes, ... Construction des cinq polydres rguliers

Platoniciens Eudoxe Thtte

Nous avons dj cit le passage dans lequel Proclus arme qu' en rassemblant des lments, il [Euclide] en a coordonn beaucoup d'Eudoxe, perfectionn beaucoup de Thtte, et a voqu dans d'irrfutables dmonstrations ceux que ses prdcesseurs avaient montr d'une manire relche . Le texte de Proclus indique donc que l'apport d'Euclide est d'avoir rorganis le savoir mathmatique de son poque. Voici deux exemples de cette rorganisation. Nous avons vu au paragraphe 2.5.5 comment la dcouverte de l'existence de grandeurs incommensurables avait rendu ncessaire la construction d'une thorie des proportions plus gnrale que la thorie des rapports de nombres entiers qui permette la comparaison entre eux de rapports de longueurs. Euclide a utilis ce nouvel outil pour donner une preuve complte de tous les rsultats concernant les gures semblables. Pour cela, il a d changer l'ordre de prsentation des propositions : tous les rsultats de gomtrie plane pouvant tre montrs sans la thorie des proportions, en particulier sans la notion de gure semblable, sont exposs dans les Livres I IV ; la thorie des proportions d'Eudoxe est prsente au Livre V ; les applications de la thorie des proportions la gomtrie sont traites dans le Livre VI. Durant ce travail de rarrangement, Euclide a notamment dcouvert une nouvelle dmonstration du  thorme de Pythagore  ; cette dmonstration rendit le thorme de Pythagore indpendant de la considration de gures semblables, de sorte qu'Euclide put l'inclure dans le Livre I et l'utiliser dans les Livres II IV. Un deuxime exemple de rorganisation eectu par Euclide fut de mettre au point une axiomatique convenable pour exposer la science de la gomtrie. Voici ce dont il s'agit. Nous avons dit au paragraphe 2.5.2 que les pythagoriciens avaient observ que la somme des angles d'un triangle vaut deux angles droits. Il s'agissait l nanmoins d'une connaissance empirique, car aucune preuve satisfaisante n'tait connue avant le travail d'Euclide. Ainsi Aristote crit dans la seconde moiti du IVe sicle avant J.-C. que toutes les dmonstrations du fait en question connues son poque comportaient un cercle vicieux. Euclide a tranch le problme en introduisant un postulat spcial pour cela, postulat qui fut donc ajout en cinquime position dans les demandes de la thorie : Si une droite, tombant sur deux droites, fait les angles intrieurs du mme ct plus petits que deux droits, ces droites, prolonges l'inni, se rencontreront du ct o les angles sont plus petits que deux droits. Conscient de la nouveaut qu'il introduisait, Euclide a essay de dmontrer le plus de rsultats possibles sans cette cinquime demande. Il a t ainsi conduit rchir l'arrangement des propositions du Livre I. Depuis l'poque d'Euclide, beaucoup de mathmaticiens ont essay de s'aranchir de cette cinquime demande, souvent appel  postulat d'Euclide . Le but tait de montrer que cette cinquime demande tait une consquence des quatre autres. En 1795, John Playfair (1748 1819) montra que le postulat d'Euclide tait quivalent l'nonc suivant, appel depuis  postulat des parallles  : 36

tant donn une droite et un point hors de cette droite, il est possible de tracer exactement une droite passant par ce point et parallle la droite. Puis au milieu du XIXe sicle, Carl Friedrich Gauss (17771855), Jnos Bolyai (18021860) et Nikolai Ivanovich Lobachevsky (17921856) mirent au point la gomtrie non-euclidienne, une forme de gomtrie satisfaisant aux quatre premires demandes d'Euclide mais pas la cinquime, puisque dans cette gomtrie, la somme des angles d'un triangle est toujours plus petite que deux angles droits. Ils montrrent que cette nouvelle thorie ne portait pas en elle de contradiction et tablirent ainsi l'indpendance de la cinquime demande d'Euclide par rapport aux quatre premires. Une faiblesse logique a t dcouverte dans la preuve de la proposition 1 du Livre I des lments d'Euclide par Znon de Silon (vers 150vers 70 avant J.-C.). Dans la situation examine par Euclide, il y a sur la gure deux cercles de mme rayon, et chacun d'entre eux passe par le centre de l'autre. Euclide considre ensuite un point situ sur les deux cercles la fois. Or rien dans les demandes d'Euclide ne garantit l'existence d'un point d'intersection. Euclide s'est ici repos sur une observation intuitive. D'autres incohrences mineures ont t dcouvertes dans les lments, par exemple quand Euclide traite de la gomtrie dans l'espace au Livre XI. Les reproches sont qu'Euclide n'a pas explicit les postulats aussi soigneusement qu'il l'avait fait pour la gomtrie plane. Ceci dit, les lments d'Euclide comportent extrmement peu de faiblesses ou d'inconsistances logiques, surtout si l'on tient compte de l'ampleur de l'uvre.

2.7

La gomtrie grecque aprs Euclide

La gomtrie grecque atteint son apoge au IIIe sicle avant J.-C. Vers 300 avant J.-C., Euclide synthtise les connaissances mathmatiques de son poque en rdigeant plusieurs traits. sa suite, Archimde et Apollonius continuent faire mrir des thories qui n'taient pas encore arrives leur forme nale.

2.7.1

Archimde

Commenons par Archimde, dont on connat (une fois n'est pas coutume) assez bien la vie. Archimde est n au dbut du IIIe sicle avant J.-C. Il a vraisemblablement t tudier auprs d'Euclide ou de ses disciples Alexandrie, puis est revenu en Sicile Syracuse, sa ville natale, qui tait l'poque une des plus riches villes de la Grande Grce. De l, il correspondait avec les mathmaticiens d'Alexandrie, dont le bibliothcaire, rathostne. Archimde tait la fois un ingnieur, un gomtre, et un formidable calculateur (nous en dirons deux mots au chapitre suivant). En tant qu'ingnieur, Archimde a contribu au perfectionnement du dispositif dfensif de Syracuse lorsque celle-ci fut assige par le gnral romain Marcellus en 213 avant J.-C. Finalement les Romains vaincront et Archimde sera tu lors du sac de la ville en 212. En gomtrie, Archimde a surtout perfectionn les mthodes d'Eudoxe pour la dtermination d'aires et de volumes. Parmi les rsultats qu'Archimde a dmontr, citons ceux-ci : Tout cercle est gal au triangle rectangle dont un ct de l'angle droit est gal son rayon, l'autre ct tant gal son primtre. Le primtre de tout cercle est suprieur au triple du diamtre et l'excde d'une longueur infrieure la septime partie du diamtre, mais suprieure dix soixante 37

et onzimes. Un segment quelconque compris entre une droite et une section de cne rectangle12 est gal quatre fois le tiers du triangle qui a la mme base et la mme hauteur que le segment. Toute sphre est quadruple du cne qui a une base gale un grand cercle et une hauteur gale au rayon de la sphre ; le cylindre ayant une base gale un grand cercle et une hauteur gale un diamtre de la sphre est plus que la sphre de la moiti. La premire de ces propositions arme que l'aire d'un cercle est gale la moiti du produit du rayon par la circonfrence.

R
2R

C'est l un fait vident si nous pensons nos formules circonfrence

= 2R

et

aire

= R2;

o le symbole R dsigne le rayon du cercle, mais cette apparente simplicit ne doit pas faire oublier que le lien n'a en fait rien d'vident, puisqu'il s'agit de comparer deux problmes de nature direntes : d'un ct, un problme de quadrature (la dtermination de l'aire dlimite par une ligne courbe), de l'autre, un problme de rectication (dtermination de la longueur d'une ligne courbe). La dicult est de montrer que la constante de proportionnalit entre le diamtre d'un cercle et sa circonfrence est la mme que celle entre le carr du rayon d'un disque et son aire. 10 1 . L Traduite en termes modernes, la seconde proposition signie que 71 <  < 7 encore, la prcision peut sembler mdiocre, mais il s'agit pourtant d'un exploit : Archimde est le premier dmontrer un tel encadrement (les approximations connues avant lui n'taient ni justies, ni accompagnes d'une estimation sur l'erreur commise). La troisime proposition ci-dessus donne la quadrature d'un segment de parabole, c'est-dire compare l'aire du segment de parabole une aire rectiligne (celle d'un triangle). La gure ci-dessous illustre la situation : deux points A et B ont t choisis sur une parabole, et le segment de parabole est l'espace bord par le segment AB et la parabole. On appelle C le point en lequel la tangente la parabole est parallle la droite AB . Alors l'aire du segment de parabole vaut quatre fois le tiers de l'aire du triangle ABC .

3+

3+

12

Une parabole, en language moderne.

38

A
aire

A B

= 4 3 aire
C

La quatrime proposition est la premire dtermination exacte du volume de la sphre : Archimde arme et prouve que le volume du cylindre circonscrit une sphre est une fois et demie le volume de la sphre. Ce rsultat, qu'on pourrait traduire en language moderne par les formules volume du cylindre circonscrit

= aire de la base hauteur = R2 2R 3 4 R3 =2 3 3 = 2 fois le volume de la sphre de rayon R;

o R est la rayon de la sphre, relie un problme de quadrature (dtermination de l'aire de la base du cylindre) un problme de cubature (dtermination du volume de la sphre).

Un point intressant pour l'historien des sciences est que l'on dispose non seulement du texte des traits dans lesquels Archimde prouve ces rsultats, mais aussi d'un texte dans lequel Archimde explique la mthode qui l'a conduit ces dcouvertes.13

2.7.2

Apollonius

Arrtons-nous ici avec le cas d'Archimde et tournons-nous vers Apollonius. Les historiens estiment gnralement que ce dernier a vcu une petite cinquantaine d'annes aprs Archimde,
Archimde a utilis un raisonnement bas sur des considrations de mcanique, mettant en balance les objets gomtriques dont il veut comparer les aires ou les volumes. Nous renvoyons aux rfrences pour plus de dtails, et notamment au livre de P. Dedron et J. Itard, Mathmatiques et mathmaticiens, Paris : Magnard, 1959.
13

39

c'est--dire vers la n du IIIe et au dbut du IIe sicle avant J.-C. Bas Alexandrie, Apollonius a crit plusieurs traits destins fournir des outils facilitant la dcouverte de nouveaux rsultats. (Nous reparlerons d'un de ces outils, l'analyse, au chapitre 7.) L'uvre la plus connue d'Apollonius est son trait en huit livres (seuls les sept premiers sont parvenus jusqu' nous) sur les sections coniques, c'est--dire les gures formes par l'intersection d'un plan et d'un cne base circulaire. Selon la position relative du plan et du cne, l'intersection peut tre une ellipse, une parabole ou une hyperbole. La gure que voici donne l'allure de ces trois types de courbes ainsi qu'une quation les dnissant (le rapport  et la longueur ` sont des paramtres) :

M A P E A

M P E A

M P

MP 2 =  P A P E
ellipse

MP 2 = ` P A
parabole

MP 2 =  P A P E
hyperbole

L'tude de ces sections coniques avait commenc avant Apollonius ; Euclide avait d'ailleurs crit un trait de quatre livres sur le sujet. Apollonius met toutefois au point une mthode d'tude plus systmatique, qui consiste en gros dnir les coniques par les quations mentionnes sur la gure. Cette mthode lui permet d'obtenir des rsultats plus aboutis que ses prdcesseurs, et notamment de dterminer les tangentes ces courbes et de comprendre les proprits lies ce qu'on appelle aujourd'hui les foyers et les diamtres. C'est aussi en rfrence cette mthode qu'Apollonius donne ces courbes les noms d'ellipse, de parabole et d'hyperbole : la parabole (du grec parabol, comparaison) correspond l'quation MP 2 `P A ; dans l'ellipse (du grec lleiyic, manque), le carr MP 2 est plus petit que le produit  P A AE , avec un manque  P A2 ; c'est le contraire dans l'hyperbole (du grec perbol, excs), o MP 2 surpasse  P A AE de l'excs  P A2 . Les Coniques d'Apollonius sont considres comme tant le sommet de la gomtrie grecque, cause de l'lgance des rsultats qui y sont prsents, de la subtilit des preuves, et de la complexit du sujet trait.

2.7.3

Le dclin des mathmatiques grecques

Pendant les sicles qui suivent, les tudes mathmatiques Alexandrie s'loignent de cette gomtrie abstraite et thorique. Les progrs suivants concernent davantage les applications de la gomtrie, notamment l'astronomie. partir du IIIe sicle aprs J.-C., la situation se dgrade de plus en plus pour les scientiques Alexandrie. Il ne reste plus que trs peu de mathmaticiens en activit. La gomtrie codie dans les lments n'est plus tudie que dans ses parties les plus lmentaires. Les rudits intresss par les mathmatiques se tournent plutt vers des uvres moins sophistiques, telle l'Introduction l'arithmtique de Nicomaque, crite vers la n du Ier sicle aprs J.-C., qui prsente une thorie des nombres trs 40

rudimentaire.14 Les grandes mathmatiques grecques ne subsistent que sous une forme crite et par les travaux d'dition de commentateurs comme Pappus (premire moiti du IVe sicle aprs J.-C.), Theon et Hypatie (deuxime moiti du IVe sicle et dbut du Ve ) ou Proclus (milieu du Ve sicle). Elles ne retrouveront vie qu'entre les mains des savants de langue arabe partir du IXe sicle.

L'ouvrage de Nicomaque s'inspire de l'arithmtique des nombres gurs des pythagoriciens. Les lecteurs dsirant avoir un aperu de son contenu peuvent consulter la biographie de Nicomaque sur le site http://www-history.mcs.st-and.ac.uk/history/. Malgr sa pauvret, cet ouvrage, ou plus exactement sa traduction en latin par Boce (vers 480524), servira de base l'enseignement de l'arithmtique dans les universits scolastiques de l'Europe mdivale.

14

41

Chapitre 3

La gomtrie pratique, l'astronomie et les problmes arithmtiques chez les anciens Grecs
Rsum et objectifs du chapitre
Nous commenons ce chapitre en dcrivant la manire dont les Grecs crivaient les nombres. Puis nous donnons quelques exemples de textes crits par ou pour les arpenteurs du monde hellnistique ; nous constatons que par leur forme procdurale et numrique, ces textes prsentent des points communs avec ceux des anciens gyptiens et Msopotamiens. Nous nous tournons ensuite vers l'astronomie : les spculations thoriques issues de la science des philosophes, judicieusement combines aux techniques calculatoires et aux connaissances des Msopotamiens, ont permis Ptolme d'crire un grand trait, l'Almageste, qui fera rfrence jusqu' la n du Moyen-ge. C'est dans cet ouvrage que l'on trouve la premire table trigonomtrique qui nous est parvenue. Enn, nous prsentons les Arithmtiques de Diophante. Cet ouvrage propose d'tudier des problmes portant sur la recherche de nombres rationnels soumis diverses conditions. Il s'agit l d'une thmatique nouvelle, ou du moins totalement indpendante de la gomtrie des lments que nous avons tudie au chapitre prcdent.

3.1

Le systme de numration des Grecs

Nous avons vu au chapitre 1 que les Msopotamiens avaient dvelopp des techniques de calcul arithmtique trs performantes, bases sur l'utilisation d'un systme de numration positionnel en base soixante. Par comparaison, le systme grec semble malcommode. Son principe repose sur l'utilisation de la base dix. Chacun des nombres de un neuf est dsign par un symbole, en fait une lettre de l'alphabet surmonte d'une ligne. De mme, dix, vingt, trente, etc., quatre-vingt-dix, cent, deux cents, trois cents, etc., neuf cents, sont dsigns chacun par une lettre surligne. Les Grecs pouvaient ainsi crire les nombres de un neuf cent quatre-vingt-dix neuf avec au plus trois symboles. Voici la liste des lettres utilises cet eet : 43

Grec a b g d e z h j

Moderne 1 2 3 4 5 6 7 8 9

Grec i k l m n x o p 

Moderne 10 20 30 40 50 60 70 80 90

Grec r sv t u f q y w 

Moderne 100 200 300 400 500 600 700 800 900

Ainsi, pour crire 327, les Grecs crivaient tkz. Au del de mille, les Grecs avaient deux astuces. D'une part, il dsignaient les nombres mille, deux mille, trois mille, etc., neuf mille, par les symboles 0 a, 0 b, 0 g, etc., 0 j. Puis, pour les nombres plus grands que dix mille, ils utilisaient les symboles M pour dsigner les units (monac en grec, c'est--dire MONAS en majuscules) et M pour les dizaines de milliers (muriac, c'est--dire MURIAS en majuscules), de sorte que par exemple , lu , s'crivait M 0 zfkj M td. Les inconvnients d'un tel systme sont clairs : il faut apprendre des tables de multiplication spares pour multiplier par 3 (c'est--dire par g), par 30 (c'est--dire par l) ou par 300 (c'est-dire par t). C'est pourtant avec ce systme malcommode qu'Archimde a obtenu l'encadrement 10 1 , ce qui prouve la formidable virtuosit de ce mathmaticien. 71 <  < 7
Y o

75 290 304 3+

7529 0304

3+

3.2

La gomtrie pratique des ingnieurs et des arpenteurs

Le chapitre prcdent a montr qu'entre le VIe et le IVe sicle avant J.-C., les philosophes grecs changent la nature des mathmatiques, en insistant pour que les rsultats soient dmontrs (dans un cadre axiomatique partir du IVe sicle), en tudiant plus systmatiquement des objets, en concentrant leur rexion sur des problmes, et en mettant au point une mthode de rdaction capable d'noncer des propositions gnrales. Ces changements se produisent dans le cadre d'une nouvelle science, la gomtrie, indpendante de toute considration numrique. Mais les Grecs, et plus gnralement les savants du monde hellnistique, disposent galement de techniques mathmatiques moins savantes mais capables de fournir rapidement des rponses des problmes concrets et pratiques.

3.2.1

Prsence de procdures

Il existait dans le monde grec des problmes prsents de la mme manire que ce que nous avons pu observer chez les Msopotamiens. L'exemple que voici1 gure sur un papyrus datant probablement du deuxime sicle aprs J.-C. et crit en langue grecque : Si l'on a un triangle rectangle dont la hauteur et l'hypotnuse jointes font 8 pieds, et la base est 4 pieds, et que nous dsirions rechercher la hauteur et l'hypotnuse sparment. Nous [les] trouverons ainsi. Les 4 par eux-mmes font 16. Divise[-les] par les 8, cela fait 2. Soustrais les 2 des 8, il reste 6, dont la moiti est 3. La hauteur sera 3. Ensuite, soustrais les 3 des 8, il reste 5. L'hypotnuse sera donc de 5 pieds.
1 Cet exemple est tir de l'ouvrage Une introduction l'histoire de l'algbre par Jacques Sesiano, Lausanne : Presses polytechniques et universitaires romandes, 1999.

44

Dans ce problme, on demande de trouver la hauteur b et l'hypotnuse a d'un triangle rectangle dont on connat la base c ainsi que la longueur a b . Il s'agit d'utiliser la relation de Pythagore a2 b2 c2 , et les tapes du calcul que l'auteur du papyrus invite accomplir correspondent nos formules modernes

= +

=4

+ =8

1 c2 b = (a + b) 2 a+b a = (a + b) b

a c

Le problme en lui-mme n'a pas un intrt gigantesque, mais la manire dont il est rdig montre bien que les vieilles traditions procdurales et numriques survivent concurremment la science gomtrique.

3.2.2

Hron d'Alexandrie

Hron d'Alexandrie tait la fois un gomtre, un arpenteur et un ingnieur. On pense qu'il a vcu au Ier sicle de notre re. Les alas de l'histoire font qu'une partie de ses uvres nous sont parvenues, notamment un ouvrage de gomtrie applique intitul Les Mtriques, dont un manuscrit fut retrouv en 1896 Constantinople. Parfois, Hron traite la gomtrie de la mme manire que les gomtres grecs. Par exemple dans le Livre I des Mtriques, Hron propose une mthode pour calculer l'aire d'un triangle en fonction des seules longueurs des cts et dmontre sa validit. Appelant a, b et c les longueurs des cts du triangle et p a b c = son demi-primtre, la mthode de Hron est quivalente la formule moderne

=( + + ) 2

aire

p(p a)(p b)(p c):

b c

Parfois au contraire, Hron se contente d'noncer des procdures sur des exemples numriques. Voici par exemple p la manire dont il dcrit un procd pratique pour trouver une bonne approximation de 3 :

100

Prenez les nombres cubes les plus voisins de 100 par excs et par dfaut : ce sont 125 et 64. Ainsi 125 priv de 100 valent 25 et 100 priv de 64 font 36. Multipliez 5 par 36, cela donne 180. Ajoutez 100, faisant 280. [Divisez 180 par 280], 9 ce qui donne = . Ajoutez au ct du plus petit cube, il vient 14 . C'est, aussi prs que possible, le ct cubique de 100 units.

9 14

4+

p L'approximation est excellente compte tenu de la rapidit du calcul, puisque 3 ; ::: 9 tandis que ; ::: Mais Hron ne donne aucun argument qui explique ou justie 14 cette ecacit.

4 + = 4 6444

100 = 4 6416

45

3.3
3.3.1

La naissance d'une astronomie scientique


Une (trs) brve histoire de l'astronomie ancienne

Les Msopotamiens ont cherch dvelopper une vritable astronomie partir du VIIe sicle avant J.-C. Vers le Ve sicle, ils ont imagin de reprer la position de la lune et des plantes dans le ciel en mesurant les angles que, vus de la Terre, ces astres faisaient avec les toiles. Pour mesurer ces angles, ils ont choisi l'angle du triangle quilatral comme unit, puis l'ont subdivis en soixante degrs, suivant le principe la base de leur systme de numration. Ils ont collect dans des tables les rsultats d'observations sur de trs longues priodes. En reprant les rgularits dans ces donnes, ils ont mis en vidence que plusieurs priodes gouvernaient la rptition des phnomnes astronomiques. Ils ont alors pu mettre au point des procdures numriques capables de prdire avec prcision la position des plantes dans le ciel. Ces procdures numriques n'avaient en revanche aucune valeur explicative. Les mathmaticiens-philosophes grecs se sont galement trs tt intresss l'astronomie. Au IVe sicle avant J.-C., Eudoxe chercha construire un modle gomtrique capable de donner des explications de nature thorique au mouvement rgulier mais compliqu des plantes. Partant du principe (peut-tre d'origine pythagoricienne) que la sphre est une forme parfaite, Eudoxe conut l'ide que les astres taient lis des sphres centres autour de la Terre et animes d'un mouvement de rotation uniforme les unes par rapport aux autres. Le modle d'Eudoxe comportant vingt-sept sphres, il aurait fallu dterminer avec prcision un grand nombre de paramtres an de pouvoir l'utiliser pour faire des prdictions prcises. Le modle d'Eudoxe n'tait donc qu'une pure thorie spculative. D'autres tentatives analogues eurent lieu l'Acadmie (l'cole de Platon). Progressivement, les mthodes et les rsultats des astronomes grecs se perfectionnrent. L'astronome Hipparque (IIe sicle avant J.-C.) mesura avec prcision la dure de l'anne ; il dcouvrit aussi le phnomne de la prcession, c'est--dire le fait que l'axe de rotation de la Terre oscille lentement (on sait aujourd'hui que sa direction bouge selon une priode de ans). Hipparque n'aurait pu faire ces deux travaux s'il n'avait pu utiliser les anciennes observations des Msopotamiens. Plusieurs d'historiens considrent que Hipparque fut un des premiers astronomes grecs utiliser les modles gomtriques base de sphres en rotation pour fabriquer des tables astronomiques, jetant ainsi un pont entre l'astronomie thorique et spculative de ses prdcesseurs grecs et l'astronomie heuristique et prdictive des Msopotamiens. Les uvres d'Hipparque ne nous sont pas parvenues. Vers le milieu du IIe sicle aprs J.-C., l'astronome le plus clbre de l'Antiquit, l'alexandrin Claude Ptolme, crivit La composition mathmatique, galement appele La grande syntaxe, ouvrage aujourd'hui connu sous son nom arabe, l'Almageste. Ce vaste ouvrage en treize livres surclassa par sa prcision et ses qualits pdagogiques les traits d'astronomie plus anciens. Les ouvrages de Hipparque sombrrent dans l'oubli et ne furent donc pas conservs. l'Almageste , traduit et dit de nombreuses fois, servit de base aux astronomes de l'empire islamique et aux astronomes europens pendant le Moyen-ge et la Renaissance. Ce n'est qu'au XVIIe sicle que l'ouvrage devint caduc, quand un modle rendant mieux compte des observations fut propos la suite des travaux de Copernic, Brahe, Kepler et Galile. Dans l'Almageste, Ptolme prsente un modle gomtrique capable de rendre compte et de prvoir le mouvement du soleil (notamment les dates des quinoxes et des solstices), de la lune (position en latitude et longitude et vitesse de dplacement, prvision des clipses) et des plantes (cinq taient connues l'poque, plus la Terre). Ptolme a besoin de mthodes

26 000

46

capables de fournir des rponses numriques (en termes de mesures d'angles et d'arcs) pour passer du modle gomtrique aux observations concrtes et consacre les deux premiers livres de l'Almageste ces questions. Nous verrons comment dans le prochain paragraphe. L'astronomie est une parfaite illustration du fait que les mathmaticiens grecs ont su mler la gomtrie thorique des philosophes un savoir numrique remontant une tradition plus ancienne. Ainsi les travaux de Ptolme se situent autant dans la tradition de l'astronomie msopotamienne que dans celle de la gomtrie grecque. la premire, Ptolme emprunte la mesure des angles en degrs et d'anciennes observations astronomiques remontant au VIIe sicle avant J.-C. la seconde, Ptolme doit les modles astronomiques base de sphres en rotations et l'tude des triangles sphriques par Menelaus.

3.3.2

Le thorme de Menelaus

Ne pouvant pas estimer facilement la distance des astres la Terre, les astronomes de l'Antiquit se contentaient de mesurer la direction dans laquelle ils les observaient. Ils les considraient donc comme des points sur la sphre cleste et essayaient de les reprer les uns par rapport aux autres. Pour mener bien ce travail, il leur tait ncessaire de savoir calculer avec les triangles dessins sur une sphre. Les philosophes-mathmaticiens de la Grce classique avaient tudi ce problme ds le IVe sicle avant J.-C., mais comme d'habitude, les traits de cette poque ne nous sont pas parvenus. Le plus complet des traits de gomtrie sphrique arriv jusqu' nous est Les sphriques, un ouvrage crit par le mathmaticien et astronome alexandrin Menelaus vers 100 aprs J.-C. Ce qu'on appelle aujourd'hui  thorme de Menelaus  est le rsultat de gomtrie lmentaire plane suivant. On se donne un triangle ABC ; une droite vient couper les trois cts du triangle en les points A0 , B 0 et C 0 . Dans ces conditions, on peut crire une galit faisant intervenir les rapports des longueurs prsentes sur la gure :

C
0

B B A C
0

A0 B B 0 C C 0 A A0 C B 0 A C 0 B

= 1:

Cette proprit tait vraisemblablement connue bien avant Menelaus, car ce dernier le cite sans dmonstration dans Les sphriques. Quoi qu'il en soit, le principal sujet qu'aborde Menelaus dans son ouvrage est l'tude des triangles sphriques, c'est--dire des triangles tracs sur une sphre dont les cts sont des arcs de grands cercles.2 Le thorme que Menelaus a dcouvert concerne un triangle sphrique ABC dont les trois cts sont coups en A0 , B 0 et C 0 par un arc de grand cercle. On a alors l'galit :
On appelle grand cercle d'une sphre tout cercle obtenu en coupant cette sphre par un plan passant par son centre. Ainsi, l'quateur et les mridiens de la Terre sont des grands cercles. En revanche, les tropiques ou les cercles polaires sont des cercles plus petits que l'quateur ; ce ne sont pas des grands cercles.
2

47

C B
0

B C

corde

0 B ) corde (2 B 0 C ) corde (2 C 0 A) (2 A = 1: 0 C ) corde (2 B 0 A) corde (2 C 0B) corde (2 A

0 B peut tre vu soit comme une longueur d'arc de grand cercle, Ici, un arc comme A soit comme un angle mesur partir du centre de la sphre. Dans la formule de Menelaus 0 B  ; cette notation dsigne la longueur du apparaissent des quantits comme  corde A segment A0 X (voir la gure ci-dessous), tant entendu que le point X est choisi sur le grand 0 X soit le double de l'arc A 0B. cercle de sorte que l'arc A

(2

A O

B X

Il est ais d'exprimer la corde du double d'un arc de grand cercle l'aide du sinus de l'angle mesur au centre de la sphre. De fait, si l'on appelle O le centre et R le rayon de la sphre, on a la relation corde
0 B ) = 2R sin A 0 OB; (2 A

ce qui permet de traduire l'nonc du thorme de Menelaus en langage moderne :


0 OB sin B 0 OC sin C 0 OA sin A = 1: 0 OC sin B 0 OA sin C 0 OB sin A

3.3.3

La premire table trigonomtrique

Pour pouvoir utiliser le thorme de Menelaus, il faut savoir passer de l'angle au centre la corde de cet arc : donnant la mesure de l'arc AB

B A
en Au dbut de l'Almageste, Ptolme construit une table donnant la valeur de la corde de AB fonction de pour un cercle de rayon R . Cette table se prsente sous la forme suivante : corde AB

) = 2R sin 2:

= 60

48

KANONION TWN EN KUKLW EUJEIWN PERIFE- EUJEIWN EXHKOSTON REIWN z }| { z }| { Moirwn M P D M P D T o c o la ke o a b n o o a b a a b n n a c a ld ie n o a b b b e m n o o a b o a b b c b lz d mh o g g h kh o a b mh

~ ~

~ ~ ~ ~ ~ ~

soit, aprs traduction des mots et des nombres : TABLES DES DROITES INSCRITES DANS LE CERCLE ARCS CORDES SOIXANTIMES deg. min. part. prim. secon. part. prim. secon. tierces 0 30 0 31 25 0 1 2 50 1 0 1 2 50 0 1 2 50 1 30 1 34 15 0 1 2 50 2 0 2 5 40 0 1 2 50 2 30 2 37 4 0 1 2 48 3 0 3 8 28 0 1 2 48 Les arcs sont donns par les angles au centre du cercle ; ceux-ci, mesurs en degrs et minutes, prennent des valeurs variant de demi-degr en demi-degr. Les valeurs des cordes sont donnes dans le systme de numration en base soixante cher aux Msopotamiens ; ainsi, la corde d'un 2 50 ; :::. La troisime colonne de la table de arc de  vaut p 0 00 , c'est--dire 60 602 Ptolme, intitule  Soixantimes , donne l'accroissement de la corde quand l'arc augmente d'une minute ; elle sert calculer par interpolation les valeurs des cordes pour des arcs dont la mesure en degrs n'est pas un nombre demi-entier. Nous n'allons pas expliquer la mthode suivie par Ptolme pour calculer cette table de cordes.3 Nous mentionnerons seulement le fait qu'il obtient des relations entre les cordes de dirents arcs en dmontrant puis en faisant usage du rsultat de gomtrie lmentaire que voici, appel depuis  thorme de Ptolme  : si un quadrilatre ABCD est inscrit dans un cercle, avec les quatre sommets dans cet ordre, alors on a la relation AC BD AB CD AD BC .

1 2 50

1+ +

= 1 0472

A C D
3 Le lecteur intress pourra assouvir sa curiosit en lisant par exemple le chapitre XVI du livre de Pierre Dedron et Jean Itard, Mathmatiques et mathmaticiens, Paris : Magnard, 1959.

49

3.4
3.4.1

Les problmes arithmtiques de Diophante


L'homme et son uvre

On ne dispose quasiment aujourd'hui d'aucun renseignement prcis sur la vie de Diophante. Les seules indications ables dont on dispose sont que Diophante cite Hypsicle (IIe sicle avant J.-C.) et que Theon (IVe sicle aprs J.-C.) cite Diophante. Cela laisse un intervalle de cinq cents ans. Les mathmatiques dont s'occupait Diophante tant indpendantes de toute la tradition gomtrique grecque, il n'est pas non plus possible de situer Diophante en replaant ses travaux au sein du ot historique de l'volution des ides mathmatiques. Malgr toutes ces incertitudes, les historiens estiment que Diophante a travaill Alexandrie quelque part entre le Ier et le IIIe sicle aprs J.-C. L'uvre majeure de Diophante est un recueil de problmes, intitul les Arithmtiques. Chacun des problmes consiste trouver des nombres satisfaisant des conditions xes l'avance. (Les nombres dont s'occupe Diophante sont les nombres rationnels positifs, quotients de deux entiers positifs.) Les Arithmtiques s'inscrivent donc dans la mme tradition historique que les jeux arithmtiques prsents sur certaines des tablettes msopotamiennes (voir le paragraphe 1.7). L'ouvrage de Diophante comportait initialement treize livres. Au moins les sept premiers livres ont t traduits en arabe, mais ces traductions ne sont pas parvenues jusqu'en Europe occidentale au Moyen-ge. Ce n'est qu'au dbut de la Renaissance, en 1464 pour tre prcis, que les mathmaticiens europens ont pris connaissance de l'existence des Arithmtiques, quand des manuscrits en grec de six des treize livres ont t retrouvs Venise. On a longtemps cru que seuls ces six livres avaient survcu, mais des manuscrits contenant des traductions en arabe de quatre des livres manquants ont t dcouverts la n des annes 1960 dans une bibliothque iranienne. On connat ainsi aujourd'hui dix des treize livres des Arithmtiques.

3.4.2

Lecture d'un problme

Commenons par tudier le problme 27 du Livre I : Trouver deux nombres tels que leur somme et leur produit forment des nombres donns. Il faut toutefois que le carr de la demi-somme des nombres trouver excde d'un carr le produit de ces nombres. Proposons donc que la somme des nombres forme 20 units et que leur produit forme 96 units. Que l'excdent des nombres soit 2 inconnues. Ds lors, puisque la somme des nombres est 20 units, si nous la divisons en deux parties gales, chacune des parties sera la moiti de la somme, ou 10 units. Donc, si nous ajoutons l'une des parties, et si nous retranchons de l'autre partie, la moiti de l'excdent des nombres, c'est--dire 1 inconnue, il s'tablit de nouveau que la somme des nombres est 20 units, et que leur excdent est 2 inconnues. En consquence, posons que le plus grand nombre est 1 inconnue augment des 10 units qui sont la moiti de la somme des nombres ; donc le plus petit nombre sera 10 units moins 1 inconnue, et il s'tablit que la somme est 20 units, et que leur excdent est 2 inconnues. Il faut aussi que le produit des nombres forme 96 units. Or leur produit est 100 units 50

moins 1 carr d'inconnue ; ce que nous galons 96 units, et l'inconnue devient 2 units. En consquence, le plus grand nombre sera 12 units, le plus petit sera 8 units, et ces nombres satisfont la proposition. Le Livre I des Arithmtiques prsente des problmes lmentaires. Ici, il s'agit de trouver deux nombres dont la somme est 20 et dont le produit est 96. La mthode pour rsoudre ce genre de problme tait dj connue des Msopotamiens, mais une volution s'est produite. Une premire manifestation de ce changement rside dans le fait que le problme est nonc de faon gnrale ; ce n'est que dans un deuxime temps que des valeurs numriques particulires sont prcises. Il s'agit ici de trouver deux nombres a et b dont on connat la somme s a b et le produit p ab ; ce n'est que dans le troisime alina que Diophante dit qu'il va traiter l'exemple s et p . Un deuxime changement est que Diophante indique les conditions sous lesquelles le problme est rsoluble. Par opposition, les Msopotamiens choisissaient les valeurs numriques dans leurs problmes de sorte qu'il existe toujours une solution. Dans le cas prsent, les deux nombres a et b solutions du problme gnral sont donns par les formules modernes

= +

= 20

= 96

de sorte que le problme admet une solution donne par des nombres rationnels si et seulement si s= 2 p est le carr d'un nombre rationnel. C'est ce que Diophante nonce en ces termes :  il faut toutefois que le carr de la demi-somme des nombres trouver excde d'un carr le produit de ces nombres . La plus grosse nouveaut rside toutefois dans la manire de prsenter la solution. Les Msopotamiens se bornaient fournir une liste d'instructions excuter, sans justication explicite. Diophante, lui, explique comment mettre en uvre une vritable stratgie. Il utilise pour cela un nombre inconnu auxiliaire, qu'il appelle rijmc logoc, littralement  nombre non-dit , que nous avons traduit par  inconnue  ci-dessus, et que nous noterons x pour simplier. Dans le problme que nous tudions, Diophante suggre de poser x gal la dirence entre les deux nombres cherchs :  que l'excdent des nombres soit 2 inconnues . La somme des deux nombres cherchs tant 20, le plus grand d'entre eux est alors a x et le plus petit est b x. Le produit ab devant tre 96, il vient x2 , d'o x2 puis x . Cette analyse suggre donc d'essayer de prendre a x et b x , et l'on vrie aisment que ces deux nombres forment bien une solution au problme propos. Toutes ces nouveauts se retent dans la structure du texte de Diophante. Le texte du problme comporte en eet cinq parties, que nous avons mises en vidence en dcoupant le texte en cinq alinas. Il y a d'abord l'nonc gnral (prtasic en grec) du problme. Ensuite, Diophante mentionne une limitation (diorismc), c'est--dire une condition sur les donnes de base rendant possible le problme. Vient ensuite l'tape d'exposition (kjesic), dans laquelle Diophante spcie les valeurs numriques des nombres mentionns dans le problme, valeurs sur lesquelles il va expliquer sa mthode de rsolution. Vient ensuite l'analyse du problme (nlusic), dans laquelle Diophante exprime les nombres cherchs en fonction de l'inconnue, traduit les conditions du problme en une quation, puis rsout cette quation. Enn dans l'tape de synthse (snjesic), Diophante propose des valeurs numriques formant une solution au problme pos, valeurs que son analyse a suggres. Tous les problmes que Diophante propose dans les Arithmtiques sont prsents selon ce schma. (L'tape de limitation est toutefois omise si le problme admet toujours une solution,

2+

2 p

et

2 p;

( 2)

=2

= 10

= 10 + 100 = 96 =4 = 10+ = 12 = 10 = 8

51

quels que soient les nombres donns.) On retrouve ici l'inuence de la science gomtrique : le problme est nonc de faon gnrale, puis un exemple est prsent (ici sous forme numrique), et la rsolution du problme est mene sur cet exemple. Les dmonstrations de Diophante comportent deux tapes, une analyse suivie d'une synthse. Nous reviendrons sur cette opposition entre analyse et synthse au paragraphe 7.2.2, mais pour l'heure, nous allons essayer de comprendre en quoi consiste l'analyse de Diophante.

3.4.3

L'analyse diophantienne : l'invention de l'inconnue

L'innovation principale dans la mthode de Diophante est l'introduction du  nombre nondit , de cette inconnue partir de laquelle Diophante exprime les nombres cherchs. Nous avons vu au paragraphe prcdent un premier exemple de l'utilisation de cette inconnue, en voici prsent un deuxime, plus sophistiqu : le problme 8 du Livre II. Pour simplier la lecture du texte de Diophante, nous y avons substitu le symbole x l'expression  nombre non-dit . Partager un carr propos en deux carrs. Soit propos de partager 16 en deux carrs. Soit pos pour la racine du premier x, et pour la racine du second un nombre quelconque de x moins autant d'units que vaut la racine du nombre partager. Soit ceci x . Donc, l'un des carrs sera x2 , l'autre x2 x. Je veux encore que leur somme soit gale 16. Ainsi, x2 x ; d'o il vient que x =. La racine du premier sera = , et lui-mme = . La racine du second sera = , et lui-mme = . La preuve est vidente.

2 4 = 16 5

4 + 16 16 5 + 16 16 = 16 256 25

tant donn un nombre carr c2 , le problme est ici de dterminer deux nombres carrs 2 a et b2 tels que a2 + b2 = c2 . L'exemple numrique sur lequel Diophante prsente sa mthode est le cas c2 = 16. Diophante suggre de chercher a sous la forme a = x et b sous la forme

12 5

144 25

16 5

b = mx c, o m est un nombre arbitraire : il crit en eet Soit pos pour la racine du premier x, et pour la racine du second un nombre quelconque de x moins autant d'units que vaut la racine du nombre partager. Diophante continue ses explications sur l'exemple m = 2, ce qui laisse b = 2x 4 et b2 = 4x2 16x + 16. La condition a2 + b2 = c2 entrane alors l'quation 5x2 16x + 16 = 16, d'o 5x2 = 16x et x = 16=5. Cette analyse suggre d'essayer a = 16=5 et b = 12=5, nombres dont on vrie facilement que leurs carrs a2 = 256=25 et b2 = 144=25 ont 16 pour somme.

La mthode de Diophante consiste donc exprimer les nombres cherchs en fonction de l'inconnue de manire astucieuse. Diophante donne au lecteur ce conseil la n de la prface des Arithmtiques : Applique cela avec adresse aux donnes des propositions, et, autant que possible, jusqu' ce qu'il reste une seule expression gale une seule expression.

Autrement dit, Diophante recommande de reprsenter les nombres cherchs en fonction de l'inconnue de telle manire que les conditions du problme se traduisent par une quation de la forme axm bxn (en notation moderne), facile rsoudre. Diophante a russi faire cela dans les deux problmes que nous avons examins : dans le problme 27 du Livre I, il est parvenu l'quation x2 ; dans le problme 8 du Livre II, il est arriv l'quation x2 x.

5 = 16

=4

52

Pour pouvoir ramener les conditions du problme une telle quation normalise, il faut savoir manipuler les quations. ce sujet, Diophante a expliqu dans la prface que si des termes apparaissent dans les deux membres d'une quation, alors on peut les supprimer de part et d'autre ; et qu'en prsence d'une soustraction, on doit faire passer les termes soustraits dans l'autre membre de l'quation en les y ajoutant. Dans les mots de Diophante, cela donne : Si (...) certaines expressions sont gales des expressions identiques, (...) il faudra retrancher de part et d'autre les semblables des semblables. (...) Si des expressions ngatives se prsentent de quelque manire, soit d'une part, soit de part et d'autre, il faudra ajouter ces expressions ngatives de part et d'autre, jusqu' ce que les expressions deviennent positives de part et d'autre. Ainsi la mthode d'analyse de Diophante comporte en dnitive trois ingrdients : une mise en quation astucieuse, une mthode pour manipuler les quations, et une mthode pour les rsoudre.

3.4.4

Les notations de Diophante


o

Dans les traductions des textes de Diophante prsentes dans les paragraphes prcdents apparaissent des expressions comme x2 x. De telles formules retent l'existence d'une d'inconnues plus seize units moins seize inconnues  en toutes lettres. Les nombres quatre et seize sont crits d et i, conformment ce que nous avons vu au paragraphe 3.1. Les symboles
o

5 +16 16 V notation abrge chez Diophante, qui crit  ra e M i & i  et non pas  quatre carrs
j

M, & et sont des abrviations pour les mots grecs monac, rijmc et dnamic, qui signient V respectivement unit, inconnue (nombre) et carr [de l'inconnue]. Enn le symbole j est le signe de soustraction. On notera d'ailleurs qu'il n'y a pas de signe pour l'addition : le symbole V j est en fait un sparateur entre les termes ajouts et les termes soustraits, c'est--dire que Diophante crit par exemple x2 x et non pas x2 x . Les abrviations de Diophante ne prsentent toutefois pas tous les avantages de notre formalisme moderne. Par exemple, elles ne montrent pas clairement le lien entre l'inconnue & , que nous avons traduit par x, et son carr , que nous avons traduit par x2 . Cela contraint Diophante ne considrer qu'un seul nombre inconnu la fois, faute de quoi sa notation deviendrait ambigu. Or il aurait parfois t pratique pour Diophante d'avoir une plus grande marge de manuvre. Par exemple dans le problme 8 du Livre II, Diophante explique qu'il est judicieux de chercher b sous la forme b mx c, mais il est oblig de poursuivre avec le cas particulier m et b x . S'il avait pu garder l'expression b mx c, ou plutt b mx pour 8m 2 son exemple c , Diophante serait parvenu x m82m +1 , d'o des expressions a m2 +1 et 2 m 4 dans lesquelles on peut substituer d'autres valeurs pour m. De mme, il aurait t b 4m 2 +1 plus lgant de ne pas avoir prsenter la mthode sur des donnes numriques, mais sur des donnes littrales. Si Diophante avait dit dans l'exposition du problme 8 du Livre II qu'il voulait partager non pas 16, mais le carr c2 , et s'il avait ensuite pris b xc, il aurait abouti avec sa mthode aux nombres a c= et b c= , donc au partage a2 b2 c2 = c2 = de c2 . Un deuxime inconvnient des notations de Diophante est qu'il n'est pas facile de calculer avec les direntes puissances de l'inconnue quand celles-ci sont successivement dsignes par des noms comme inconnue (rijmc en grec), carr (dnamic), cube (kboc) ou carr-carr (dunamodnamic), et notes par les abrviations & , , ou . Les puissances de l'inverse

(4 + 16) (16 )

16 + 16

=2

=2

4 = 16

=4 5

=3 5

=2 + = (16 25)+(9 25)

53

de l'inconnue ont galement un nom, commencer par l'inverse de l'inconnue lui-mme, appel rijmostn et dsign par l'abrviation &  . Pour pouvoir calculer avec ce language, Diophante indique dans la prface des Arithmtiques les rgles utiles, comme par exemple l'inverse du carr de l'inconnue multipli par le cube de l'inconnue donne l'inconnue. Il apparat nanmoins que ce fatras est malcommode.

3.4.5

Vue d'ensemble des Arithmtiques

Les premiers livres des Arithmtiques traitent de problmes lmentaires souvent connus des Msopotamiens. Dans les livres suivants, Diophante traite des problmes plus diciles et faisant intervenir des degrs levs, comme cet exemple tir du Livre IV : En language symbolique, il s'agit de trouver un cube a3 et un carr b2 tels que les deux nombres a3 3 b2 2 et a3 3 b2 2 soient des carrs de nombres rationnels. L'ordre dans lequel les problmes sont prsents au long des treize livres est rchi. Ainsi les problmes sont souvent groups en sries, comme le montre l'extrait suivant du Livre II : Trouver deux quantits, l'une cubique et l'autre carre, telles que la somme et la dirence du cube du cube et du carr du carr fassent des carrs.

( ) +( )

( ) ( )

Problme 8

Partager un carr propos en deux carrs.


Problme 9

Partager un nombre donn, qui est somme de deux carrs, en deux autres carrs.
Problme 10

Trouver deux nombres carrs de dirence donne. Les lments d'Euclide adoptent un mode de prsentation axiomatique : les postulats de base de la thorie sont prsents en tte d'ouvrage et les propositions se succdent le long d'une chane dductive. L'organisation des Arithmtiques n'est pas aussi labore, peut-tre parce que la thorie que Diophante expose n'tait pas encore mre pour cela. Cependant on trouve parfois chez Diophante des liens de dpendance causale entre dirents problmes. Par exemple dans son expos de la solution au premier problme du Livre V, Diophante est conduit 2 1 4 chercher deux nombres m et n tels que m 1n2 3 ; cette question tant un cas particulier du 5 problme 19 du Livre II, Diophante adopte sans plus d'explication la solution m 9 7, n 7. Tous les problmes mentionns par Diophante dans les Arithmtiques ont une solution, autrement dit, Diophante vite de parler de problmes impossibles. Nous avons vu que dans le problme 8 du Livre II, Diophante s'intresse dcomposer le carr d'un nombre rationnel en la somme de deux autres nombres carrs. Diophante a certainement aussi essay de traiter la question analogue pour les cubes, savoir dcomposer le cube d'un nombre rationnel en la somme de deux autres nombres cubiques. Les tentatives de Diophante en ce sens sont vraisemblablement restes vaines car il s'agit l d'un problme impossible : on sait en eet aujourd'hui que l'quation a3 b3 c3 n'a pas de solution en nombres rationnels.4 Aussi Diophante ne parle ni du problme, ni de ses tentatives pour le rsoudre.

+ =

4 Cette armation est un cas particulier du  thorme de Fermat , lequel arme que l'quation an +bn = cn n'a pas de solution avec a, b, c, n entiers non-nuls et n  3. Pierre de Fermat (16011665) n'a en fait pas

54

3.5

Conclusion

Les mathmatiques grecques ne se rduisent pas au bel dice de la gomtrie abstraite, prsente axiomatiquement dans les lments. Tant chez Hron que chez Diophante, on se trouve en prsence d'un recueil de problmes ou de procdures, et non plus face un trait exposant de faon synthtique une thorie et ses rsultats. Les mathmatiques de Hron et de Ptolme prsentent un aspect numrique qui contraste avec l'aspect purement thorique de la gomtrie des philosophes. L'inuence de la science gomtrique se fait toutefois sentir dans la faon dont les mathmatiques sont rdiges : prsence de dmonstrations chez Hron et Ptolme, volont de formuler des noncs gnraux chez Diophante. Diophante inaugure une nouvelle branche des mathmatiques grecques, qui n'est pas relie la gomtrie. Les problmes qu'il aborde s'inscrivent dans une longue tradition de problmes arithmtiques, qui remonte aux Msopotamiens. On voit apparatre chez Diophante une mthode originale de rsolution base sur l'utilisation d'un nombre inconnu auxiliaire. Enn, l'exemple du dveloppement de l'astronomie fait clairement apparatre que les savants de langue grecque ont pu proter des connaissances des Msopotamiens. Nous n'avons voqu cela qu'au travers d'un seul fait, mais il est reprsentatif : Ptolme utilise des observations astronomiques msopotamiennes assez anciennes (VIIIe sicle avant J.-C.), ce qui le conduit adopter les conventions des Msopotamiens pour la mesure des angles (le degr), puis nalement adopter pour ses calculs un systme de numration reposant sur l'utilisation de la base soixante (au moins pour les chires aprs la virgule).

nonc ce rsultat publiquement ; il a mentionn les cas particuliers n = 3 et 4 dans une note manuscrite en marge de son exemplaire de l'ouvrage de Diophante. Le cas n = 3 du thorme de Fermat a t prouv par Leonhard Euler (17071783) dans la deuxime moiti du XVIIIe sicle. Ce n'est qu'en 1994 qu'une preuve du thorme de Fermat valable pour tous les entiers n  3 fut trouve, par le mathmaticien anglais Andrews Wiles (1953).

55

Chapitre 4

Les mathmatiques dans l'Empire arabe du Moyen-ge


Rsum et objectifs du chapitre
Entre le VIIe sicle et le XIIe sicle aprs J.-C., un immense empire se cre sous l'autorit des califes arabes, qui s'tend de l'Espagne aux portes de l'Inde. Son tendue gographique et sa place dans la chronologie mettent cet Empire au contact de trois mondes : l'Empire byzantin, dpositaire d'une science grecque en voie d'tre oublie ; l'Empire sassanide en Perse, hritier des techniques millnaires des Msopotamiens ; l'Inde enn. Les savants de l'Empire arabe hritent des connaissances de ces trois mondes et laborent partir de l une science originale. Aprs avoir dcrit les circonstances dans lesquelles l'activit scientique a pris son essor dans les premiers sicles d'existence de l'empire, nous proposons un rapide survol des principaux progrs raliss en mathmatiques par les savants arabes. Nous nous concentrons ensuite sur l'algbre, en cherchant comprendre pourquoi le petit trait d'al-Khw arizm  a constitu un rel progrs malgr son caractre trs lmentaire, puis en esquissant dans ses grandes lignes les dveloppements auxquels la thorie naissante a donn lieu.

4.1

Cadre historique

Au Ier sicle aprs J.-C., le monde mditerranen est dans le giron de l'Empire romain. Malgr les perscutions dont sont victimes les dles, le Christianisme se rpand dans l'empire au cours des quatre premiers sicles de notre re. Au Ve sicle, la partie occidentale de l'Empire romain se dsagrge, et le pouvoir passe aux mains des Barbares venus d'Europe centrale. L'Empire romain d'Orient (comprenant la Grce, la Turquie, le Proche-Orient, l'gypte et la Lybie actuels) survit aux attaques. Aprs tre devenu byzantin (c'est--dire tre redevenu grec) en 610, il se voit attaqu au sud-est par les Perses de l'Empire sassanide, qui veulent conqurir l'gypte et la Palestine. La guerre aaiblit le pouvoir des deux empires. Sur place, les populations souhaitent d'autant moins tre dirigs par les Byzantins que des querelles thologiques sparent les Chrtiens monophysites, majoritaires dans ces rgions, du dogme orthodoxe qui prvaut Byzance. Cette situation permet l'mergence d'un nouvel empire, uni autour d'une nouvelle religion : l'Islam. Au dbut du VIIe sicle, l'Arabie est un dsert peupl de nomades incultes et qui ont 57

des croyances polythistes. Le prophte Muhammad (Mahomet), qui a reu la rvlation de l'existence d'un Dieu unique, cherche convertir la population ses croyances. En l'espace de dix ans, entre le moment o il s'installe Mdine en 622 et celui o il revient la Mecque la tte d'une arme, il a converti dix mille hommes, assez pour pouvoir prendre le pouvoir politique. Il meurt en 632, mais ses successeurs poursuivent sa tche et tendent le territoire d'inuence de la nouvelle religion : en l'espace de trente ans, les quatre premiers  califes  (c'est--dire les remplaants du Prophte) conquirent la Msopotamie, la Syrie, la Palestine et l'gypte. Se montrant tolrants vis--vis des Juifs et des Chrtiens (les autres religions monothistes prsentes dans la rgion), les Musulmans gagnent facilement la conance des populations locales. Entre 661 et 750, la dynastie des Omeyyades rgne sur l'empire partir de Damas, prise comme capitale. Les califes assoient et consolident leur pouvoir en rutilisant les structures administratives mises en place par les Perses et les Byzantins. L'expansion de l'empire continue. A l'ouest, les armes musulmanes conquirent le Maghreb et progressent en Espagne, protant de querelles au sein du pouvoir wisigoth ; leur avance en Europe occidentale s'arrte aux Pyrnes, aprs les combats contre les armes du duc Eudes et de Charles Martel vers 720 730. A l'est, le territoire s'tend prsent jusqu'aux rives de l'Indus. En 750, un coup d'tat amne une nouvelle dynastie, les Abbassides, au pouvoir. Le rle politique de l'lite perse est renforc. Une nouvelle ville, Bagdad, est fonde en 762 pour servir de capitale l'Empire arabe. Le contrle du commerce entre le monde mditerranen et l'Orient assure une immense richesse aux puissants. L'empire commence se morceler la n du IXe sicle. Plusieurs clans revendiquent le Califat : l'gypte, l'Afrique du Nord et l'Espagne deviennent des califats indpendants du pouvoir de Bagdad. Des rvoltes d'esclaves clatent. Les Chrtiens reconquirent l'Espagne et la Sicile au XIe sicle. En 1055, un coup d'tat permet une famille princire d'origine turque et convertie l'Islam de prendre possession du pouvoir politique, tout en laissant au calife ses fonctions de chef religieux. Les oensives mongoles du XIIIe sicle achveront de dtruire l'Empire arabe. Ce rcit historique, simpli l'extrme pour rester bref, a pour but principal de montrer l'tendue gographique des territoires rgis par cet empire. Dans ces territoires, l'arabe devient la langue ocielle, ce qui facilite les changes de connaissances, mais en dehors de cette unit linguistique, il faut garder en mmoire que l'Empire arabe n'est pas un monde uniforme. L'empire n'est ciment que par la foi religieuse des dirigeants, et les dcisions mme importantes sont souvent prises localement par les sultans. Les savants que nous voquons dans ce chapitre proviennent de direntes rgions de l'empire et vivent direntes poques ; ils n'appartiennent pas tous la mme tradition scientique. Plutt que de parler de  la science arabe  en gnral, expression qui laisse croire que la science s'est dveloppe uniformment et de faon cohrente dans tout l'empire, il serait plus juste de parler de science rdige en langue arabe l'poque de l'Empire islamique.

4.2

L'essor de la science dans l'Empire arabe

Les conqurants du VIIe et du VIIIe sicle sont conscients d'arriver au contact de civilisations culturellement trs riches. Ils veulent apprendre ces connaissances nouvelles pour eux. Au dbut du VIIe sicle, le pouvoir byzantin avait perscut les populations du Proche58

Orient pour des questions d'orthodoxie religieuse, causant l'exil (notamment vers la Perse) d'un grand nombre de savants. Grce entre autres leur tolrance en matire religieuse, les Musulmans obtiennent beaucoup plus facilement la coopration des savants prsents sur les territoires conquis. Les premires connaissances scientiques des Musulmans proviennent ainsi de la science perse et de ce qui s'tait conserv de la science grecque au Proche-Orient. Petit petit, le pouvoir politique acquiert une puissance, une stabilit et une richesse qui permettent le dveloppement de l'activit scientique. Un mcnat scientique se met en place dans la deuxime moiti du VIIIe sicle. Des savants trangers sont invits, des bibliothques sont cres, l'tude de la science commence s'organiser. Les traits disponibles, souvent crits en syriaque ou en perse, commencent tre traduits en arabe, dont l'usage s'est rpandu dans la population. Grce leur contact direct avec les Indiens, les Musulmans protent des connaissances orientales : vers la n du VIIIe sicle, ils apprennent la technique du papier (invent plusieurs sicles plus tt par les Chinois) et l'usage du systme de numration positionnel dcimal (mis au point vers le VIe sicle par les Chinois ou les Indiens, on ne sait pas exactement o). Vers 820, le calife al-Mamun fonde Bagdad la Maison de la Sagesse, un lieu o les savants de son empire peuvent travailler ensemble en tant dchargs des soucis matriels. Cette institution est en quelque sorte le pendant mdival de ce qu'tait le Muse d'Alexandrie pendant l'Antiquit. Les savants arabes se mettent la recherche des traits des grands philosophes et scientiques grecs (Galien, Aristote, Euclide, Apollonius, Archimde, Ptolme). Les textes les plus priss font l'objet de soins spciaux : an d'amliorer les traductions existantes, des recherches sont menes pour trouver et acheter les meilleurs manuscrits grecs. Le savoir grec, que plus aucun savant byzantin ne matrise, est ainsi revitalis. la n du IXe sicle, ayant assimil les connaissances des civilisations qui les avaient prcds, les savants de l'Empire arabe commencent produire une science originale et neuve. Grce la gnrosit des mcnes, l'activit scientique se maintiendra jusqu'au XIIIe sicle.

4.3

Un rle de relais dans l'histoire des sciences

Les savants arabes hritent donc des connaissances des sciences grecque, perse et indienne. Nous verrons dans le chapitre suivant qu' son tour, l'Europe occidentale hritera au XIIe sicle des connaissances arabes. Du point de vue de l'histoire des sciences, les savants de l'Empire arabe ont donc prserv la science grecque, l'ont enrichi en la mlant des connaissances d'origine orientale, et ont transmis le rsultat l'Europe occidentale. Peut-on dire pour autant que leur apport se limite ce rle de relais ? L'tude des apports de la civilisation mdivale arabe a longtemps t nglige par les historiens des mathmatiques. Au XIXe sicle par exemple, on considrait souvent que les savants arabes n'avaient fait que compiler et traduire les traits scientiques grecs, perses et indiens sans faire eux-mmes accomplir de progrs aux mathmatiques. D'ailleurs au XIXe sicle, seul l'historien allemand Franz Woepcke (1826-1864) s'intressait aux manuscrits mathmatiques arabes ; la plupart de ses confrres consacraient leurs travaux aux sciences europennes. Cet point de vue change dans les annes 1960, poque partir de laquelle plusieurs historiens des sciences se mettent tudier les manuscrits scientiques arabes mdivaux conservs dans les bibliothques orientales. Il est aujourd'hui tabli que les savants de l'Empire arabe ont su crer une science originale et riche, bien suprieure tout ce que le Moyen-ge europen a pu produire. En revanche, l'impact des travaux des savants arabes sur le dveloppement ultrieur 59

de la science n'est pas encore parfaitement compris. Nous allons prsent prsenter un panorama des progrs accomplis en mathmatiques par les savants de cette civilisation arabe, puis nous tudierons plus en dtail le cas de l'algbre.

4.4

De nouveaux domaines de recherche en mathmatiques

L'tude des traits d'Euclide, d'Archimde et d'Apollonius a amen les mathmaticiens de langue arabe prolonger les recherches des gomtres grecs. Ils ont ainsi redonn vie une tradition orale teinte, s'intressant notamment des problmes de construction gomtrique, la dtermination des volumes des parabolodes (dans la ligne des travaux d'Archimde), et prouver que la cinquime demande d'Euclide tait consquence des quatre premires (voir le paragraphe 2.6.4). Malgr l'abondance et la qualit de leurs travaux, ils n'ont toutefois rien produit qui ait rvolutionn la gomtrie. Ils ont en revanche apport beaucoup d'autres domaines des mathmatiques.

4.4.1

Le  calcul indien 

Un premier apport important est la popularisation au dbut du IXe sicle de l'usage du systme de numration positionnelle dcimale. Ce systme, qui avait t mis au point en Inde, permet d'eectuer les calculs arithmtiques de manire simple et sre. Les commerants arabes sont la fois les grands bnciaires de cette nouvelle technique et aussi ceux qui, par l'utilisation frquente qu'ils en font, en favorisent la promotion et la popularisation au sein de la socit. De nombreux petits ouvrages didactiques sont crits l'attention des marchands. Nous verrons au paragraphe 5.4.2 que l'histoire se rptera : c'est parce que les marchands europens auront besoin de savoir calculer ecacement que le systme de numration positionnel dcimal se rpandra en Europe la n du Moyen-ge. Un des premiers ouvrages sur la question, en tout cas un des plus anciens parmi ceux qui nous sont parvenus, est le Kit ab al-jam`wal tafr q bi h ab al-Hind (Livre sur l'addition et la . is soustraction d'aprs la mthode des Indiens). L'auteur est Muhammad ibn Musa al-Khw arizm  (vers 780vers 850), un des premiers pensionnaires de la Maison de la Sagesse originaire de la province du Khw arizm, au sud de la mer d'Aral. Nous retrouverons ce personnage important au paragraphe 4.5. Signalons simplement que cet ouvrage du dbut du IXe sicle, que nous ne connaissons que par une traduction latine ralise au XIIe sicle, expose les rgles permettant le calcul des oprations arithmtiques (addition, soustraction, multiplication, division, duplication, ddoublement, extraction de racine carre) sur les nombres entiers dans la reprsentation en base dix. La clart de l'expos d'al-Khw arizm  et l'aspect mcanique des rgles du calcul ont beaucoup sduit les Europens du bas Moyen-ge : le systme de numration fut ainsi appel  algorisme , mot form partir du nom d'al-Khw arizm , et qui sera plus tard orthographi  algorithme  par analogie avec les mots d'origine grecque. Les mthodes enseignes par al-Khw arizm  reposent sur l'utilisation d'une  table poussire , analogue un petit tableau d'colier, sur lequel on peut crire puis eacer les rsultats intermdiaires au fur et mesure de l'excution du calcul. L'usage du papier se gnralise cependant bientt, et de nouvelles dispositions pratiques pour le calcul sont mises au point, qui permettent de conserver les rsultats intermdiaires et donc de vrier le calcul, ou de l'interrompre pour le reprendre ensuite. Dans son ouvrage Kit ab al-fus l -l-h ab al-Hind  .u . is e (Livre sur les chapitres de l'arithmtique indienne) crit au milieu du X sicle Damas, Abu l-H d s  vante les mrites de la nouvelle technique : . asan al-Uql 60

Beaucoup de scribes devront l'utiliser [la mthode indienne] parce qu'elle est facile, rapide, et ncessite peu de prcaution, peu de temps pour obtenir la rponse. Le scribe n'est pas tenu de conserver son cur occup au travail qu'il a entre les mains, au point que s'il parle, cela ne gtera pas son travail ; et s'il le quitte et s'occupe quelque chose d'autre, quand il revient, il le trouvera le mme et pourra continuer procder, s'pargnant ainsi le souci de le mmoriser et de garder le cur occup avec lui.

4.4.2

La trigonomtrie et l'astronomie

Aux paragraphes 3.3.2 et 3.3.3, nous avons vu que les Grecs avaient mis au point les premires techniques trigonomtriques an de pouvoir eectuer des calculs pour l'astronomie. Les savants de l'Empire arabe, qui accordaient une grande importance l'astronomie au point d'avoir eectu plusieurs traductions de l'Almageste, ont acquis ces techniques puis ont cherch les amliorer an de rendre les calculs plus rapides et plus prcis. Un premier progrs fut de diversier les lignes trigonomtriques. Nous avons vu que la seule quantit tabule dans l'Almageste est la corde dans un cercle de rayon 60, donne en fonction de l'angle au centre . Avec des notations modernes, la quantit tabule est corde

= 2 60 sin :

La pratique du calcul montre qu'il est souvent ncessaire de connatre la quantit

1 corde (2 ) = 60 sin 2
(on le voit par exemple dans l'nonc du thorme de Menelaus, voir le paragraphe 3.3.2). Il est par consquent plus commode de disposer d'une table de sinus que d'une table de cordes. Cette ide est en fait d'origine indienne : l'astronomie scientique et la trigonomtrie s'tait en eet propage depuis la Grce dans le monde oriental jusqu'en Inde. Les astronomes arabes reprennent cette ide ; en outre, ils inventent d'autres quantits utiles pour les calculs, comme le cosinus, la tangente, la cotangente, la scante et la coscante. En termes modernes, ces lignes trigonomtriques auxiliaires s'crivent

sin ; cot = 1 ; sec = 1 ; csc = 1 : cos = sin(90 ); tan = cos tan cos sin
Les savants arabes entreprennent galement de tabuler ces lignes auxiliaires. La grande utilit d'une table de tangentes par exemple est qu'elle rend instantane la dtermination d'un angle partir de sa tangente t , alors que si l'on ne dispose que d'une table de sinus, il faut utiliser la formule

= tan

ce qui rallonge considrablement les calculs. Le temps perdu la confection des tables est alors rapidement rattrap, car la confection d'une seule table astronomique ncessite habituellement d'eectuer plusieurs milliers de fois le mme genre de calcul. De plus, l'utilisation de tables ables diminue le risque d'erreur de calcul. Un deuxime progrs eectu par les savants de l'Empire arabe fut d'amliorer la prcision des tables trigonomtriques. La table de l'Almageste de Ptolme donnait les cordes avec deux 61

sin = p1 t+ t2 ;

chires sexagsimaux aprs la virgule et pour des angles au centre du cercle variant de demidegr en demi-degr. Au dbut du XIe sicle, al-B r un  donne la valeur du sinus des angles toutes les quinze minutes d'arc avec une prcision de quatre chires sexagsimaux (c'est--dire sept chires dcimaux) aprs la virgule. Un astronome du dbut du XVe sicle, Ul ugh Beg, donne mme des tables pour toutes les lignes trigonomtriques avec cinq chires sexagsimaux exacts toutes les minutes d'arc ! Avec de tels outils (et aussi grce leurs excellents observatoires), les astronomes arabes arrivent aisment confectionner des tables astronomiques qui surpassent largement en prcision l'uvre de Ptolme. Les progrs ne s'arrtent pas ces dtails techniques, mais sont aussi de nature thorique. Pour calculer les valeurs numriques des longueurs d'arcs des triangles sphriques, Ptolme s'appuyait exclusivement sur le thorme de Menelaus, dont l'usage est malcommode puisqu'il fait intervenir six cordes (ou six sinus). Au Xe sicle, Ab u'l-Waf a' dcouvre la relation appele aujourd'hui  thorme des sinus , qui ne fait intervenir que quatre sinus. Pour un triangle sphrique ABC , si l'on dsigne par les lettres A, B et C les angles au sommet du triangle et AC ), et si l'on note par les sphrique (A est donc l'angle que font entre eux les arcs AB , CA et AB , lettres a, b et c les angles sous lesquels on voit du centre de la sphre les arcs BC alors le  thorme des sinus  arme que

sin a = sin b = sin c . sin A sin B sin C


A

b c

a B

L'intrt de ce rsultat est qu'il rduit le nombre d'tapes de calcul ncessaires, un avantage important pour les astronomes qui doivent se livrer des calculs rptitifs. Grce ces avances, les savants de l'Empire arabe ont grandement contribu donner sa forme actuelle la trigonomtrie. Ce sont galement aux qui sont les auteurs des plus anciens traits connus consacrs cette discipline, tel le Kit ab maq al d `ilm al-hay'a (Livre des cls de l'astronomie) crit par al-B run  au dbut du XIe sicle. La trigonomtrie apparat mme comme une branche des mathmatiques totalement autonome dans le Kit ab f  ash-Shakl e al-qat t a` (Livre sur la gure scante) , que Nas r ad-D n at s  crit au XIII sicle. . . -T .u ..

4.4.3

La combinatoire

On trouve galement dans l'uvre des savants arabes des balbutiements d'analyse combinatoire. Au XIIIe sicle en eet, ibn Mun`im construit ce qu'on appelle aujourd'hui le triangle de Pascal pour calculer les nombres de combinaisons k n . Une des motivations de l'tude d'ibn Mun`im tait de dnombrer les mots qu'il est possible d'crire en arabe, en tenant compte des contraintes rythmiques de la posie. Le travail d'ibn Mun`im resta cependant sans suite : cette poque de dclin de l'Empire arabe, l'activit scientique tournait au ralenti.

4.5

Al-Khw arizm  et la naissance de l'algbre

Le principal apport des savants arabes aux mathmatiques fut toutefois de dvelopper (certains historiens disent mme crer) l'algbre. 62

4.5.1

L'Abrg du calcul d'al-Khw arizm 

Vers 820830, al-Khw arizm , personnage que nous avons dj rencontr au paragraphe 4.4.1, crit son Kit ab al-muhtas h ab al-jabr wa-l-muq abala (Abrg du calcul par la res. ar f . is . La prface indique que l'ouvrage a un but pdagogique et expose tauration et la comparaison) des mthodes servant rsoudre des problmes concrets :1 J'ai rdig, dans le domaine du calcul par la restauration, un abrg englobant les plus nes et les plus nobles oprations du calcul dont les hommes ont besoin pour la rpartition de leurs hritages et de leurs donations, pour leurs partages et pour leurs jugements, pour leurs transactions commerciales et pour toutes les oprations qu'ils ont entre eux, relatives l'arpentage, la rpartition des eaux de rivire, l'architecture ainsi qu' d'autres aspects. (...) L'ouvrage se prsente selon le plan suivant : Tome I : Thorie des quations 1. Rappels sur le systme de numration positionnelle dcimale, dnition des objets fondamentaux de la thorie, les six quations canoniques. 2. Procdures pour rsoudre chacune des six quations, avec leurs justications gomtriques. 3. Comment algbriser un problme et se ramener une des six quations canoniques grce aux oprations de restauration et de comparaison. 4. Comment tendre les oprations arithmtiques aux objets de l'algbre. 5. Exercices. Tome II : Mesures gomtriques Tome III : Applications

4.5.2

La thorie des quations d'al-Khw arizm 

Dans le tome I de son ouvrage, al-Khw arizm  explique comment mettre un problme en quation et comment rsoudre une quation. L'tape de mise en quation consiste demander l'galit entre deux quantits. Reprenons la lecture de la prface de l'Abrg du calcul : J'ai dcouvert que les nombres dont on a besoin dans le calcul par la restauration et la comparaison sont de trois types : ce sont les racines, les carrs et le nombre seul, non rapport une racine ni un carr. Parmi eux, la racine est toute chose  parmi un, les nombres qui lui sont suprieurs et les fractions qui lui sont infrieures  qui est multiplie par elle-mme. Le carr est tout ce qui rsulte de la racine multiplie par elle-mme. Le nombre seul est tout ce qui est exprim comme nombre sans rapport une racine ni un carr. Les objets qui peuvent donc intervenir dans les quations sont donc les nombres (al-Khw arizm  utilise le mot arabe dirham ), la racine (aussi appele chose, say en arabe, qui est donc l'analogue de notre inconnue, et que nous noterons x pour faciliter notre comprhension du texte) et le carr (galement appel bien, m al en arabe, et que nous noterons x2 ). Autrement dit, les
1 La traduction est celle d'Ahmed Djebbar, dans Une histoire de la science arabe, Points Sciences S144, Paris : Seuil, 2001.

63

expressions considres par al-Khw arizm  sont des sommes ou des dirences entre des quantits qui sont des multiples de l'unit, de la chose et du carr ; avec une notation moderne, ce sont les quantits de la forme ax2 bx c, o a, b et c sont des nombres positifs (les nombres ngatifs ne sont pas connus cette poque). Les quations qu'al-Khw arizm  tudie sont donc des galits de la forme

ax2 bx c = a0x2 b0x c0:

La premire tape de la mthode de rsolution consiste utiliser les oprations de restauration (jabr en arabe) et de comparaison (muq abala en arabe) pour mettre l'quation sous une forme canonique. L'opration de restauration consiste ajouter dans les deux membres de l'quation les termes soustraits, de sorte qu'il n'y ait plus que des additions. L'opration de comparaison consiste ter une mme quantit prsente dans les deux membres. En utilisant ces deux oprations, on peut transformer l'quation et la mettre sous une des six formes canoniques suivantes :

= c). 3. Les racines sont gales un nombre (bx = c).


2. Les carrs sont gaux aux nombres (ax2

1. Les carrs sont gaux aux racines (avec une notation moderne, ce sont les quations de la forme ax2 bx).

4. Les carrs et les racines sont gaux un nombre (ax2

Autrement dit, et pour adopter un langage moderne, al-Khw arizm  ne considre que les quations du second degr et classe ces dernires en six types distincts selon les signes des coecients. (On notera toutefois que l'quation ax2 bx c est absente : les nombres a, b et c et la chose x tant des quantits tangibles, donc positives, leur somme ne peut pas tre gale rien.) L'objet du chapitre 3 de l'ouvrage d'al-Khw arizm  est d'expliquer comment on peut ramener toute quation une des six formes canoniques. Dans le chapitre 2, al-Khw arizm  explique comment rsoudre chacune des six quations canoniques. Pour chaque type, la procdure de rsolution est explique en toute gnralit et sur un exemple numrique, puis sa validit est prouve par un argument gomtrique (alKhw arizm  utilise le mot  dmonstration ). Prenons l'exemple de la cinquime forme canonique :  les carrs et les nombres sont gaux aux racines . Nous crivons aujourd'hui cette quation sous la forme symbolique x2 c bx, o b et c sont ce qu'al-Khw arizm  appelle  le nombre deq racines  et  le nombre qui est avec b 2 b le carr . Il y a deux solutions positives, savoir 2 2 c, condition toutefois que b 2 > c. Voil ce qu'al-Khw arizm  crit :2

5. Les carrs et les nombres sont gaux aux racines (ax2 + c = bx). 6. Les racines et les nombres sont gaux aux carrs (bx + c = ax2 ).

+ bx = c).

+ + =0

+ =

Quant aux carrs et au nombre qui galent des racines, c'est comme quand tu dis : un carr et vingt et un en nombre galent dix de ses racines. Cela vaut pour tout bien qui est tel que si on lui ajoute vingt et un dirhams, la somme qui en rsulte est gale dix racines de ce bien. La mthode de rsolution consiste en ceci : prends la moiti des racines, cela fera cinq ; tu la multiplies par elle-mme, cela fera vingt-cinq ; tu retranches les vingt

2 Cette traduction est tire de l'ouvrage Mathmatiques au l des ges, par le groupe IREM pistmologie et Histoire, textes choisis par Jean Dhombres et al., Paris : Gauthier-Villars et Bordas, 1987, p. 96.

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et un dont on a dit qu'ils taient avec les carrs, il restera quatre ; tu prends sa racine qui est deux ; tu la retranches de la moiti des racines qui est cinq. Il restera trois et c'est la racine du carr que tu voulais et le carr est neuf. Ce cas [le cinquime cas] se rsout la fois par l'accroissement et par la diminution. (...) Sache aussi que dans ce cas, si ayant pris la moiti des racines et les ayant multiplies par elles-mmes, le rsultat est infrieur aux dirhams qui sont avec le carr, le problme est alors impossible. S'il est gal aux dirhams eux-mmes, la racine du carr est alors gale, exactement, la moiti des racines, sans accroissement ni diminution. Dans le premier alina, al-Khw arizm  nonce le problme et l'illustre par un exemple numrique, savoir x2 x. Dans le second alina, il dcrit la procdure de rsolution : si l'on traduit en criture symbolique la suite des oprations eectuer, on trouve que la q b 2 c, ce qui donne 3 dans l'exemple numrique b solution est donne par la formule 2 2 propos. Dans le troisime alina enn, al-Khw arizm  mentionne l'existence de la deuxime q b b 2 solution 2 cas se rsout la fois par l'accroissement et par la diminution ) 2 c ( ce et indique que si la quantit b 2 est plus petite que c, alors le problme est impossible.

+ 21 = 10

Dans le chapitre 4, al-Khw arizm  explique comment tendre les oprations d'addition, de soustraction et de multiplication aux objets de l'algbre. Il indique par exemple comment dvelopper les expressions qu'aujourd'hui nous crivons sous la forme ax b cx d . Pour clore le tome I, al-Khw arizm  propose une liste d'exercices permettant d'illustrer la thorie. Un genre de question assez courant est donn par les  problmes des dix  : il s'agit de partager le nombre 10 en deux parties selon certaines conditions. En voici un exemple :

( + )( + )

La mise en quation consiste prendre comme inconnue x la part que l'on multiplie par ellemme ; l'autre part est alors x et l'quation s'crit x2 x x . Les rgles du calcul mentionnes dans le chapitre 4 de l'Abrg du calcul permettent d'crire cette quation sous la forme x2 x x2 . (On notera toutefois ici qu'al-Khw arizm  n'utilise aucun symbolisme et crit donc en toutes lettres que  le carr est gal quarante choses moins quatre carrs .) Par restauration, on se ramne l'quation x2 x. Puis par une opration de simplication supplmentaire appele hatt, on arrive x2 x. C'est une quation du premier type, pour laquelle la procdure de rsolution est donne au chapitre 2. On trouve que la chose x vaut 8, et les deux parts sont donc 8 et 2.

J'ai partag dix en deux parties. J'ai multipli l'une des parts par l'autre. Aprs ceci, j'ai multipli l'une des deux par elle-mme, et le rsultat de cette multiplication par elle-mme est quatre fois autant que celui d'une part par l'autre.

10

= 4 (10

= 40 4

5 = 40 =8

4.5.3

L'apport d'al-Khw arizm 

Il est temps de rsumer ce que nous venons de voir. Du point de vue de la sophistication mathmatique, le trait d'al-Khw arizm  est plutt pauvre puisqu'il se limite aux quations du second degr. De plus, l'ouvrage n'utilise aucun symbolisme : tout est crit en mots, les nombres sont mme crits en toutes lettres. Bref l'ouvrage semble tre un retour en arrire si on le compare aux Arithmtiques de Diophante. Pourtant pour beaucoup d'historiens, cet ouvrage constitue l'acte de naissance de l'algbre. Le mot  algbre  lui-mme vient d'ailleurs du mot arabe  al-jabr  apparaissant dans le titre du trait d'al-Khw arizm . La nouveaut principale dans le trait d'al-Khw arizm  est que dans son organisation, il est plus proche de nos traits actuels que ne l'est celui de Diophante. En eet Al-Khw arizm  pr65

sente d'abord la thorie, incarne par des objets (racine, carr) et un vocabulaire (oprations de restauration et de comparaison) spciques ; il en donne ensuite les applications. Son expos est centr autour de la notion d'quation, notion qu'il tudie de faon systmatique grce sa classication en six formes canoniques. Enn al-Khw arizm  introduit une forme particulire de calcul en tendant explicitement le champ d'application des oprations arithmtiques (addition, soustraction, multiplication) aux objets de la thorie. En faisant cela, il ouvre la voie aux recherches futures. Comme nous le verrons aux paragraphes 4.6 et 5.4.3, les progrs accomplis par les successeurs d'al-Khw arizm  s'articuleront autour de ces deux axes : tude systmatique d'quations (il s'agira surtout des quations du troisime degr) et extension du domaine d'action des oprations arithmtiques (addition, soustraction, multiplication, division et extraction de racines) d'autres objets que les nombres. Interrogeons-nous prsent sur les sources auxquelles a puis al-Khw arizm . L'Abrg du calcul par la restauration et la comparaison s'inscrit clairement dans une tradition rgionale vieille de vingt-cinq sicles de recherche de mthodes permettant la rsolution de problmes concrets d'arithmtique. Le fait que la solution des quations soit prsente sur un mode procdural rete l'inuence encore prsente des techniques des anciens Msopotamiens. Toutefois la volont de dmontrer la validit de ces procdures trahit des proccupations d'origine grecque. Enn, le ct mcanique qu'apporte l'usage systmatique des oprations de restauration et de comparaison traduit l'amour des savants arabes pour les prsentations limpides et bien organises. En somme, cet Abrg du calcul est un exemple de la faon dont les savants arabes ont combin direntes sources entre elles, en leur ajoutant le produit de leur rexion propre. Pour nir, dressons une liste de dirences entre le trait d'al-Khw arizm  et les Arithmtiques de Diophante. Les deux ouvrages utilisent les concepts d'inconnue et d'quation, mais pas de la mme manire. Al-Khw arizm  place ces concepts au centre de la thorie et articule le plan de son ouvrage autour d'eux. Au contraire, ces concepts sont cachs chez Diophante : leur manipulation est explique dans l'introduction des Arithmtiques ; ils ne gurent jamais dans les noncs des problmes et ne sont qu'un outil qui en permet la rsolution. Deuxime dirence notable : l'ouvrage d'al-Khw arizm  est mthodique (classication des objets, des oprations, des types d'quations, ...) et lmentaire (on n'y trouve que les quations du second degr), alors que les Arithmtiques sont un ouvrage savant (prsence de problmes donnant lieu des quations de degr lev) et pas systmatique (Diophante fait l'impasse sur les problmes dont il ne connait pas la solution). Une troisime dirence est la prsence d'arguments gomtriques chez al-Khw arizm , alors que Diophante vite toute rfrence la gomtrie, ce qui ne passe pas inaperu dans le contexte des mathmatiques grecques. Dans le mme ordre d'ide, nous avions observ au paragraphe 3.4.2 que Diophante ne considrait que des nombres rationnels, consquence de la sparation stricte opre par les Grecs entre arithmtique et gomtrie ; en revanche, al-Khw arizm  utilise de temps en temps les grandeurs 3 irrationnelles. L'inconnue d'al-Khw arizm  semble ainsi tre davantage considre comme un objet part entire, puisqu'elle peut reprsenter un nombre entier, rationnel ou irrationnel, voire une grandeur gomtrique. Quatrime point, dj mentionn : al-Khw arizm  n'utilise aucun symbolisme, alors que Diophante a des abrviations pour l'inconnue, son carr, son cube,
Al-Khw arizm  appelle ces grandeurs gidr asamm, c'est--dire racine muette ou aveugle. Au XIIe sicle, Grard de Crmone traduira cette expression en latin par radix surda, c'est--dire racine muette ou sourde. L'expression  nombres sourds  sera couramment utilise pour dsigner les nombres irrationnels jusqu'au XVIIIe sicle.
3

66

le signe moins, etc. Enn, alors que les problmes de Diophante sont abstraits et gratuits, al-Khw arizm  a dot son Abrg du calcul d'un troisime tome entirement ddi aux applications pratiques, dans lesquels les nombres reprsentent par exemple des sommes d'argent. Quoi qu'il en soit, il est trs vraisemblable qu'Al-Khw arizm  n'a pas connu l'uvre de Diophante : on estime que cette dernire n'a t traduite en arabe qu'au Xe sicle.

4.6

Le dveloppement de l'algbre arabe

Aprs avoir mis au monde cette thorie des quations, les savants arabes vont la faire progresser, posant ainsi des jalons importants dans le dveloppement de l'algbre.

4.6.1

Ab u K amil

En gypte, environ un sicle aprs le travail d'al-Khw arizm , le mathmaticien Ab u K amil (mort en 930) poursuit les recherches. Lui aussi est l'auteur d'un Livre sur le calcul par la restauration et la comparaison. La liation avec le travail d'al-Khw arizm  est vidente, puisqu'Ab u K amil donne lui aussi un expos de la thorie des quations du second degr. Toutefois Ab u K amil se montre plus savant que son prdcesseur : il appuie explicitement ses preuves gomtriques du bon fonctionnement des procdures sur des propositions tires du Livre II des lments d'Euclide. Par contraste, les justications d'al-Khw arizm  ressemblent un bricolage astucieux mais moins sr. Dans l'uvre d'al-Khw arizm  guraient un grand nombre de problmes arithmtiques ; nous avons cit plus haut un exemple de  problme des dix . Ab u K amil prolonge cette tradition en instituant un nouveau genre, les  problmes d'oiseaux . Dans un tel problme, on donne le prix la pice de diverses espces de volatiles (prix d'un canard, d'un pigeon, d'une alouette, etc.) et on arme avoir dpens une certaine somme pour acheter un certain nombre d'oiseaux ; on demande alors de trouver, espce par espce, le nombre de bestioles achetes. Un tel problme a en gnral plusieurs solutions, et Ab u K amil s'amuse en compter le nombre. Pour cela, il est conduit manipuler plusieurs grandeurs inconnues simultanment. Dans son language entirement rhtorique, les direntes inconnues sont dsigns par dirents mots : ct de la chose (say ), l'inconnue d'al-Khw arizm , on trouve des dnominations comme d nar, fals ou kh atam. La grande originalit dans le travail d'Ab u K amil est de dvelopper le calcul sur les irrap ) sur tionnels. Il montre ainsi comment utiliser les oprations arithmtiques ( , , , =, les expressions comportant des irrationnels et obtient plusieurs rsultats gnraux, comme un quivalent de notre formule moderne

a+b=

a + a2 b2

Ce rsultat n'a en soi rien d'extraordinaire (nonc dans un language un peu dirent, il gure dans le Livre X des lments d'Euclide). La nouveaut tient surtout au fait qu'Ab u K amil s'intresse des quations dont les coecients sont des irrationnels. C'est l le signe qu'Ab u K amil accorde autant de lgitimit ces quantits irrationnelles qu'aux nombres. Il tait toutefois dicile de progresser dans un tel domaine sans un formalisme adapt : pour crire en toutes lettres et sans ambigut le nombre

a a2 b2

885 + 451 + 1029 + 395 130 + 2 057 670 31 558 + 282 ; 17 + 27 + 315 + 39 1521 1521 2 313 441 1521
67

Ab u K amil doit torturer la langue arabe.4 La dicult est susante pour qu'aucun mathmaticien arabe ne reprenne par la suite le ambeau d'Ab u K amil sur ces questions.

4.6.2

Extension du domaine du calcul algbrique

Plus tard, l'algbre arabe se scinde en deux courants. D'un ct, al-Karaj  (mort vers 1023) puis al-Samaw'al (mort vers 1175) prolongent les oprations arithmtiques aux expressions faisant intervenir les choses, les carrs, les cubes, etc., crant ainsi le calcul sur les polynmes. Faute de disposer d'un formalisme adapt, al-Samaw'al est oblig d'crire en toutes lettres des expressions comme  25 cubo-cubes 9 carr-carrs 84 carrs 64 units 100 parties de carr 64 parties de carr-carr moins 30 carr-cubes 40 cubes 116 choses 48 parties de choses 96 parties de cube 5 pour dsigner ce que nous noterions aujourd'hui

100 96 + 64 : + 25x6 30x5 + 9x4 40x3 + 84x2 116x + 64 48 x x2 x3 x4


Pour faciliter les calculs sur ces polynmes, al-Samaw'al adopte un systme d'criture avec des tableaux, dans lequel la position de la colonne correspond l'exposant m du monme considr xm . Pour notre exemple, il crit ainsi
cubocubes 25 carrcubes moins 30 carrcarrs 9 cubes moins 40 carrs 84 choses moins 116 units 64 parties de chose moins 48 parties de carr 100 parties de cube moins 96 parties de carr-carr 64

Cette disposition lui permet d'eectuer de faon visuelle les oprations arithmtiques sur les polynmes : en eet la loi xm xn xm+n , la base du calcul d'un produit de polynmes, se traduit alors en termes de dcalages dans le tableau. C'est beaucoup plus simple que les explications de Diophante (voir la n du paragraphe 3.4.4). Al-Samaw'al observe ensuite une grande analogie entre le calcul sur ces expressions et le calcul arithmtique sur les nombres avec le systme de numration positionnel dcimal. Ainsi la mthode qui permet de calculer, chire aprs chire, le quotient de deux nombres peut tre utilise pour calculer, terme aprs terme, le quotient issu de deux polynmes. Al-Samaw'al calcule ainsi la division6

Pour vrier cette division, il faut multiplier le membre de droite par x2 ; on trouve 1 2 x x plus quelque chose en xn , avec n aussi grand que l'on veut si l'on poursuit la division assez loin. Cette analogie entre nombres et polynmes permet al-Samaw'al de comprendre qu'il y a un sens prolonger le calcul du quotient de deux nombres au-del des units. Compltant ces ides, al-K ash  (mort en 1429) met au point le calcul sur les nombres fractionnaires dcimaux, c'est--dire sur les nombres crits dans le systme de numration positionnel dcimal avec des

1 ) + 5 1 (6 + 2 ) 1 10 1 + (13 + 1 ) 1 + (20x2 + 30x)=(6x2 + 12) = (3 + 3 x 3 x2 x3 3 x4 6 + 12

20 + 30

4 Cet exemple est tir du livre Une introduction l'histoire de l'algbre par Jacques Sesiano, Lausanne : Presses polytechniques et universitaires romandes, 1999. 5 Cet exemple est tir du livre dj cit Mathmatiques au l des ges, p. 98. 6 Il s'agit d'une  division selon les puissances dcroissantes . On procde comme pour la division euclidienne des polynmes, ceci prs qu'on ne s'arrte pas quand on arrive au point o le degr du reste est plus petit que le degr du diviseur.

68

chires aprs la virgule. Un des exploits qui ont rendu al-K ash  clbre est d'avoir calcul la valeur de  avec neuf chires sexagsimaux aprs la virgule, puis de l'avoir traduite en base dix, obtenant ainsi seize chires dcimaux aprs la virgule (cela reprsente un progrs considrable par rapport l'approximation avec six chires aprs la virgule obtenue par les Chinois au Ve sicle aprs J.-C.).

4.6.3

Vers une thorie gomtrique des quations

Le second courant de recherche concerne les rapports entretenus par l'algbre et la gomtrie. La solution des quations du second degr tant connue, l'tape suivante tait de chercher une procdure permettant de rsoudre les quations du troisime degr. Les savants arabes n'ont semble-t-il jamais trouv la solution complte ce problme. Toutefois le grand savant et pote perse `Umar al-Khayy am  (mort en 1131) obtient quelques rsultats par une approche gomtrique. Il commence par classier les quations du troisime degr en quatorze formes canoniques, analogues des six formes canoniques d'alKhw arizm  pour les quations du second degr. Puis pour chacune de ces formes, al-Khayy am  dnit deux coniques et montre que le(s) point(s) o ces coniques se coupent donnent la (les) solution(s) l'quation. L'ide de chercher la solution un problme comme point d'intersection de deux coniques n'est pas neuve, puisque les Grecs l'avaient exploite dans leur tude des problmes de la trisection d'un angle ou de la duplication du cube. La nouveaut dans le travail d'al-Khayy am  est son ct systmatique. Un sicle plus tard, Sharaf al-D n al-T . usi (mort en 1213) complte ces rsultats en discutant prcisment le nombre de racines (positives) des quations en fonction des coecients (il montre par exemple que l'quation x3 d cx a zro, une ou deux racines positives selon 2 que d est plus grand, gal, ou plus petit que c3 ) et en dcrivant une mthode qui permet le calcul numrique approch des racines.

27

+ =

4.7

Conclusion

L'Empire arabe a jou un double rle de relais dans l'histoire des mathmatiques. Un rle de relais temporel, en permettant la transmission des connaissances entre le mondre grec de l'Antiquit et l'Europe occidentale du bas Moyen-ge, et un rle d'intermdiaire gographique, en assemblant ensemble les savoirs grecs, perses et indiens. Les savants de cet empire ont galement produit une science originale, contribuant de manire signicative au dveloppement des mathmatiques. De manire trs schmatique, on peut dire qu'ils ont perfectionn les techniques du calcul :  La numration positionnelle dcimale rend possible une popularisation du calcul arithmtique, utile pour les activits commerciales.  Les algbristes arabes ont systmatis l'usage des oprations arithmtiques, qui s'appliquent dsormais uniformment plusieurs types d'objets (nombres, expressions irrationnelles, expressions polynomiales, nombres fractionnaires dcimaux avec des chires aprs la virgule).  Les astronomes arabes ont amlior la prcision des tables de trigonomtrie et mis au point des procds de calcul plus ecaces que ceux contenus dans l'Almageste. L'aspect systmatique de ces travaux et la recherche d'une prcision allant largement au-del des besoins pratiques montrent qu'il s'agit ici d'une science, c'est--dire autant d'un savoir dvelopp pour lui-mme que de techniques imagines en vue de leurs applications. 69

Chapitre 5

Les mathmatiques de l'Europe mdivale


Rsum et objectifs du chapitre
Les derniers sicles du Moyen-ge sont une priode de transition pour l'Europe. Elle ne participe pas au progrs de la science, mais elle russit s'approprier une partie signicative des connaissances grecques et arabes. Ce chapitre explique les conditions dans lesquelles ce transfert de connaissances a eu lieu. cette poque et en ces lieux, deux groupes de personnes ont une activit lie aux mathmatiques : les membres de l'universit mdivale et les matres de calcul au service de la communaut marchande. Nous prsentons ces deux classes de personnes en indiquant leurs positions sociales et leurs centres d'intrt en mathmatiques. Nous mettons en vidence le rle de ces matres de calcul dans le fait marquant de l'poque, qui est la popularisation de l'usage des chires arabes.

5.1

Contexte historique

Du VIe au Xe sicle, l'Europe est dans une phase de turbulences. Les tribus germaniques ont envahi la partie occidentale de l'Empire Romain ds le Ve sicle. A quelques exceptions prs (Clovis, Charles Martel, Charlemagne), les rois ont un pouvoir trs limit. Les guerres et les invasions se succdent. Les armes de l'Empire arabe conquirent la pninsule ibrique au VIIe sicle et la Sicile au IXe sicle ; ils disposent aussi d'un pied--terre en Provence. Les Vikings entament de leur ct une srie d'incursions la toute n du VIIIe sicle ; ils s'installent en Grande-Bretagne au IXe sicle et ne renoncent leurs pillages sur l'actuel territoire franais qu'en change de la Normandie au dbut du Xe sicle. Le haut Moyen-ge (priode qui va du VIIe au Xe sicle) est donc en Europe une priode de dsordre politique et de rcession conomique. Alors que les sciences eurissent dans l'Empire arabe, l'Europe ne dispose plus que de quelques bribes de la science grecque : quelques manuscrits grecs dans les possessions de l'Empire byzantin en Italie du sud et quelques copies de l'uvre de Boce (vers 480524) prserves prcieusement dans les monastres. En ce qui concerne les mathmatiques, le trsor est trs mince et se limite aux parties les plus lmentaires des lments d'Euclide et l'Introduction l'arithmtique de Nicomaque. Vers la n du Xe sicle, le continent connat une accalmie sur le plan politique grce 71

l'mergence d'tats durables, souds par les relations de vassalit que les seigneurs locaux entretiennent avec leurs suzerains. De son ct, l'glise catholique se rforme en profondeur au XIe sicle : l'autorit du pape (alias l'vque de Rome) sur les autres vques est rarme (au prix du schisme avec l'glise orthodoxe) ; l'indpendance de l'glise vis--vis des dirigeants politiques est promulgue ; une moralit notamment nancire est impose aux membres de l'glise. Paralllement ces changements, l'Europe de l'ouest connat un essor considrable. La population europenne fait plus que doubler entre la n du Xe sicle et le dbut du XIVe . L'invention de la charrue soc dissymtrique et du collier rigide font progresser les rendements agricoles. L'utilisation plus frquente des moulins eau et la mise au point de nouvelles techniques du travail du fer permettent d'amliorer la fabrication de l'outillage et la qualit des armes. Le territoire s'tend vers l'est aux dpens des peuples slaves et vers le sud aux dpens des Byzantins et des Musulmans. La Sicile repasse sous contrle chrtien en 1091. La reconqute de l'Espagne commence la n du XIe sicle et est acheve au dbut du XIIIe sicle. L'glise fait son possible pour que les membres du clerg soient instruits. Cela commence par de petites coles au sein des monastres, o l'on apprend la lecture, l'criture et la dialectique, toutes choses ncessaires pour une religion du Livre mais aussi pour mieux vangliser la population. Puis, mesure que l'urbanisation progresse, les tudiants et leurs matres s'installent en dehors des enceintes religieuses et se regroupent en corporation. Petit petit, ces groupes de personnes gagnent en indpendance, notamment grce au soutien de la Papaut. Les universits naissent de l partir de la n du XIIe sicle ; leur existence est ocialise par des privilges accords par le pouvoir.

5.2

Les transferts de la science arabe l'Europe

Ds la n du Xe sicle, quelques contacts isols ont lieu entre la civilisation europenne chrtienne et l'Empire arabe aux abords des rgions frontalires. Un des plus anciens documents connus dmontrant l'existence de ces contacts est un manuscrit crit en latin en 976 dans le nord de l'Espagne et utilisant la numration positionnelle dcimale et les chires arabes. Un autre exemple bien connu est celui de l'vque et futur pape Gerbert d'Aurillac (vers 9401003). Il voyage en Catalogne, y noue des contacts et rapporte un astrolabe de son voyage ; plus tard, il demande ses correspondants espagnols de lui faire parvenir un ouvrage intitul De multiplicatione et divisione (Sur la multiplication et la division). Autre gure clbre, le voyageur, savant et marchand Constantin l'Africain, n Tunis, se convertit au christianisme et gagne l'Italie la n du XIe sicle. Il amne avec lui de nombreux manuscrits contenant des traits mdicaux grecs et arabes, qu'il traduit en latin. Les textes ramens par Constantin seront largement diuss et serviront de base la mdecine europenne pendant plusieurs sicles. Les territoires conquis sur les Arabes partir de la n du XIe sicle apportent aux Chrtiens des manuscrits scientiques et des populations capables de les dchirer. Par exemple, la ville espagnole de Tolde, conquise en 1085, devient un grand centre de traduction sous l'impulsion de l'vque local. Des rudits venus de toute l'Europe y accourent au XIIe sicle pour tudier et traduire les manuscrits scientiques arabes. La traduction se fait en deux temps, de l'arabe en une langue vulgaire, puis de cette langue au latin. La premire tape est ralise grce au concours de la population locale (des Juifs ou des Mozarabes, c'est-72

dire des Chrtiens de culture et de langue arabe). L'quipe de Grard de Crmone, le plus prolique des traducteurs, traduit ainsi plus de quatre-vingts ouvrages, couvrant toutes les disciplines scientiques. En mathmatiques, les uvres traduites sont les grands traits grecs (lments et Donnes d'Euclide, Coniques d'Apollonius, Almageste de Ptolme), plusieurs ouvrages d'Archimde, ainsi que le trait d'algbre d'al-Khw arizm . En revanche, l'uvre de Diophante, pourtant connue des Arabes, demeurera inconnue des Europens jusqu' la n du XVIe sicle, et les travaux d'al-Khayy am  et de Sharaf al-D n al-T . usi resteront oublis plus longtemps encore. La traduction systmatique des manuscrits retrouvs dans les territoires conquis est le mcanisme de transfert de connaissances le mieux document, car il laisse de nombreux vestiges. C'est aussi celui qui apporte le plus de connaissances scientiques l'Europe. Mais il n'est pas le seul : des contacts culturels et commerciaux ont toujours eu lieu entre l'Europe du sud et l'Afrique du nord, permettant une diusion des traditions et des techniques. Nous avons parl plus haut du cas de Constantin, nous verrons au paragraphe 5.4.1 celui de Fibonacci.

5.3

Les progrs au sein de l'universit mdivale

Au sein des universits, les membres instruits du clerg catholique rchissent aux problmes que soulvent le dogme chrtien. Au sein de la socit mdivale europenne, la thologie a le rang de science, comme le conrme une bulle du pape Grgoire IX (vers 11451241). Cette distinction a des origines politiques : la thologie, en trouvant les moyens d'exhalter la grandeur de Dieu, permet l'glise de dvelopper la foi chrtienne et d'asseoir son pouvoir. Les universits, soumises la papaut et elle seule, ont pour mission de dvelopper cette science. Avec l'arrive des traductions des traits arabes, les universitaires se trouvent confronts l'norme masse de connaissances contenue dans les traits philosophiques d'Aristote, comprenant notamment la logique, la physique, la botanique, la zoologie, etc. Au texte d'Aristote proprement dit s'ajoutent les commentaires des savants grecs et arabes qui ont tudi l'uvre d'Aristote, tels les philosophes et mdecins Avicenne (9801037) et Averros (11261198). Le problme qui se pose alors aux universitaires est d'tudier la compatibilit des doctrines aristotliciennes avec l'criture Sainte. Pour ce travail, le euron des mathmatiques grecques, savoir les uvres d'Euclide, d'Archimde et d'Apollonius sont peu utiles et donc peu tudies, bien qu'elles aient t traduites en latin. Les savants orientent plutt leurs recherches en direction de la cinmatique (tude du mouvement, dans la ligne de la physique d'Aristote) et de l'astronomie (et donc de la gomtrie du cercle, ncessaire son tude). Retant ces proccupations, le cursus universitaire ne propose pas d'enseignement des mathmatiques un niveau avanc. L'tude de la gomtrie se limite celle des premiers livres des lments et l'arithmtique est maintenue un niveau encore plus bas, savoir l'arithmtique des nombres gurs de Nicomaque. Il y a toutefois au sein de l'universit mdivale des savants capables d'apporter des contributions originales aux mathmatiques, tel Nicole Oresme (13231382) Paris. Ces universitaires sont toutefois en trop petit nombre pour que leurs contributions soient amplies par leurs successeurs et puissent ainsi tre dveloppes et avoir un impact. C'est au sein d'un autre milieu que les recherches sont les plus actives. 73

5.4

La popularisation du calcul arithmtique

Les transferts de connaissance du monde arabe vers l'Occident chrtien ont emprunt plusieurs voies. Nous avons vu que les grands traits scientiques en arabe retrouvs aprs la reconqute des territoires en Europe du sud ont t traduits en latin et que le savoir qu'ils contenaient a t assimil par les membres de l'universit. Paralllement, les changes commerciaux incessants entre les deux bords de la mer Mditerrane maintenaient le contact entre les deux civilisations. Des connaissances ont aussi t changes grce ces contacts.

5.4.1

Fibonacci

Leonardo Pisano (Lonard de Pise), dit Fibonacci, est une gure emblmatique pour cet aspect de l'histoire. Il est le ls d'un diplomate, qui reprsentait Bejaia (Algrie) les marchands de Pise. Fibonacci suit son pre dans ses voyages et apprend ainsi les mathmatiques utilises en Afrique du nord. Vers 1200, il retourne Pise et rdige des livres exposant ses connaissances mathmatiques. Son Liber abaci (Livre du calcul), achev en 1202, connat une large diusion. Il s'agit d'un ouvrage d'arithmtique lmentaire expliquant l'utilisation du systme de numration positionnel dcimal pour le calcul des quatre oprations de base et les applications de cette technique pour le commerce. L'inuence du monde islamique est ici trs nette, car ainsi que nous l'avons signal au paragraphe 4.4.1, de nombreux ouvrages analogues avaient t crits en arabe, le plus souvent l'attention des marchands. Une particularit du Liber abaci est qu'il fait la part belle aux problmes d'arithmtique amusante, notamment ceux qui se traduisent par un systme d'quations linaires (qui peuvent ventuellement ne pas avoir de solution, ou en avoir plusieurs).1 Fibonacci crit galement un trait de gomtrie pratique, qui est lui aussi bien dius. Les autres ouvrages de Fibonacci sont beaucoup plus originaux d'un point de vue mathmatique ; mais crits pour prouver la cour du roi de Sicile l'habilet mathmatique de leur auteur et dpourvus d'applications pratiques, ils ne sont pour ainsi dire pas diuss et n'ont aucun impact sur le dveloppement des mathmatiques. Il ne seront tudis srieusement qu'au milieu du XIXe sicle, quand Baldassare Boncompagni (18211894) donnera une traduction des uvres compltes de Fibonacci.

5.4.2

Les besoins du commerce

partir du XIIIe sicle, l'Italie devient la plaque tournante du commerce international entre l'Europe, l'Orient et l'Afrique du nord. L'Europe exporte ses draps et ses mtaux et importe des pices, la soie, les teintures, du cuir, de l'or, etc. De riches familles crent de grandes compagnies commerciales Florence, Gnes et Sienne. L'activit commerciale ncessite de savoir calculer ecacement. Il faut notamment tenir les comptes, rpartir les prots et les pertes d'une aaire au prorata de la participation des dirents associs, et rgler les problmes de monnaie, de change et de crdit. l'activit commerciale s'ajoutent en outre des activits bancaires et d'assurance, surtout aprs les dgts causs au milieu du XIVe sicle par la guerre de Cent Ans et la grande pidmie de peste noire.
C'est dans le Liber abaci que l'on trouve le problme des lapins qui, se reproduisant tous les mois, voient leur nombre augmenter selon la suite (un ) dnie par rcurrence par un+1 = un + un1 . Fibonacci ne parle toutefois pas de suite (le concept gnral est plus tardif) et ne fait que calculer les premiers termes de (un ). L'expression  suite de Fibonacci  est due un mathmaticien du XIXe sicle, douard Lucas (18421891), qui en a tudi les proprits.
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Les enfants des marchands reoivent une ducation adapte cette activit. Des coles de calcul sont cres : par exemple Florence, une vingtaine de telles coles accueillent plus de mille lves du XIVe au XVIe sicle, un nombre impressionnant pour une ville qui a moins de cent mille habitants. Les enfants des plus riches familles ont mme leur prcepteur particulier. Les meilleurs des professeurs de calcul, ou  matres d'abaque , sont des personnages estims dans leur ville et comptent parmi les plus riches de la classe moyenne. Outre leur enseignement, les matres d'abaques crivent des ouvrages, qui reprennent les notions abordes en cours. Il peut s'agir de traits destins servir de rfrence au marchand qui l'a acquis, ou bien d'un livre permettant son auteur de montrer publiquement son talent d'enseignant et son habilet de calculateur. Ces traits suivent tous le mme plan, inspir du Liber abaci de Fibonacci. L'auteur commence par exposer les rgles permettant d'eectuer les oprations arithmtiques de base : criture avec les chires arabes, quatre oprations arithmtiques, manipulation des fractions, extraction des racines carres. Puis il continue en expliquant comment ces techniques permettent de rsoudre les problmes pratiques qui se posent aux marchands. Des mthodes simples comme la rgle de trois sont expliques sur de nombreux exemples, par exemple pour calculer comment les gains et les pertes raliss par une socit doivent tre rpartis entre les associs. Le maniement des fractions est pour sa part trs utile pour tout ce qui est calcul avec les monnaies, car le systme de subdivision montaire est compliqu : une livre vaut 20 sous, tandis qu'un sou vaut 12 deniers. La pluralit des monnaies existantes (chaque ville et chaque duch peut frapper sa monnaie) ne simplie du reste pas les choses. Le caractre pdagogique de l'ouvrage est renforc par la prsence de nombreux conseils expliquant comment simplier au mieux les calculs dlicats. De tels traits d'arithmtique l'usage des marchands se multiplient en Italie partir du milieu du XIVe sicle ; parmi les auteurs, on trouve un certain Piero della Francesca (1416 1492) : le plus grand peintre du quattrocento italien est aussi un mathmaticien. Le phnomne se reproduit dans d'autres villes d'Europe partir du milieu du XVe sicle. Ainsi un dnomm Johann Certain crit en franais son Kadran aux marchans en 1485 dans le but de donner un  guide, enseignement et declaracion a tous marchans de bien savoir compter . L'imprimerie arrive alors ; vers 1480, des traits d'arithmtique marchande sont imprims en Italie et en Allemagne. La plupart de ces hommes ne font pas accomplir de rels progrs aux mathmatiques, mais par leur enseignement, ils rpandent l'utilisation du calcul en Europe. Grce eux, l'usage du systme de numration positionnel bas sur les chires arabes et des oprations poses sur papier remplace celui des chires romains et de l'abaque. En tudiant les dispositions les plus commodes pour la conduite des oprations, ils xent les rgles du calcul arithmtique (multiplication, division, preuve par neuf,  rgle de trois  par le  produit en croix ) que nous utilisons encore aujourd'hui.

5.4.3

De l'arithmtique marchande l'algbre

Le dernier chapitre du Liber abaci de Fibonacci, intitul  La gomtrie et les questions d'algbre  comprend non seulement quelques exemples de procdures gomtriques pour dterminer les aires et les volumes, ce qui est utile pour dterminer les quantits de marchandise, mais aussi toute la thorie des quations du second degr dveloppe par al-Khw arizm . l'instar de ce dernier, Fibonacci classe les quations du second degr en six types, donne la mthode de rsolution pour chacun des types, justie la mthode par un argument de nature gomtrique, ne dispose d'aucun formalisme, et ne s'intresse qu'aux racines strictement 75

positives des quations (voir le paragraphe 4.5). Un grand nombre d'auteurs de traits d'arithmtique marchande suivent cette dmarche et ajoutent un chapitre d'algbre leur trait. Petit petit, le matriau volue. Le degr des quations considres augmente, quitte devoir allonger la liste des types d'quations possibles. Les possibilits de simplication des quations sont au dbut mal comprises. Ainsi le trait intitul Summa crit en 1463 par un certain Matre Benedetto de Florence prsente les procdures de rsolution pour trente-six types d'quations, qui comprennent entre autres les formes suivantes (en notation moderne)2 :

x2 + c = bx; x3 + cx = bx2 ; x4 + cx2 = bx3 ; x5 + cx3 = bx4 ; x6 + cx4 = bx5 :


Cette volution en amne une autre : les justications gomtriques des procdures de rsolution, qui ne peuvent pas tre utilises pour des quations de degr plus grand que 3, sont progressivement abandonnes.

2 Cet exemple est tir du texte Calcul, algbre et marchandise de Paul Benot, dans lments d'histoire des sciences, sous la direction de Michel Serres, Paris : Bordas, 1989 ; texte rdit par Larousse, 1997.

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Chapitre 6

Les mathmatiques la Renaissance


Rsum et objectifs du chapitre
Au XVIe sicle en Europe de l'ouest, les mathmatiques sont abordes selon plusieurs angles : les recherches issues de la tradition algbrique mdivale sont poursuivies ; un regain d'intrt pour la gomtrie grecque accompagne le mouvement humaniste de la Renaissance ; enn des personnes marient gomtrie et arithmtique pour forger des outils mathmatiques qui permettent de perfectionner l'astronomie et d'amliorer les techniques ncessaires la conqute des ocans. La premire partie de ce chapitre a pour but de donner une prsentation gnrale des travaux mens et des rsultats obtenus. La deuxime partie ore un examen plus dtaill des progrs raliss par les algbristes europens (au premier rang desquels les Italiens) : cration d'un symbolisme, rsolution de l'quation du troisime degr, invention des nombres complexes.

6.1

Direntes visions des mathmatiques la Renaissance

Dans le chapitre prcdent, nous avons vu qu'en Europe de l'ouest, dans les derniers sicles du Moyen-ge, deux groupes de personnes ont une activit lie aux mathmatiques. D'un ct, les universitaires, dont la formation mathmatique se limite essentiellement aux premiers livres des lments d'Euclide et l'arithmtique de Nicomaque, tudient surtout les questions de cinmatique, de logique, d'astronomie et de trigonomtrie travers les ouvrages d'Aristote et de Ptolme et en relation avec la thologie. De l'autre ct, les matres de calcul vivent en enseignant l'usage des nombres et leur manipulation avec le systme de numration positionnel dcimal aux marchands impliqus dans le commerce international ; ils consignent leur savoir dans des traits d'arithmtique marchande. Ce systme bipolaire laisse progressivement place partir du milieu du XVe sicle (un peu plus tt en Italie) une situation beaucoup plus riche et ouverte. En fait, c'est tout le contexte social, conomique, culturel et scientique qui change en Europe vers cette date. Un des lments les plus importants de ce changement est le dbut de la conqute des ocans, la suite des expditions de Christophe Colomb, Vasco de Gama et Magellan. Autre point notable, le commerce international, contrl par les marchands italiens la n du Moyen-ge, se dveloppe dans toute l'Europe, crant ainsi un aux de richesses qui favorise l'panouissement des arts, des sciences et des techniques. L'invention de l'imprimerie vers 1440 rend quant elle la diusion des connaissances moins problmatique. La Renaissance enn est aussi l'poque 77

de l'Humanisme et de la Rforme protestante, mouvements qui n'ont toutefois qu'une faible inuence sur le dveloppement des mathmatiques. En ce qui concerne les mathmatiques, les eorts se portent dans plusieurs directions. On ne peut toutefois pas parler cette poque d'une communaut de mathmaticiens cherchant ensemble faire avancer plusieurs sujets de leur discipline. Au contraire, plusieurs groupes de personnes coexistent ; chaque groupe explore sa voie et possde son propre style de faire des mathmatiques, avec des points de vue dirents concernant le choix des problmes jugs importants, les mthodes autorises pour leur rsolution, la manire dont les rsultats doivent tre rdigs et prsents, et l'intrt de publier les inventions. la n du XVIe sicle, on peut ainsi distinguer au moins cinq catgories de personnes ayant pratiquer rgulirement les mathmatiques : les algbristes, les gomtres humanistes, les mathmaticiens appliqus, les astronomes et les artistes.1 Une des raisons d'un tel clatement rside dans le fait que le systme d'enseignement suprieur de l'poque n'est pas en position de jouer le rle d'une autorit normative. Au XVIe sicle en eet, les universits enseignent les mathmatiques au mme niveau lmentaire qu'au bas Moyen-ge. (Ce n'est qu'au XVIIe sicle que les premires chaires de mathmatiques dans les universits seront cres ; elles le seront en Angleterre, en 1619 Oxford et en 1664 Cambridge.) Si un dbutant souhaite apprendre des mathmatiques un niveau plus avanc, il doit faire appel un tuteur priv ou un collgue plus expriment, lequel lui apprend une faon particulire d'apprhender les mathmatiques. Nous allons maintenant passer en revue chacune des catgories de  praticiens des mathmatiques  numres ci-dessus, en indiquant les progrs raliss et en caractrisant leurs approches.

6.1.1

Les algbristes

Les algbristes sont les successeurs des auteurs des arithmtiques marchandes. Ils s'intressent surtout amliorer les mthodes permettant de rsoudre les problmes arithmtiques. Leurs prdcesseurs avaient cherch les mthodes et les dispositions les plus ecaces pour conduire les oprations arithmtiques sur les nombres crits en base dix et sur les fractions. Comme nous le verrons au paragraphe 6.2, les algbristes du XVIe sicle amliorent progressivement le systme de notation algbrique, dcouvrent la procdure de rsolution des quations du troisime degr, et inventent les nombres complexes. En revanche, ils ne s'interrogent pas sur les principes servant de fondement logique leurs travaux et n'essaient pas de donner une prsentation axiomatique de leurs rsultats. Pour eux, les mathmatiques servent rsoudre des problmes et ne consistent pas dmontrer rigoureusement des thormes. Ainsi les ouvrages qu'ils crivent comportent presque toujours une longue liste de problmes d'application qui sont nonces de faon concrte avec des donnes numriques explicites. Les algbristes arment l'importance pratique de leur discipline, bien que la plupart des problmes qu'ils abordent soient des exercices d'entranement sans utilit directe. De fait, l'une des sources de revenu de ces mathmaticiens est qu'ils servent d'experts en calcul auprs des marchands : les problmes les plus compliqus auxquels ces derniers sont confronts rclament
L'existence de plusieurs groupes de personnes bien forms se retrouve du reste dans le vocabulaire. Ainsi les algbristes allemands considrent tre des Rechenmeister, des matres de calcul. Les gomtres humanistes pensent qu'ils sont des geometrae. Le mot de mathematicus quant lui dsigne au XVIe sicle un astronome ou un astrologue : ainsi, Johannes Kepler (15711630) fut mathmaticien de la cour de l'empereur Rudolf et Galileo Galilei (15641642) fut mathmaticien et philosophe du grand-duc de Toscane.
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les services d'un spcialiste en rsolution de problmes arithmtiques. Cette situation provoque un comportement assez curieux dans la manire dont les algbristes publient leurs rsultats. D'un ct, publier est une forme de publicit, qui leur permet de parvenir une certaine notorit. L'auteur doit pour cela montrer qu'il dispose de mthodes ecaces et comprhensibles, meilleures que celles de ses concurrents. Mais de l'autre ct, les algbristes veulent garder pour eux le prot de leurs dcouvertes ; or la conservation de l'exclusivit d'une mthode s'accorde mal avec sa publication. La consquence est que les algbristes hsitent publier toutes leurs connaissances. Nous raconterons une anecdote qui illustre bien ce comportement au paragraphe 6.2.2.

6.1.2

Les gomtres humanistes

la Renaissance, un mouvement de pense appel  humanisme  met l'honneur l'tude des cultures antiques (grecque et romaine). Ce mouvement touche l'art (Lonard de Vinci, Michel-Ange, Raphal,... ), la littrature (Machiavel, Bramante, Ronsard,... ), l'architecture (Brunelleschi), les sciences, etc. Le pape, le roi de France et les princes italiens encouragent nancirement ce mouvement en passant des commandes aux artistes et en subventionnant de petits cercles littraires ou scientiques qui prennent le nom d'Acadmie, du nom de l'cole fonde Athnes par Platon. Un trait amusant de ce mouvement est que les humanistes adoptent des noms consonance grecque ou latine : l'Allemand Johann Mller (14361476), originaire de Knigsberg, se fait ainsi appeler Regiomontanus, tandis que son compatriote Wilhelm Holzmann (15321576) choisit de changer son nom en Xylander. Pour les mathmatiques, une consquence de cette mode est la remise au got du jour de l'tude de la gomtrie grecque classique. Ainsi Federigo Commandino (15091575) prpare d'excellentes traductions en latin des uvres d'Euclide, Archimde, Apollonius, Hron, Ptolme et Pappus, entre autres. Trois qualits distinguent le travail de Commandino et font que ses traductions sont meilleures et plus dles que celles qui taient jusqu'alors disponibles. D'abord, il part de manuscrits en langue grecque.2 Ensuite, Commandino possde non seulement une matrise parfaite du grec et du latin, mais aussi des talents de mathmaticien, ce qui lui permet de dmler des passages que les copistes avaient rendus obscurs au l des sicles. Enn, Commandino va au del d'un simple travail de traduction, puisqu'il accompagne les textes de commentaires tendus qui expliquent certains passages dlicats ou confus et qui mettent en relief les liens entre les direntes uvres. Le but principal de Commandino et des autres gomtres humanistes de la Renaissance est de restaurer les traits grecs dans leur tat original et d'en donner une traduction dans un latin ran. Du reste, il ne s'agit pas seulement de remettre en tat les rares traits pour lequel des manuscrits sont disponibles, mais de reconstruire tout le savoir grec, y compris les ouvrages qui ont disparu la n de l'Antiquit mais dont l'existence est mentionne ailleurs. Commandino crit ainsi un trait dans lequel il dmontre des rsultats qu'Archimde utilise mais qui ne gurent pas dans les travaux grecs qui nous sont parvenus. Pour ces gomtres humanistes, la philosophie de Platon et d'Aristote dlimite le champ de l'activit mathmatique. leurs yeux, l'arithmtique est strictement spare de la gomtrie ;
De tels manuscrits, copies des ditions originales ralises dans l'Antiquit, avaient t conservs dans les bibliothques de l'Empire byzantin. la n du Moyen-ge, quelques uns de ces manuscrits sont amens en Italie ; c'est ainsi que pour la premire fois, des manuscrits des Arithmtiques de Diophante et de la Collection Mathmatique de Pappus parviennent en Europe occidentale. La prise de Constantinople par les Ottomans en 1453 met n cette forme d'change de connaissances entre le monde oriental et le monde occidental.
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la gomtrie est la science mathmatique reine, car ses dmonstrations sont suprieures ; enn il convient de prsenter les rsultats de faon synthtique et dductive, de prfrence selon la mthode axiomatique. Ces contraintes bornent leur activit : n'accordant d'intrt qu' ce qui rentre dans le cadre de la mathmatique grecque, les gomtres humanistes ignorent les progrs contemporains en algbre. En ce qui concerne la prsentation enn, les gomtres accordent plus d'importance l'lgance du style et la rigueur qu' la nouveaut des rsultats et l'ecacit des mthodes.

6.1.3

Les mathmaticiens appliqus

Les mathmaticiens de cette catgorie sont surtout des Britanniques et des habitants des Pays-Bas. Les problmes l'origine de leurs travaux sont de nature pratique : dveloppement de techniques de navigation ecaces, mise au point de cartes prcises, conception de ports ou de fortications. Par exemple, partir du moment o les Europens commencent la conqute des ocans, il leur faut savoir dresser et utiliser des cartes couvrant entirement les ocans. cette chelle, on ne peut plus ngliger le caractre sphrique de la Terre, et il faut trouver un moyen de passer du globe terrestre la surface plane d'une carte. La projection de Mercator (15121594) est mise au point an que la trajectoire des bateaux gardant un cap constant (par rapport la direction donne par le compas du navire) soit reprsente par une droite sur la carte. Pendant encore trois sicles, les problmes lis la navigation sur les ocans stimuleront le dveloppement des techniques.3 l'instar des gomtres humanistes, les mathmaticiens appliqus puisent leurs problmes et leurs mthodes de base la source grecque, mais ils s'intressent autant aux traits pratiques comme la Cosmographie de Ptolme, les Sphriques de Theodosius ou l'ouvrage Sur les gures sphriques de Menelaus qu'aux grands traits gomtriques d'Apollonius ou de Pappus. Par ailleurs, les mathmaticiens appliqus n'ont pas les scrupules des gomtres classiques et n'hsitent pas poursuivre leurs tudes au-del de l'apport grec. Ils adoptent souvent le mode de prsentation dductif des Grecs anciens, mais ne partagent pas avec les humanistes l'amour des langues anciennes et rdigent soit en langue vernaculaire, soit dans un latin moins soutenu que celui de Commandino. Les mathmaticiens appliqus mlangent librement le vieux matriel grec avec celui contenu dans les textes arabes et les traits algbriques. Ayant des vises pratiques, ils n'hsitent pas violer les canons de la philosophie grecque pour raliser leurs buts. Ainsi ils mlangent arithmtique et gomtrie pour calculer des tables utilisables par les navigateurs et les ingnieurs : la gomtrie fournit des thormes exacts, que l'on transcrit ensuite avec l'outil arithmtique. Le Nerlandais Simon Stevin (15481620) et l'cossais John Napier (15501617) popularisent ainsi l'usage des nombres fractionnaires dcimaux, c'est--dire l'criture des nombres nonentiers en utilisant des chires dcimaux aprs la virgule. Une invention importante des mathmaticiens appliqus est celle des logarithmes par Napier et, de faon indpendante, par le Suisse Jost Brgi (15521632). Elle remplace le calcul des multiplications, des divisions et des extractions de racine par celui d'additions, de soustractions et de division par deux, ce qui permet d'acclrer les calculs sur des nombres qui ont de nombreux chires. C'est dans ce cadre d'ailleurs que Napier utilise son systme d'criture pour les nombres fractionnaires, car il lui permet de dresser la premire table de logarithmes avec cinq dcimales exactes. L'Anglais Henry Briggs (15611630) complte ce travail en publiant en
3 Pour plus de dtails, le lecteur est renvoy l'ouvrage Du scribe au savant : les porteurs du savoir de l'Antiquit la rvolution industrielle cit en bibliographie, p. 148 et suivantes.

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1624 une table donnant la valeur avec quatorze dcimales exactes des logarithmes des entiers entre 1 et 20000. On observe dans le travail de Napier un mlange entre des ides gomtriques (Napier considre des points se mouvant sur une droite) et des calculs arithmtiques (usage des nombres dcimaux). Les mathmaticiens appliqus partagent donc avec les algbristes une vision pratique des mathmatiques, tourne vers la rsolution des problmes. Ils acceptent qu'un calcul tienne lieu de preuve. Le but n'est pas d'atteindre une grande rigueur thorique, mais de disposer d'une technique able. Une approche opratoire des mathmatiques est ainsi mise en avant, approche qui va jusqu' la recherche d'outils pratiques et de dispositifs mcaniques, comme le compas proportionnel de Galile4 ou la rgle calculer de Gunter et Wingate. Pour rsumer, l'attitude de ces mathmaticiens appliqus (comme nous les avons appels) vis--vis de leur science est intermdiaire entre celle des gomtres humanistes et celle des algbristes : ils reconnaissent le modle grec, mais n'hsitent pas en dvier. Ils ont une vision pratique des mathmatiques et mettent au point des dispositifs mcaniques, mais adoptent un mode de prsentation dductif. Ils mlangent calcul arithmtique et gomtrie. Enn, ils publient assez volontiers leurs dcouvertes mathmatiques, comme le font les gomtres humanistes, mais l'image des algbristes, ils cherchent conserver le prot des techniques qu'ils inventent ; c'est d'ailleurs sous leur impulsion que les privilges royaux, anctres des brevets, sont crs.

6.1.4

Les astronomes

En ce qui concerne l'astronomie, nous nous bornerons signaler les noms de trois grands savants. Nicolas Copernic (14731543) comprend vers 1514 que le modle hliocentrique (c'est-dire bas sur l'hypothse que les plantes tournent autour du soleil) est plus satisfaisant que le modle gocentrique (dans lequel on suppose que les plantes et le soleil tournent autour de la Terre). Il souhaite ds cet instant publier un aperu complet de ses ides, mais le projet ne voit le jour qu'en 1541 avec la publication du livre De revolutionibus orbium coelestium. An d'viter ce livre d'tre condamn par l'glise catholique, la thorie hliocentrique n'est prsente que comme une hypothse mathmatique. Johannes Kepler (15711630) essaie de mettre en accord les observations de son matre Tycho Brahe avec un modle hliocentrique. Vers l'anne 1605, il comprend que les plantes parcourent des orbites elliptiques dont le soleil est un des foyers (premire loi de Kepler) et dtermine la loi de leur mouvement sur cette orbite (deuxime loi de Kepler). Astronome au service de l'empereur Rudolf, Kepler calcule de nombreuses tables astronomiques. la recherche d'une harmonie cleste, il essaie de trouver la raison qui permettrait d'expliquer les rapports entre les tailles des orbites des six plantes connues l'poque. C'est au hasard de ces recherches un peu mystiques qu'il dcouvre en 1619 sa troisime loi, qui relie la taille de l'orbite d'une plante sa priode de rvolution autour du soleil. Vivant en territoire protestant, Kepler peut dvelopper sa thorie hliocentrique sans rencontrer trop d'opposition de la part de l'glise ; il est toutefois excommuni por les Luthriens orthodoxes en 1612. Galileo Galilei (15641642) observa les satellites de Jupiter, les anneaux de Saturne et les phases de Venus l'aide de sa lunette astronomique. Il se persuada ainsi de la justesse de la thorie de Copernic. En 1616, Galile arma que la thorie de Copernic n'tait pas seulement
4 Pour plus de renseignements, consulter le site Web http://galileo.imss.firenze.it/museo/4/eiv06.html.

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un artice mathmatique, mais tait la ralit physique. Ce point de vue causa Galile des ennuis avec l'glise : dans un premier temps, l'Inquisition dclara la doctrine copernicienne comme contraire aux enseignements de l'criture Sainte ; puis, aprs que Galile a rcidiv en publiant en 1632 son Dialogue concernant les deux principaux systmes du monde, elle condamna Galile la prison vie pour hrsie.

6.1.5

Les artistes

Les artistes de la Renaissance ont pour objectif principal de donner une reprsentation de la ralit la plus dle possible. Par exemple Alberti (14041472), della Francesca (14201492) et Drer (14711528) utilisent la gomtrie pour mieux rendre la perspective et les proportions. En peinture, les artistes mettent au point la technique des lignes de fuite pour dterminer le point de la toile o se rencontrent les projections de deux droites parallles dans l'espace. Les travaux des opticiens sur les lentilles et sur le fonctionnement de l'il participent de la mme tradition. Bien qu'ayant une activit mathmatique fonde sur la gomtrie d'Euclide, ces personnes ne se considrent pas (et sont pas considres) comme des mathmaticiens. D'ailleurs, presque aucun livre mathmatique de l'poque ne mentionne le nom de Drer.

6.2
6.2.1

L'algbre la Renaissance
L'tablissement d'un symbolisme

Nous avons vu dans le paragraphe 5.4.3 que les traits d'arithmtique marchande des professeurs de calcul du Moyen-ge comportaient souvent un chapitre d'algbre ddi l'exposition de la solution des quations du deuxime degr et l'exploration du problme pour les quations de degr suprieur. L'algbre du XIVe et de la plus grande partie du XVe sicle est rhtorique, comme chez Fibonacci. Aucun symbolisme n'est utilis. Ainsi Matre Benedetto de Florence crit  le carr plus 21 units valent 10 choses  et non pas x2 x. Des systmes d'abrviations commencent toutefois se mettre en place vers la deuxime moiti du XVe sicle. Ainsi un manuscrit toscan de cette poque propose de dsigner la chose (c'est--dire l'inconnue x) par la lettre C, abrviation du mot toscan cosa, le carr (notre x2 ) par la lettre Z comme zenso, et le cube (notre x3 ) par la lettre Q comme qubo. Ensuite, la combinaison de mots zenso di qubo, abrge en ZQ, sert dsigner x3 2 x6 ; l'abrviation x8 ; alors que CZZ est x x2 2 x5 . Avec ce systme, une ZZZ sert dsigner x2 2 2 expression comme  3 units plus 12 carrs  s'abrge en pZ . Ce systme, pas encore trs commode, est progressivement amlior an de permettre l'criture et la manipulation ecace d'expressions plus compliques et plus longues. Un exemple remarquable est le cas du Triparty, un manuscrit crit en 1484 par un dnomm Nicolas Chuquet (14451488). On trouve deux amliorations notables dans le Triparty. D'une part, Chuquet par exemple de distinguer facilement putilise un p systme p de parenthsage, qui permet 2 et : le premier est not R p R2 , alors que le second est not 2 2 R pR . D'autre part, Chuquet introduit une notation exponentielle pour les puissances de l'inconnue ; c'est ainsi qu'il crit 0 p 2 pour notre x2 . Le grand atout de cette notation exponentielle est qu'elle facilite les calculs : pour eectuer une multiplication, il sut d'ajouter les exposants, comme l'indique notre formule moderne xm xn xm+n .

+ 21 = 10

3 12

14 + 180 14 180

14 + 180

3 12

14 180 3 + 12

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Les ides de Chuquet ne s'imposent toutefois pas tout de suite, peut-tre en partie parce que son manuscrit n'est pas imprim, et donc a fortiori pas dius grande chelle. Il faudra attendre la publication en 1572 de l'Algebra de Rafael Bombelli pour que des ides analogues se rpandent. De nombreuses notations algbriques sont imagines la Renaissance. Par exemple, l'Allep mand Michael Stifel (14871567) emploie les symboles , et pour dsigner les oprations d'addition, de soustraction et d'extraction de racine et popularise ces notations dans son ouvrage Arithmetica integra publi in 1544. Autre exemple : le signe apparat pour la premire fois en 1557 dans un ouvrage de Robert Recorde (15101558). Recorde justie son choix en disant que  rien d'autre [que les deux lignes du signe ] ne peuvent tre davantage gales .5 Le symbole ne fut toutefois pas immdiatement adopt de faon universelle, puisque l'abrviation ae (raccourci du mot latin aequal ) et le symbole resteront employs jusqu' la n du XVIIe sicle. ce stade, le symbolisme est toutefois plus un systme d'abrviations qu'un vritable formalisme. Les expressions que les algbristes de la Renaissance manipulent sont de nature essentiellement numrique et ne comportent gnralement qu'une seule inconnue. Les algbristes ne reprsentent pas les donnes connues d'un problme de faon symbolique. Ils n'crivent p ainsi pas la solution de l'quation x2 bx c sous forme d'une vraie formule comme b2 c . Au contraire, ils prsentent leurs procdures de rsolution des quations x 1 2 b en mots et sur des exemples numriques, comme le faisaient leurs prdcesseurs arabes et du Moyen-ge.

::

= (+

+4 )

= +

6.2.2

La rsolution de l'quation du troisime degr

Nous avons vu au paragraphe 5.4.3 que les matres de calcul italiens de la n du Moyen-ge se sont intresss aux quations de degr suprieur deux. Leurs eorts trouvent un aboutissement la Renaissance, quand Scipione dal Ferro (14651526), un professeur l'universit de Bologne, invente dans les annes 1500 un algorithme permettant de rsoudre les quations du troisime degr. Del Ferro n'bruite pas sa dcouverte, mais sur son lit de mort, il rvle la solution du  problme du cube et de la chose  (c'est--dire la solution des quations de la forme x3 px q ) son disciple Antonio Maria Fior. Fort de cette connaissance, ce dernier dcide en 1535 d'aronter en concours Niccolo Fontana (14991557) dit Tartaglia (le bgue), un mathmaticien ayant une certaine rputation. Chacun des candidats dispose de quelques jours pour rpondre trente questions choisies par son adversaire. Tous les problmes que Fior pose son challenger se ramnent la rsolution d'une quation du type x3 px q ; dans l'autre sens, Tartaglia pose des questions varies Fior. force de recherches, Tartaglia trouve la procdure de rsolution gnrale des quations du troisime degr avant le dnouement du concours et rsout alors tous les problmes que Fior lui a poss. De son ct Fior, mathmaticien plutt mdiocre, ne vient pas bout des problmes qui lui ont t soumis. Tartaglia remporte le concours et les honneurs (mais dcline prudemment le banquet que Fior veut lui orir...) Le bruit se met alors courir que l'quation du troisime degr est rsolue. Gerolamo Cardano (15011576), professeur renomm de mathmatiques et de mdecine tabli Milan, souhaite inclure la mthode dans le livre de calcul arithmtique qu'il est en train d'crire. Il crit dans ce but Tartaglia, mais ce dernier refuse, prfrant crire lui-mme le premier

+ =

+ =

Because noe 2 thynges, can be moare equalle (en anglais dans le texte).

83

ouvrage exposant ce rsultat. Aprs tractations, Tartaglia accepte de se rendre Milan l'invitation de Cardan et lui dvoile la procdure pour rsoudre trois formes particulires de l'quation du troisime degr, savoir x3 px q , x3 px q et x3 q px. En retour, Cardan promet sur la Bible de ne pas publier la mthode sans l'autorisation de Tartaglia. Cardan tente alors de mieux comprendre les indications que Tartaglia lui a donnes. Il entreprend une tude systmatique de l'quation du troisime degr et cherche notamment montrer que les procdures de Tartaglia conduisent au bon rsultat. Au cours de ce travail, il tombe sur le fait curieux suivant le cas de x3 x , la mthode de l'quation : dans p p 3 3 , alors que x est clairement Tartaglia conduit la solution x solution. Cardan crit Tartaglia pour avoir son avis sur la question, mais Tartaglia ne sait pas ou ne veut pas rpondre et cherche garer Cardan sur de fausses pistes. Impatient et ayant eu vent de l'histoire entre dal Ferro et Fior, Cardan se rend alors Bologne. En examinant un carnet de notes de dal Ferro, Cardan constate que Tartaglia n'a pas t le premier dcouvrir la procdure de rsolution des quations du troisime degr. Il s'estime alors dlivr de sa promesse Tartaglia. Considrant que son travail de clarication mrite d'tre publi, il dcide de rdiger un grand trait d'algbre, l'Ars magna sive de regulis algebraicis (La grande science, ou pour mieux dire, des lois algbriques), dans lequel il incorpore la rsolution des quations du quatrime degr que venait de dcouvrir son lve Lodovico Ferrari (15221565). Cardan ne nglige pas d'expliquer les circonstances historiques de la dcouverte et cite le nom de tous les protagonistes. L'ouvrage est publi en 1545. S'estimant ou, Tartaglia proteste et parvient salir la rputation de Cardan. Ferrari prend alors la dfense de son matre et propose que Tartaglia et lui s'arontent publiquement lors d'un concours mathmatique. L'espoir d'obtenir un poste l'universit de Brescia en cas de succs conduit Tartaglia accepter ce d. Les choses prenant toutefois mauvaise tournure, Tartaglia abandonne le concours, perdant alors une partie de sa rputation et l'emploi convoit. Expliquons le principe de rsolution des quations de la forme

+ =

= +

+ =

= 2+

121+ 2

= 15 + 4 121 =4

x3 = px + q:
Admettons que nous connaissions deux nombres

(1)
6

a et b tels que

3ab = p
Alors

et

a3 + b3 = q:

(2)

(a + b)3 = 3ab(a + b) + (a3 + b3) = p(a + b) + q; ce qui montre que le nombre x = a + b est solution de (1). Il sut donc de rsoudre (2) pour
avoir une solution de (1). Mais il est facile de trouver les deux nombres somme et leur produit :

= a3 et v = b3, puisqu'on connat leur 3


(3)

3 p 3 3 3 : u + v = a + b = q et uv = (ab) =
6

Ici, nous utilisons librement la notation algbrique moderne qui fait intervenir des indtermines p et q et des inconnues auxiliaires a et b. Cette commodit n'est pas connue de Cardan, qui doit tout expliquer par des mots.

84

q 2 p 3 Si la quantit 2 3 est positive, alors la solution de (3) est donne ( l'change de v prs) par

u et

u=
3

Pour obtenir une solution de (2), il sut alors d'extraire des racines cubiques de

2+
q

3 p 2 3

et

v=

3 p 2 3 :

qui avait tracass Cardan, comme nous l'avons dit plus haut.

q p q p 3 q et b= 2+ 2 3 2 2 3 ; et alors la quantit a + b est une solution de (1). 3 le cas de Dans l'quation x = 15x + 4, la mthode de Cardan conduit l'expression x = 3 2 + p121 + 3 2 p121, alors que x = 4 est clairement solution. C'est cette observation a=
7

u et de v,

6.2.3

L'invention des nombres complexes

L'Ars magna de Cardan a une grande inuence, mais il est trs dicile lire. Il est d'ailleurs crit en latin, ce qui montre qu'il s'adresse un public savant. Au milieu des annes 1550, un ingnieur romain du nom de Rafael Bombelli (1526-1572) se dcide crire un trait an d'exposer la solution de l'quation du troisime degr de faon comprhensible pour un large public. Cet ouvrage, intitul Algebra, et auquel Bombelli travaillera jusqu' sa mort, connatra une large diusion. Il est aujourd'hui considr comme tant le sommet de l'algbre italienne la Renaissance. L'Algebra s'inscrit dans la ligne de la plupart des autres traits d'algbre de l'poque, comme ceux de Chuquet, de Stifel ou de Recorde mentionns titre d'exemples au paragraphe 6.2.1. Bombelli se veut bon pdagogue et expose l'algbre depuis ses fondements. Compte tenu du public vis, il crit en italien. Un autre dtail qui facilite la lecture du texte de Bombelli est l'adoption de notations judicieuses : l'instar de Chuquet, il utilise une notation exponentielle pour dsigner les puissances successives de l'inconnue et met au point un systme de parenthsage. Le tableau suivant prsente quelques exemples des notations utilises par Bombelli. (On peut noter les dirences entre le manuscrit et le texte imprim : souligner tout une expression tait trop dicile pour les imprimeurs de l'poque !) Notation moderne Notations du manuscrit 1 0 3 ^ ^ ^ Notations imprimes 1 0 3 ^ ^ ^ Eguale p.

x3 = 32x + 24 x3 + 6x2 3x

3 ^

32 p: 24
2 1

2 + p121

4 + p6

R 3 2 p: R b0 m: 121c

1 p: ^ 6 m: ^ 3 R b4 p: R 6 c

1 p. ^ 6 m. ^ 3 R.q. L 4 p. R.q. 6L

3 ^

32 24
1

R.c. L p. R.q. L m.

0 121 LL

7 Ici, nos hypothses nous assurent que u et v sont des nombres rels positifs. On peut donc en extraire la racine cubique ordinaire, obtenant ainsi les deux nombres rels positifs a et b. Mais u et v ont galement des racines cubiques complexes : si l'on pose comme de coutume j = ei2=3 , alors a, ja et j 2 a sont des racines cubiques de u et b, jb et j 2 b sont des racines cubiques de v . Le systme (2) a ainsi non pas une, mais trois solutions, savoir les couples (a; b), (ja; j 2 b) et (j 2 a; jb) (en fait six solutions si l'on tient compte de la possibilit d'changer a et b). Cela nous donne les trois racines de l'quation (1) : a + b, ja + j 2 b et j 2 a + jb.

85

Outre ces notations trs commodes, utilises pour la premire fois dans un ouvrage imprim, l'Algebra de Bombelli prsente deux nouveauts. La premire est l'incorporation par Bombelli dans son ouvrage de plus d'une centaine de problmes tirs des Arithmtiques de Diophante, dont les manuscrits retrouvs un sicle plus tt Venise par Regiomontanus venaient d'tre transfrs dans la bibliothque du Vatican, tout prs de la rsidence de Bombelli. La seconde nouveaut, la plus importante pour le dveloppement futur des mathmatiques, est que Bombelli apporte une explication au phnomne observ sur le cas particulier par p Cardan p 3 3 3 donne de l'quation x x , savoir que la formule x par la mthode de Cardan-Tartaglia-dal Ferro reprsente la solution vidente x . An d'apporter une solution ce problme, Bombelli introduit (selon ses propres mots)  une autre sorte de racine cubique trs dirente de la prcdente, qui provient du chapitre sur le cube gal une chose et un nombre . Ces nombres, ni positifs ni ngatifs, sont appels  pi di meno  et  meno di meno . Ce sont nos nombres imaginaires actuels. Bombelli crit par exemple 2 p. di m. 3 pour notre i et 2 m. di m. 3 pour notre i. Bombelli prsente les rgles de multiplication pour ces nouveaux nombres et donne de nombreux exemples montrant comment tendre les quatre oprations arithmtiques ces nombres. Revenant au problme pos par x3 x , Bombelli cherche crire

= 15 + 4

= 2+

121 + 2

121 =4

2+3

2 3

= 15 + 4

2 + p121 = p + pq

avec

p et q entiers. En mettant au cube cette galit, il vient

2 + p121 = p + pq 3 = (p3 3pq) + (3p2 q)pq; 2 = p3 3pq


et

de sorte qu'il sut d'avoir Il vient alors

p 121 = (3p2 q)pq:


3

()

2 p121 = (p3 3pq) (3p2 q)pq = p pq

d'o

2 p121 = p pq:

En faisant le produit

2 + p121 2 p121 = p + pq 3 p pq 3; p on trouve 4 121 2 = p2 pq 2 3, c'est--dire (p2 + q)3 = 125 puis p2 + q = 5. Cette dernire quation a peu de solutions si l'on suppose, comme le fait Bombelli, que p et q sont des entiers positifs. Aprs quelques essais, on trouve que p = 2 et q = 1 est une solution de (). Bombelli peut alors crire 3 2 + p121 = 2 + p1 et 3 2 p121 = 2 p1;

et trouve ainsi

2 + p121 + 3 2 p121 = (2 + p1) + (2 p1) = 4;

ce qui lui fournit l'explication cherche. Bombelli est alors satisfait de son approche, car il crit : 86

Au dbut, cette chose me semblait davantage base sur le sophisme que sur la vrit, mais j'ai cherch jusqu' ce que j'ai trouv une preuve. L'Algebra de Bombelli est ainsi l'acte de naissance des nombres complexes. Pourtant les nombres complexes resteront encore longtemps tenus en suspicion. Le point qui pose le plus problme est que ces nouveaux objets mathmatiques ne reposent pas sur une exprience intuitive immdiate. Deux sicles plus tard, cette dicult p n'est toujours p pas rsolue. Ainsi 1    , crit en Euler (17071783), qui pourtant publie en 1748 la formule e 1770 dans son Introduction complte l'algbre que

= cos +

1 sin

Puisque tous les nombres qu'on puisse imaginer sont ou bien plus grands ou bien plus petits, ou bien gaux 0, il est clair que les racines carres de nombres ngatifs ne peuvent tre pris en compte parmi les nombres possibles. Et cette circonstance nous conduit au concept de tels nombres, qui par leur nature sont impossibles, et qui sont habituellement appels nombres imaginaires, car ils ne peuvent trouver place que dans l'imagination. Ce n'est qu'au dbut du XIXe sicle que les nombres complexes sont pleinement accepts, d'une part grce l'apparition de modles permettant de les reprsenter comme points du plan, ce qui leur donne une existence concrte, et d'autre part grce aux travaux de Gauss (17771855) et de Cauchy (17891857) notamment, qui tendent considrablement le champ de la thorie. Mais ceci est une autre histoire...

6.2.4

Premiers pas vers l'acceptation des nombres ngatifs

la n de la Renaissance, les algbristes europens n'acceptent pas encore pleinement les nombres ngatifs :  Chuquet manipule les nombres ngatifs sur les quatre oprations et les emploie comme exposants de l'inconnue. De temps en temps, il accepte les solutions ngatives des quations et les interprte comme dette. De temps en temps, il refuse de considrer les solutions ngatives des quations.  Au XVIe sicle, Stifel en Allemagne et Recorde en Angleterre regroupent les dirents cas de l'quation du second degr en un seul x2 bx c ( des carrs galent des choses plus un nombre ) et doivent pour cela accepter d'utiliser des coecients b et c ventuellement ngatifs. En revanche, ils n'acceptent pas les racines ngatives des quations.  Cardan spare les quations du second et du troisime degr en dirents cas selon les signes des coecients, mais accepte parfois les racines  ctives . Considrant par exemple l'quation x3 q px, il observe qu'elle a toujours une racine ngative, disons 3 px q, et qu'elle a zro, une ou t, o t est l'unique solution positive de l'quation x 2 p p deux racines positives selon que 3 3 est plus petit, gal, ou plus grand que q . Quand il y a deux racines positives, disons r et s, alors t r s.  Bombelli refuse de prendre en considration les racines ngatives des quations, mais accepte que l'quation x2 x ait les deux racines  sophistiques  i et i.

+ =

= + = +

+20 = 8

4+2

4 2

87

Chapitre 7

La naissance de la gomtrie analytique


Rsum et objectifs du chapitre
Le changement majeur qui se produit au sein des mathmatiques au cours du XVIIe sicle est l'introduction des mthodes algbriques au sein de la gomtrie. Dans ce chapitre, nous prsentons la premire tape de cette rvolution, savoir l'invention de la gomtrie analytique. Nous expliquons quelles proccupations d'ordre mthodologique motivaient les crateurs de la nouvelle thorie et justions ainsi la dnomination de gomtrie analytique. Nous dcrivons les transformations que Vite fait subir l'algbre an qu'elle puisse servir d'aide la gomtrie. Enn nous tudions le livre de Descartes sur la gomtrie analytique pour discuter l'impact sur la gomtrie de la nouvelle thorie.

7.1

Introduction

Au cours du XVIe sicle, les mathmatiques se prsentent sous plusieurs saveurs direntes. L'algbre est une mthode pour mettre en quation et rsoudre des problmes arithmtiques, dont les donnes sont spcies numriquement. La gomtrie a retrouv l'aspect bien poli qu'elle avait du temps des anciens Grecs. La partie la moins thorique de la gomtrie et les techniques du calcul arithmtique s'allient et donnent naissance des mthodes utiles la rsolution de problmes pratiques, comme l'invention de la projection de Mercator permettant la confection de cartes utiles la navigation sur les ocans (voir le paragraphe 6.1.3). Entre les annes 1590 et 1630, plusieurs mathmaticiens comprennent que la dmarche algbrique, consistant manipuler une donne inconnue comme si elle tait connue an d'obtenir une quation puis rsoudre cette quation, convient non seulement la rsolution des problmes arithmtiques mais galement l'tude des questions gomtriques. Le fruit de leur rexion va aecter les deux disciplines, algbre et gomtrie. En algbre, l'innovation principale va consister accepter qu'au cours de la mise en quation, toutes les grandeurs intervenant dans le problme soient reprsentes symboliquement, qu'elles soient donnes ou inconnues. Ds lors, l'algbre va cesser d'tre l'tude d'quations purement numriques et va devenir la manipulation de formules faisant intervenir plusieurs grandeurs indtermines. En gomtrie, la mthode  d'analyse algbrique  va dsormais concurrencer l'utilisation de thormes dmontrs par  voie de synthse  (nous expliquerons ces dsignations plus loin). 89

C'est en 1637 que ce courant de recherche parvient maturit, avec l'apparition de deux ouvrages qui marquent la naissance de la gomtrie analytique : d'une part la publication d'un livre intitul La Gomtrie dont l'auteur est Ren Descartes (15961650) ; d'autre part la circulation Paris d'un manuscrit intitul Ad locos planos et solidos isagoge (Introduction aux lieux plans et solides) et crit par Pierre de Fermat (16011665). Nous examinerons l'ouvrage de Descartes au paragraphe 7.4. Avant cela, nous devons prsenter le contexte mathmatique qui a motiv les rexions de Descartes.

7.2
7.2.1

Rexions sur les mathmatiques grecques


la recherche des  vraies  mathmatiques

Les gomtres humanistes de la Renaissance, blouis par la beaut des rsultats consigns dans les grands traits grecs, se demandent comment leurs lointains prdcesseurs avaient pu les dcouvrir. Une chose semble certaine : les mathmaticiens grecs ne rdigeaient pas les mathmatiques de la mme manire qu'ils les trouvaient. Dans les annes 15801640, plusieurs mathmaticiens europens ont ainsi le sentiment que les Grecs disposaient d'une approche facilitant la dcouverte des rsultats mathmatiques. Descartes crit par exemple dans l'appendice la rgle IV de ses Rgles pour la direction de l'esprit (1628) : Mais quand aprs cela je rchissais, d'o donc rsultait que les premiers inventeurs de la Philosophie jadis refusaient d'admettre l'tude de la sagesse quiconque ignorant des Mathmatiques, comme si cela devait tre vu comme la plus facile et la plus ncessaire discipline devant tre tudie et prpare pour la pratique par l'esprit des autres sciences majeures, je souponnais franchement qu'ils connaissaient des mathmatiques trs direntes des mathmatiques ordinaires de notre poque. (...) Et en vrit certains vestiges de ces vraies mathmatiques sont de mon point de vue visibles chez Pappus et Diophante.

7.2.2

L'analyse grecque

Dans le texte ci-dessus, Descartes fait rfrence au livre 7 de la Collection mathmatique de Pappus. Au dbut de ce livre, Pappus explique que les Grecs disposaient d'une mthode appele analyse permettant de trouver la solution des problmes de gomtrie et rvle l'existence d'un corpus, le Domaine de l'analyse, qui avait t rdig pour faciliter la mise en uvre de cette mthode. Pappus commence ainsi son livre : Pris dans son ensemble, le Domaine de l'analyse est une ressource spciale qui fut prpare, aprs que les lments ordinaires eussent t crits, pour ceux qui veulent acqurir le pouvoir en gomtrie de rsoudre les problmes qu'on leur pose ; et il est seul utile pour cela. Il a t crit par trois hommes : Euclide l'homme des lments, Apollonius de Perge, et Aristaeus l'Ancien, et son approche est par l'analyse et la synthse. Pappus poursuit en expliquant le fonctionnement de cette mthode d'analyse : L'analyse est le chemin qui part de ce que l'on cherche, comme si cela tait dj connu, qui en explore les consquences, pour arriver quelque chose qui est tabli par la synthse. C'est--dire, en analyse nous supposons ce qui est cherch comme si on y tait parvenu, et nous cherchons la chose dont cela dcoule, et nouveau 90

ce qui vient avant cela, jusqu' ce qu'en reculant ainsi nous parvenions une chose dj connue, ou une chose qui ait le statut d'un principe premier. Nous appelons ce genre de mthode  analyse , comme pour dire  rduction l'envers . En synthse, par renversement, nous supposons que ce qui a t obtenu en dernier dans l'analyse a dj t atteint, et, replaant maintenant les choses dans l'ordre naturel, en mettant d'abord ce qui auparavant venait aprs, et les ajustant les unes aux autres, nous atteignons la n de la construction de ce qui tait cherch. C'est ce que nous appelons  synthse . Dans ce texte, Pappus oppose l' analyse  et la  synthse . La synthse est la mthode normalement suivie dans la rdaction des propositions. On part des objets dcrits dans l'nonc puis on procde par une suite d'tapes dductives, justies par l'utilisation d'axiomes et de propositions dj prouves, an de parvenir au rsultat dsir. Les thormes et les problmes des lments d'Euclide suivent ce modle de rdaction. La synthse est trs satisfaisante comme mthode de rdaction, mais n'est d'aucun secours quand il s'agit de dcouvrir la solution un problme. Souvent en eet, on ne comprend l'utilit des premires tapes d'une dmonstration qu' la n de celle-ci. Autrement dit, les tapes qui, du point de vue logique, doivent tre expliques en premier, sont trs loignes du but vis et par consquent diciles trouver. La mthode d'analyse a pour but de faciliter la dcouverte de la voie qui mne la solution. Plutt que de partir seulement des hypothses formules dans l'nonc du problme en se dirigeant l'aveuglette, on essaie de marcher reculons en partant du rsultat cherch : on va ainsi constater que pour arriver au rsultat voulu, il sut de parvenir tel autre, et que cet autre rsultat sera lui-mme tabli si tel problme est rsolu, etc. La recherche se fait ainsi, selon les mots de Pappus, par une suite de  rductions  (voir le paragraphe 2.5.3). Les mots  analyse  et  synthse  ont longtemps t employs en mathmatiques pour distinguer ces direntes tapes dans un raisonnement. Pendant l'analyse, on cherche dcortiquer le problme, comprendre les relations entre les dirents lments qu'il comporte, et trouver un chemin qui relie les hypothses d'un problme au rsultat cherch. Pendant la synthse, on rorganise les rsultats que l'analyse a permis de dcouvrir en rtablissant l'ordre logique dans lequel ils dpendent les uns des autres. La rdaction nale d'un texte, eectue par voie de synthse, ne garde ainsi gnralement pas trace de la faon dont les rsultats ont t trouvs. De ce point de vue, les Arithmtiques de Diophante constituent une exception, puisque l'tape d'analyse est explicitement dcrite pour chacune des propositions (voir le paragraphe 3.4.2). Le mot synthse a aujourd'hui pratiquement disparu du vocabulaire mathmatique, et le mot analyse a chang de sens, puisqu'il dsigne dsormais, d'aprs le dictionnaire,  la partie des sciences mathmatiques qui tudie les fonctions, les limites, les drives et les primitives . Nanmoins les modes de raisonnement d'analyse et de synthse restent couramment utiliss de faon plus ou moins consciente.

7.2.3

Le Domaine de l'analyse

La mthode analytique consiste essayer de ramener une situation nouvelle un problme dj tudi. Pour cela, il est trs utile d'une part de connatre les constructions gomtriques et les transformations qu'il est possible de faire sur une gure quand certains lments sont donns et d'autre part d'avoir une sorte de catalogue de problmes pouvant servir de modles. 91

Les douze traits que constituaient le Domaine de l'analyse avaient pour but de prsenter tous les rsultats permettant aux gomtres de mettre commodment en uvre la mthode. Les trois quarts de ces traits n'ont pas survcu la n de l'Antiquit, mais nous pouvons toutefois nous faire une ide de leur contenu grce la description qu'en donne Pappus dans le livre 7 de la Collection mathmatique. Pappus y prsente les uns aprs les autres chacun de ces traits, en indiquant le thme gnral, en expliquant des lemmes intermdiaires destins faciliter la comprhension des traits originaux, et allant mme jusqu' mentionner pour chaque trait le nombre de dnitions, de lemmes et de propositions ! Les deux premiers traits du Domaine de l'analyse sont des ouvrages gnralistes, les Donnes et les Porismes d'Euclide. Viennent ensuite cinq traits d'Apollonius relatifs des problmes de dtermination et de construction d'un point, intituls De la section selon un rapport, De la section selon une aire, De la section dtermine, Des inclinaisons et Des contacts. Les quatre traits suivants traitent de problmes de lieux, c'est--dire de problmes dont la solution n'est plus un seul point, mais toute une courbe : il s'agit des Lieux plans d'Apollonius (problmes dont la solution est une droite ou un cercle), des Lieux solides d'Aristaeus (problmes dont la solution est une conique), des Lieux sur les surfaces d'Euclide et de Sur les moyennes d'Eratosthne. Le dernier livre que Pappus range dans le Domaine de l'analyse est Les coniques d'Apollonius, choix trange mais peut-tre justi par son utilit pour l'tude de l'ouvrage d'Aristaeus. Parmi ces traits, seuls les Donnes et les Porismes d'Euclide et les Coniques d'Apollonius existent encore la Renaissance. Nous avons vu au paragraphe 6.1.2 que le but principal des gomtres humanistes de la Renaissance tait de reconstituer le savoir mathmatique grec. Des eorts sont donc faits pour tenter de restituer les ouvrages manquants partir de la description qu'en donne Pappus : Franois Vite (15401603) travaille sur Des contacts vers 1600 ; Marino Ghetaldi (15661626) planche sur Des inclinaisons en 1607 ; Willebrord Snell (15801626) travaille sur De la section selon une aire et De la section dtermine dans les annes 16071608.1 Ces travaux rglaient donc le cas des traits relatifs aux problmes de construction d'un point. Le travail de restitution semblait en revanche beaucoup plus dicile pour les traits portant sur les problmes de lieux.

7.3

L'art analytique de Franois Vite

Retrouver la mthode analytique des Grecs et restituer les traits perdus du Domaine de l'analyse, telles taient deux des tches que les gomtres des annes 15801640 devaient accomplir. Franois Vite (15401603), un conseiller des rois de France Henri III et Henry IV, comprend que les mthodes algbriques peuvent servir de substitut l'analyse perdue des Grecs. la n de sa vie, il entreprend d'expliquer (en latin) sa mthode dans une srie de traits, connus collectivement sous le nom L'art analytique. Ainsi l'Introduction l'art analytique et les Zttiques sont publis en 1591 et 1593 ; les ouvrages Premires notes sur le calcul sur les espces, Rsolution varie, Reconnaissance et correction des quations et Dernires notes sur le calcul sur les espces ne seront publis qu'aprs la mort de leur auteur.
Un dtail amusant dans cette histoire est que les mathmaticiens de la n de la Renaissance utilisent des noms d'emprunt lorsqu'ils essaient de restituer les traits perdus d'Apollonius. Ainsi Vite signe son ouvrage sous le nom d'Apollonius Gallus  l'Apollonius de la Gaule, tandis que Snell, originaire des Pays-Bas, adopte le nom d'Apollonius Batavius.
1

92

7.3.1

L'Introduction l'art analytique

Vite explique le but et le fonctionnement de sa mthode dans son In artem analyticam isagoge (Introduction l'art analytique). Dans le chapitre I, il commence par rexpliquer le principe de la mthode analytique grecque, utilisant presque les mmes mots que Pappus : Il y a en mathmatiques une voie pour chercher la vrit dont il est dit qu'elle a t dcouverte par Platon, et qui est appele Analyse par Thon et dnie par lui comme la Supposition de la chose cherche comme si elle tait accorde et [l'arrive] par les consquences une chose accorde comme vraie. l'oppos de ceci est la Synthse, [qui part] de la supposition des choses accordes [et arrive] par les consquences au but et la comprhension de la chose cherche. Mais Vite abandonne rapidement le cadre de la gomtrie grecque et concentre sa rexion sur la manipulation algbrique des grandeurs. Le chapitre IV, intitul  Des rgles du calcul sur les espces , expose la principale nouveaut de l'ouvrage : Le calcul numrique est celui qui est ralis par les nombres, le calcul spcieux est celui qui est ralis par les espces ou les formes des choses, comme cela est possible par les lettres de l'Alphabet. L'art analytique de Vite est donc une nouvelle algbre : elle ne se limite pas la manipulation de nombres accompagns d'une quantit numrique inconnue, mais aronte d'entre de jeu le problme du calcul avec des grandeurs non numriques reprsentes par des lettres. Dans la suite du chapitre, Vite prsente les quatre oprations que l'on peut faire, savoir l'addition, note , la soustraction, note , la multiplication, dsigne par le mot in ou sub, et la division, dsigne par un trait de fraction. Vite donne aussi quelques rgles de calcul, expliquant par exemple que si on soustrait B D de A, le rsultat est A B D, et que si l'on multiplie A B par D G, le rsultat est A in D, moins A in G, moins B in G, plus B in G. Les notation de Vite comprennent galement un systme de parenthsage semblable celui p pour les racines carres. En revanche, de Chuquet et de Bombelli, ainsi que la notation Vite n'utilise pas les exposants pour dsigner les puissances d'une grandeur. Ainsi le carr d'une grandeur A est dsign par A quadratum ou A q., son cube par A cubus ou A c., les puissances suivantes tant A qq., A qc., A cc., A qqc., A qcc., etc. Une autre particularit de Vite est que pour lui, toute grandeur possde un genre, c'est--dire une dimension : elle peut tre une longueur, un plan (autrement dit une aire) ou un solide (autrement dit un volume) ; pour les dimensions suprieures, Vite utilise les termes de plan-plan, plan-solide, solide-solide, etc. Le genre d'une grandeur est indiqu dans la notation : la somme du cube d'une longueur A et d'un volume B est ainsi note A cubus B solidus. Dans les chapitres V VII, Vite explique comment son art analytique peut tre utilis pour rsoudre des problmes gomtriques, par exemple pour dterminer une grandeur comme une longueur, une aire ou un volume. Il faut considrer toutes les grandeurs prsentes dans l'nonc du problme, aussi bien les grandeurs donnes que les grandeurs cherches, puis il faut traduire les conditions du problme en une galit. Ceci fait, il faut simplier puis rsoudre l'quation obtenue an d'exprimer les grandeurs cherches en fonction des grandeurs donnes. Pour faciliter le procd, Vite recommande de dsigner les inconnues par des voyelles et les donnes par des consonnes. Voici le texte de Vite :

Qu'aussi bien les grandeurs cherches que les grandeurs donnes soient rendues semblables et compares selon la condition de la question, en ajoutant, soustrayant, multipliant et divisant, tout en observant constamment la loi des homognes. Il 93

est manifeste qu'ainsi il sera nalement trouv quelque chose gal la grandeur cherche ou une puissance laquelle elle sera leve, ce quelque chose tant fait totalement partir des grandeurs donnes, ou bien partir des grandeurs donnes et de la grandeur inconnue cherche, ou des puissances de cette dernire. Or an que ceci soit aid par l'art, il est ncessaire que les grandeurs donnes soient distingues des inconnues cherches par un signe constant, perpetuel et bien apparent, comme on peut le faire en dsignant les grandeurs requises par la lettre A, ou une autre voyelle E , I , O, U , Y , et les donnes par les lettres B , C , D, ou quelque autre des consonnes. La dmarche prsente un vague paralllisme avec la mthode d'analyse des anciens Grecs : en mettant au mme niveau les grandeurs cherches et les grandeurs donnes, on part de ce qu'on cherche connatre. Pour reprendre les mots de Pappus (voir p. 90), on  [suppose] ce qui est cherch comme si on y tait parvenu . En fait, c'est toute la dmarche algbrique de mise en quation qui est ainsi compare la mthode d'analyse grecque. Le mot  analyse  sera d'ailleurs utilis en lieu et place du mot  algbre  tout au long des XVIIe et XVIIIe sicles. Dans la suite de l'Introduction l'art analytique, Vite explique encore plusieurs procds permettant de transformer les quations. L'antithse par exemple consiste faire passer un terme d'un membre d'une quation l'autre membre en changeant son signe. L'hypobibasme (sic !) consiste diviser les deux membres d'une quation par une mme puissance d'une grandeur, lorsque celle-ci est prsente dans tous les termes des deux membres. L'analogie consiste transformer une proportion de la forme  A est B comme C est D  en une galit A in D gale B in C .

7.3.2

Le programme de Vite

L'utilisation de lettres dans le calcul algbrique facilite la perception des relations que des problmes dirents entretiennent ; si par exemple deux problmes conduisent la mme quation, c'est qu'ils ont un lien. C'est pour pouvoir observer et exploiter systmatiquement ces relations que Vite crit l'ensemble des traits formant L'art analytique. Certains de ces traits rassemblent des mthodes permettant de passer d'une quation une autre ; d'autres constituent des recueils de problmes-types dont la rsolution peut et doit servir de modle. L'art analytique est donc destin jouer pour la mthode de Vite le rle que le Domaine de l'analyse jouait pour la mthode analytique des gomtres grecs. Pour donner un exemple, citons l'nonc du thorme VIII du chapitre IX du De la correction des quations : Si D in A quad. B in D in A A cubo, est gal B cubo [alors] : B D in A A quad., est gal B quadrato. Autrement dit, Vite arme ici que l'galit DA2 BDA A3 B 3 entrane l'galit 2 2 B D AA B .

( + )

7.3.3

Les Zttiques

Quand on y regarde de plus prs, on s'aperoit que Pappus n'est pas la seule source grecque dont Vite s'est inspir. En eet dans le trait intitul Les Zttiques,2 Vite prsente
2 Dans la terminologie de Vite, le Zttique est la partie de l'art analytique charge de la mise en quation des problmes.

94

des problmes du mme genre de ceux que Diophante avait traits dans les Arithmtiques (voir le paragraphe 3.4). L'inspiration va mme au-del d'une simple variation sur le thme, car 23 des 82 problmes prsents dans les Zttiques reprennnent directement des noncs traits par Diophante. Voici titre d'exemple le problme 17 du second livre des Zttiques (pour en faciliter la lecture, nous avons modernis les notations de Vite) : tant donnes la dirence des cts, et la dirence des cubes : trouver les cts. Soit donne B la dirence des cts. Quant la dirence des cubes, D solide. Il faut trouver les cts. Soit E la somme des cts, alors E B sera le double du plus grand ct, et E B sera le double du plus petit ct. Mais la dirence de leurs cubes est BE 2 B3, 3 B E 2 . Mais quand un qui est par consquent gal D solide. Ainsi 4D sol. 3B carr est donn, le ct l'est aussi ; et quand la dirence de [deux] cts et la somme des [deux] mmes [cts] sont donnes, les [deux] cts sont donns. Ainsi donc la dirence des cts et la dirence des cubes tant donnes, la somme des cts peut tre trouve. C'est un fait que Quatre fois la dirence des cubes, moins le cube de la dirence des cts, tant appliqu au triple de la dirence des cts, donne le carr de la somme des cts.

+2

Dans ce problme, Vite demande de trouver deux nombres (les  cts ), disons x et y avec x > y , dont on connat la dirence x y ainsi que la dirence des cubes x3 y 3 . Ainsi les deux nombres B x y et D x3 y3 sont supposs donns. Vite appelle alors E la somme x y des deux nombres, puis crit que E B x et E B y, puis calcule

problme pos. On observera dans ce texte que Vite adopte un dcoupage euclidien de sa proposition (voir le paragraphe 2.6.3) : on trouve en eet successivement l'nonc, l'exposition, la dtermination, la construction-dmonstration, et la conclusion. La nouveaut du travail de Vite ressort particulirement clairement quand on le compare avec l'uvre de Diophante. En eet dans l'exposition de ses problmes, Vite dsigne les grandeurs donnes par des lettres (les consonnes B et D dans l'exemple ci-dessus), tandis que Diophante se servait de l'exposition pour spcier les valeurs numriques des nombres donns utilises dans la rsolution. Vite a parfaitement conscience des avantages de sa mthode, car il crit la n du chapitre V de l'Introduction l'art analytique : D'autre part c'est Diophante qui, le plus subtilement de tous, a exploit le Zttique dans les livres qu'il a rdigs au sujet de la chose Arithmtique. Mais comme il a donn sa leon par les nombres et non par les espces (dont il s'est pourtant servi), il faut davantage admirer sa subtilit et son ingniosit : tandis que les choses apparaissent plus subtiles et plus confuses dans le calcul des nombres, elles sont immdiatement plus familires et plus naturelles dans le calcul sur les espces. Ce que Vite dit ici, c'est que le fait d'utiliser des lettres clarie les calculs et permet de mieux suivre la dmarche. Le point comprendre est que quand on utilise des nombres, on eectue les oprations arithmtiques au fur et mesure qu'on avance dans la rsolution du problme, ce qui cache la route suivie. En revanche quand on utilise des lettres, on garde automatiquement la trace de toutes les tapes de calcul et de raisonnement. 95

+ + =2 =2 3 3 3 3 3 3 8D = 8(x y ) = (2x) (2y) = (E + B ) (E B ) = 6BE 2 + 2B 3; B 3 2 puis il en dduit la valeur de E 2 , savoir E 2 = 4D 3B . Ainsi E , puis E et enn x = (E + B )=2 et y = (E B )=2 peuvent tre dtermins partir des donnes de l'nonc, ce qui rsout le

7.3.4

Rsum de l'apport de Vite

Vite comprend qu'un certain nombre de problmes gomtriques peuvent tre rsolus grce des calculs algbriques. Sa mthode transforme l'algbre, en cela que le calcul qu'il met au point ne porte pas sur les nombres, mais sur des lettres symbolisant des grandeurs numriques ou gomtriques. Les quantits inconnues d'un problme sont ainsi traites de la mme manire que les grandeurs donnes, ce qui permet Vite de revendiquer pour son calcul le nom de mthode (ou d'art) analytique. Vite utilise notamment sa mthode pour revisiter les Arithmtiques de Diophante. La mthode de Vite ore plusieurs avantages. D'abord la rsolution des problmes d'arithmtique du genre de ceux traits par Diophante est plus facile suivre quand les donnes sont reprsentes par des lettres plutt que par des nombres. Ensuite la mise en place d'une thorie des quations permet de dceler les liens qui unissent des problmes premire vue dirents. Malgr leur exceptionnelle importance, les travaux de Vite se diusent assez mal dans le milieu mathmatique. Christopher Clavius (15381612), un des pdagogues les plus rputs de son poque, crit en 1608 un trait d'algbre qui ne prend pas en compte les progrs eectus par Vite. Le nom de Vite est connu Paris dans les annes 16201630, mais les savants parisiens n'utilisent pas son formalisme et ne contribuent pas l'avance du programme de recherche qu'il a inspir. Les ides de Vite se diusent un peu mieux en Angleterre : Thomas Harriot (15601621), avec lequel Vite avait entretenu une correspondance, crit la n de sa vie un trait d'algbre qui combine les ides de Vite avec les siennes ; et en 1631, William Oughtred (15741660) reprend dans son livre Clavis mathematicae (Les cls des mathmatiques) toutes les ides du chapitre V de l'Introduction l'art analytique. Vite aura toutefois un successeur exceptionnel : Fermat. Nous avons vu au paragraphe 7.2.3 que Vite avait tent une restitution du trait Des contacts d'Apollonius, qui est un recueil de problmes demandant la construction de points. Les problmes de lieux posent beaucoup plus de problmes aux mathmaticiens du dbut du XVIIe sicle. Fermat russit comprendre comment il est possible d'utiliser l'algbre de Vite pour tudier de telles questions et dcouvre ainsi le lien entre quations reliant deux variables inconnues et courbes dans le plan. Ce lien est peru la mme poque par Descartes, et c'est la contribution de ce dernier que nous allons maintenant examiner.

7.4

La mthode de Descartes

Ren Descartes (15961650) est dsormais surtout connu pour ses travaux en philosophie, mais a galement apport quelques contributions aux mathmatiques (on parle par exemple de  repre cartsien ), la physique (loi de Snell-Descartes en optique) et la mdecine (Descartes donna une description correcte des connexions nerveuses des yeux au cerveau). Issu d'un milieu ais, il reoit une bonne ducation dans un collge jsuite et y tudie les textes classiques grecs, donc Aristote, Euclide, Archimde et Apollonius, ainsi que les traits de calcul arithmtique de Christopher Clavius, un pdagogue renomm des annes 16001620. Descartes semble sduit ds cette poque par le caractre sr de la dmarche mathmatique. Racontant sa jeunesse au dbut de son Discours de la Mthode (1637), il crit : Je me plaisois surtout aux mathmatiques, cause de la certitude et de l'vidence de leurs raisons : mais je ne remarquois point encore leur vrai usage ; et, pensant qu'elles ne servoient qu'aux arts mcaniques, je m'tonnois de ce que leurs fondements tant si fermes et si solides, on n'avoit rien bti dessus de plus relev. 96

Aprs avoir voyag en Europe, Descartes dcide en 1628 de s'installer aux Pays-Bas. Sa fortune personnelle lui permet de ne pas exercer de mtier. Il entame alors des recherches scientiques. Vers 1635, il rdige quelques uns de ses rsultats. Descartes est particulirement er de la mthode qu'il a suivi, dont il pense qu'elle lui a permis de rendre ses ides claires et justes. Il la met en avant dans son ouvrage, qu'il intitule Discours de la mthode pour bien conduire sa raison et chercher la vrit dans les sciences, et relgue ses ides scientiques dans trois  appendices  intituls La Dioptrique, Les Mtores et La Gomtrie, appendices qui constituent en fait le plus gros de l'ouvrage. Descartes, dont l'ambition est de faire avancer la philosophie aussi bien que les sciences, espre que ces trois appendices seront apprcis par leurs lecteurs et assureront la publicit de sa mthode. Il crit ainsi dans une lettre : J'ai essay dans ma Dioptrique et mes Mtores de montrer que ma Mthode est meilleure que l'ordinaire, et dans ma Gomtrie, je l'ai dmontr.

7.4.1

La Gomtrie de Ren Descartes

Nous avons vu au dbut de ce chapitre (paragraphe 7.2.1) que Descartes pensait que les traits des anciens Grecs ne retaient pas leur manire de faire des mathmatiques et qu'il serait souhaitable de retrouver leurs  vraies mathmatiques . Dans la suite du texte que nous avions cit (Rgles pour la direction de l'esprit, appendice la rgle IV), Descartes trouve pertinente l'ide que l'algbre, convenablement reformule, peut servir de substitut ces vraies mathmatiques : Finalement, il y a eu quelques hommes les plus habiles, qui se sont eorcs dans ce sicle de faire ressusciter [les vraies mathmatiques] : car cela semble ne pas tre autre chose que cet art, qui est appel par le nom barbare d'Algbre, si l'on pouvait le dgager de la multitude des nombres et des gures inexplicables qui l'obscurcissent, de sorte qu'il ne lui manque plus l'vidence et la simplicit que nous supposons devoir tre dans la vraie mathmatique. Neuf ans plus tard, Descartes rpte sa pense dans la seconde partie du Discours de la Mthode : J'avois un peu tudi, tant plus jeune, entre les parties de la philosophie, la logique, et, entre les mathmatiques, l'analyse des gomtres et l'algbre, trois arts ou sciences qui sembloient devoir contribuer quelque chose mon dessein. Mais, en les examinant, je pris garde que, pour la logique, ses syllogismes et la plupart de ses autres instructions servent plutt expliquer autrui les choses qu'on sait (...) qu' les apprendre. Puis, pour l'analyse des anciens et l'algbre des modernes, outre qu'elles ne s'tendent qu' des matires fort abstraites, et qui ne semblent d'aucun usage, la premire est toujours si astreinte la considration des gures, qu'elle ne peut exercer l'entendement sans fatiguer beaucoup l'imagination ; et on s'est tellement assujetti en la dernire certaines rgles et certains chires, qu'on en a fait un art confus et obscur qui embarrasse l'esprit, au lieu d'une science qui le cultive. Descartes s'assigne donc trois tches : trouver une mthode qui permette de faire des dcouvertes mathmatiques (au contraire de la logique qui ne sert qu' expliquer autrui les choses qu'on sait ) ; clarier la gomtrie l'aide de l'algbre an de ne plus tre dpendant des gures ; dbarrasser l'algbre des nombres qui l'encombrent. On retrouve peu prs la 97

mme problmatique que chez Vite.3 La Gomtrie est un petit ouvrage d'une centaine de pages comprenant trois Livres. Voici son plan : Livre premier Des problmes qu'on peut construire sans y employer que des cercles et des lignes droites. Livre second De la nature des lignes courbes. Livre troisime De la construction des problmes solides ou plus que solides.

7.4.2

L'algbre des lignes

Dans le Livre premier, Descartes explique les principes de sa mthode pour traiter les problmes de gomtrie. La premire phrase de l'ouvrage est : Tous les problmes de gomtrie se peuvent facilement rduire tels termes, qu'il n'est besoin par aprs que de connotre la longueur de quelques lignes droites pour les construire. Pour Descartes, tous les problmes de gomtrie peuvent donc tre rduits des questions de longueurs de segments. Dans ce contexte, Descartes s'attache d'abord montrer comment les oprations de l'algbre (c'est--dire les quatre oprations arithmtiques et les extractions de racine) agissent sur les longueurs de segments. Il lui sera ensuite possible d'utiliser les ressources de l'algbre comme un outil d'tude en gomtrie, capable de manipuler les longueurs de segments sans avoir besoin d'examiner en permanence la gure. Par exemple pour raliser le produit de deux longueurs BD et BC , Descartes se donne un segment BA de longueur unit4 et trace la gure de gauche ci-aprs, sur laquelle les droites DE et CA sont parallles ; le produit cherch BD fois BC est alors BE . Pour prendre la racine carre d'une longueur GH , Descartes ajoute au segment GH un segment F G de longueur unit, trace le cercle de diamtre F H , et lve depuis le point G une ligne droite GI jusqu'au cercle, perpendiculairement la droite F H (gure de droite ci-aprs). La longueur GI est la racine cherche.

E C

3 Bien que Descartes ait rchi ces questions presque quarante ans aprs Vite, il semble qu'il n'ait pas eu directement connaissance des travaux de ce dernier avant que La Gomtrie ne soit publie. 4 L'utilisation d'un tel segment de longueur unit permet Descartes de considrer qu'un produit de deux longueurs est une longueur et non pas une aire. Cela simplie la situation (il n'y a plus qu'un seul type d'objet, les longueurs) et donne plus de souplesse (par comparaison, Vite prcise en permanence la dimension des grandeurs qu'il manipule).

98

L'tape suivante consiste trouver une notation adquate pour ces oprations. Descartes prconise d'utiliser des lettres comme a, b, etc. L'addition de deux longueurs a et b, qui s'obtient en mettant les segments bout--bout est note a b. La soustraction, le produit, le quotient, p a p la racine carre et la racine cubique sont notes a b, ab, , a et C. a. Descartes utilise

la notation exponentielle pour les puissances successives : a, explique le cur de sa mthode :

a2 , a3 , etc. Ceci fait, Descartes

Ainsi, voulant rsoudre quelque problme, on doit d'abord le considrer comme dj fait, et donner des noms toutes les lignes qui semblent ncessaires pour le construire, aussi bien celles qui sont inconnues qu'aux autres. Puis, sans considrer aucune dirence entre ces lignes connues et inconnues, on doit parcourir la dicult selon l'ordre qui montre le plus naturellement de tous en quelle sorte elles dpendent mutuellement les unes des autres, jusques ce qu'on ait trouv moyen d'exprimer une mme quantit en deux faons, ce qui se nomme une quation ; car les termes de l'une de ces deux faons sont gaux ceux de l'autre. Et on doit trouver autant de telles quations qu'on a suppos de lignes qui toient inconnues. Ou bien, s'il ne s'en trouve pas tant, et que nonobstant on n'omette rien de ce qui est dsir en la question, cela tmoigne qu'elle n'est pas entirement dtermine. Et lors on peut prendre discrtion des lignes connues pour toutes les inconnues auxquelles ne correspond aucune quation. L'ide de donner un nom toutes les longueurs, aussi bien celles qui sont donnes que les inconnues, rappelle videmment l'art analytique de Vite. (Il y a toutefois une petite dirence dans les notations : Descartes dsigne les donnes connues par les premires lettres de l'alphabet a, b, c et les inconnues par les dernires x, y , z .) La grosse nouveaut par rapport Vite rside dans les deux dernires phrases : s'il y a plus d'inconnues que d'quations, alors le problme n'a pas qu'un nombre ni de solutions, mais au contraire on peut xer arbitrairement quelques unes des grandeurs inconnues. Par cette phrase, Descartes exprime sa comprhension du fait qu'une quation deux inconnues correspond une courbe. La dmarche qu'aujourd'hui nous suivons quand nous voulons rsoudre un problme de lieu gomtrique par la gomtrie analytique suit les prceptes que Descartes nonce ici. On commence par prendre un point M qu'on suppose tre solution du problme, et on appelle x; y ses coordonnes, qui sont des longueurs de segments inconnues mais ncessaires la construction de M . Ensuite, on nomme les autres longueurs prsentes sur la gure ; par exemple on se donne les coordonnes des autres points utiles au problme. Enn on crit les quations qui traduisent les conditions requises. La seule amlioration notable depuis Descartes est qu'aujourd'hui, on utilise de faon systmatique un systme de coordonnes, alors que Descartes ne dispose pas de la notion explicite de repre.5 La n du livre premier de La Gomtrie a pour but d'illustrer par un exemple l'ecacit de la mthode. Descartes y aborde l'tude du  problme de Pappus . Il s'agit d'un problme de lieu, dont Descartes trouve l'nonc dans le livre 7 de la Collection mathmatique de Pappus. Ce dernier prcise de surcrot qu'aucun des grands gomtres grecs de l'Antiquit n'a russi rsoudre le problme en toute gnralit. Ce problme constitue une aubaine pour Descartes, qui saisit l l'occasion de montrer la supriorit de sa mthode mathmatique, et donc celle de sa mthode philosophique.

( )

La terminologie  repre cartsien  que nous utilisons aujourd'hui n'est donc pas pleinement justie, puisque ce n'est pas Descartes qui a dgag le concept bas sur l'existence de deux axes de coordonnes. Le mot  coordonne  quant lui est employ pour la premire fois par Leibniz en 1692.

99

La technique que Descartes utilise dans sa solution au problme de Pappus revient choisir un axe de coordonnes (et non pas deux axes de coordonnes comme aujourd'hui) et une direction de projection. La position du point C cherch est alors dnie par les deux longueurs x et y indiques sur la gure ci-dessous.

A x

y C

direction de projection donn ee

Par la mthode de Descartes, le lieu des points C cherchs dans le problme de Pappus est donn par une quation liant x et y . chaque valeur de y correspond une ou plusieurs possibilits pour x ; quand y varie, le point C varie et prend plusieurs positions sur une courbe. L'quation elle-mme ne dpend que des donnes du problme. De plus, dans les cas du problme de Pappus  quatre ou cinq droites , l'quation en x et y qui exprime le lieu cherch est du second degr en x. Alors chaque fois qu'on se donne une valeur pour y , la valeur de x est donne par une quation du second degr, disons x2 ax b, o les coecients a et b dpendent des donnes du problme de Pappus et de y. La solution de cette quation s'crit explicitement par les formules bien connues en fonction des coecients a et b, formules qui ne font intervenir que les oprations de l'algbre, savoir l'addition, la soustraction, la multiplication, la division et l'extraction de racine carre. Or nous avons vu plus haut que pour Descartes, ces oprations sont des constructions gomtriques eectuables la rgle et au compas. Ceci entrane qu'il est possible de construire des points solutions du problme de Pappus la rgle et au compas. En d'autres termes, les calculs algbriques ayant mens l'quation x2 ax b et sa rsolution correspondent des constructions gomtriques ; mais l'algbre permet de faire ces constructions sans y penser, sans qu'il soit ncessaire de se concentrer pour ajouter des lments auxiliaires sur une gure. L'algbre remplace donc le raisonnement gomtrique.

7.4.3

Courbes et quations

Dans le Livre second, Descartes entreprend une classication des courbes. Descartes adopte le point de vue selon lequel la gomtrie est la construction eective de lieux. Quand l'analyse d'un problme mne une quation reliant deux inconnues, alors le lieu cherch est une courbe. La construction de points sur cette courbe ncessite souvent d'autres courbes. Descartes pense que la bonne mthode est d'ordonner les courbes, en partant de la plus simple et en allant vers la plus complique, de sorte que la construction de points sur une courbe puisse se faire en utilisant des courbes de complexit moindre. Pour Descartes, les courbes les plus simples sont les droites et les cercles. l'aide de ces deux courbes, on peut produire sur les longueurs de lignes les oprations d'addition, de soustraction, de multiplication, de division, et d'extraction de racine carre. Ces oprations sont susantes pour rsoudre les quations du second degr. Donc en n'utilisant que des droites et des cercles, on peut construire des points sur les coniques, qui sont les courbes dont l'quation est du deuxime degr. De mme, on peut obtenir gomtriquement les solutions de n'importe quelle quation du troisime degr en dterminant le point d'intersection de deux 100

coniques bien choisies.6 Donc les coniques permettent leur tour de dterminer des points sur les courbes donnes par une quation du troisime (et aussi du quatrime) degr. Descartes arme (sans preuve) qu'on peut continuer et obtenir ainsi une classication complte en terme de complexit. On sait aujourd'hui que cette armation est errone. Un autre thme important du Livre second de La Gomtrie est que Descartes peroit que l'quation d'une courbe non seulement permet de la construire point par point, mais qu'en plus elle permet de dterminer les tangentes et les normales cette courbe. Nous examinerons au paragraphe 8.6.1 le procd que Descartes met au point.

7.4.4

La thorie des quations de Descartes

Les problmes examins dans le Livre second (construction gomtrique de points sur une courbe d'quation donne et dtermination de tangentes) ont besoin d'un outil algbrique performant pour leur rsolution. Pour que la gomtrie analytique soit une mthode universelle, applicable tous les problmes de la gomtrie, il faut de plus que cet outil propose des rsultats gnraux. Descartes propose cette n une thorie des quations dans le Livre troisime de La Gomtrie. Le premier rsultat contenu dans ce livre arme qu'une quation en une variable a un nombre de racines gal son degr. Descartes crit ainsi : Sachez donc qu'en chaque quation, autant que la quantit inconnue a de dimensions, autant peut-il y avoir de diverses racines, c'est--dire de valeurs de cette quantit. Descartes entreprend d'expliquer ce rsultat par un exemple. Il explique qu'on obtient l'quation dont les racines sont 2, 3 et 4 en multipliant entre elles les quations x , x 3 2 et x , de sorte que l'on trouve x x x . Les racines ngatives sont prises en compte, pas exactement en tant que nombres ngatifs (Descartes ne veut manipuler que des longueurs, donc des nombres positifs) mais en tant que

4=0

9 + 26

24 = 0

2=0

3=0

racines [qui] sont fausses ou moindres que rien ; comme si on suppose que x dsigne aussi le dfaut d'un quantit qui soit 5, on a

x + 5 = 0;
qui, tant multipli par fait

x3 9x2 + 26x 24 = 0; x4 4x3 19x2 + 106x 120 = 0 n a moins de n racines.

pour une quation en laquelle il y a quatre racines, savoir trois vraies qui sont 2, 3, 4, et une fausse qui est 5. Descartes sait galement que dans certains cas, une quation de degr Il crit ainsi :

Au reste, tant les vraies racines que les fausses ne sont pas toujours relles, mais quelquefois seulement imaginaires, c'est--dire qu'on peut bien toujours en imaginer autant que j'ai dit en chaque quation, mais qu'il n'y a quelquefois aucune
6

Cette mthode avait dj t tudie par des mathmaticiens arabes, voir le paragraphe 4.6.3.

101

quantit qui corresponde celles qu'on imagine ; comme encore qu'on en puisse imaginer trois en celle-ci

x3 6x2 + 13x 10 = 0;
il n'y en a toutefois qu'une relle qui est 2. Mais Descartes ne pousse pas plus loin les investigations sur la nature de ces racines imaginaires. Bien que postrieur Bombelli, Descartes n'utilise pas les nombres complexes (voir le paragraphe 6.2.3). Dans ce Livre troisime, on trouve aussi les formules gnrales pour les racines de l'quation du troisime degr z 3 pz q (Descartes mentionne leur sujet que  Cardan [en] attribue l'invention un nomm Scipio Ferreus ) ainsi que la mthode pour rsoudre les quations du quatrime degr.

7.5

Conclusion

La gomtrie analytique est invente peu prs simultanment par Descartes et Fermat vers 1635. Cette invention trouve son origine dans des rexions mthodologiques sur les mathmatiques, rexions elles-mmes lies la rception des mathmatiques grecques. Les mathmaticiens europens de la n de la Renaissance connaissent l'existence d'une mthode utilise par les anciens gomtres grecs et appele par eux analyse. Les traits grecs permettant la mise en uvre de cette mthode avaient malheureusement t perdus la n de l'Antiquit. Les mathmaticiens europens constatent que la mthodologie algbrique, qui permet grce la notion d'inconnue de placer dans le calcul les grandeurs cherches sur le mme plan que les grandeurs donnes, peut servir de substitut cette mthode d'analyse. C'est la raison pour laquelle l'introduction des mthodes algbriques en gomtrie est appele  gomtrie analytique . Le mariage entre algbre et gomtrie prote aux deux disciplines. D'une part, l'algbre est transforme de faon permettre la manipulation d'expressions comportant des grandeurs symboliques, une tche plus gnrale que la simple tude des procds de rsolution d'quations numriques. Pour que l'algbre puisse jouer son rle d'outil universel, il convient galement de dvelopper une thorie gnrale des quations. Du ct de la gomtrie prsent, les problmes d'existence et de construction peuvent tre dsormais traits de faon systmatique grce l'algbre. L'algbre permet par ailleurs une meilleure organisation des connaissances gomtriques : la prsence d'une mme quation dans deux problmes dirents rvle un lien cach ; les courbes peuvent tre classes de la plus simple la plus complexe simplement en examinant le degr des quations qui les dnissent. La dcouverte du lien entre courbes dans le plan et quations en deux variables est importante deux titres. Le premier est que l'quation contient beaucoup d'information sur la courbe : non seulement elle dcrit la position des points de la courbe, mais elle permet aussi de dterminer les tangentes, la convexit, etc. Descartes et Fermat ont conscience de cela, puisque chacun des deux met au point une mthode pour dterminer les tangentes une courbe partir de son quation. La deuxime raison est que grce aux quations, il devient possible de considrer de nombreuses nouvelles courbes. L'tude de ces courbes va alimenter la rexion des mathmaticiens dans les annes 16401680, accompagnant ainsi la cration du calcul innitsimal. 102

Chapitre 8

Les origines du calcul innitsimal


Rsum et objectifs du chapitre
Ce chapitre expose quelques unes des mthodes que les mathmaticiens employaient dans les deux premiers tiers du XVIIe sicle pour tudier les questions qui, aujourd'hui, sont du ressort du calcul direntiel et intgral. Il montre les progrs que l'utilisation du calcul algbrique a permis d'accomplir et souligne le caractre dispers et non systmatique des mthodes.

8.1

Introduction

Au dbut du XVIIe sicle, l'attention se porte sur des problmes de gomtrie qui n'avaient pas t tudis de faon systmatique par les gomtres grecs de l'Antiquit. Parmi ces problmes se trouvent la dtermination des tangentes une courbe, les problmes de rectication (dtermination de la longueur des courbes), de quadrature (dtermination de l'aire des surfaces) et de cubature (dtermination du volume des solides), la recherche des centres de gravit des lignes, des surfaces et des solides, et l'tude des questions de cinmatique (c'est--dire l'tude du mouvement). Les Grecs de l'Antiquit s'taient dj intresss ces questions. Ainsi Archimde avait eectu la quadrature de plusieurs surfaces et la cubature de quelques volumes (voir le paragraphe 2.7.1). Chemin faisant, Archimde avait dtermin les centres de gravit de ces gures. Il avait galement dtermin les tangentes une gure plane appele aujourd'hui  spirale d'Archimde . De son ct, Apollonius avait fait l'tude complte des tangentes aux coniques (voir le paragraphe 2.7.2). Au dbut du XVIIe sicle, les mathmaticiens europens se mettent examiner de nouvelles gures gomtriques, obtenues par des constructions varies. Par exemple, la gomtrie analytique invente dans les annes 1630 par Descartes et Fermat permet de dnir de nombreuses nouvelles courbes. Les mthodes des anciens Grecs montrent leurs limites sur ces nouveaux exemples. En revanche, les ressources du calcul algbrique permettent aux mathmaticiens europens du XVIIe sicle de rsoudre les problmes que ces nouvelles gures suggrent. Les premiers rsultats sont obtenus par des raisonnements ad hoc, spciques au problme tudi, puis progressivement, des mthodes gnrales sont mises au point. Nous dresserons un bilan de la situation dans le paragraphe 8.8. 103

8.2

Les conditions de travail des mathmaticiens au XVIIe sicle

Avant d'aborder l'tude des direntes mthodes mises au point au cours du XVIIe sicle, il nous faut dire quelques mots sur la situation des savants l'poque. Au XVIIe sicle en Europe, il n'y a pas de systme tabli d'enseignement suprieur ou de recherche, et les savants ne sont pas rmunrs pour leurs contributions aux progrs de la science. Ceux d'entre eux qui ne disposent pas d'une fortune personnelle doivent donc faire coexister leur activit scientique avec une activit professionnelle. Cette contrainte fait qu'il n'y a qu'une poigne de mathmaticiens actifs dans toute l'Europe, de sorte que le milieu scientique est trs fragile. Ainsi la disparition en 1647 des deux plus importants disciples de Galile, Bonaventura Cavalieri (15981647) et Evangelista Torricelli (16081647), laisse l'Italie sans mathmaticien. La France occupe le haut de l'ache dans les annes 16401650 avec des personnes comme Descartes, Fermat, Blaise Pascal (16231662) ou Gilles Personne de Roberval (16021675) ; mais la relve n'est pas assure, ce qui fait que l'activit mathmatique dcline brutalement en France la n des annes 1650. cette mme date, un professeur l'universit de Leyden (Pays-Bas), Frans van Schooten (16151660), rassemble autour de lui une petite quipe de jeunes mathmaticiens qui perfectionnent les mthodes de Descartes ; mais la plupart des lves de van Schooten, happs par d'autres occupations, ne poursuivent pas longtemps leurs recherches. Seul Christiaan Huygens (16291695), le plus brillant des lves de van Schooten, fera une carrire scientique, aid en cela par sa nomination comme pensionnaire de l'Acadmie Royale des Sciences Paris lors de la cration de cette dernire en 1666. (Nous reviendrons sur les Acadmies des sciences au paragraphe 10.1, quand nous parlerons du XVIIIe sicle.) Un autre point, li au prcdent, est qu'aucune structure n'est en place pour faciliter la communication entre savants. Les diteurs capables de publier un ouvrage de mathmatiques sont peu nombreux et demandent souvent que les auteurs contribuent aux frais d'impression ; de plus, il est gnralement dicile de se procurer les rares livres dits. La plupart des changes scientiques se font par correspondance prive entre les savants, ou par communication orale, le bouche oreille en quelque sorte. Quelques personnages jouent un rle central dans l'organisation des changes pistolaires en servant de relais entre les dirents savants : c'est le cas de Marin Mersenne (15881648) en France dans la premire moiti du XVIIe sicle et de John Collins (16251683) et Henry Oldenburg (16151677) en Angleterre dans la seconde moiti du XVIIe . Mersenne, qui est en contact avec la plupart des savants franais de son poque, comme Descartes, Fermat, Roberval et tienne Pascal, ainsi qu'avec des savants trangers comme Galile et Torricelli, transmet ses correspondants des copies des manuscrits qu'on lui envoie, selon les demandes qui lui sont faites. Mais malgr les eorts de Mersenne, il apparat clairement que l'absence d'un bon systme de communication entre savants fait que le dveloppement des mathmatiques cette poque est plutt irrgulier. En fait, plusieurs des mthodes mises au point sont mal diuses et n'ont que peu d'inuence malgr leur ecacit et leur lgance. De plus, cette situation gnre un bon nombre de conits de priorit et d'accusations de plagiat, c'est--dire d'utilisation de rsultats d'autrui sans mention de leur source. Enn, les mathmaticiens du XVIIe sicle estiment gnralement plus important de savoir trouver la solution d'un problme que d'arriver en donner une preuve parfaite. Dans bien des crits, les rsultats sont prsents sous forme de d. Les auteurs de ces rsultats cachent souvent leurs mthodes, soit pour conserver leur avance sur leurs concurrents, soit pour masquer leur manque de rigueur. Les malentendus qui rsultent de cette pratique est une source 104

frquente de querelles entre les savants.

8.3
8.3.1

L'hritage grec
Problmes de quadratures

Nous avons mentionn dans le paragraphe 2.7.1 qu'Archimde tait parvenu raliser la quadrature des segments de paraboles. Dans le trait Quadrature de la parabole, Archimde s'emploie crire une preuve parfaitement rigoureuse de son rsultat, dans le cadre d'un systme axiomatique compltement explicit. Cette preuve, qui exige de connatre par avance le rsultat auquel on veut arriver, est relativement longue.1 Appelant S l'aire du segment de parabole et T l'aire du triangle (voir la gure p. 39), Archimde commence par construire dans le segment de parabole une suite de polygones de plus en plus gros, qui par remplir nissent 1 1 T , ... 1 T , le segment de parabole, et dont les aires sont successivement T , 4 4 16

1+

1+ +

aire en gris

1+ 1 4

1+ 1 1+ 4 16

1+ 1 + 1 1+ 4 16 64

Ces aires sont donc plus petites que

4 T mais s'en approchent de plus en plus puisque 3 1 1 4 1+ 1 4 + 16 + 64 + = 3 :

ce stade, Archimde utilise un double raisonnement par l'absurde. Si l'on suppose que 4 T , alors comme les polygones nissent par remplir le segment de parabole d'aire S , les S>3 aires de ces polygones deviennent de plus en plus proches de S , donc nissent par dpasser 4 T , ce qui n'est pas le cas. Si l'on suppose que S < 4 T , alors comme les aires des polygones 3 3 4 T , elles nissent deviennent de plus en plus proches de 3 par dpasser S , ce qui est impossible puisque les polygones sont inscrits dans le segment de parabole d'aire S . Ces impossibilits 4T. prouvent l'galit S 3 Cette mthode de preuve, base sur le remplissage d'une gure curviligne d'aire inconnue par des gures rectilignes d'aires connues, fut baptise  mthode d'exhaustion  (du latin exhaurere, puiser) par Grgoire de Saint-Vincent (15841667). La mise en uvre de cette mthode est lourde : d'une part, il faut s'assurer que les polygones remplissent compltement la gure curviligne dont on cherche la quadrature (la mthode usuelle est de prouver par un argument gomtrique que l'aire omise est divise par un facteur au moins deux chaque itration) ; d'autre part, l'absence d'un concept adquat de limite rend ncessaire le recours au raisonnement par l'absurde. Les mathmaticiens du XVIIe sicle reprochent enn la mthode d'exhaustion de n'tre qu'une mthode d'exposition de preuve, inadapte la dcouverte de nouveaux rsultats.

1 Nous renvoyons les lecteurs intresss par davantage de dtails concernant la preuve d'Archimde l'ouvrage Une histoire des mathmatiques, Routes et ddales cit en bibliographie, p. 170 et suivantes.

105

Dans son trait, Archimde explique aussi la mthode qui l'a amen sa dcouverte. Il s'agit de considrations de mcanique. Plus prcisment, Archimde dcoupe la parabole en trapzes trs ns et met par la pense ceux-ci en balance avec des petites tranches du triangle, les deux gures tant places aux deux extrmits d'un levier imaginaire. Cette approche n'est pas rigoureuse car Archimde n'essaie pas de faire rentrer l'ide d'un dcoupage en morceaux de plus en plus ns dans un cadre axiomatique prcis, mais elle est proche de l'esprit des mathmaticiens de la n du XVIe et du dbut du XVIIe sicle. En eet, elle fait appel des dispositifs mcaniques, trs la mode cette poque, et semble prometteuse pour la dcouverte de nouveaux rsultats. Quand les mathmaticiens europens du dbut du XVIIe sicle intresss par les problmes de quadrature se tournent vers l'uvre d'Archimde, ils sont donc naturellement amens essayer de rendre plus commodment maniable l'ide de dcouper les surfaces et les solides en morceaux inniment petits.

8.3.2

Problmes de tangentes

Les gomtres de la Grce antique ont peu abord la question de la dtermination des tangentes une courbe. Il semble y avoir plusieurs raisons cela. D'une part, leur dnition des tangentes tait assez restrictive et peu propice aux gnralisations. Par exemple, Euclide dnit une tangente un cercle comme tant  une droite, qui touche ce cercle, et qui tant prolonge ne le recoupe pas . Cette dnition fonctionne pour les cercles, elle marche aussi pour les coniques, mais elle n'est par contre pas gnralisable toutes les courbes : une droite tangente une spirale par exemple recoupe cette dernire en plusieurs points. Au contraire, notre dnition moderne, qui dcrit une tangente une courbe comme la limite des directions des cordes menes entre deux points de la courbe se rapprochant l'un de l'autre, s'adapte un grand nombre de situations. Mais notre dnition moderne n'est pas compatible avec le savoir des anciens Grecs qui, nous l'avons dj dit, ne disposaient pas d'un concept adquat de limite. D'autre part, les Grecs se sont intresss relativement peu de courbes et n'ont donc pas eu l'occasion de chercher une mthode gnrale permettant la dtermination des tangentes. Hormis le cercle et les coniques, ils n'ont en eet considr que quelques courbes particulires construites spcialement pour la rsolution de certains problmes. Un exemple de telle courbe est fourni par la spirale d'Archimde (gure ci-dessous) : cette courbe, pour laquelle la distance r d'un point au centre est proportionnelle l'angle  form par le rayon avec une droite de rfrence, semble avoir t invente pour apporter une solution aux problmes du genre de la trisection de l'angle : en eet, elle permet de traduire des rapports de longueurs en rapports d'angles et vice-versa. La mthode utilise par Archimde pour tudier les tangentes cette spirale ne peut pas s'adapter d'autres courbes.

106

Les mathmaticiens du XVIIe sicle avaient donc essentiellement tout inventer en ce qui concernait les questions lies aux tangentes.

8.4

De nouvelles gures gomtriques

Les mathmaticiens du XVIIe sicle inventent un grand nombre de nouvelles gures gomtriques, qui suggrent de nouveaux problmes et qui fournissent des exemples sur lesquels l'ecacit des mthodes conues pour traiter les questions de quadrature, de rectication, de tangentes, etc. est teste. L'intrt de l'poque pour les dispositifs mcaniques, visible par ailleurs dans les travaux de Galile sur la chute libre des corps, met la mode les courbes et les surfaces engendres par un mouvement. Un des procds imagins consiste faire tourner une courbe autour d'un axe, pour obtenir des surfaces dites de rvolution. Un autre exemple est fourni par la cyclode, c'est--dire la trajectoire d'un point x la circonfrence d'un cercle lorsque ce dernier roule sur une droite  en termes concrets, c'est la trajectoire d'une valve P sur une roue de bicyclette.

P r'

'

2r

La reprsentation paramtrique moderne de la cyclode est donne par


(

x(') = r(' sin ') y(') = r(1 cos '):

Une autre ide, qui donne elle aussi naissance de nouvelles courbes, est de faire se couper deux surfaces. Voici encore une autre possibilit utilise l'poque : on dessine sur la surface d'un cylindre une gure, en utilisant le fait que le cylindre soit un objet trois dimensions, puis on fait rouler le cylindre sur un plan et on contemple la marque faite sur le plan par la gure. En fait, ces ides traduisent galement le fait que le language mathmatique de l'poque n'tait pas assez riche pour dcrire toutes les situations imagines. Il est en eet aujourd'hui assez facile de dcrire la cyclode l'aide d'une reprsentation paramtrique, mais l'poque, la notion de fonction (et a fortiori de fonction trigonomtrique) n'existait pas. La principale source de nouveaux exemples de courbes provient toutefois de la gomtrie analytique. Grce la mthode que lui et Descartes ont invent, Fermat peut par exemple dnir des  paraboles suprieures  et des  hyperboles suprieures . Ce sont les courbes dont nous cririons aujourd'hui l'quation sous la forme y=b x=a , o a et b sont deux units de longueur et o l'exposant est un nombre rationnel. Le cas correspond la parabole ordinaire et le cas correspond l'hyperbole ordinaire. Les mathmaticiens de la premire moiti du XVIIe sicle, faute d'tre habitus utiliser les exposants fractionnaires ou ngatifs, prsentent toutefois de manire spare les dirents cas possibles de l'quation

( )=( )

= 1

=2

107

(y=b) = (x=a) en distinguant les formes suivantes : (y=b)n = (x=a)m (y=b)n = (a=x)m
y
si

m n m si = n =

avec avec

m, n entiers positifs m, n entiers positifs


y

(paraboles suprieures), (hyperboles suprieures).

y=b = (x=a)2 y=b = (x=a)3 (y=b)3 = (x=a)2

y=b = (a=x)2 y=b = (a=x)3 (y=b)3 = (a=x)2

Toutes ces nouvelles courbes posent de nouvelles questions. Les mathmaticiens du XVIIe sicle essaient par exemple de dterminer la longueur de ces courbes, ainsi que l'aire qu'elles dlimitent ou encore le volume l'intrieur des surfaces de rvolution engendres par la rotation de ces courbes. La cyclode est une courbe qui fascine cette poque (et qui est galement source de bien des querelles  elle est mme appele l' Hlne des gomtres  en rfrence l'hrone de l'Iliade ) : les tangentes cette courbe sont dtermines par Descartes et Roberval, sa quadrature est eectue par Roberval, et sa rectication est trouve en 1658 par le mathmaticien anglais Christopher Wren (16321723). Motivs par ces exemples, les mathmaticiens du XVIIe sicle cherchent donc des mthodes pour rsoudre ces nouveaux problmes. Il y a videmment un grand intrt pour trouver des mthodes gnrales, capables de s'adapter au plus grand nombre de situations possibles.

8.5
8.5.1

Mthodes de quadratures
La thorie des indivisibles

Les mathmaticiens du dbut du XVIIe sicle intresss par les problmes de quadrature ressentent l'obligation de calquer leur manire de rdiger sur le modle des anciens Grecs comme une contrainte qui freine les progrs. L'ide merge alors, selon laquelle il est plus simple d'utiliser librement des quantits inniment petites. Les astronomes Kepler et Galile furent parmi les premiers promoteurs de cette ide. Dans son Dialogue concernant les deux grands systmes du monde de 1632, Galile proclame par exemple que Il est vrai et ncessaire qu'une ligne soit constitue de points, et que le continuum soit constitu d'indivisibles. 108

Faisant cela, il s'loigne du point de vue des philosophes grecs, selon lequel des points sans grandeur mis bout bout ne pouvaient pas former une ligne. (Euclide par exemple ne dnit pas une ligne droite comme un ensemble de points, mais comme  ce qui n'a pas de largeur .) Un lve de Galile, Cavalieri, essaie de transformer cette ide en une thorie plus systmatique. Ses deux livres Geometria indivisibilibus continuorum nova quadam ratione promota (Gomtrie, promue d'une nouvelle manire par les indivisibles du continuum) (1635) et Exercitationes geometricae sex (Six exercices gomtriques) (1647) reoivent une large publicit et exercent une inuence durable durant tout le XVIIe sicle. Ils deviennent rapidement la source la plus cite en matire de quadrature, si l'on excepte les traits d'Archimde. Bien que son concept d'indivisibles soit relativement naf, Cavalieri parvient dvelopper des techniques assez puissantes pour sduire un grand nombre de mathmaticiens de l'poque. Voici ce dont il s'agit. Pour Cavalieri, une surface plane consiste en un nombre indni de lignes droites parallles. Une ligne variable appele rgle se dplace, en restant toujours parallle elle-mme, et dcoupe la surface en lignes, qui sont vues comme les lments indivisibles constituant la totalit de la gure.

L'objectif de Cavalieri est de pouvoir comparer deux gures planes en comparant leurs lments indivisibles. Un rsultat de base de la thorie de Cavalieri s'nonce, avec des notations modernes, de la faon suivante. On contemple deux gures planes F1 et F2 , et on les considre comme formes de leurs lments indivisibles. Si les longueurs `1 et `2 des segments formant ces lments indivisibles sont toujours deux deux gales (`1 `2 ), alors les aires des gures sont gales.

F1

`1

F2

`2

De manire plus gnrale, le rapport entre les aires de deux gures est, d'aprs Cavalieri, gal au rapport entre la longueur totale de leurs lignes indivisibles : aire aire

F1 F2

des longueurs `1 : = somme somme des longueurs `

Cavalieri tend galement sa mthode aux volumes, qu'il mesure en les coupant par des plans parallles les uns aux autres. 109

Utilisant des rsultats de ce genre comme fondement, Cavalieri chafaude une thorie. Un des progrs qu'il fait est de calculer l'aire sous les paraboles suprieures. Construisant les courbes AGC , AHC , AIC , ALC de sorte que

F G=AB = AF=AD F H=AB = (AF=AD)2 F I=AB = (AF=AD)3 F L=AB = (AF=AD)4 ;


Cavalieri parvient montrer que si2

B G H I

E C

F D

Nous appelons (...) AGCD le premier espace diagonal du paralllogramme BD, la gure trilinaire AHCD le second, AICD le troisime, ALCD le quatrime, etc. Alors je dis que le paralllogramme BD est deux fois le premier, trois fois le second, quatre fois le troisime, cinq fois le quatrime, etc. Autrement dit, les aires des surfaces curvilignes AGCD, AHCD, AICD et ALCD valent respectivement la moiti, le tiers, le quart et le cinquime de celle du paralllogramme ABCD. Le raisonnement de Cavalieri est assez complexe. Pour montrer le cas de l'aire de AICD par exemple, il doit comparer la somme des longueurs des segments F I au quart de la somme des longueurs F E , ou encore, comparer la somme des cubes des longueurs F G au quart de la somme des cubes des longueurs F E . Pour parvenir ce rsultat, Cavalieri eectue un calcul assez astucieux, mais dicile comprendre. Les dicults viennent d'une part de l'absence de toute notation algbrique dans le texte de Cavalieri, et d'autre part de l'utilisation du concept ambigu de  tous les cubes du triangle ACD , expression que nous avons traduit abusivement par  somme des cubes des longueurs F G . Cette ambigut fera natre plusieurs critiques sur le travail de Cavalieri. Ce dernier est d'ailleurs conscient des dicults logiques de son approche puisqu'il reconnat la ncessit d'utiliser la mthode d'exhaustion pour rdiger des preuves rigoureuses.

8.5.2

L'cole franaise

La dtermination des aires sous les  paraboles suprieures  tait, nous l'avons dit, un problme d'actualit dans les annes 1630. En 1636, Roberval et Fermat parviennent au mme rsultat que Cavalieri. Ils considrent un entier positif k et deux longueurs AB a et BC b, et s'intressent la courbe d'quation y=b x=a k . (Sur la gure ci-dessous, le point C a

=( )
110

2 Pour le texte complet, voir l'ouvrage A Source Book in Mathematics par D. J. Struik, Harvard University Press, 1969, p. 210 et suivantes.

pour coordonnes a; b et est donc sur la courbe.) Roberval et Fermat cherchent dterminer l'aire situe sous la courbe (en gris sur la gure).
D M K N L C

( )

Pour faire cela, ils partagent le segment AB en n sous-intervalles gaux de longueur a=n (on a choisi n pour faire la gure) et encadrent l'aire cherche entre des sommes d'aires de rectangles inscrits et circonscrits, de la faon suivante :

=7

aire

<

aire

<

aire

Il reste valuer les deux aires en escalier. Les rectangles circonscrits la parabole, ana k 1 , b 2 k , logues IJNM , sont de largeur a=n et ont pour hauteurs successives b n k k n n 3 k k k k n =nk+1. b n , ..., b n . L'aire de la gure de droite est donc ab On calcule tout aussi aisment l'aire des rectangles du genre IJLK et donc l'aire de la gure de gauche. Finalement l'encadrement s'crit

1 +2 +3 + +
nk+1

ab

1k + 2k + 3k + + (n 1)k <
nk+1

aire sous la courbe

< ab

1k + 2k + 3k + + nk : 1 +2 +3 + +

(1)

k k nk . Parvenus ce point, Roberval et Fermat doivent valuer la somme k Roberval rappelle alors la valeur de la somme des premiers nombres, puis calcule celle des premiers carrs, des premiers cubes, etc.

1 + 2 + + n = n(n2+ 1) n + 1) 12 + 22 + + n2 = n(n + 1)(2 6 n(n + 1) 2 3 3 3 1 + 2 + + n = 2


Aprs ces essais pour les petites valeurs de k , Roberval arme qu'il sait montrer l'encadrement

n k k k k 1k + 2k + + (n 1)k < k + 1 < 1 + 2 + + (n 1) + n :

k+1

(2)

On compare alors (1) et (2), et on constate que l'aire sous la courbe et ab= k sont toutes deux encadres par les deux membres extrmes de l'ingalit (1). Comme la dirence entre 111

( + 1)

ces deux membres, qui vaut ab=n, peut tre rendue arbitrairement petite en prenant n assez grand, on en dduit que l'aire sous la courbe vaut ab= k , c'est--dire = k fois l'aire du rectangle ABCD. (Nous avons ici un peu modernis l'argument de Roberval.) Cet nonc gnralise donc toutes les valeurs de k le rsultat de Cavalieri mentionn dans le paragraphe prcdent. Roberval, Fermat ainsi que les autres mathmaticiens franais de l'poque (parmi lesquels tienne Pascal (15881651), le pre de Blaise) obtiennent de nombreux autres rsultats du mme genre. Roberval eectue par exemple la quadrature de la cyclode (il montre que l'aire sous l'arche de la cyclode est le triple de celle du cercle qui l'engendre, voir le paragraphe 8.4 pour la dnition de la courbe) et dtermine les volumes de divers solides obtenus en faisant tourner autour d'un axe des segments de parabole ou d'hyperbole. Fermat quant lui met au point en 1658 une mthode qui permet d'eectuer la quadrature des paraboles et des hyperboles suprieures de manire plus simple que celle explique ci-dessus, puisqu'elle ne k k nk . ncessite pas d'estimer les sommes k Roberval et Fermat ne publient pas leur travaux. Pour Roberval, il s'agit de conserver l'exclusivit de ses mthodes : le poste que Roberval occupe au Collge Royal depuis 1634 est remis au concours tous les trois ans, et Roberval a besoin de garder un avantage sur ses concurrents. Les raisons de l'attitude de Fermat sont moins claires. D'aprs l'historien Michael Mahoney, Fermat n'aurait trouv du plaisir en mathmatiques que dans la rsolution de nouveaux problmes et de ds ; il n'aurait pas t dispos investir du temps dans la rdaction de preuves rigoureuses.

( + 1)

1 ( + 1)

1 +2 +3 + +

8.5.3

Wallis

L'uvre majeure de John Wallis (16161703) est son Arithmetica innitorum (L'arithmtique des innis), publie en 1656. Wallis cherche comprendre les travaux de Cavalieri. Il a entendu parler des mthodes du gomtre italien mais n'a pas pu se procurer ses ouvrages. Il rutilise l'ide de comparer l'aire de deux surfaces en comparant la somme des longueurs des lignes qui constituent ces surfaces, en prcisant qu'il faut supposer que les lignes soient uniformment espaces, comme si elles avaient toutes une mme petite paisseur. Ainsi outill, Wallis compare l'aire d'un triangle avec l'aire du rectangle dont il est la moiti en comparant la somme des longueurs des lignes du triangle la somme des longueurs des lignes du rectangle.

n i

Considrons d'abord que le triangle est form d'un nombre ni n de lignes. Ces lignes tant rgulirement espaces, leurs longueurs forment une progression arithmtique, disons 0, 1, 2, 3, ..., n ( multiplication par une constante prs). Les longueurs des lignes qui forment le rectangle sont toutes gales la plus grande longueur des lignes du triangle, c'est--dire n ( 112

la multiplication par la mme constante prs). Le rapport entre la longueur totale des lignes formant le triangle et celle des lignes formant le rectangle est donc

1 , indpendamment de la valeur de n. Le rapport entre et Wallis calcule que ce rapport vaut 2 1. l'aire du triangle et l'aire du rectangle vaut donc 2 Wallis cherche ensuite comparer l'aire sous la parabole y=b x=a 2 (gure de gauche ci-aprs) et l'aire du rectangle qui la contient. Pour cela, il lui faut, selon le mme principe, calculer la valeur de

0 + 1 + 2 + 3 + + n ; n + n + n + n + + n

=( )

1 1 pour tout nombre entier n ni. Le rapport entre l'aire sous la parabole Cette somme vaut 3 6n et l'aire du rectangle s'obtient alors lorsque les lignes deviennent inniment minces, autrement dit lorsque le nombre n de lignes devient inni (Wallis introduit d'ailleurs ici le symbole 1). 1 , c'est--dire que l'aire sous la parabole est le tiers Dans ce cas limite n 1, le rapport vaut 3 de l'aire du rectangle complet. En prenant le complment de cette aire dans le rectangle, on en dduit que l'aire sous la courbe x=a y=b (gure de droite ci-dessous) est les deux tiers de l'aire du rectangle.

02 + 12 + 22 + 32 + + n2 : n2 + n2 + n2 + n2 + + n2

py
x2 x
Wallis comprend ainsi qu'il y a un sens crire que

p p p p 0 + p 1 + p2 + p3 + + p n 2 1 pn + n + n + n + + pn ! 3 = 1 + 1
2

0 +1 +2 +3 + + 1 + + + + + 1+ p reste valable pour l'exposant k = 1=2 si l'on crit n = n1=2 . Des considrations analogues p mnent aux notations 3 n = n1=3 ou n0 = 1. Wallis nonce alors que le rsultat () est valable
pour toute valeur de k , entire ou fractionnaire, en crivant : Si nous prenons une srie innie de quantits, partant d'une valeur ou de zro, croissant continment dans le rapport de n'importe quelle puissance, entire ou fractionnaire, alors le rapport du total une srie forme d'autant de nombres gaux la plus grande quantit est un divis par l'indice de la puissance plus un. 113

pour n inni. Wallis observe alors que le schma gnral qu'il a observ pour plusieurs valeurs de k entires k k k k nk ! k () k k k n n n nk nk

Encourag par ce succs, Wallis tente d'aborder le problme de la quadrature du cercle par une mthode analogue. La gure ci-dessous le conduit essayer d'estimer la valeur du rapport

n2 0 + n2 1 + n2 4 + n2 9 + + n2 n2 n + n + n + + n
x

1 x2

avec n inni. Wallis choisit d'attaquer ce problme en le gnralisant, plus prcisment en calculant la valeur du rapport

(n2 0)k + (n2 1)k + (n2 4)k + (n2 9)k + + (n2 n2)k n2k + n2k + n2k + + n2k pour n inni et pour direntes valeurs de k . Grce (), Wallis peut calculer les valeurs pour k entier, puis parvient estimer la valeur pour k = 1=2 sous la forme d'un produit inni par
une interpolation astucieuse.3 Il parvient ainsi la formule suivante :

2 4 4 6 6 8 8 10 4 = 3 3 5 5 7 7 9 9 :

8.6

Mthodes de tangentes

Aprs avoir examin dans le paragraphe prcdent les problmes de quadrature, qui sont le prototype des questions qu'aujourd'hui on traite l'aide du calcul intgral, nous examinons prsent les questions de dtermination de tangentes une courbe, qui sont de nos jours du ressort du calcul direntiel. Nous avons vu au paragraphe 8.4 que les mathmaticiens de la premire moiti du XVIIe sicle inventent plusieurs mthodes permettant de construire de nouvelles courbes. Certaines courbes sont fabriques partir du mouvement de dispositifs mcaniques ; d'autres sont dnies par une quation reliant deux longueurs variables, en accord avec les principes de la gomtrie analytique. Pour toutes ces courbes nouvelles se pose le problme de la dtermination des tangentes. Des mthodes gnrales sont recherches. En ce qui concerne les courbes dcrites par un mouvement, les recherches se dirigent en direction de l'utilisation de la notion intuitive de  vitesse instantane , avec notamment les travaux de Roberval et de Torricelli. De leur ct, les inventeurs de la gomtrie analytique, Fermat et Descartes, comprennent qu'il est possible de dterminer les tangentes une courbe directement partir de son quation ; chacun des deux invente sa mthode pour y parvenir. Nous ferons l'impasse sur la mthode de Fermat, bien qu'elle conduise en n de compte des calculs beaucoup plus simples que celle de Descartes. La principale source des dicults auxquelles nous serions confronts si nous nous engagions dans l'tude des textes de Fermat est
3 Le lecteur intress trouvera des dtails sur la construction de Wallis dans le pargraphe 12.2.4 du livre de V. Katz, A History of mathematics, New York : Addison-Wesley, 1998.

114

que ces textes sont rdigs de faon trs concise, voire mme parfois sommaire. Par exemple, le premier texte que Fermat crit au dbut des annes 1630 pour prsenter sa mthode des tangentes est tellement mal rdig que Descartes rejette la mthode de Fermat, armant non sans mauvaise foi que  la mthode de Fermat se trompe toujours  et que Fermat  a dcouvert sa rgle ttons, du moins sans en percevoir clairement ses principes .4 Un autre point dlicat pour le lecteur moderne est que Fermat utilise un concept un peu trange, qu'il nomme adgalit mais qu'il ne dnit pas avec prcision.5 Le lecteur intress par davantage de dtails sur la vie et l'uvre de Fermat est invit consulter le livre de Michael Mahoney indiqu en bibliographie ; nous nous bornerons pour notre part armer que Pierre de Fermat fut (avec Descartes) le plus grand mathmaticien de son poque et que ses travaux concernent aussi bien l'application de l'algbre la gomtrie que la thorie des nombres, dont il fut le prcurseur. Avant de nous lancer dans la description de trois mthodes permettant de dterminer des tangentes, nous devons introduire le vocabulaire utilis cette poque. Sur la gure cidessous, on a reprsent la courbe AMC et un  diamtre  AB . Le segment P M s'appelle  ordonne . La tangente et la normale la courbe issues du point M sont les segments MT et MN , respectivement. La  sous-tangente  est le segment P T et la  sous-normale  est le segment P N . Les mots comme  ordonne ,  tangente ,  sous-normale , etc. dsignent aussi parfois la longueur des segments en question.

C M

8.6.1

Une mthode algbrique : la mthode de Descartes

Dans son ouvrage La Gomtrie datant de 1637, Descartes explique l'importance de savoir trouver les normales une courbe :
Cette critique, d'autant plus svre qu'elle mane de l'auteur du Discours de la mthode, provoque une raction de la part de Fermat, raction qui prend la forme d'un trait intitul Ad eamdem methodum de maximis et minimis (Sur la mme mthode des maxima et des minima) (1638), dans lequel Fermat explique le cheminement des ides qui l'ont conduit sa mthode et rpond point par point aux critiques de Descartes. Fermat rsout galement le d que lui pose Descartes d'utiliser sa mthode  pour trouver les contingentes, par exemple, de la ligne courbe BDN , que [Descartes] suppose tre telle qu'en quelque lieu de la circonfrence qu'on prenne le point B , ayant tir la perpendiculaire BC , les deux cubes des deux lignes BC et CD soient ensemble gaux au paralllpipde des deux mmes lignes BC et CD et de la ligne donne P , c'est--dire en termes modernes de trouver les tangentes la courbe d'quation x3 + y 3 = pxy , o p est une longueur donne l'avance. Le conit entre Descartes et Fermat, qui trouve ses racines dans les inimitis que Descartes voue aux mathmaticiens parisiens avec lesquels Fermat est en contact, est nalement arbitr par Girard Desargues (15911661) qui, estimant que le malentendu est en partie d au manque de clart dans la rdaction de Fermat, conclut prudemment que  M. des Cartes a raison, et M. de Fermat n'a pas tort . 5 Il semble en fait que la statut que Fermat accorde ce terme volue au cours du temps. Au dbut, l'adgalit n'est pour Fermat qu'une rgle de calcul destine cacher la vraie justication de sa mthode. Puis progressivement le concept prend corps et acquiert une signication proche de celle d'un accroissement inniment petit.
4

115

C'est pourquoi je croirai avoir mis ici tout ce qui est requis pour les lments des lignes courbes, lorsque j'aurai gnralement donn la faon de tirer des lignes droites qui tombent angles droits sur tels de leurs points qu'on voudra choisir. Et j'ose dire que c'est ceci le problme le plus utile et le plus gnral, non seulement que je sache, mais mme que j'aie jamais dsir de savoir en gomtrie. Descartes considre une courbe CE et une droite AG. Il repre un point C du plan en appelant x et y les longueurs CM et MA respectivement (voir la gure). Descartes suppose que la courbe CE est dnie  par quelque quation qui explique le rapport qui est entre x et y .

Descartes se donne prsent un point C sur la courbe et se xe comme objectif de trouver la normale en C la courbe CE . Plus prcisment, Descartes cherche dterminer l'intersection de cette normale avec la droite AG. Pour cela, il choisit un point P sur la droite AG et il pose P C s et P A v. L'quation du cercle de centre P et de rayon s P C est alors

x2 + (v y)2 = s2 :
On peut donc obtenir l'ordonne rciproquement :

()

d'un point de ce cercle partir de son abscisse ou

et

x = s2 v2 + 2vy y2

y = v + s2 x2 :

Si l'on substitue la premire de ces expressions dans l'quation qui dnit la courbe, on trouve une quation E portant sur l'inconnue y dont les solutions sont les abscisses des points d'intersection du cercle avec la courbe. De mme, si l'on substitue la seconde de ces expressions dans l'quation de la courbe, on tombe sur une quation F portant sur l'inconnue x dont les solutions sont les ordonnes des points d'intersection du cercle avec la courbe. Aprs avoir donn trois exemples d'un tel calcul, Descartes poursuit ainsi : Or aprs qu'on a trouv une telle quation, au lieu de s'en servir pour connotre les quantits x ou y , qui sont dj donnes, puisque le point C est donn, on la doit employer trouver v ou s, qui dterminent le point P qui est demand. Et cet eet il faut considrer que si ce point P est tel qu'on le dsire, le cercle dont il sera le centre, et qui passera par le point C , y touchera la ligne courbe CE sans la couper ; mais que si ce point P est tant soit peu plus proche ou plus loign du point A qu'il ne doit, ce cercle coupera la courbe, non seulement au point C , mais aussi en quelque autre. Puis il faut aussi considrer que lorsque ce cercle coupe la ligne courbe CE , l'quation par laquelle on cherche la quantit x ou y , ou quelque autre semblable, en supposant P A et P C d'tre connues, contient ncessairement deux racines qui sont ingales. 116

x E

MP

Dans ce texte, Descartes rappelle que le point C est donn, c'est--dire que son ordonne CM et son abscisse MA sont donnes. Descartes nous dit alors que si le point P est un point proche mais dirent du pied de la normale en C la courbe, alors le cercle coupe la courbe non seulement au point C , mais aussi en un deuxime point E proche de C , de sorte que l'quation E possde deux solutions, savoir les abscisses QA et MA des points E et C , et que l'quation F possde deux solutions, savoir les ordonnes EQ et CM de ces mmes points. A contrario, si MA est une racine double de l'quation E , ou si CM est une racine double de l'quation F , alors le point E est confondu avec le point C , de sorte que le cercle est tangent la courbe et que P est le pied de la normale en C la courbe. Pour rsumer, la mthode de Descartes est la suivante. On se donne le point C par ses coordonnes. On prend des grandeurs inconnues s et v satisfaisant et on tablit les quations E et F . Enn on cherche s et v par la condition que l'abscisse de C est racine double de E ou que l'ordonne de C est racine double de F . Pour pouvoir utiliser cette mthode, il faut tre capable de dire si une quation E , portant sur une inconnue y , possde une grandeur donne e comme racine double. Descartes nous dit :

()

On peut traduire ce passage en langage moderne en disant que si R y est un polynme en la variable y et si e est un nombre, alors e est une racine double de l'quation R y si et seulement s'il existe un polynme S y tel que R y y e 2S y . Pour illustrer sa mthode, Descartes prend l'exemple d'une ellipse  dont le ct droit est r et dont le traversant est q . Un thorme d'Apollonius montre alors immdiatement que r y 2 . Descartes cherche le pied P de la normale au l'quation de cette ellipse est x2 ry q e . Il forme alors l'quation E : point C d'abscisse e et d'ordonne re q

Il faut considrer que lorsqu'il y a deux racines gales en une quation, elle a ncessairement la mme forme que si on multiplie par soi-mme la quantit qu'on y suppose inconnue, moins la quantit connue qui lui est gale, et qu'aprs cela, si cette dernire somme n'a pas tant de dimensions que la prcdente, on la multiplie par une autre somme qui en ait autant qu'il lui en manque, an qu'il puisse y avoir sparment quation entre chacun des termes de l'une et chacun des termes de l'autre.

()

()

( )=(

) ()

( )=0

(1 ) qry 2qvy + qv2 qs2 y2 + = 0:


qr

Pour que l'abscisse e de C soit racine double de cette quation, il faut que cette quation concide avec y e 2 , ce qui se traduit par les deux galits

) =0

qry 2qvy qr

= 2ey

et

La premire galit nous donne la valeur

r e + 1 r, ce qui permet de placer P . v =e q 2


117

qv2 qs2 qr

= e2:

8.6.2

Mthodes cinmatiques

La mthode de Descartes explique dans le paragraphe prcdent n'est valable que pour les courbes dnies par une relation polynomiale entre les deux coordonnes x et y . La cyclode ne rentre pas dans ce cadre-l, puisque son quation

(arccos(1 y=r) x=r)2 + (1 y=r)2 = 1


fait intervenir une fonction trigonomtrique. Pour traiter le cas de courbes de ce type, Descartes et Roberval se servent de mthodes de nature cinmatique. Les explications de Descartes sont particulirement claires. Descartes considre un polygone roulant sur une droite. Lors de ce mouvement, chaque sommet de ce polygone suit une trajectoire comme celle dessine sur la gure gauche cidessous. Cette trajectoire est constitue d'une suite P1 P2 , P2 P3 , P3 P4 , ... d'arcs de cercles de centres successifs A1 , A2 , A3 , ... En un point P situ disons sur l'arc P2 P3 , la normale la trajectoire est dirige vers le point A2 . Considrant alors qu'un cercle peut tre regard comme un polygone fait de  cent mil millions  de cts, Descartes passe intuitivement la limite et conclut que la normale en un point P de la cyclode pointe vers le point A de contact entre la ligne de base et le cercle dont le mouvement engendre la cyclode.
P P2 A0 =P1 A1 A2 A3 A4 A5 P3 P4 P5 A6 = P6 A P

Roberval privilgie un point de vue plus mcanique. Il considre que le mouvement du point P sur la cyclode est compos du mouvement de rotation du cercle autour de son centre O et du mouvement de translation de O. Les deux mouvements ayant lieu la mme vitesse, la tangente en P la cyclode est bissectrice de la droite horizontale et de la tangente au cercle.
P

Cette approche cinmatique est galement suivie en Italie par un disciple de Galile, Torricelli, avec lequel Roberval est en contact pistolaire.

8.6.3

Les rgles de Hudde

L'ouvrage de Descartes, La Gomtrie, a le grand avantage pour l'poque de proposer une thorie plutt complte : gomtrie analytique, classication et construction des courbes, dtermination des tangentes (ou plus exactement des normales) une courbe, thorie des quations. Ces qualits assurent une bonne publicit l'ouvrage et sduisent un jeune Hollandais, van Schooten, que Descartes avait rencontr ds la n des annes 1630 Leyde. Aprs un voyage d'tudes Paris, van Schooten se voit orir une chaire de professeur de mcanique l'universit de Leyde. An d'amliorer l'accs un matriel qu'il juge important, van 118

Schooten publie en 1649 une traduction de La Gomtrie en latin, la langue d'change scientique de l'poque, augmente de quelques commentaires et de notes explicatives. Van Schooten s'arrange pour fdrer autour de lui une petite quipe d'tudiants avec laquelle il cherche dvelopper les nouvelles mthodes en mathmatiques. En 1657 ou 1658, un des disciples de van Schooten, Johann Hudde (16291704), met au point des rgles facilitant la dtermination des tangentes. Ces rgles, qui peuvent paratre tranges quand on les voit pour la premire fois, sont en fait trs proches de nos rgles modernes pour calculer la drive d'un polynme. L'origine des ides de Hudde n'est pas trs claire ; il est possible qu'il ait trouv son inspiration dans la mthode des tangentes de Fermat (voir le dbut du paragraphe 8.6). La premire des rgles de Hudde est un critre qui donne une condition ncessaire pour qu'un polynme ait une racine double, chose dont nous avons vu l'utilit pour la mise en uvre de la mthode de Descartes. Hudde arme : Si dans une quation, deux racines sont gales, et si [cette quation] est multiplie par une progression arithmtique, c'est--dire le premier terme par le premier terme de la progression, le second par le second terme de la progression, etc. ; je dis que l'quation trouve en faisant la somme de ces produits doit avoir une racine en commun avec l'quation de dpart. Cette rgle se traduit comme suit en notations modernes. Soit f x un polynme en x, disons f x a0 a1 x a2 x2 an xn :

( )= +

+ +

()

Considrons une progression arithmtique, disons

p; p + q; p + 2q; : : : ; p + nq:

Hudde nous demande de faire le produit de chaque terme de l'quation avec le terme correspondant de la progression, ce qui donne pa0 ; p q a1 x; p q a2 x2 ; : : : ; p nq an xn :

( + )

( +2 )

( + )

La somme de tous ces termes est

Mme l'aide de cette rgle, la mthode de Descartes pour dterminer les normales une courbe conduit gnralement des calculs compliqus. Hudde propose alors une autre rgle de calcul qui fournit les tangentes une courbe directement partir de son quation. Il explique comment procder dans une lettre son matre van Schooten date de 1659 : 119

g(x) = p (x )2 h(x) + qx 2(x )h(x) + (x )2 h0 (x) = (x ) p (x )h(x) + 2qxh(x) + qx(x )h0(x) ; ce qui montre que g (x) a lui aussi comme racine.

qu'en utilisant la rgle pour driver un produit, il vient

g(x) = pf (x) + qxf 0 (x): Ds lors, si est une racine double de f (x), alors f (x) est de la forme (x )2 h(x), de sorte

Hudde arme g x ont une racine commune. L'explication moderne de cette rgle est simple : on observe en eet que

()

g(x) = pa0 + (p + q)a1 x + (p + 2q)a2 x2 + + (p + nq)an xn : qu'avec ces hypothses, f (x) possde une racine double seulement

si

f (x)

et

Mettez tous les termes d'un ct. Supprimez x, y des diviseurs. Ordonnez en puissances dcroissantes de y et multipliez par le terme correspondant de n'importe quelle progression arithmtique. Rptez ce procd pour les termes contenant x. Divisez la somme des premiers produits par celle des seconds. Multipliez le quotient par x. Cela donne la sous-tangente. An d'illustrer la rgle de Hudde, traitons l'exemple du  tre de Descartes , c'est--dire la courbe d'quation x3 y 3 pxy (voir la note 4 p. 115).

+ =

Dans notre calcul, nous utiliserons la progression arithmtique 3, 2, 1, 0, mais n'importe quelle autre progression arithmtique conviendrait aussi bien. La premire tape de la rgle de Hudde consiste ordonner l'quation selon les puissances dcroissantes de y :

1 y3 + 0 y2 px y1 + x3 y0 = 0:
Ensuite, on multiplie chacun des termes de cette quation par le terme correspondant de la progression arithmtique, et on fait la somme des termes obtenus :

3 1 y3 + 2 0 y2 1 px y1 + 0 x3 y0;
soit y 3 pxy . On procde de manire analogue pour la deuxime coordonne x, en utilisant la mme progression arithmtique. Le rsultat est x3 pxy . La rgle de Hudde nous dit que l'on trouvera la sous-tangente au point de coordonnes x; y en prenant le quotient de la premire expression, y 3 pxy , par la seconde, x3 pxy , et en multipliant le tout par x. Ainsi, pour le tre de Descartes,

( )

sous-tangente

3y3 pxy : = x 3 x3 pxy

Nous avons justi plus haut la rgle de Hudde concernant la recherche des racines doubles l'aide d'un calcul de drives ; nous pourrions de mme justier la deuxime rgle ci-dessus concernant la dtermination de la sous-tangente l'aide du concept moderne de drive partielle. Nous ne le ferons pas : l'intrt des rgles de Hudde ne rside pas dans leur contenu mathmatique, mais dans le fait qu'elles tmoignent des recherches menes dans les annes 1650 en vue d'obtenir des mthodes performantes et universelles pour rsoudre les problmes de tangentes. Dans le cas des courbes donnes par une quation polynomiale en les coordonnes, les rgles de Hudde rsolvent compltement la question en rduisant la rponse l'utilisation d'un algorithme. Signalons enn que la rgle concernant le calcul des sous-tangentes avait t dcouverte quelques annes avant Hudde par Ren Franois de Sluse (16221685), un mathmaticien et homme d'glise de la principaut de Lige (dans les Pays-Bas l'poque). Il semble cependant que les travaux de Hudde aient t indpendants de ceux de Sluse ; du reste, les travaux de 120

Sluse ne seront publis que dans les annes 1670, longtemps aprs la publication des travaux de Hudde. la n des annes 1650, van Schooten dcide d'diter nouveau La Gomtrie de Descartes. Dans cette nouvelle mouture, qui parat en 16591661, le texte de Descartes est accompagn de nombreux complments. Van Schooten y expose les rgles de Hudde, ainsi que d'autres travaux eectus par ses disciples, comme par exemple la rectication de la parabole semi-cubique par van Heuraet (voir le paragraphe 8.7.1).

8.7
8.7.1

tablissement de liens entre dirents problmes


La rectication de la parabole semi-cubique

Nous avons vu au paragraphe 8.5 que le travail accompli par plusieurs mathmaticiens dans les annes 16301640 avait permis de comprendre le principe gnral du calcul de l'aire sous les courbes de la forme y=b x=a , o a et b sont des longueurs et o est un nombre rationnel. Autrement dit, les mathmaticiens commenaient comprendre les principes permettant de traiter les problmes de quadrature. Les problmes de rectication des arcs de courbe, c'est--dire la dtermination de leur longueur, avaient en revanche la rputation d'tre beaucoup plus diciles. Dans l'Antiquit, Aristote avait ainsi arm qu'il n'tait pas possible de comparer les rapports entre les lignes courbes et les lignes droites. Deux mille ans plus tard, Descartes reprend son compte l'armation d'Aristote en armant dans La Gomtrie que  la proportion qui est entre les [lignes] droites et les [lignes] courbes n'[est] pas connue, et mme, je crois, ne le [peut] tre par les hommes . Mais en 1658, Wren eectue la rectication de la cyclode, et dans les deux annes qui suivent, trois autres mathmaticiens eectuent la rectication de la  parabole semi-cubique , c'est--dire la courbe d'quation ay 2 x3 , o a est une longueur xe. Ces trois mathmaticiens sont le Franais Fermat, l'Anglais William Neil (16371670), et le Nerlandais lve de van Schooten Hendrik van Heuraet (16331670). C'est ce dernier qui donne l'explication la plus convaincante, dans une lettre qu'il adresse son matre et que ce dernier reproduit dans sa deuxime dition en latin de La Gomtrie. Le principe suivi par van Heuraet est le suivant. On appelle ACE la parabole semi-cubique (gure de gauche ci-dessous), on appelle Q le pied de la normale issue de C , et on pose AM x, MC y. La mthode de Descartes pour calculer la sous-normale QM donne QM x2 = a, d'o

( )=( )

= =3 2

CQ2 = CM 2 + QM 2 = x3 =a + 9x4 =4a2 :

Maintenant, si SR est la tangente en C , et si ST et T R sont traces paralllement MQ et MC respectivement, alors les triangles rectangles ST R et CMQ sont semblables, de sorte que

ST SR

MC CQ

x3 =a + 9x4 =4a

= 2

x3 =a x3 =a + 9x4 =4a2

a=3 : a2 =9 + ax=4

121

E G C S A M R T Q B A
0

F E

R C S T

Van Heuraet construit alors une deuxime courbe GIF , en plaant le point I sur la droite a=3 ST a SR. Mais MC de sorte que MI a2 = ax= . Il vient alors SR MI , d'o ST MI 3 la courbe ACE peut tre approche par une courbe polygonale dont les cts sont des petits segments tels SR, et la surface AGF B peut tre approche par une union de petits rectangles analogues celui de hauteur MI et de largeur ST . En faisant la somme d'galits analogues a SR, on trouve que l'aire AGF B sous la courbe GIF est gale a= fois la ST MI 3 longueur de la ligne courbe ACE . Or la courbe GIF est une parabole, dont on sait eectuer la quadrature depuis l'Antiquit (voir le paragraphe 2.7.1). Tous calculs faits, on trouve que la longueur de la parabole semi-cubique ACE entre le sommet A et le point E de coordonnes x; x3 =a est 3=2

9+

8a 1 + 9x 27 4a

1 :

8.7.2

Le lien entre tangentes et quadratures

En 1668, le mathmaticien anglais James Gregory (16381675) gnralise la mthode de Neil et de van Heuraet et prouve par une dmonstration rigoureuse qu'il est possible de ramener le calcul de la longueur d'une courbe quelconque celui de l'aire sous une autre courbe. Gregory se pose galement la question inverse : tant donne une courbe, peut-on trouver une autre courbe dont la longueur d'arc est gale l'aire sous la premire courbe ? La solution que Gregory apporte ce problme utilise une troisime courbe, dnie de sorte que le point d'abscisse x ait une ordonne gale l'aire sous la premire courbe, mesure de l'origine jusqu' l'abscisse x. Le mathmaticien Isaac Barrow (16301677), anglais lui aussi, crit des noncs encore plus proches de notre thorme fondamental. La proposition 11 de la Xe leon des Lectiones Geometricae (Cours gomtriques) (1670) arme en eet la chose suivante. Soit ZGE une courbe dont l'axe est AD. On suppose que les ordonnes appliques cet axe, AZ , P G, DE , croissent continuellement depuis l'ordonne initiale AZ . Soit enn AIF une courbe telle que si une ligne droite EDF est tire perpendiculairement AD, coupant les courbes aux points E et F , et AD en D, le rectangle contenu par DF et une longueur donne R est gal l'espace intercept ADEZ . On suppose aussi que DE DF R DT et on joint F T . Alors T F sera tangent AIF .

= :

122

F I A R P D

Le texte de cette proposition signie la chose suivante. On part d'une courbe ZGE et on construit une deuxime courbe AIF de sorte que les ordonnes des points de cette courbe soient gales, la multiplication par une longueur R xe l'avance prs, aux aires contenues sous la premire courbe ZGE . Par exemple R fois l'ordonne DF est gal l'aire curviligne ADEZ , et R fois P I est gal l'aire curviligne AP GZ . Barrow nous dit qu'alors, les ordonnes de la courbe ZGE permettent de trouver les tangentes la courbe AIF : plus prcisment, la pente de la tangente en F la courbe AIF est DE=R. (La formulation de Barrow est un peu dirente, en cela qu'il explique comment trouver la sous-tangente DT , mais le rsultat est le mme.) Un autre point intressant est que la preuve par Barrow de cette proposition est rdige la manire des gomtres grecs de l'Antiquit, sans faire appel des mthodes algbriques ou cinmatiques ou des innitsimaux ; la notion de tangente utilise par Barrow est celle des Grecs (voir le paragraphe 8.3.2). Plus loin dans le cours de Barrow, la proposition 19 donne la relation inverse. Barrow part d'une courbe et construit partir d'elle une deuxime courbe dont les points ont pour ordonnes les pentes des tangentes la premire courbe. La conclusion est qu'alors les ordonnes de la premire courbe donnent les aires sous la deuxime courbe. Ces noncs montrent que Barrow voit le lien de rciprocit entre le problme de la dtermination des tangentes et celui du calcul des aires. Cependant Barrow ne comprend pas que ce rsultat peut jouer un rle fondamental s'il est utilis de faon systmatique. D'ailleurs, Barrow ne met pas ces propositions en avant car elles se trouvent noyes au milieu d'autres rsultats.

8.8

Bilan : la situation en 1660

Entre 1600 et 1660, les mathmaticiens europens se mettent utiliser de plus en plus le langage et le formalisme du calcul algbrique en gomtrie. Les notations mises en place par Descartes et promues par van Schooten se rpandent largement. Les mathmaticiens du XVIIe sicle comprennent que les problmes de rectication, de quadrature, de cubature, et de dtermination de tangentes ne sont pas inaccessibles. Des mthodes de plus en plus gnrales sont conues, qui permettent de rpondre ces questions. Ainsi en 1660, la dtermination des tangentes une courbe algbrique (c'est--dire donne par une quation polynomiale) est rduite une procdure, et l'on connat galement l'aire sous les courbes d'quation y x , o peut tre un entier positif ou ngatif, ou mme un nombre rationnel. L'application de ces mthodes se heurte cependant parfois des obstacles ; par exemple, la prsence d'une racine carre cause une grande gne, aussi bien dans les problmes de tangentes

123

que p dans les questions de quadrature (c'est la prsence d'une racine carre dans l'quation R2 x2 du cercle de rayon R qui rend impossible la quadrature du cercle). y Les preuves des anciens Grecs, au premier rang desquels Archimde, sont apprcies pour leur rigueur et admires pour leur lgance, mais les mathmaticiens du XVIIe sicle estiment qu'elles sont trop complexes pour pouvoir servir de base leurs investigations. Ils cherchent plutt des mthodes faisant intervenir des procds algbriques (mthode des tangentes de Descartes, rgle de Hudde), des quantits  indivisibles  ou inniment petites (dans les mthodes de quadrature et de rectication), ou des ides de cinmatique. Des mthodes pour transformer un problme en un autre commencent tre dcouvertes. Il est ainsi montr que les problmes de rectication peuvent se ramener des problmes de quadrature. La relation de rciprocit qu'ont entre elles les questions de quadrature (c'est-dire en termes modernes le calcul d'une fonction primitive) et les problmes de tangentes (c'est--dire un calcul de drive) commence tre perue, tant par une approche cinmatique (par des gens comme Torricelli et Barrow) que par une approche inspire par l'tude des problmes de rectication (avec Gregory). Toutefois, les preuves du thorme fondamental n'apparaissent sous forme publie qu'en 1668 et 1670.

124

Chapitre 9

La cration du calcul innitsimal


Rsum et objectifs du chapitre
Vers 1670, Newton et Leibniz inventent indpendamment l'un de l'autre un calcul innitsimal, qui est l'anctre direct de l'analyse mathmatique moderne. Ce chapitre explique la nouveaut de cette invention et dcrit la rception de la thorie. L'tude d'un exemple permet de voir comment les concepts du calcul innitsimal sont compris et manipuls une poque o la notion de fonction n'existe pas.

9.1

Une nouvelle thorie

Entre les annes 1620 et 1660, plusieurs mthodes sont mises au point pour rsoudre les problmes lis l'tude des gures curvilignes : dtermination des tangentes une courbe, problmes de rectication ou de quadrature, recherche des centres de gravits, etc. Les travaux de Descartes, dont le philosophe franais tait pourtant si er, sont dpasss peine trente ans aprs avoir t rdigs. Dans bien des cas, les mthodes nouvellement mises au point reposent sur la manipulation par le calcul de quantits inniment petites. Des rgles permettant de trouver les tangentes n'importe quelle courbe algbrique ont t trouves et publies vers 1660. Ces rgles constituent une procdure ecace mais dnue de vertu explicative. Bien qu'elles ne soient utilisables que quand la courbe est donne par une quation polynomiale en les deux coordonnes, le sentiment gnral vers 1660 est que le problme de la dtermination des tangentes une courbe donne est rsolu. Les mathmaticiens se penchent alors sur les  problmes inverses des tangentes  : ils se donnent une loi des tangentes et cherchent une courbe y satisfaisant. Dirents travaux eectus dans les annes 16301650 ont permis de connatre l'aire sous  les paraboles et les hyperboles suprieures , c'est--dire en langage moderne les courbes d'quation y x , pour tout nombre rationnel positif ou ngatif. Par additivit, l'aire sous les courbes d'quation de la forme y 1 x 1 n x n est donc connue. Malgr ces rsultats partiels, aucune mthode vraiment gnerale pour la rsolution des problmes de quadrature n'est connue en 1660. Vers 1660, les mathmaticiens commencent clarier les liens entre les dirents problmes. Ils s'aperoivent par exemple qu'on peut transformer un problme de rectication en un problme de quadrature. La relation de rciprocit entre les questions de tangentes et les problmes de quadrature est perue la n des annes 1660 : quadrature et rectication sont des cas particuliers de problmes inverses des tangentes.

125

ce stade du dveloppement des mathmatiques, vers 1660 donc, plusieurs problmes apparaissent. Il faudrait inventer des mthodes plus gnrales, capables de contourner les obstacles causs par exemple par la prsence de racines carres dans les quations. Il faudrait comprendre pourquoi les rgles qui donnent les tangentes une courbe fonctionnent. Il faudrait mettre au point une stratgie gnrale qui permette de systmatiser la recherche des liens entre les dirents problmes inverses des tangentes, voire de classier ces problmes et de les rsoudre. Il est traditionnel d'attribuer la dcouverte de rponses ces questions Newton et Leibniz. Entre 1665 et 1685, indpendamment l'un de l'autre, ces deux hommes russissent organiser en une thorie unie les mthodes inventes par leurs prdcesseurs pour l'tude des lignes courbes et transcrire les arguments gomtriques utiliss jusqu'alors en des rgles de calcul. Plus prcisment, les deux hommes :  dveloppent des concepts (uentes et uxions pour Newton, direntielles et intgrales pour Leibniz) permettant de manipuler commodment les variations innitsimales des grandeurs lies aux courbes ;  mettent au point des notations et des rgles de calcul permettant de manier ces concepts ;  utilisent ces concepts pour traiter les questions de dtermination de tangentes, eectuer des rectications et des quadratures, et obtenir d'autres rsultats indits. Pour ces raisons, on considre que Newton et Leibniz sont les crateurs du calcul innitsimal. Le calcul innitsimal ne commence pas avec Newton ou Leibniz, et ne nit pas non plus avec eux. Il convient nanmoins de bien mettre en vidence leurs immenses apports. D'un ct donc Newton, qui fait le lien entre les mthodes cinmatiques et les mthodes innitsimales, entre les mathmatiques et la physique (le calcul des uxions et la thorie de l'attraction universelle sont frre et sur l'un de l'autre). De l'autre Leibniz, qui dveloppe un systme de notation symbolique trs ecace. C'est en utilisant ce systme de notation que les successeurs de Leibniz, au premier rang desquels les frres Jacob et Johann Bernoulli, vont donner la thorie ses premiers grands succs, en montrant notamment comment le calcul de Leibniz permet de rsoudre et de relier les uns aux autres un grand nombre de problmes inverses des tangentes. Les plans des deux premires parties du chapitre, consacres Newton et Leibniz, sont parallles : aprs avoir expliqu quelques lments biographiques, nous prsentons les travaux de ces mathmaticiens en insistant sur les concepts, les notations et les rgles de calcul qu'ils ont mis au point et les utilisations qu'ils ont faites de leur invention. Cela fait, nous comparons entre elles les thories de Newton et Leibniz. Puis nous expliquons quelle fut la rception de ces nouvelles thories par le milieu savant de l'poque. Nous tudions ainsi la solution par Johann Bernoulli du  problme de la chanette  et observons les particularits propres la n du XVIIe sicle dans l'utilisation du calcul innitsimal. Enn nous voquons les circonstances et les consquences historiques de la querelle de priorit qui clata entre Newton et Leibniz vers 1700.

9.2
9.2.1

Isaac Newton (16421727)


Biographie

Passons rapidement sur l'enfance de Newton  pas trs heureuse, mais pas pauvre non plus. En 1661, Newton entre l'universit de Cambridge pour faire ses tudes. Vers 1664, Newton prend connaissance des mathmatiques de son temps : il lit Euclide, les Clavis ma126

thematicae de Oughtred (un ouvrage d'arithmtique et d'algbre dont nous avons parl au paragraphe 7.3.4), La Gomtrie de Descartes (dans la deuxime dition de van Schooten, laquelle prsente les progrs eectus par Hudde et van Heuraet), les uvres compltes de Vite (galement dites par van Schooten), les Arithmetica Innitorum de Wallis. En 1665 et 1666, l'universit ferme ses portes pour cause d'pidmie. Newton retourne dans son Lincolnshire natal et travaille seul ses recherches. Il fait ses principales dcouvertes en mathmatiques (calcul des uxions et des sries) et en optique (thorie des couleurs). De retour Cambridge, Newton prsente ses rsultats Barrow, alors titulaire de la chaire de mathmatiques de l'universit de Cambridge. Ce dernier, impressionn, recommande alors Newton auprs de ses collgues et l'introduit dans la communaut scientique. C'est ainsi qu'en 1669, Newton succde Barrow comme professeur de mathmatiques Cambridge. En 1672, Newton est nomm membre de la Royal Society pour son invention du tlescope rexion. Cette mme anne, il rdige sa thorie sur la lumire et les couleurs et la communique la Royal Society. Entre 1673 et 1683, les cours que Newton professe l'universit de Cambridge sont consacrs l'arithmtique et l'algbre ; partir de 1684, ses cours traitent de mcanique. Avec les encouragements de Halley, un astronome rput, Newton se lance dans la rdaction des Philosophiae Naturalis Principia Mathematica (Principes mathmatiques de la philosophie naturelle), monographie dans laquelle il expose sa thorie de la gravitation universelle. L'ouvrage, publi en 1687, est le sommet de la pense newtonienne. En 1693, Newton soure d'une dpression nerveuse (c'est dj la seconde en fait). Il cesse toute activit scientique et quitte l'universit de Cambridge en 1695. Couvert de gloire, Newton reoit alors des charges honoriques : il devient directeur de la Monnaie en 1700 et prsident de la Royal Society en 1703. Un trait frappant chez Newton est que, par peur des critiques, il ne publie pas ses rsultats. Par exemple, pour la publication de son ouvrage le plus gnial, les Principia Mathematica , Newton attend que la Royal Society value favorablement le manuscrit avant d'envoyer ce dernier l'imprimeur. De mme, Newton ne publie sa thorie de l'optique qu'en 1704, aprs la mort de Hooke, son principal contradicteur dans le domaine. En mathmatiques, Newton avait rdig ds 1667, 1669 et 1671 trois manuscrits au sujet du calcul des uxions et du calcul des sries, mais il ne les publie qu'en 1693, et encore dans une version trs incomplte. Il faut attendre 1736 pour que le manuscrit complet du Tractatus de Quadratura Curvarum de 1671 soit publi, de faon posthume (et dans une version traduite et modernise). Deux des principales contributions de Newton aux mathmatiques sont le calcul sur les sries de puissance et le calcul innitsimal, qu'il appelle calcul des uxions. Avant d'examiner ces deux techniques, nous allons regarder rapidement un des tout premiers rsultats mathmatiques de Newton.

9.2.2

La formule du binme de Newton


nombres

Les coecients binomiaux successives de la somme de deux

Ck n , qui apparaissent dans le dveloppement des puissances


()

0 n 1 1 n1 + C2 x2 yn2 + + Cn xn y0 ; (x + y)n = C0 n x y + Cn x y n n

sont connus depuis longtemps. La disposition en tableau de ces coecients (qu'on appelle aujourd'hui triangle de Pascal) et sa rgle de formation avaient t dcouvertes en Chine et dans le monde arabe au XIe sicle ; elles taient connues des mathmaticiens europens du XVIe sicle. Dans son Trait du triangle arithmtique publi en 1654, Pascal avait donn une 127

+1 nk k , d'o on analyse dtaille de ces coecients,1 obtenant entre autres la relation k n k+1 n n ( n 1)( n 2) ( n k +1) k . dduit facilement n 123k D'un autre ct, nous avons vu au paragraphe 8.5.3 que Wallis avait dni les puissances xk pour un exposant k fractionnaire dans les annes 1650 : pour deux entiers positifs m et n, xm=n est la racine n de xm et xm=n =xm=n . En 1664, Newton lit les Arithmetica Innitorum de Wallis et, au terme d'un cheminement assez long au cours duquel il devine plus qu'il ne dmontre, il parvient la formule

C =

=1

m m n m=n 2 m m n m 2n m=n 3 P m=n Q + P Q + (P + P Q)m=n = P m=n + m n n 2n n 2n 3n P Q +


Cette formule du binme est le premier rsultat mathmatique important de Newton. Aujourd'hui, on l'crit plutt sous la forme

o peut tre entier ou non. Ce rsultat gnralise la formule () au cas d'un exposant fractionnaire.

2) 3 (1 + x) = 1 + x + ( 2 1) x2 + ( 21)( x + 3

9.2.3

Le calcul sur les sries innies

Durant l'hiver 166465, Newton observe l'analogie entre l'arithmtique des dveloppements dcimaux illimits (c'est--dire, l'criture des nombres fractionnaires avec des chires aprs la virgule) et celle des expressions algbriques avec une innit de termes, qu'il appelle  sries innies de variables . Il crit : Les oprations du calcul sur les nombres et sur les variables tant troitement similaires (...), je suis tonn qu'il ne soit venu l'ide de personne (si l'on excepte N. Mercator avec sa quadrature de l'hyperbole) d'accommoder la doctrine rcemment fonde pour les nombres dcimaux de faon semblable pour les variables, d'autant que cela ouvre la voie des consquences plus impressionnantes. En eet, puisque cette doctrine en espces porte la mme relation l'Algbre que la doctrine des nombres dcimaux porte l'Arithmtique usuelle, les oprations d'Addition, de Soustraction, de Multiplication, de Division et d'Extraction de racine peuvent facilement tre appris de cette dernire, la seule condition que le lecteur soit comptent dans les deux, l'Algbre et l'Arithmtique, et apprcie la correspondance entre les nombres dcimaux et les termes algbriques continus l'inni. (...) Et de mme que l'avantage des dcimaux consiste en ceci, que quand toutes les fractions et les racines ont t rduits eux, ils revtent la nature des entiers dans une certaine mesure, de mme c'est l'avantage des sries innies de variables que des classes de termes plus compliqus (...) peuvent tre rduits la classe des termes simples.

Tractatus de methodis serierum et uxionum, 1671.


Le trait de Pascal est beaucoup plus abouti que les travaux de ses prdcesseurs. Les dductions logiques sont impeccables, avec des raisonnements par rcurrence soigneusement mis en place. De plus, Pascal montre l'utilit des coecients binomiaux pour les questions de combinatoire et de probabilits lmentaires (ce que Pascal appelle  applications au jeu ).
1

128

Ici Newton observe que grce aux dveloppements dcimaux illimits, on peut utiliser les mmes algorithmes de calcul arithmtique (addition, soustraction, multiplication, division, extraction de racine, etc.) pour tous les nombres, qu'ils soient entiers, rationnels, ou qu'ils contiennent une racine. Autrement dit, l'criture dcimale permet de mettre des nombres tels que p ; ::: ou  ; ::: = ; :::;

452 13 = 34 7692

2 + 3 5 = 8 7082

= 3 14159

sur le mme plan, bien qu'ils soient de nature dirente. De manire analogue, les  sries innies de variables  de Newton permettent de reprsenter d'une manire uniforme et propice au calcul toutes les expressions faisant intervenir une variable littrale, mme si elles comprennent un quotient ou un symbole de racine. Ainsi, on peut crire

(2 + 5x + 4x2)=(1 + 2x) = 2 + x + 2x2 4x3 + 8x4 16x5 +


et
p

Mieux encore : les algorithmes permettant d'eectuer les oprations usuelles (quatre oprations arithmtiques et extraction de racines) sur les dveloppement dcimaux illimits fonctionnent galement avec les  sries innies de variables . La premire formule ci-dessus peut ainsi tre trouve en eectuant la division selon les puissances croissantes et la seconde peut tre obtenue grce l'algorithme habituel du calcul des racines carres. La formule du binme, que Newton a obtenue peu de temps auparavant, est utile pour trouver de tels dveloppements. Newton prend le cas P c2 , Q x2 =c2 , m et n comme exemple et obtient

4 6 5x8 2 1 + x2 = 1 + x2 x8 + x 16 128 +

=1

=2

x2 1 (1)  x2 2 1(1)(3)  x2 3 (c2 + x2)1=2 = c + 1 c 2+ 2 c 2 4 c c2 + 2 4 6 c c2 + x x =c+ x + 3 2c 8c 16c5 +


2 4 6
Cette formule redonne pour tion de racine.

c = 1 le dveloppement de

1 + x2 obtenu plus haut par extrac-

9.2.4

Le calcul des uxions

Lecteur des uvres de Descartes (dans l'dition de van Schooten) et de Wallis, Newton est au courant des problmes rcents en gomtrie. Il cherche comprendre les raisons qui font que les mthodes employes par ses contemporains fonctionnent. Newton a l'ide de regarder les grandeurs gomtriques (coordonnes, longueur d'arc, etc.) comme tant engendres par un mouvement. Il cherche une mthode pour reconstruire ces grandeurs partir de la connaissance de leur vitesse d'accroissement, de faon analogue au calcul de la distance parcourue par un mobile dont on connat la vitesse chaque instant. Newton crit : Je ne considre pas les grandeurs mathmatiques comme formes de parties, si petites soient-elles, mais comme dcrites d'un mouvement continu. Les lignes sont dcrites et engendres non pas par la juxtaposition de leurs parties, mais par le mouvement continu de points, les surfaces par le mouvement des lignes, les solides par le mouvement des surfaces, les angles par la rotation des cts, les temps par un ux continu. 129

Considrant donc que les grandeurs qui croissent dans des temps gaux sont plus grandes ou plus petites selon qu'elles croissent avec une vitesse plus grande ou plus petite, je cherchais une mthode pour dterminer les grandeurs d'aprs les vitesses des mouvements ou accroissements qui les engendrent. (...)

Tractatus de methodis serierum et uxionum, 1671.


Newton pose alors deux dnitions : il appelle uente (une traduction littrale en franais serait  quantit qui s'coule ) une grandeur variable dans le temps et appelle uxion sa vitesse d'accroissement. Puis il introduit un systme de notations : la uxion d'une uente x est note x.2 Enn Newton explique les diverses rgles de calcul qui permettent de manipuler ces notions. Une de ces rgles dcrit comment obtenir une relation liant entre elles les uxions quand on connat une relation liant entre elles les uentes. Newton crit :

Arrangez l'quation exprimant la relation donne selon les dimensions d'une quantit uente, disons x, et multipliez ses termes par une progression arithmtique et ensuite par x=x. Eectuez cette opration sparment pour chacune des quantits uentes et ensuite prenez la somme des produits gale rien, et vous aurez l'quation cherche.

Newton donne l'exemple suivant pour expliquer le calcul. On suppose que les uentes x et y sont lies par la relation x3 ax2 + axy y3 = 0. Commenons par la uente x. Arranger l'quation selon les dimensions de x, c'est ordonner les termes selon les puissances de x ; dans notre cas, c'est crire

(x3) (ax2) + (axy) (y3): 3(x3) 2(ax2) + 1(axy) 0(y3):

On choisit ensuite une progression arithmtique, disons 3, 2, 1, 0 et on multiplie les termes de notre quation par ceux de la progression arithmtique. On trouve

La multiplication par

x=x _ donne

3x2x _ 2axx _ + ayx: _


En faisant la mme chose pour y , on trouve (en utilisant la mme progression arithmtique)

3y2y_ + axy: _
La somme des deux expressions, gale zro, donne la relation cherche :

3x2x _ 2axx _ + ayx _ + axy_ 3y2y_ = 0:


La dnition que Newton donne du concept de uente n'est pas autonome, puisqu'elle dpend d'une notion intuitive de vitesse d'accroissement. Newton n'est donc pas en mesure de dmontrer la validit de sa rgle de calcul, mais essaie toutefois de la justier l'aide d'une approche base sur des quantits inniment petites. Reprenant l'exemple de la relation x3 ax2 axy y3 entre les uentes x et y , Newton prend un accroissement innitsimal

=0

En fait, cette notation commode n'apparat chez Newton qu'en 1693. Dans le manuscrit de 1671, les uxions des quantits v , x, y , z sont dsignes par les lettres l, m, n, r, notations qui ne mettent pas en vidence le lien qui unit les uxions aux uentes dont elles drivent.

130

du temps o. Alors xo reprsente l'accroissement innitsimal de x et yo reprsente l'accroissement innitsimal de y . Newton considre un point se mouvant sur la courbe, et qui a pour coordonnes x; y au premier instant et x xo; y yo l'instant juste aprs. La relation x3 ax2 axy y3 tant valable tout temps, elle reste vraie quand on remplace x par x xo et y par y yo. Rendons la parole Newton :

( ) ( +_ +_) + =0 +_ +_ je substitue x + xo _ pour x et y + yo _ pour y, et j'ai

x3 + 3xox _ 2 + 3x _ 2oox + x _ 3o3 ax2 2axox _ ax _ 2oo + axy+ axoy _ + ayox _ + ay_ xoo _ y3 3yoy _ 2 3y_ 2ooy y_ 3o3 = 0:
Maintenant j'ai par la supposition x3 ax2 axy y 3 , j'eace donc ces termes dans l'quation prcdente, et ayant divis par o tous les termes qui restent, j'aurai

=0

3xx _ 2 2axx _ + axy _ + ayx _ 3yy _ 2 + 3x _ 2ox ax _ 2 o + ax _ yo _ 3y_ 2oy + x _ 3o2 y_ 3o2 = 0:
Mais comme o a d tre suppos inniment petit (...), les termes qu'il multiplie sont nuls en comparaison des autres, je les rejette donc, et il me reste

3xx _ 2 2axx _ + axy _ + ayx _ 3yy _ 2 = 0:


Newton retrouve donc avec cette approche le rsultat que sa rgle lui a fourni.

9.2.5

Les applications du calcul des uxions

Nous pouvons rsumer le paragraphe qui prcde en disant que Newton cre deux concepts rciproques l'un de l'autre, les notions de uente et de uxion, et trouve des notations et des rgles de calcul permettant de les manipuler. Ce sont l deux des points dont nous avons dcid au paragraphe 9.1 qu'ils justient de considrer Newton comme un inventeur du calcul innitsimal. Il nous faut maintenant indiquer comment Newton utilise son calcul. La tche nous est facilite par Newton lui-mme qui, m par le dsir de disposer de rgles permettant de retrouver facilement tous les rsultats qu'il connat, dresse des listes de mthodes et de formules gnrales et montre en dtail comment les appliquer sur un grand nombre d'exemples. Pour dterminer les tangentes une courbe par exemple, Newton s'appuie sur les considrations cinmatiques suivantes : si le point de coordonnes x; y se dplace sur la courbe, les coordonnes de ce point aprs un accroissement innitsimal o du temps seront x xo; y yo .

( )
yo _

( +_ +_ )

y t

xo _

sous-tangente

131

On voit alors sur la gure que le triangle dont les cts ont pour longueurs xo et yo est semblable au triangle rectangle form par la sous-tangente t et l'ordonne y , d'o l'quation

t=y

xo _ yo _

_: =y x y _ _ _

Pour connatre les tangentes une courbe d'quation connue, il sut donc d'utiliser le calcul des uxions pour obtenir la relation qui lie les uxions x et y , puis d'utiliser la formule cidessus pour obtenir la sous-tangente t. Grce ce raisonnement, les rgles de Hudde (dcrites au paragraphe 8.6.3) peuvent tre vues comme consquences des rgles de calcul des uxions (expliques au paragraphe 9.2.4). Ainsi Newton fournit une justication lgante des rgles de Hudde. Il va mme plus loin en appliquant sa mthode des tangentes dans d'autres systmes de coordonnes que le systme cartsien (comme le systme de coordonnes polaires). Newton s'intresse galement la recherche des points d'inexion d'une courbe, une question qui avait t tudie avant lui, par Fermat notamment. En revanche, son tude de la  quantit de sinuosit d'une ligne  (ce qu'aujourd'hui on appelle la courbure) est sans prcdent. Le problme gnral est le suivant. On considre une courbe et un point M sur cette courbe. On cherche un point O sur la normale en M la courbe de sorte que le cercle de centre O et de rayon R OM colle le plus possible la courbe. Newton explique comment son calcul des uxions permet de rpondre ce problme en montrant que si l'on appelle x et y les coordonnes du point de la courbe et si l'on pose z y=x, alors le rayon de courbure de la courbe au point M x; y est donn par R z 2 3=2 x=z .

=( )

=_ _ = (1 + ) _ _

R O x

Non seulement Newton invente ce problme de toutes pices, inspir par la seule lecture de la mthode des tangentes de Descartes et des rgles de Hudde (voir les paragraphes 8.6.1 et 8.6.3), mais en plus il montre comment trouver de faon algorithmique les centres et les rayons de courbure. Newton s'intresse galement aux problmes de quadrature et de rectication. Il montre que ces deux problmes conduisent des  quations uxionnelles , c'est--dire des relations faisant intervenir des uentes et leurs uxions. Ainsi la uxion de l'aire z sous une courbe jusqu'au point d'abscisse x et d'ordonne y est donne par la relation z yx, et la uxion de la longueur s de l'arc de courbe jusqu'au mme point est donne par s2 x2 y2 . (La gure de gauche ci-aprs illustre le fait que, durant un accroissement innitsimal o du temps, l'accroissement zo de l'aire z est gal l'aire d'une surface assimilable un rectangle de hauteur y et de base xo, d'o zo y xo. La gure de droite indique pour sa part que pendant l'accroissement innitsimal o du temps, le point parcourt la longueur so en se dplaant le long de l'hypothnuse d'un triangle rectangle dont les cts de l'angle droit ont pour longueurs xo et yo.)

_= _ _ =_ +_

_ = _

132

zo _ = y xo _ z x xo _ y

y so _ s xo _ x yo _

ce stade, Newton est en mesure de traduire dans le langage des uxions la plupart des problmes concernant la gomtrie des lignes courbes. Cette mthode le conduit soit une formule explicite, soit une  quation uxionnelle . Les cas les plus simple de telles quations consistent trouver une uente dont on connat la uxion. Newton ne dispose pas d'une mthode gnrale, mais il a confectionn dans son trait Tractatus de quadratura curvarum une table de uxions et de uentes, analogue nos tables de primitives modernes, qui lui permet d'crire une solution explicite dans bon nombre de cas. Lorsqu'il se trouve confront des quations uxionnelles plus compliques, Newton utilise ses  sries innies de variables . Par exemple, Newton est amen considrer l'quation z x= x pour trouver l'aire z sous l'hyperbole y = x . Dveloppant la fraction en srie innie, Newton crit

x _ _ (1 x + x2 x3 + ); 1+x =x puis, en prenant la uente xk+1 =(k + 1) de chacun des termes x _ xk , il obtient z _= z =x x2 x x + 2 3 4 +
2 3 4 3 4

= 1 (1 + )

_ = _ (1 + )

Or il tait connu depuis les travaux de Saint-Vincent que cette aire tait lie aux logarithmes. Cela amne donc Newton la dcouverte de la formule

ln(1 + x) = x x2 + x3 x4 +
aujourd'hui appele formule de Mercator en hommage au savant danois migr en Angleterre Nicolaus Mercator (16201687). Ce dernier dcouvre cette formule peu prs en mme temps que Newton, mais il la publie ds 1668, c'est--dire vingt-cinq ans avant la publication des travaux de Newton. Par une mthode analogue base elle aussi sur le calcul des uxions, Newton obtient les dveloppements en srie du sinus, du cosinus et de l'arc sinus.

9.3
9.3.1

Gottfried Wilhelm Leibniz (16461716)


Biographie

Aprs une enfance plutt studieuse, Leibniz entame ds l'ge de quatorze ans en 1661 des tudes de philosophie et de droit l'universit de Leipzig. Leibniz se rend Ina pendant le semestre d't 1663 pour tudier les mathmatiques, car l'enseignement qu'on en donne Leipzig est mdiocre. Leibniz est sduit par la rigueur logique que permet l'approche dductive en mathmatiques. Leibniz commence galement rchir son grand projet en philosophie : 133

le dveloppement d'un alphabet de la pense humaine, qui permettrait de reprsenter les concepts fondamentaux par des symboles et les penses complexes par des combinaisons de ces symboles. Dans son habilitation de philosophie Dissertatio de arte combinatoria soutenue en 1666, Leibniz cherche ainsi montrer qu'on peut rduire tous les raisonnements et dcouvertes des lments de base tels que nombres, lettres, sons et couleurs. Leibniz devient par ailleurs docteur en droit de l'universit d'Altdorf en 1667. Leibniz commence alors une carrire de diplomate et de conseiller juridique. Il est d'abord au service de l'Archevque-lecteur de Mayence. Lors d'une mission diplomatique Paris en 1672, Leibniz fait la connaissance de Huygens, alors pensionnaire l'Acadmie Royale des Sciences, lequel lui conseille la lecture des uvres de Saint-Vincent et lui propose quelques problmes mathmatiques explorer. Au dbut de l'anne 1673, Leibniz se rend Londres, toujours pour sa mission diplomatique. Il y rencontre quelques mathmaticiens anglais et se rend compte de son retard par rapport aux derniers progrs des mathmatiques. Il essaie de se faire connatre en prsentant avec un succs mitig une machine calculer inacheve aux membres de la Royal Society. De retour Paris, Leibniz redouble ses eorts et lit les traits de Pascal, Descartes et James Gregory, toujours sur les conseils clairs de Huygens. Leibniz commence travailler sur les sries et sur la gomtrie des innitsimaux. En 1674, il informe Oldenburg, le secrtaire de la Royal Society, de son intrt pour le sujet. Oldenburg lui rpond en disant que James Gregory et Newton disposent dj de mthodes gnrales, sans autre prcision. En 1676, Leibniz nit de mettre au point les notations et les rgles de son calcul direntiel. Le protecteur de Leibniz tait mort la n de l'anne 1672. Leibniz avait pu rester quelque temps encore Paris, en partie d'ailleurs dans l'espoir d'y devenir pensionnaire de l'Acadmie Royale des Sciences, mais se rsigne nalement chercher un nouvel employeur. Il entre ainsi en 1676 au service du Duc de Hanovre. Son travail de conseiller de la cour et de bibliothcaire du duc l'amne eectuer dirents travaux ; Leibniz sert galement d'ingnieur et d'historien. Malgr ces obligations professionnelles, Leibniz contribue encore aux mathmatiques, par exemple en laborant le calcul arithmtique avec les nombres en base deux et en tudiant un des premiers exemples de ce qui sera plus tard appel un dterminant. Leibniz retravaille par ailleurs ses projets philosophiques sur la thorie de la connaissance et sur la place du mal dans un monde cr par un Dieu bon. Leibniz voyage beaucoup ; il rencontre et correspond avec la plupart des rudits que compte l'Europe cette poque. Leibniz a souvent uvr pour la dfense de la science. Ainsi en 1682 il soutient la cration d'un journal de sciences Leipzig, les Acta Eruditorum Lipsiensium (Actes des rudits de Leipzig), qui fait contrepoids aux Philosophical Transactions dites Londres depuis 1665 par la Royal Society. Leibniz y publie d'ailleurs deux articles sur son calcul direntiel et intgral en 1684 et 1686. partir de 1695, Leibniz essaie de convaincre les souverains des tats allemands, d'Autriche et de Russie de fonder des Acadmies des Sciences.

9.3.2

Le calcul direntiel

En 1672, Huygens avait pos Leibniz la question de trouver la somme de la srie

1 1 1 1 1 + 3 + 6 + 10 +
134

(Les dnominateurs des termes sont les sommes successives des premiers entiers, savoir , , , etc.) Observant que

1+2 1+2+3

1 1

2 =2 1 2;

1 3

2 =2 2 3;

1 6

2 =2 3 4;

etc.;

Leibniz comprend que

Dans son habilitation de philosophie de 1666, Leibniz avait tudi quelques suites numriques en formant les dirences successives de termes conscutifs. Il reprend cette mthode 1 1 1 1 1 1 1 en 1672 en partant de la suite 1 1 , 2 , 3 , 4 , ... et obtient alors successivement 2 , 6 , 12 , 20 , ... 1 1 1 1 1 1 1 1 1 1 1 1 1 1 puisque 1 2 1 2 , 6 2 3 , 12 3 4 , 20 4 5 , ... Partant alors de la suite 2 , 6 , 12 , 1 1 1 1 1 20 , ... il obtient par le mme procd 3 , 12 , 30 , 60 , ... Leibniz dispose alors ces nombres selon un tableau qu'il appelle  triangle harmonique , dans lequel chaque ligne est la suite des dirences successives de la ligne prcdente.

1 + 1 + 1 + 1 + = 2 2 + 2 2 + 2 2 + 2 2 + 1 3 6 10 1 2 2 3 3 4 4 5 2 et donc que la somme de la srie vaut 1 = 2.

1 1

1 2

1 2

1 6

1 3

1 12

1 4

1 20

1 5

1 30

1 6

1 42

1 7

1 56

1 3

1 12

1 30

1 60

1 105

1 168

Au retour de son voyage d'Angleterre de 1673, Leibniz adapte cette ide au contexte des quantits innitsimale de la gomtrie. De manire plus prcise, Leibniz reprend son compte l'ide de Cavalieri de voir une aire comme une somme de lignes, ide dont il a pris connaissance en lisant les travaux de Saint-Vincent. Semblablement, la pente des tangentes une courbe est mesure par la dirence de deux ordonnes successives menes la courbe. Leibniz a alors l'ide de regarder une variable gomtrique y (coordonne d'un point dcrivant une courbe, longueur d'arc jusqu' ce point, etc.) comme une quantit qui prend une suite de valeurs y1 ; y2 ; y3 ; : : : inniment proches les unes des autres. Avec ce point de vue, on peut alors former la suite des dirences successives y1 ; y2 y1 ; y3 y2 ; : : : . Cette suite de valeurs peut son tour tre vue comme une variable gomtrique, que Leibniz appelle  dirence  ou  direntielle  de y et note dy .3 On peut aussi partir d'une variable z dont

1 1 + 1 1 + 1 1 = 1 1 : 12 20 20 30 30 42 6 42 Autrement dit, Leibniz associe une suite (y1 ; y2 ; y3 ; : : :) la suite des dirences successives (z1; z2; z3; : : :) = (y1; y2 y1; y3 y2; : : : ) ; et il peut retrouver la suite dont il est parti en prenant les sommes partielles (y1 ; y2 ; y3 ; : : : ) = (z1 ; z1 + z2 ; z1 + z2 + z3 ; : : :). 1 1 1 1 12 + 30 + 60 + 105 1 = 1 6 12 +

Il observe ensuite que chaque somme de termes conscutifs dans la suite des dirences est gale la dirence entre deux termes de la suite initiale. Par exemple

Dans ses premiers manuscrits sur le sujet, Leibniz note y=d la direntielle de y . Le raisonnement derrire ce choix est que si y reprsente une ordonne, c'est--dire une longueur, alors sa direntielle reprsente la pente de la tangente, c'est--dire un nombre sans dimension. Or si le symbole d a la dimension d'une longueur, alors dy a l'homognit d'une aire, alors que y=d est un nombre sans dimension. Il convient ainsi d'crire plutt y=d que dy pour la direntielle de y . Cependant, crire une fraction est plus compliqu qu'crire un produit, et Leibniz se persuade rapidement que la notation dy est tout de mme plus R commode. Ces hsitations, ainsi que le choix des symboles : d comme dierentia (dirence en franais) et , le S allong des manuscrits, pour summa (somme en franais), montrent le soin avec lequel Leibniz choisit sa notation.

135

les valeurs successives forment la suite z1 ; z2 ; z3 ; : : : , et prendre la suite des sommes partielles z1 ; z1 z2 ; z1 z2 z3 ; : : : . Cette suite constitue les valeurs successives d'une variable, que R Leibniz appelle l' intgrale  de z et note z . Leibniz a donc dni deux oprations sur les variables. La direntiation, note d, associe R une variable inniment petite dy une variable ordinaire y . L'intgration, note , associe une R R variable inniment grande y une variable ordinaire y ou une variable ordinaire R z une variable inniment petite z . Leibniz peut alors crire une premire rgle de calcul : dy y R et d z z , pour toutes variables y et z . Dans un article intitul Nova methodus pro maximis et minimis, itemque tangentibus, qua nec fractas, nec irrationales quantitates moratur et singulare pro illis calculi genus (Nouvelle mthode pour les maxima et les minima, ainsi que pour les tangentes...) publi en 1684 dans les Acta Eruditorum, Leibniz expose les bases de son calcul. Il indique notamment les rgles de calcul suivantes, dans lesquelles a et b sont des quantits constantes et x, y et v sont des quantits variables :

+ +

(i) (ii) (iii) (iv) (v) (vi)

La rgle (iii) ci-dessus s'appelle aujourd'hui  rgle de Leibniz . Leibniz a mis au point ces rgles pour traduire par un calcul symbolique des mthodes qui auparavant ncessitaient des arguments gomtriques. Il y a notamment t conduit en essayant d'interprter une transformation gomtrique qu'il avait dcouverte et appele  transmutation , et qui permettait de transformer un problme de quadrature en un autre. Dans le langage symbolique, cette transformation se traduit par la rgle de calcul suivante (dans laquelle x et y sont les coordonnes d'un point situ sur une courbe)

da = 0 et d(ax) = a dx. d(x + y) = dx + dy et d(x y) = dx dy. d(xv) = v dx + x dv. d(v=y) = (y dv v dy)=y2 . d(xa ) = axa1 dx. p p b ab d( b xa ) = a b dx x .

1 2

1 y dx + 2 1 2

x dy = xy:

1 2

(y)

Dans notre langage moderne, cette formule s'interprte de la faon suivante : y est vue comme une fonction f de la variable x, et le quotient dy=dx est la valeur f 0 x de la fonction drive f 0 ; value entre les bornes et a, la formule (y) correspond alors l'intgration par parties

1 2

Z a

0
0

()

f (x) dx +

Z a

xf 0 (x) dx = af (a):

1 2

9.3.3

Les applications du calcul direntiel

Nous venons de voir les concepts, les notations et les rgles de calcul forgs par Leibniz. Pour pouvoir pleinement considrer Leibniz comme co-inventeur du calcul innitsimal, il nous faut indiquer quelles applications il tire de sa thorie. Pour simplier nos explications, nous adoptons un langage moderne dans ce paragraphe. Une courbe plane tant donne, on peut examiner plusieurs quantits dpendant du choix d'un point sur cette courbe : l'abscisse x, l'ordonne y , la tangente  , la sous-tangente t, la normale n, la sous-normale  , l'aire z , la longueur d'arc s. Leibniz considre alors une suite 136

de points inniment proches les uns des autres sur la courbe. La suite x1 ; x2 ; x3 ; : : : des abscisses de ces points constitue les valeurs successives de la grandeur x et la quantit dx mesure la variation d'abscisse entre deux points conscutifs de la suite. Les grandeurs y , z , s, t,  , n,  et leurs direntielles peuvent tre interprtes de manire similaire.

 x t

ds dy dx y n z x

dz = y dx

dx

Leibniz examine alors ce qu'il appelle le triangle caractristique. Il s'agit du triangle rectangle innitsimal dont les cts de l'angle droit sont parallles aux axes de coordonnes et dont l'hypothnuse est le segment joignant deux points conscutifs de la suite de points sur la courbe. Les longueurs des cts du triangle caractristique sont dx, dy et ds (gure de gauche ci-dessus). Le thorme de Pythagore appliqu au triangle caractristique donne la relation ds 2 dx 2 dy 2 . Le fait que le triangle caractristique soit semblable aux deux triangles rectangles de longueurs de cts t, y et  d'une part, et y ,  et n d'autre part, conduit aux quations

( ) = ( ) +( )

t dy = y dx y ds =  dy

y dy =  dx y ds = n dx

qui permettent de dterminer les tangentes et les normales. Considrons maintenant l'aire z sous la courbe, mesure jusqu'au point de coordonnes x; y . La gure de droite ci-dessus montre que l'aire z dz mesure jusqu'au point de coordonnes x dx; y dy excde z de l'aire du rectangle innitsimal de hauteur y et de base dx. On en dduit l'galit dz y dx. Pour conclure, voici un exemple d'un rsultat indit obtenu par Leibniz en 1693 l'aide de son calcul. La courbe est le cercle de rayon 1. Alors la normale n est gale 1, de sorte que y ds dx. La relation ds 2 dx 2 dy 2 entrane alors ds 2 dy 2 y2 ds 2 . Par direntiation, il vient alors

( )

( + =

+ )

( ) =( ) +( )

( ) =( ) + ( )

d (ds)2
avec

= d (dy)2 + y2 (ds)2 ; = 2 ds d(ds) = d (dy)2 + d y2 (ds)2 + y2 d (ds)2 = 2 dy d(dy) + 2y dy (ds)2 + 2y2 ds d(ds):
137

d (ds)2
et

d (dy)2 + y2 (ds)2

dx ds
1

dy s

x
Leibniz suppose alors que la suite de points inniment proches sur la courbe est choisie de sorte que la suite s2 s1 ; s3 s2 ; s4 s3 ; : : : des valeurs prises par ds soit constante. Grce ce choix, on a la relation supplmentaire d ds , et l'quation prcdente devient

) ( )=0

2 dy d(dy) + 2y dy (ds)2 = 0:
On peut alors simplier et obtenir la relation d dy y ds 2 .4 Leibniz poursuit en recher3 chant la solution sous forme d'une srie y s bs cs5 es7 fs9 , o b, c, e, f , etc. sont des constantes. En direntiant deux fois et en utilisant nouveau la relation d ds , Leibniz obtient

( )+ ( ) = 0 = + + + +

( )=0

y (ds)2 = s (ds)2 + bs3 (ds)2 + cs5 (ds)2 + es7 (ds)2 +

d(dy) = 6 bs (ds)2 + 20 cs3 (ds)2 + 42 es5 (ds)2 + 72 fs7 (ds)2 +

En substituant dans la relation d dy y ds 2 , Leibniz obtient successivement b = , c = ,e = , etc. Leibniz obtient donc ici le dveloppement en srie du sinus :

= 1 120 = 1 5040

( )+ ( ) = 0
3 5

= 16

s s s sin s = s s 3! + 5! 7! + 9!
rsultat que Newton connaissait depuis longtemps mais qu'il n'avait pas publi.

9.4

Comparaison des calculs de Newton et de Leibniz

la n du XVIIe sicle, le calcul innitsimal se prsente sous deux formes. La terminologie, les notations et les rgles de calcul de Newton et de Leibniz sont direntes, mais les deux calculs servent le mme objectif : encoder les arguments utiliss dans la rsolution des problmes de gomtrie innitsimale dans le langage des symboles, des formules et des calculs algbriques. Le tableau ci-aprs prsente les dirences entre les deux versions du calcul.5
Notre langage moderne nonce cette proprit en disant que la fonction y de s dnie par y (s) = sin s 2y vrie l'quation direntielle d 2 = y . ds 5 Cette comparaison s'inspire du cours d'histoire des mathmatiques The Calculus in the Eighteenth Century II : Techniques and Applications de la Open University, fascicule  Origins and development of the Calculus 5  prpar par H. J. M. Bos, Milton Keynes : The Open University Press, 1975.
4

138

Le concept de variable

Newton (vers 1666) Pour Newton, les variables changent dans le temps, elles sont considres comme  uentes , littralement  quantits qui s'coulent . Dans l'approche cinmatique de Newton, le concept fondamental est celui de vitesse d'accroissement de la variable, ou uxion. La mthode de Newton pour trouver l'aire z sous une courbe dcrite par le point de coordonnes x; y est de rsoudre l'quation uxionnelle z yx. Il s'agit donc de trouver la uente z partir de sa uxion yx. Il n'y a pas d'opration d'intgration en tant que telle.

Les uxions et les direntielles Le concept d'intgrale

( )

_=

Quantits inniment petites Notations

Newton hsite utiliser les quantits inniment petites. Une uxion n'est pas une quantit inniment petite mais une vlocit nie. Newton utilise des points pour les uxions, mais il utilise rarement un symbole pour l'opration inverse.

Leibniz (vers 1675) Leibniz considre les variables comme des quantits qui varient sur une srie de valeurs inniment proches. Une grandeur est donc vue comme l'assemblage d'une innit d'lments inniment petits. La direntielle d'une variable s'obtient en formant la suite des dirences successives des valeurs qu'elle prend. Pour Leibniz, l'intgration est une opration de sommation. Elle est dnie indpendamment de la notion de R direntielle. Les relations dy y R et d z z sont dmontres ; elles sont des consquences du fait gnral que former les dirences successives et former les sommes partielles d'une suite sont deux oprations rciproques l'une de l'autre. L'aire sous une courbe, mesure jusqu'au point de coordonnes x; y , s'exprime par R l'intgrale y dx. Leibniz les utilise : si y est une variable ordinaire, alors dy est une variable inniment petite.

( )

Rle des gures

Le formalisme de Newton est moins abouti que celui de Leibniz. Newton utilise frquemment les gures gomtriques et complte les rsultats du calcul en faisant appel l'intuition. Le calcul de Newton est condamn rester relativement proche de la gomtrie.

Leibniz introduit les symboles d et , ce qui met en vidence que la direntiation et l'intgration sont des oprations sur les variables. Ces symboles sont faciles incorporer dans des formules compliques. Le symbolisme mis au point par Leibniz permet de manipuler les formules indpendamment d'un support gomtrique. Leibniz met l'accent sur les rgles d'un calcul formel. Le calcul direntiel de Leibniz repose davantage sur l'algbre que sur la gomtrie. Ce calcul pourra facilement s'manciper de ses origines gomtriques.

139

9.5
9.5.1

La rception du calcul innitsimal


La diusion du calcul des uxions

Les ides de Newton ne se diusrent pas rapidement dans la communaut scientique. Le premier livre exposant de manire synthtique le calcul sur les uxions fut Methodus incrementorum directa et inversa (Mthodes directes et indirectes de l'incrmentation), crit par Brook Taylor (16851731) et publi en 1715. Ce livre contient des innovations importantes ; il explique par exemple la mthode d'intgration par parties et la formule de Taylor. Le trait de Newton De Methodis Serierum et Fluxionum, crit en 1671, ne fut pour sa part publi qu'en 1736, aprs la mort de son auteur et dans une traduction anglaise.

9.5.2

Les frres Bernoulli, promoteurs du calcul direntiel

Le calcul de Leibniz fut popularis trs rapidement. La principale raison pour cela rside assurment dans le fait que Leibniz a promptement rendu ses rsultats publics et qu'il en a assur la promotion travers sa correspondance scientique. Parmi les premiers utilisateurs des mthodes de Leibniz gurent Jacob et Johann Bernoulli, dont les dcouvertes vont consacrer le succs du calcul leibnizien. Les Bernoulli sont issus d'une famille protestante qui avait quitt les Pays-Bas la n du XVIe sicle pour chapper aux perscutions religieuses et s'tait tablie Ble en 1622. Neuf mathmaticiens seront issus de cette famille, chose tout--fait exceptionnelle !
0 @
Nicolaus,

Conseiller A municipal Ble 16231708

Jacob,

Professeur Ble 16541705 Peintre 16871769




Nicolaus,

Peintre 16621716

Johann I, Professeur Groningen et Ble 16671748

Nicolaus,

Nicolaus I,

Professeur Padoue et Ble 16871759

Nicolaus II,

Professeur Berne et l'Acadmie de Saint-Ptersbourg 16951726

Daniel I, Professeur Ble et l'Acadmie de Saint-Ptersbourg 17001782

Professeur Ble 17101790

Johann II,

Johann III,

Directeur de l'observatoire de Berlin, membre de l'Acadmie de Berlin 17441807

Daniel II,

Assistant de Daniel I et brivement professeur Ble 17571834

Jacob II,

Membre de l'Acadmie de Saint-Ptersbourg 17591789

Christoph,

Professeur Halle et Ble 17821863

140

Le premier de la famille s'intresser aux mathmatiques est Jacob. Aprs des tudes de philosophie et de droit, il entreprend un long voyage en Europe pour apprendre les mathmatiques et l'astronomie et noue des contacts avec les principaux savants franais, nerlandais et anglais. Il enseigne la mcanique des solides et des liquides l'universit de Ble partir de 1683 et tudie les ouvrages de Descartes, Wallis et Barrow. Quand il devient professeur de mathmatiques en 1687, son frre cadet de douze ans, Johann, lui demande de lui enseigner sa science. Les deux frres commencent travailler ensemble et sont les premiers mathmaticiens essayer srieusement de comprendre les articles plutt obscurs que Leibniz a publi dans les Acta Eruditorum. Les deux frres obtiennent et publient des rsultats remarquables ds le dbut des annes 1690, acqurant ainsi une grande renomme dans le monde savant europen de la n du XVIIe sicle. Johann voyage alors Paris. Sa comprhension des mthodes de Leibniz lui ouvre des portes. Le marquis Guillaume de L'Hospital l'engage comme professeur particulier pendant les annes 16911692. De retour Ble, Johann poursuit ses travaux, la collaboration avec son frre se transformant peu peu en une relation de rivalit farouche. Les contributions de Johann aux mathmatiques lui valent une proposition de poste de professeur Groningen aux Pays-Bas en 1695. Johann et sa famille restent dix ans l-bas. la mort de Jacob, Johann retourne Ble et prend la succession de son frre comme professeur de mathmatiques l'universit. C'est en grande partie grce aux Bernoulli que le calcul direntiel de Leibniz fut rapidement popularis travers l'Europe. Le premier livre prsentant une synthse du sujet est en eet publi en 1696 par l'lve de Johann Bernoulli, le marquis de L'Hospital. L'ouvrage, intitul Analyse des inniment petits pour l'intelligence des lignes courbes, est pour l'essentiel une rdaction soigne des cours donns par Bernoulli. Il prsente les dnitions des concepts de base et les rgles du calcul innitsimal de Leibniz, ainsi que les applications la gomtrie. L'ouvrage est donc un manuel qui apprend son lecteur mettre les problmes gomtriques sous forme d' quations direntielles , c'est--dire d'quations faisant intervenir des variables et leurs direntielles. Johann Bernoulli complte l'expos de la thorie en publiant en 1742 ses Lectiones mathematicae de methodo integralium (Leons mathmatiques sur la mthode des intgrales), dans lequel il prsente direntes mthodes pour rsoudre les quations direntielles.

9.5.3

Le problme de la chanette

Le problme de la chanette est un exemple assez typique des questions mlant gomtrie et mcanique en vogue dans la deuxime moiti du XVIIe sicle. Il s'agit de dterminer la forme que prend une corde ou une chane inniment exible quand elle pend sous l'eet de son propre poids, suspendue ses deux extrmits. En 1638, Galile avait suggr que la chanette tait un arc de parabole, mais Joachim Jungius (15871657) avait rfut cette armation quelques annes plus tard. En 1690, Jacob Bernoulli remit la question sur la table en proposant dans les Acta Eruditorum Lipsiensum le problme de trouver la forme de la chanette. Trois solutions furent envoyes aux diteurs de la revue : une de Huygens, une de Leibniz, et une de Johann Bernoulli, g alors de seulement 24 ans. Pour parvenir au rsultat en n'utilisant que des mthodes gomtriques classiques, Huygens usa de toute son adresse. En revanche, Leibniz et Bernoulli arrivrent au rsultat de manire plus directe grce au calcul direntiel. Cet pisode fut le premier grand succs public du calcul innitsimal et contribua l'abandon des mthodes gomtriques typiques 141

du XVIIe sicle. L'examen de la solution de Johann Bernoulli sera pour nous l'occasion de voir comment le calcul direntiel de Leibniz tait concrtement utilis vers 1700. En menant une analyse des conditions physiques du problme, Bernoulli montre que la courbe satisfait l'quation dy=dx a=s, o x, y et s sont l'abscisse, l'ordonne et la longueur d'arc (compte partir du sommet) et o a est une constante indiquant que la chane est plus ou moins tendue.

y
Il s'agit alors de trouver la courbe en partant de cette quation dy=dx a=s. Cette dernire s'interprte gomtriquement comme le fait que la pente de la tangente au point x; y est gale a=s. On connat donc la loi des tangentes et on cherche la courbe ; c'est donc un problme inverse des tangentes. La dicult de l'quation dy=dx a=s est que la quantit s ne peut pas s'exprimer facilement en terme des coordonnes x et y , puisque la courbe n'est pas encore connue. Bernoulli eectue alors le calcul suivant (la premire galit a t justie au paragraphe 9.3.3) :

( )

(ds)2 = (dx)2 + (dy)2 = (dx)2 + a (dx)2 s2


d'o

s ds est la direntielle de ps2 a2 a. En appliquant l'opBernoulli observe alors que ps 2 +a2 R rateur aux deux membres de l'quation (z), on parvient donc

dx =

p s2 ds 2 :
s

+a

(z)

x = s2 + a2 a;

c'est--dire
p

Ainsi Bernoulli peut transformer l'quation de dpart

dy=dx = a=

2ax + x2;

dy=dx = a=s en l'quation

s=

2ax + x2:

plus simple car elle ne fait intervenir que les quantits x et y . La traduction moderne de cette dernire quation est la suivante : la fonction la chanette ait pour quation y f x vrie

= () a f 0 (x) = p 2ax + x2 :

telle que

De nos jours, nous achverions la rsolution du problme en calculant Z x   p a dt

f (x) =

2at + t2 = a ln a + x +


x2 + 2ax

a ln a

et cririons l'quation de la courbe sous la forme

y = a ln a + x + x2 + 2ax

a ln a;
142

c'est--dire

x=

a y=a y=a e +e a:

Bernoulli ne peut pas utiliser un tel langage, puisqu'il ne dispose pas de la notion de fonction, donc ne connat pas les fonctions logarithme et exponentielle. Il n'utilise pas non plus l'criture Z x a dt faisant apparatre des bornes d'intgration. p Son langage est au contraire gomtrique : il construit la courbe DJ d'quation u a2 = ax x2 puis il considre, pour une abscisse x, le point E tel que a KE aire HBKDJ . Bernoulli nonce alors son rsultat en disant que le point E est sur la courbe cherche. Cette armation quivaut bien au rsultat moderne, puisque l'ordonne du point E est

2at + t2

2 +
Z x

KE =

1 aire(HBKDJ ) = 1
x

a 0

u(t) dt =

a 0

Z x

2 p a dt 2 :

2at + t

J y B H u

travers l'tude de cet exemple, on voit que le calcul innitsimal possde une forte coloration gomtrique la n du XVIIe sicle : les problmes abords traitent de courbes, de tangentes et d'aires ; les variables reprsentent des grandeurs gomtriques ; les solutions fournissent une construction gomtrique des points rpondant au problme. Il n'est pas encore question de donner la solution sous la forme d'une formule faisant intervenir des fonctions transcendantes (logarithme, exponentielle, fonctions trigonomtriques, etc.)

9.6

La querelle de priorit entre Newton et Leibniz

Les inventions de Newton et de Leibniz sont voisines l'une de l'autre. Les approches des deux hommes sont direntes, mais il est facile de passer des concepts et des notations de l'un ceux de l'autre. De plus, les deux thories ont les mmes applications. Newton fait ses dcouvertes en 16651666, soit dix ans avant Leibniz, mais ne les rend pas publiques avant 1693. Quand Leibniz commence ses recherches en gomtrie des innitsimaux en 1674, il est au courant que Newton possde une mthode gnrale (Oldenburg, le secrtaire de la Royal Society, le lui a crit), mais ne sait pas ce dont il s'agit. la n de l'anne 1675 Leibniz est en possession des principaux ingrdients de sa thorie et cherche avoir l'avis de Newton sur le sujet. Il lui crit par l'intermdiaire d'Oldenburg en lui indiquant quelques unes de ses dcouvertes et en lui demandant s'il sait rsoudre tous les problmes inverses des tangentes. Press par Oldenburg, Newton rpond en insistant sur l'importance et l'tendue de la mthode des sries innies. Leibniz rpond Newton en lui faisant part de ses rsultats sur le sujet ainsi que sur son calcul direntiel. Il prote galement d'un bref passage Londres 143

pour consulter (sous troite surveillance) les pages du trait De analysi de Newton consacres au calcul des sries. Nous sommes alors n 1676. Newton crit une deuxime lettre Leibniz, mais cette lettre met plus de six mois pour parvenir son destinataire. (Oldenburg a tard la rexpdier an que la lettre ne se perde pas pendant le dmnagement de Leibniz de Paris Hanovre.) Dans cette deuxime lettre, Newton, apparemment convaincu que Leibniz a plagi en la maquillant son invention du calcul des uxions, explique qu'il dispose d'une mthode gnrale pour trouver les tangentes et qu'il est capable de rsoudre des problmes inverses des tangentes, mais n'explique pas ses mthodes. Aprs cela, Newton ne rpond plus aux lettres que lui envoie Leibniz. En 1684 et 1686 paraissent les articles de Leibniz sur le sujet. Au dbut des annes 1690, le calcul de Leibniz connat ses premiers succs, grce en particulier aux travaux des Bernoulli. Le premier livre sur le calcul innitsimal, savoir le trait de L'Hospital paru en 1696, expose la version de Leibniz du calcul et ne fait mme pas mention du nom de Newton. Le savant anglais devient certainement jaloux du prestige qu'acquiert ainsi Leibniz. La crise clate en 1711 quand un admirateur de Newton, John Keill, accuse explicitement et publiquement Leibniz de plagiat dans un article qui parat dans les Philosophical Transactions, le journal de la Royal Society Londres. En rponse aux protestations de Leibniz, la Royal Society charge une commission d'examiner l'aaire. L'enqute est conduite avec partialit et le rapport, crit par Newton luimme sous couvert de l'anonymat, conclut la culpabilit de Leibniz. Leibniz rplique par un pamphlet, dans lequel il met le doigt sur une erreur mineure commise par Newton au sujet des drives secondes. Quelques changes de lettres supplmentaires et l'intervention maladroite de Johann Bernoulli en faveur de Leibniz achvent d'envenimer la situation. Cette histoire serait dpourvue d'intrt si elle n'avait eu une consquence importante. la suite de cette querelle, la communaut scientique europenne se scinde en deux parties : les dfenseurs de Newton et ceux de Leibniz. Alors que les mathmaticiens britanniques dfendent la cause de Newton, les personnes en contact avec les Bernoulli utilisent les mthodes, la terminologie et les notations de Leibniz. En France, Newton n'est gnralement pas en faveur, car ses thories physiques, justes, contredisent celles, errones, formules par Descartes cinquante ans plus tt. Pour tirer un bilan grossier de la situation, disons rapidement que le morcellement de la communaut scientique empche la bonne propagation des ides et des dcouvertes au XVIIIe sicle. Les savants anglais prennent ainsi du retard en mathmatiques, puisque les progrs les plus rapides sont eectus sur le continent europen ; et sur le continent, l'animosit contre Newton freine la rception de ses thories physiques.

9.7

Conclusion

En inventant le calcul des uxions, Newton unie plusieurs approches. Il trouve un cadre conceptuel qui lui permet d'une part de donner des interprtations de direntes mthodes de tangentes inventes prcdemment (l'approche de Newton englobe l'approche cinmatique de Roberval mentionne dans le paragraphe 8.6.2 et les rgles du calcul des uxions permettent de comprendre les raisons du bon fonctionnement des rgles de Hudde), et d'autre part de relier commodment direntes catgories de problmes (problmes de tangentes, de quadrature, de rectication, de courbure, etc.) En inventant le calcul direntiel, Leibniz cherche les rgles d'un calcul capable de traduire en symboles les arguments prsents dans les dmonstrations gomtriques utilisant des quantits innitsimales. Leibniz constate que les deux constructions gomtriques fondamentales 144

sont trouver les tangentes et eectuer une quadrature ; il tablit son calcul selon ce modle en dnissant deux oprations de base, la direntiation et l'intgration. Leibniz choisit soigneusement les symboles pour ces deux oprations de faon parvenir l'criture la plus simple et ecace possible. Les rgles du calcul innitsimal permettent de contourner aisment des obstacles qui ncessitaient des astuces spciales avec les mthodes prcdentes, voire taient tout bonnement insurmontables. Ainsi le calcul de Leibniz permet de traiter facilement les expressions contenant une racine carre par exemple. De manire similaire, la thorie des sries innies permet Newton de traiter uniformment toutes les expressions, mme si elles comportent une racine carre ou une puissance fractionnaire. Cette thorie des sries innies est galement vue comme un remde l'impossibilit d'eectuer certaines quadratures ; en l'utilisant, Newton parvient trouver une expression exacte pour l'aire sous l'hyperbole y = x , aire qui n'est autre que le logarithme x. Nous verrons dans le chapitre suivant que l'impact des inventions de Newton et Leibniz sur le dveloppement ultrieur des mathmatiques a t gigantesque, mais dj nous pouvons appuyer cette armation sur l'observation suivante. Aujourd'hui, nous utilisons les concepts de l'analyse (c'est le nom de la branche des mathmatiques laquelle le calcul innitsimal a donn naissance) pour dnir avec prcision ce qui touche aux questions d'aires et de tangentes. Les dnitions du calcul innitsimal ont donc nalement t juges plus fondamentales que les constructions gomtriques. Certes deux sicles d'volution de la pense mathmatique seront encore ncessaires pour arriver cette situation, mais ce sont Newton et Leibniz qui, la n du XVIIe sicle, ont donn le premier lan ce mouvement.

ln(1 + )

= 1 (1 + )

145

Chapitre 10

Le dveloppement de l'analyse au XVIIIe sicle


Rsum et objectifs du chapitre
Les principaux progrs des mathmatiques au XVIIIe sicle proviennent de l'exploration des possibilits du nouvel outil que constitue le calcul innitsimal de Newton et Leibniz. Les rsultats obtenus sont si nombreux qu'il n'est pas possible de dresser l'inventaire des progrs eectus dans un cours gnraliste. Nous limitons donc notre tude la question suivante : comment le calcul innitsimal devient-il au XVIIIe sicle une branche autonome des mathmatiques ? Deux phnomnes ont lieu : d'une part, la manipulation algbrique des formules remplace progressivement l'tude des problmes gomtriques ; d'autre part, le calcul innitsimal se ramie en de nombreuses sous-disciplines. Nous tayons ces armations par des exemples et indiquons les problmes qui motivaient les mathmaticiens du XVIIIe sicle. Puis nous examinons le concept de fonction qu'Euler met au point an de pouvoir manipuler les formules. Enn nous observons que les dicults conceptuelles concernant les fondements logiques du calcul innitsimal ne sont ni ludes, ni rsolues au cours du XVIIIe sicle.

10.1

La science dans la socit des Lumires

Nous laissons le l de l'histoire du dveloppement du calcul innitsimal en suspens le temps d'un paragraphe pour prsenter la place de la science dans la socit europenne au XVIIIe sicle et mentionner les principales volutions par rapport la situation du sicle prcdent. Une premire dirence concerne les mthodes de travail des savants. Au XVIIe sicle, la science tait le fruit d'une rexion prive. Les savants travaillaient de manire isole et communiquaient entre eux par des lettres ; les ouvrages taient rares. Au XVIIIe sicle, la science progresse au contraire grce des dialogues (coopratifs ou polmiques) entre les savants. Plusieurs nouvelles voies permettent aux ides d'tre diuses de manire publique et rapide. Ainsi les revues savantes se multiplient dans la premire moiti du XVIIIe sicle ; leur nombre passe de deux ou trois la n du XVIIe sicle une centaine la n du XVIIIe . Paralllement, les gens curieux de sciences se regroupent localement pour changer leurs rexions : des lieux de dbat, qui prennent gnralement le nom d'acadmies des sciences, sont ainsi institus un 147

peu partout en Europe, par exemple en France Lyon en 1701, Montpellier en 1706, Bordeaux en 1712, Toulouse en 1727, etc. Par ailleurs, la science accde un statut ociel. la n du XVIIe sicle et au dbut du XVIIIe , les monarques qui dirigent les nations europennes fondent de grandes acadmies des sciences : l'Acadmie Royale des Sciences de Paris est cre en 1666, celle de Vienne voit le jour en 1682, puis viennent celles de Berlin en 1700, d'Espagne en 1713, de Saint-Petersbourg en 1724, de Stockholm en 1739, etc. Les monarques trouvent largement leur compte dans cette entreprise. D'un ct, ils s'attachent ainsi durablement les services, l'expertise et le rayonnement scientique d'excellents savants ; les acadmiciens accomplissent en eet diverses tches techniques et administratives pour le monarque qui les emploie (nous verrons un exemple de cela au paragraphe 10.3.2 avec la biographie d'Euler). D'autre part, les acadmies encouragent le progrs technique et scientique, au bnce de la nation ; par exemple, elles apportent des ressources nancires qui permettent l'dition des premires revues scientiques, et elles proposent rgulirement des sujets de concours scientiques dots de prix attractifs. Les savants tirent galement un grand bnce de la cration des acadmies. D'une part, tre membre d'une acadmie est une forme de reconnaissance ocielle. Mieux encore, le statut de pensionnaire garantit une vie matrielle dcente,1 mme si parmi les personnes intresses par les sciences, seul un tout petit nombre russit accder ce statut privilgi.2 Enn, la prsence de collgues brillants fournit aux membres des acadmies un environnement scientique favorable leurs travaux. Enn le XVIIIe sicle est une poque o les savants ont cherch rassembler et organiser leurs connaissances. Dirents ouvrages proposent une synthse ambitieuse des connaissances scientiques : l'Encyclopdie de Diderot et d'Alembert (son titre exact est Dictionnaire raisonn des sciences, des arts et des mtiers ) cotoie par exemple l'Histoire naturelle de Buon, publie en 44 volumes entre 1749 et 1804. De grandes expditions scientiques sont par ailleurs entreprises : Maupertuis et Clairaut partent en Laponie en 1736 mesurer l'aplatissement de la Terre, De Bougainville fait un grand voyage de dcouverte autour du monde dans les annes 1760, Pallas fait des voyages pour tudier la ore de Sibrie et de Mongolie entre les annes 1768 et 1774, La Prouse explore le Pacique dans les annes 1780, etc. Ainsi en quelque sorte la science europenne s'organise au cours du XVIIIe sicle. Les revues savantes et les petites acadmies des sciences de province cimentent la communaut scientique. Les acadmies royales donnent un statut ociel et une rmunration aux meilleurs savants et encouragent le progrs scientique. De vastes ouvrages de synthse confrent une valeur universelle aux connaissances rationnelles.

10.2

Du calcul innitsimal l'analyse

Nous avons montr la n du paragraphe 9.5.3 qu' sa cration, le calcul innitsimal avait une forte coloration gomtrique. la n du XVIIIe sicle, le calcul innitsimal sera devenu une branche autonome des mathmatiques, l'analyse. Nous allons essayer de comprendre le comment et le pourquoi de cette transformation. Pour cela, nous commenons par examiner
1 L'Angleterre constitue ici une exception. La Royal Society est cre en 1660 non pas par le roi d'Angleterre, mais par les savants britanniques, dsireux de se donner un outil facilitant la propagation des connaissances scientiques. La Royal Society ne reoit pas de subvention lui permettant d'orir une pension ses membres ; en fait, elle dpend nancirement des cotisations de ses membres pour couvrir ses frais de fonctionnement (organisation des sances et acquisition de matriel exprimental). 2 L'Acadmie Royale des Sciences de Paris par exemple n'accueille que vingt pensionnaires.

148

les dirences entre le calcul innitsimal de 1700 et l'analyse lmentaire telle qu'elle est enseigne aujourd'hui.

10.2.1

Comparaison entre le calcul innitsimal de 1700 et l'analyse moderne

Le tableau du paragraphe 9.4 prsente les aspects les plus importants des calculs de Newton et de Leibniz. Une comparaison avec notre analyse moderne met en vidence plusieurs dirences importantes :  Le calcul innitsimal de 1700 porte sur des  variables , qui sont des objets intuitifs sans dnition prcise. (Newton et Leibniz ont d'ailleurs des approches direntes de cette notion.) Ces variables reprsentent des grandeurs gomtriques : coordonnes d'un point sur une courbe, longueur d'arc, aire sous une courbe, etc. L'analyse moderne tudie quant elle des fonctions d'une ou plusieurs variables relles, objets qui n'ont pas de rapport direct avec la gomtrie.  La drive d'une fonction est le pendant moderne de la uxion d'une grandeur ou de la direntielle d'une variable. Le changement de cadre s'accompagne toutefois d'une simplication : la drive d'une fonction est une fonction, alors que la direntielle d'une variable ordinaire est une variable inniment petite et que la uxion d'une grandeur est une vitesse d'accroissement.  Enn, l'analyse moderne propose une dnition prcise pour la drive d'une fonction. Cette dnition est base sur la notion de limite et permet d'atteindre la mme prcision dans les raisonnements que celle oerte par la gomtrie d'Euclide. Par contraste, le calcul de Newton repose sur l'ide intuitive de  vitesse d'accroissement  tandis que celui de Leibniz utilise explicitement le concept non dni de  variable inniment petite . La transformation du calcul innitsimal en analyse englobe donc deux changements importants : l'adoption de la notion de fonction au XVIIIe sicle (suivie de celle de fonction drive), puis l'introduction de dnitions prcises bases sur la notion de limite au XIXe sicle. Nous examinerons au paragraphe 10.3 la manire dont le premier de ces deux changements a pris place. Nous allons prsent indiquer plusieurs des raisons qui ont contribu faire de l'analyse une branche indpendante des mathmatiques. Il y a des facteurs externes, dicts par le contexte scientique du XVIIIe sicle, mais le progrs vient aussi de l'tude de questions internes la thorie.

10.2.2

Le rle stimulant des sciences physiques et mcaniques

Les travaux eectus au XVIIe sicle en Italie par les disciples de Galile, en France par Huygens, en Angleterre par Newton, font progresser les sciences physiques, et particulirement la mcanique et l'optique. Des savants comme Newton ou les Bernoulli comprennent que le calcul innitsimal permet de formuler prcisment les lois de la mcanique. Les deux disciplines, calcul innitsimal et mcanique, sont dveloppes conjointement tout au long du XVIIIe sicle, sans tre spares par une frontire. Les noms de Daniel Bernoulli, d'Euler, Laplace ou Lagrange sont d'ailleurs associs l'histoire de la physique presque autant qu' celle des mathmatiques. Alors que le stock de problmes traditionnels issus de la gomtrie des courbes tend s'puiser, l'ouverture de ce nouveau champ d'application suscite l'examen de problmes in149

dits, dont la rsolution ncessite l'invention de nouvelles mthodes et de nouvelles techniques mathmatiques. Petit petit, les grandeurs physiques prennent la place des grandeurs gomtriques dans les formules des mathmaticiens, et le calcul innitsimal devient avant tout le langage naturel pour la formulation des lois de la physique (en mcanique : thorie des oscillations, de l'lasticit, de la gravitation, mcanique des milieux continus ; en optique : recherche des caustiques). Du coup, l'intrt des mathmaticiens se porte davantage sur la manipulation des symboles et des formules. En outre, l'extension du domaine d'application de la thorie en direction de problmes plus concrets et moins gratuits contribue la popularisation de la thorie.

10.2.3

L'exploration des possibilits d'un nouvel outil

La puissance du calcul innitsimal apparat au grand jour quand les successeurs de Newton et Leibniz clarient son usage. Les savants europens se mettent alors explorer les possibilits de ce nouvel outil. Grce lui, des rsultats mathmatiques nouveaux sont rapidement obtenus. La nouvelle thorie pose elle-mme de nouvelles questions. Par exemple, de nombreux problmes se traduisent par une quation direntielle dans le nouveau langage. La recherche des solutions des quations direntielles devient alors une question importante. Un des premiers rsultats non banal dans cette direction est l'invention par Jacob Bernoulli en 1696 de la mthode pour rsoudre les quations direntielles de la forme

dy = A y dx + B yn dx
o Le calcul eectif des sries est galement source de questions : Jacob Bernoulli montre 1 1 1 ainsi que la somme innie 22 32 42 a une valeur infrieure 2, mais ne parvient pas la calculer. Johann Bernoulli, Leibniz, James Stirling (16921770), Abraham de Moivre (16671754) se cassent les dents sur le problme. C'est Euler qui parviendra montrer en 1735 que la somme vaut  2 = . Les progrs eectus au cours du XVIIIe sicle sont incroyablement nombreux. Parfois, une mthode conue pour rsoudre une question prcise se dveloppe en une nouvelle sousdiscipline part entire. Ainsi les mthodes mises au point pour tudier les quantits dpendant de plusieurs grandeurs variables sont systmatises et donnent naissance la thorie des fonctions de plusieurs variables. De mme, l'tude des problmes de recherche d'extrmum, tendue au cas o la quantit minimiser ou maximiser dpend non pas du choix d'un point mais du choix d'une courbe, va conduire au calcul des variations. La mthode des dveloppements en srie, initie par Newton et Leibniz (voir les paragraphes 9.2.3, 9.2.5 et 9.3.3), est une des techniques prfres des mathmaticiens du XVIIIe sicle. Elle leur permet d'une part d'obtenir de nouvelles formules, et d'autre part d'laborer ecacement des tables de logarithmes et des tables trigonomtriques, qui elles-mmes servent dans les problmes d'ingnierie (construction de navires par exemple), de cartographie ou d'astronomie. De faon plus gnrale, les mathmaticiens du XVIIIe sicle sont des virtuoses du calcul, capables de jongler avec des expressions contenant une innit de termes ou de facteurs en extrapolant ces expressions les rgles de calcul connues pour les polynmes. Par exemple, observant que la fonction sinus a pour zros les points ,  ,  ,  , etc., et que zz

A et B sont des expressions polynomiales en la variable x.

1+ + + +

sin

150

quand

z est petit, Euler n'hsite pas crire z sin z = z 1 


z2 =z 1  2

z 1+ 

2 1 4z2

1 2z

2 1 9z2

1 + 2z

z2 1 16 2

1 3z

z2 1 25 2

1 + 3z

sans faire une tude srieuse de la convergence de ces produits innis.

10.3

L'mergence de la notion de fonction

L'analyse devient au XVIIIe sicle l'art de manipuler des formules compliques, faisant intervenir des variables et comportant une innit de termes. Une terminologie adapte ces proccupations est alors adopte par les mathmaticiens : la notion de  fonction .

10.3.1

Prmices

Leibniz utilise le mot  fonction  pour dsigner les quantits gomtriques (coordonnes, sous-tangente, etc.) dpendant du choix d'un point sur la courbe : il s'agit l d'une notion assez dirente de notre concept moderne. En 1718, Johann Bernoulli dnit une fonction comme tant  une grandeur variable forme d'une manire quelconque partir d'une grandeur variable x et de constantes , puis en 1734, Clairaut et Euler adoptent la notation f x . Nous allons maintenant voir comment Euler, la n des annes 1740, met le concept au centre de l'analyse et le dveloppe de faon systmatique.

()

10.3.2

Biographie d'Euler

Leonhard Euler nat en 1707. Son pre est pasteur Riehen, un village tout prs de Ble. Conformment au vu de son pre, Leonhard Euler part en 1720 tudier la thologie et la philosophie l'universit de Ble. Il suit paralllement des cours de mathmatiques auprs de Johann Bernoulli. Ce dernier, convaincu du potentiel de son lve, persuade le pre d'Euler d'autoriser Leonhard abandonner la thologie et se consacrer aux mathmatiques. Lorsque Euler nit ses tudes en 1726, il a dj crit son premier article, une petite contribution un problme mlant gomtrie des courbes et mcanique. En 1727, Euler prend part au concours pour le Grand Prix de l'Acadmie des Sciences de Paris et termine second, une performance plus qu'honorable pour ce jeune homme de vingt ans. Le dcs de Nicolaus Bernoulli, le ls de Johann, cre alors une place vacante l'Acadmie de Saint-Petersbourg. Euler est pressenti pour ce poste. Saint-Petersbourg, il rejoint Daniel Bernoulli, le deuxime ls de Johann, et trouve un environnement scientique extrmement favorable. Rattach au dpartement des sciences physico-mathmatiques, il occupe la chaire suprieure de mathmatiques partir de 1733. La tsarine lui demande de travailler des projets d'ingnierie et de cartographie. En 1740, Euler possde une solide rputation, que lui ont apport ses dj nombreux articles et ses deux premires places au Grand Prix de l'Acadmie des Sciences de Paris en 1738 et 1740. Une cataracte le prive de l'usage de son il droit vers 1740. En 1741, uite des troubles politiques en Russie, Euler accepte l'ore du roi de Prusse Frdric le Grand de venir l'Acadmie des Sciences de Berlin. Il en devient le vice-prsident, et ce titre s'acquitte de la gestion administrative de l'observatoire et des jardins botaniques 151

de l'acadmie. En outre, le roi lui cone des travaux techniques, comme la supervision d'un projet de canal ou la mise en place du systme hydraulique dans les jardins du chteau de Sanssouci Potsdam. Sur le plan scientique, Euler crit entre 1741 et 1766 prs de quatre cents articles ainsi que des livres sur des sujets aussi varis que le calcul des variations, le calcul des orbites plantaires, le mouvement de la lune, la mcanique des solides et des uides, l'artillerie, la ballistique, la navigation, l'analyse, le calcul direntiel... En 1766, des msententes clatent entre Euler et Frdric le Grand. Euler retourne Saint-Petersbourg. Il connat des ennuis de sant de plus en plus grands et devient bientt compltement aveugle. Euler continue travailler avec l'aide d'assistants, tel Fuss, un jeune mathmaticien suisse invit l'Acadmie de Saint-Ptersbourg, qui deviendra le beau petit-ls d'Euler, et qui aide la publication de deux cent cinquante articles en sept ans. Euler meurt le 18 septembre 1783. Il laisse derrire lui une uvre imposante : plus de huit cents articles et une vingtaine de monographies, quoi il faut ajouter les manuscrits non-publis et la correspondance. Les uvres compltes d'Euler occupent plus de soixante-dix volumes, dont trente volumes sont consacrs aux mathmatiques. Trois domaines sont au cur des mathmatiques d'Euler : la thorie des nombres, l'analyse et la mcanique rationnelle. Ces deux derniers domaines sont dvelopps conjointement : quations direntielles, calcul des variations et fonctions spciales servent la rsolution des problmes de mcanique rationnelle, qui en retour est source de questions.

10.3.3

L'Introductio in analysin innitorum d'Euler

En 1748 apparaissent deux ouvrages didactiques d'introduction aux nouvelles mthodes de calcul. L'un de ces ouvrages est un manuel d'enseignement, l'Instituzioni analitiche ad uso della giovent italiana (Cours d'analyse l'usage de la jeunesse italienne) ; son auteur est Maria Agnesi (17181799), une jeune mathmaticienne italienne. Le second ouvrage est l'Introductio in analysin innitorum (Introduction l'analyse des innis) d'Euler, qui comprend deux livres. Le premier livre a pour but de prsenter les bases algbriques des nouvelles mthodes de calcul, notamment celles qui concernent les sries innies ou la manipulation de quantits inniment grandes ou inniment petites. Le second livre donne les applications de ces mthodes la gomtrie des courbes et des surfaces. En adoptant ce plan, Euler tablit une sparation nette entre le calcul avec les innis et la gomtrie. La prface de l'ouvrage conrme ce dessein : Euler explique que l'algbre est ncessaire la bonne comprhension de l' analyse des innis  et sous-entend que le seul lien qui unit cette thorie la gomtrie se trouve dans les applications qu'on peut y faire.3 J'ai vu souvent que les dicults, qui arrtent les Commenans, lorsqu'ils se livrent l'tude du Calcul innitsimal, viennent en trs-grande partie de ce qu'ils veulent s'lever la connoissance de cette nouvelle branche de l'Analyse, n'ayant encore qu'une teinture assez lgre de l'Algbre commune. (...) C'est pourquoi je ne doute pas que les matires que j'ai rassembles dans les deux Livres qui composent cet Ouvrage, ne supplent abondamment ce dfaut. Car non-seulement j'ai fait ensorte de ne rien omettre de ce qu'exige absolument l'Analyse des innis, & de l'explorer avec plus d'tendue & plus de clart qu'on ne le fait ordinairement ; mais j'ai de plus rsolu un assez bon nombre de questions, qui mettront les Lecteurs porte
3 Nous prsentons le texte d'Euler dans la traduction qu'en a donne J. B. Labey en 1796. Ce fait explique quelques archasmes dans la langue.

152

de se familiariser insensiblement, & en quelque sorte contre leur attente avec l'ide de l'inni. J'ai aussi trait par les mthodes de l'Algbre commune plusieurs questions, qui font ordinairement l'objet de l'Analyse innitsimale, an de rendre plus sensible & plus frappant l'accord parfait qu'on remarquera dans la suite entre les deux mthodes. J'ai divis ce Trait en deux Livres. Le premier embrasse ce qui a rapport l'Analyse pure. Dans le second, je dveloppe plusieurs questions gomtriques, dont la connoissance m'a paru ncessaire ; parce qu'ordinairement en traitant de l'Analyse innitsimale, on en fait voir en mme temps l'application la Gomtrie. (...) Contrairement aux traits antrieurs, l'Introductio ne se rduit pas un inventaire des principaux rsultats connus l'poque. Euler choisit en eet de rorganiser le matriel disponible en l'articulant autour de la notion de fonction. Il explique ainsi dans la suite de la prface : Je me suis sur-tout tendu dans le premier Livre sur les fonctions de variables, parce qu'elles sont l'objet de l'Analyse innitsimale. J'y ai enseign la manire de les transformer, de les dcomposer, & de les rduire en sries innies. J'ai fait l'numration de plusieurs especes, auxquelles on doit avoir gard, particulirement dans la haute Analyse. Je les ai d'abord divises en algbriques & en transcendantes. Les premires sont composes de quantits variables combines entr'elles par les oprations ordinaires de l'Algbre, & et les secondes dpendent d'autres oprations, ou des mmes combinaisons que les prcdentes, mais rptes une innit de fois. La subdivision des fonctions algbriques, qui s'ore la premire est celle en rationnelles & en irrationnelles. (...) De fait, les premiers chapitres de l'ouvrage sont consacrs une tude assez systmatique de la notion de fonction. Le chapitre I contient les dnitions : Une quantit constante est une quantit dtermine, qui conserve toujours la mme valeur. (...) Lorsqu'il s'agit de reprsenter ces sortes de quantits par des caractres, on se sert des premires lettres de l'alphabet a, b, c, etc. (...) Une quantit variable est une quantit indtermine, ou, si l'on veut, une quantit universelle, qui comprend toutes les valeurs dnies. (...) On a coutume de reprsenter les quantits variables par les dernires lettres de l'alphabet z , y , x, etc. (...) Une fonction d'une quantit variable est une expression analytique compose, de quelque manire que ce soit, de cette quantit variable et de nombres ou de quantits constantes. et des exemples : Toute expression analytique, qui outre la variable z contiendra des quantits conp stantes, est une fonction de z . Par exemple, a z ; az zz ; az b a2 z 2 ; cz ; etc. sont des fonctions de z .

+3

Euler fait ensuite la distinction entre d'une part les fonctions qu'il appelle algbriques, dont l'expression en fonction des variables ne fait intervenir que les quatre oprations arithmtiques (addition, soustraction, multiplication, division), l'lvation aux puissances, l'extraction des racines, ou la rsolution des quations, et d'autre part les fonctions qu'il appelle transcendantes, qui font subir aux variables d'autres oprations comme prendre des exponentielles, des 153

logarithmes ou des lignes trigonomtriques. Parmi les fonctions algbriques, Euler distingue les fonctions rationnelles, qui sont celles dont l'expression ne fait intervenir que les quatre oprations arithmtiques. Enn les fonctions entires sont celles qui s'expriment partir des variables en n'utilisant que l'addition, la soustraction et la multiplication. Qu'Euler donne une telle classication est le signe qu' ses yeux, la notion de fonction est une abstraction utile car elle englobe tous les cas possibles. Considrer le logarithme, l'exponentielle et les lignes trigonomtriques comme des fonctions et les traiter sur un pied d'galit avec les autres expressions est une des grandes innovations d'Euler. Euler se met ainsi en position d'employer les procds algbriques gnraux (dveloppement, factorisation, etc.) sur toutes les expressions, quelle que soit leur nature. Les rsultats qu'Euler obtient dans les chapitres suivants de l'Introductio montrent la fcondit de cette approche. Voici titre d'exemples quelques uns de ces rsultats. Dans le chapitre VII, Euler tudie le logarithme et l'exponentielle. Il introduit notamment la notation e pour dsigner la base des logarithmes naturels et donne sa valeur e ; : : : avec vingt-trois dcimales exactes. Il obtient galement les dveloppements en sries de l'exponentielle et du logarithme et utilise ce dernier pour calculer les valeurs du logarithme des dix premiers entiers positifs avec vingt-cinq dcimales exactes. Dans le chapitre VIII, Euler explore les lignes trigonomtriques. Il rappelle les formules d'addition usuelles et en donne d'autres, comme

= 2 7182818

Il s'intresse ensuite aux facteurs dans le membre de droite de l'galit


sin a + sin b = tan a + b : cos a + cos b 2

1 = (cos z)2 + (sin z)2 = cos z + p1 sin z cos z p1 sin z ;


cos x p1 sin x cos y p1 sin y = cos(x + y) p1 sin(x + y); cos x p1 sin x cos y p1 sin y cos z p1 sin z = cos(x + y + z) p1 sin(x + y + z);

en utilisant les formules d'addition, il montre que

Son rsultat le plus fameux part de la formule de de Moivre, qu'il redmontre : pour tout entier n, on a n p p

cos(nz) 1 sin(nz) = cos z 1 sin z


Euler en dduit

puis, par un raisonnement assez convaincant mais peu rigoureux car bas sur l'utilisation de quantits inniment grandes et inniment petites, il en dduit les clbres formules4 p p p p p p e+ 1 e 1 e+ 1p e 1  ;   : ; e  1

p p n n cos z + 1 sin z + cos z 1 sin z cos(nz) = ; 2 n n p p cos z + 1 sin z cos z 1 sin z sin(nz) = ; 2p1

cos =
4

+ 2

sin =

Euler est le premier crire la formule eix = cos x + i sin x. Cependant la formule ix = ln(cos x + i sin x), qui est presque quivalente la formule d'Euler, avait t publie ds 1722 par Roger Cotes (16821716), vingt-six ans avant la parution du trait d'Euler.

2 1

= cos

1 sin

154

Dans le chapitre IX, Euler parvient factoriser le membre de droite des quations ci-dessus donnant le sinus et le cosinus et obtient

4 z2 4 z2 4 z2 4 z2 4 z2 cos z = 1 2 1 92 1 252 1 492 1 812

z2 sin z = z 1  2

2 1 4z2

2 1 9z2

z2 1 16 2

z2 1 25 2

Nous arrtons ici l'numration des rsultats obtenus par Euler dans l'Introductio. Faisons toutefois une dernire remarque au sujet de cet ouvrage. Nous avons observ qu'Euler s'autorise manipuler des sries et des quantits inniment petites ou inniment grandes. Il fait le choix en revanche de ne pas recourir au calcul direntiel dans l'Introductio. Ce fait tmoigne de sa volont de montrer que les rsultats qu'il obtient sont indpendants du calcul direntiel. Cela tant, Euler se devait de rdiger des ouvrages exposant le calcul direntiel et la rsolution des quations direntielles. Il le fera quelques annes plus tard, en publiant les Institutiones calculi dierentialis (Cours de calcul direntiel) et les Institutiones calculi integralis (Cours de calcul intgral), respectivement en 1755 et en 17681770.

10.3.4

Rsum : l'apport de la notion de fonction

Vers le milieu du XVIIIe sicle, le calcul innitsimal est devenu l'tude et la manipulation d'expressions algbriques et de sries. Le mot de fonction est utilis pour dsigner les quantits dpendant d'une ou de plusieurs quantits variables. Euler organise son trait d'analyse autour de la notion de fonction ; il montre qu'elle apporte une simplication et une unication dans le langage, en permettant par exemple de mettre le logarithme, l'exponentielle et les lignes trigonomtriques sur le mme pied que les autres expressions. Grce l'autorit scientique d'Euler, la pertinence et l'intrt du nouveau concept sont reconnus trs rapidement par les autres mathmaticiens. Dsormais, plus rien ne lie le calcul innitsimal la gomtrie des courbes. Le calcul innitsimal peut alors devenir une branche pleinement autonome des mathmatiques. La notion de fonction, qui permet la naissance de l'analyse au XVIIIe sicle, demeure aujourd'hui encore un des piliers sur lesquels cette discipline repose.

10.4

La notion de fonction drive

C'est Lagrange (17361813), Giuseppe Lodovico Lagrangia sa naissance, qui introduit la n du XVIIIe sicle les terminologies  fonction primitive  et  fonction drive  ainsi que la notation f 0 x . Voici ce qu'il explique dans son ouvrage Thorie des fonctions analytiques publi en 1797.

()

f (x) + pi + qi2 + ri3 + ; dans laquelle les quantits p, q , r, etc., coecients des puissances de i, seront de nouvelles fonctions de x, drives de la fonction primitive x, et indpendantes de l'indtermine i.
155

Considrons donc une fonction f x d'une variable quelconque x. Si la place de x on y met x i, i tant une quantit quelconque indtermine, elle deviendra f x i , et par la thorie des sries on pourra la dvelopper en une srie de cette forme

( +)

()

f (x + i) = f (x) + p(x) i + q(x) i2 + r(x) i3 + s(x) i4 + ait lieu. Lagrange dit que les fonctions p, q , r, s, etc. sont drives de la fonction f , note p = f 0 . Par un raisonnement simple, il montre ensuite que

Ici Lagrange arme que grce la thorie des sries, on peut trouver, pour toute fonction f de la variable x, des fonctions p, q , r, s, etc. de x telles que, si i est une variable supplmentaire, l'galit puis il

2q = p0;

3r = q 0 ; 2

4s = r 0 ; : : : 23

et obtient donc

f (x + i) = f (x) + f 0 (x)i +

f 00 (x) 2 f 000 (x) 3 f i + i +

Il nonce enn la dnition : Nous appellerons la fonction f x la fonction primitive par rapport aux fonctions f 0 x , f 00 x , etc. qui en drivent, et nous appellerons celles-ci fonctions drives par rapport celle-l. puis indique sans preuve le lien entre sa dnition et le calcul direntiel : De la mme manire, si y est suppose une fonction de x, nous dnoterons ses fonctions drives par y 0 , y 00 , y 000 , etc. Au reste, pour peu qu'on connaisse le calcul direntiel, on doit voir que les foncdy , d2 y , tions drives y 0 , y 00 , y 000 , etc. relatives x concident avec les expressions dx dx2 d3 y , etc. dx3

(x) 4 2 3 4i +
IV

()

()

()

10.5

Critique des fondements

Les rgles du calcul innitsimal n'ont jamais men ni des paradoxes ni des contradictions. Elles ont au contraire permis d'obtenir des rsultats nombreux tout au long du XVIIIe sicle, rsultats qu'il tait impossible d'obtenir par d'autres mthodes. Les mathmaticiens de l'poque ont donc conance en la justesse de ces rgles. Nanmoins les fondements des rgles du calcul ne semblent pas assurs. Ni l'ide intuitive de vitesse d'accroissement sur laquelle s'appuie Newton, ni le concept ambigu de grandeur inniment petite utilis par Leibniz ne sont satisfaisants du point de vue logique, surtout en comparaison des canons de rigueur des gomtres grecs. Le problme n'est pas gnant quand on se contente de manipuler des symboles par le calcul, mais il le devient quand il s'agit de donner un sens aux uxions et aux direntielles, et en particulier quand on souhaite utiliser le calcul innitsimal pour rpondre des questions de gomtrie. Les critiques au sujet de ces faiblesses logiques du calcul commencent ds la n du XVIIe sicle. Ainsi l'acadmicien franais Michel Rolle (16521719) qualie le trait de L'Hospital sur l'Analyse des inniment petits pour l'intelligence des lignes courbes de  collection d'erreurs ingnieuses  quand il parat en 1697.

10.5.1

La critique de Berkeley

Une des critiques les plus clbres est celle de l'vque irlandais George Berkeley (1685 1783). Dans un pamphlet d'une centaine de pages intitul The Analyst : or a Discourse Addressed to an Indel Mathematician, Wherein It is examined whether the Object, Principles, 156

and Inferences of the modern Analysis are more distinctly conceived, or more evidently deduced, than Religious Mysteries and Points of Faith 5 et publi en 1734, Berkeley montre la ncessit d'une clarication logique du calcul innitsimal. Sa contestation ne porte pas sur les rsultats obtenus l'aide du calcul innitsimal, mais sur la mthode elle-mme. Berkeley doute de l'existence des quantits inniment petites, crivant par exemple propos des uxions de Newton Et que sont ces uxions ? Les vitesses d'accroissements vanescents. Et que sont ces mmes accroissements vanescents ? Ce ne sont ni des quantits nies, ni des quantits inniment petites, ni rien d'autre encore. Ne devrions-nous pas les appeler des fantmes de quantits disparues ? Pour Berkeley, une des erreurs logiques commises par les mathmaticiens est que certaines tapes de calcul supposent que les quantits inniment petites sont non-nulles, tandis que d'autres tapes ngligent ces mmes quantits inniment petites, comme si elles taient nulles. Berkeley justie son point de vue en l'illustrant sur plusieurs exemples. Dans le paragraphe XXI de The Analyst, il examine avec un il critique la faon dont le calcul direntiel permet de dterminer la sous-tangente la parabole d'quation y 2 px. Il tait connu depuis l'Antiquit grecque que la longueur P T de la sous-tangente au point B est le double de l'abscisse AP , d'o P T x si l'on pose x AP . Berkeley reprend alors pour la critiquer la mthode de Leibniz base sur l'utilisation du triangle direntiel (voir le paragraphe 9.3.3). Sur la gure, le point A est l'origine du systme de coordonnes, les points B et N sont sur la parabole et ont pour coordonnes x; y et x dx; y dy respectivement.

=2

( ) ( +
L N R

+ )

Berkeley commence par rappeler le raisonnement usuellement tenu par les adeptes du calcul direntiel. Refusant l'ide de quantit inniment petite, il considre que dx et dy sont des grandeurs ordinaires et non-nulles : En supposant maintenant que la courbe soit un polygone, et par suite que BN , l'accroissement ou la dirence de la courbe, soit une ligne droite qui concide avec la tangente, et donc que le triangle direntiel BRN soit semblable au triangle T P B , on trouverait que la sous-tangente P T est (...) y dx=dy.

Mais ici, il semble bien qu'on commette une erreur en faisant comme si le point N tait sur la tangente en B la parabole. Une telle supposition ne vaut que si N est inniment proche de B , mais cela n'a pas grand sens. Berkeley distingue donc le point N du point L de mme abscisse et situ sur la tangente en B la parabole. Appelons x dx; y dy z les coordonnes de L et lisons comment Berkeley entend corriger l'quation qui donne la valeur de la sous-tangente :

( +

+ +)

L'analyste, ou un discours adress un mathmaticien indle, dans lequel il est examin si l'objet, les principes et les rgles d'infrence de l'analyse moderne sont plus nettement conus ou dduits d'une manire plus vidente que les mystres de la Religion et les questions de la Foi. Le texte complet du pamphlet de Berkeley est disponible sur le Web l'adresse http://www.maths.tcd.ie/pub/HistMath/People/Berkeley/Analyst/.

157

y2 = px de la parabole, les rgles du calcul direntiel conduisent la relation 2y dy = p dx, d'o P T = y dx=dy = 2y2=p = 2x, en accord avec le rsultat connu. Ayant invalid l'quation P T = y dx=dy , Berkeley doit aussi montrer que l'quation 2y dy = p dx
De l'quation n'est pas exacte. Il procde comme suit : Maintenant [l'quation de la courbe] est y 2 px, en appelant p le paramtre de la parabole, d'o il vient par la rgle des dirences y dy p dx et

Mais il y a l une erreur qui provient de l'inexactitude de la supposition prcdente, et qui fait que la valeur de P T trouve est plus grande que la valeur relle. Car en ralit ce n'est pas le triangle RNB mais le triangle RLB qui est semblable au triangle P BT . (...) La vraie expression pour la sous-tangente est donc y dx= dy z . Il y avait une erreur par dfaut en divisant par dy , une erreur z gale la ligne NL comprise entre la courbe et la tangente.

( +)

dy = p

Mais si vous mettez y dy au carr et retenez le produit entier sans rejeter le carr de la dirence, alors il vient, en substituant les quantits augmentes dans l'quation de la courbe, qu'en fait

dx 2y :

dy =

p dx (dy)2 2y 2y : dx 2y ;

Il y avait donc une erreur par excs dans l'criture

dy = p

qui provenait de la rgle des dirences errone. Et la mesure de cette seconde erreur est

(dy)2 = z: 2y

ce stade, Berkeley estime avoir mis jour deux erreurs dans le raisonnement des adeptes du calcul direntiel : l'une provient de la confusion qui est faite en gomtrie entre points sur la courbe et points sur la tangente ; l'autre est commise en ngligeant certains termes non-nuls dans les calculs sous prtexte qu'ils sont inniment petits. Le miracle est que ces deux erreurs se compensent, puisqu'on parvient malgr tout au rsultat correct. Berkeley conclut par ces mots : Ainsi les deux erreurs sont gales et de signe contraire, donc se compensent l'une l'autre. La premire erreur par dfaut est corrige par la seconde erreur par excs.

10.5.2

La raction des mathmaticiens la critique de Berkeley

Les crateurs du calcul innitsimal, Newton et Leibniz, taient dj conscients de la faiblesse logique des fondements. Les critiques que formule Berkeley dans son opuscule n'apportent donc pas grand chose de neuf. Elles demandent toutefois une rponse, d'autant plus qu'elles viennent d'un homme qui n'est pas impliqu dans la recherche mathmatique. Les mathmaticiens s'eorcent donc soit de donner des interprtations prcises des quantits inniment petites, soit de les viter dans le calcul. Pendant les sept ans qui suivent 158

la parution de The Analyst, prs de trente textes sont publis pour apporter des rponses. Une controverse nat mme entre deux mathmaticiens anglais, qui ont des interprtations direntes des mthodes de Newton ! En 1742, Colin Maclaurin (16981746) publie un ouvrage dans lequel il essaie de donner un expos systmatique et rigoureux des mthodes de Newton. Dans l'introduction de son Treatise of uxions, Maclaurin crit : [Berkeley] dcrit la mthode des uxions comme fonde sur un raisonnement faux et plein de mystres. Ses objections semblent avoir t causes par la faon trop abrge dont les lments de cette mthode ont t gnralement exposs. Le fait qu'une personne aussi capable que Berkeley ait mal compris cette mthode m'apparat comme une preuve susante de la ncessit d'un expos plus complet de ses fondements. Dans ce Treatise of uxions, Maclaurin base ses raisonnements sur des mthodes rigoureuses, comme la mthode d'exhaustion. Mais malgr les eorts du mathmaticien anglais, son travail ne rpond pas rellement au problme des fondements du calcul innitsimal. Nous allons pour notre part examiner la solution que prconise d'Alembert.

10.5.3

L'ide de d'Alembert : le concept de limite

Commenons par prsenter brivement notre homme. Jean le Rond d'Alembert (1717 1783) commence par faire des tudes de droit et de mdecine, puis apprend les mathmatiques, essentiellement en autodidacte. Talentueux dans ce domaine, il prsente son premier article mathmatique en 1739 l'Acadmie Royale des Sciences de Paris, ce qui lui vaut d'en tre nomm membre l'anne suivante. Entre 1751 et 1775, il collabore avec Denis Diderot (1713 1784) la rdaction de l'Encyclopdie. Il est notamment l'auteur du  Discours prliminaire  (l'introduction de l'Encyclopdie ) et de presque tous les articles mathmatiques. C'est dans ce cadre qu'il prsente ses ides sur le calcul innitsimal. Revenons la critique de Berkeley, et plus particulirement son analyse du procd par lequel est dtermine la tangente la parabole. Le problme est, selon Berkeley, que l'on n'a pas le droit d'amener le point N jusque sur le point B (sinon BRN n'est plus un vrai triangle), mais que tant que N est dirent de B , les relations algbriques simplies fournies par le calcul direntiel ne sont pas exactes. Pour d'Alembert (comme d'ailleurs pour d'autres mathmaticiens), la solution au problme consiste dnir de faon judicieuse une notion de limite. L'article Limite de l'Encyclopdie est l'occasion pour d'Alembert d'exposer prcisment son ide : On dit qu'une grandeur est la limite d'une autre grandeur, quand la seconde peut approcher de la premire plus prs que d'une grandeur donne, si petite que l'on puisse la supposer, sans pourtant que la grandeur qui approche puisse jamais surpasser la grandeur dont elle approche : en quelque sorte que la dirence d'une pareille quantit la limite est absolument inassignable. (...) proprement parler, la limite ne concide jamais, ou ne devient jamais gale la quantit dont elle est la limite ; mais celle-ci s'en approche toujours de plus en plus, et peut en direr aussi peu qu'on voudra.
Limite.

Dans la suite de l'article, d'Alembert illustre son propos par quelques exemples, dont celuici : l'aire du cercle est la limite croissante de l'aire des polygones rguliers inscrits et la 159

x = AP; y = BP; u = RB = P M et v = NR; d'Alembert crit les quations y 2 = px et (y + v )2 = p(x + u) ; un calcul permet d'en dduire que NR=RB = v=u = p=(2y + v ). Quand N tend vers B , les quantits u et v deviennent aussi proches de zro que l'on peut vouloir, de sorte que NR=RB a pour limite p=2y . La limite de NR=RB est donc gale la fois BP=P T = y=P T et p=2y , d'o P T = 2y 2 =p = 2x.

limite dcroissante de l'aire des polygones rguliers circonscrits, quand le nombre de cts des polygones augmente. La dnition de limite que donne d'Alembert est peu prcise : l'utilisation du mot  s'approcher  renvoie une ide d'volution dans le temps qui est trangre aux mathmatiques. La dnition de d'Alembert, si on la prend la lettre, est par ailleurs assez restrictive, car alors une grandeur ne peut approcher de sa limite qu'en y restant toujours infrieure ou toujours suprieure, sans avoir le droit d'osciller autour d'elle. C'est dans l'article Calcul direntiel que d'Alembert se sert de cette notion de limite pour apporter une rponse prcise la critique de Berkeley. Il explique notamment que la supposition que l'on fait [dans le calcul direntiel] de quantits inniment petites n'est que pour abrger & simplier les raisonnemens ; mais que, dans le fond, le calcul direntiel ne suppose point ncessairement l'existence de ces quantits ; que ce calcul ne consiste qu' dterminer algbriquement la limite d'un rapport de laquelle on a dj l'expression en lignes, & galer ces deux limites, ce qui fait trouver une des lignes que l'on cherche. (...) On a vu plus haut qu'il n'y a point proprement de quantits inniment petites du premier ordre dans le calcul direntiel ; que les quantits qu'on nomme ainsi, y sont censes divises par d'autres quantits censes inniment petites, & que, dans cet tat, elles marquent non des quantits inniment petites, ni mme des fractions, dont le numrateur & le dnominateur sont inniment petits, mais la limite d'un rapport de deux quantits nies. (...) D'Alembert explique ici que le calcul direntiel peut tre prsent sans recours la notion de quantit inniment petite. ses yeux en eet, le calcul direntiel est un ensemble de rgles de calcul permettant la dtermination algbrique de la limite de certains rapports. Traduite dans notre langage moderne, l'ide de d'Alembert revient dire la chose suivante : une fonction f tant donne par son expression, il est possible d'obtenir la fonction f 0 donnant la valeur des f (y)f (x) par de simples rgles de calcul. limites f 0 x y !x y x Dans l'article Calcul direntiel, d'Alembert rpond galement aux objections formules par Berkeley dans le paragraphe XXI de The Analyst. D'abord, il montre que le quotient BP=P T est la limite du quotient NR=RB quand N tend vers B . Posant alors

( ) = lim

Ce raisonnement suit d'assez prs le texte de Berkeley ; il permet donc de lever les objections de ce dernier concernant cet exemple prcis. D'Alembert va plus loin en armant qu'il est possible d'argumenter de manire analogue contre toutes les critiques qui avaient t formules l'encontre du calcul direntiel : Ceux qui liront avec attention ce que nous venons de dire, & qui y joindront l'usage du calcul & les rexions, n'auront plus aucune dicult sur aucun cas, & trouveront facilement des rponses aux objections de Rolle & des autres adversaires du calcul direntiel, suppos qu'il lui en reste encore. Il faut avouer que si ce calcul a eu des ennemis dans sa naissance, c'est la faute des gomtres ses partisans, dont les uns l'ont mal compris, les autres l'ont trop peu expliqu. 160

Notre encyclopdiste arme donc ici que son ide s'adapte facilement toutes les situations concrtes, mais lui-mme n'a trait que quelques exemples. Il laisse donc ses successeurs la tche d'explorer systmatiquement la notion de limite et de montrer qu'elle fournit des fondations rigoureuses au calcul direntiel.

10.5.4

La proposition de Lagrange

dy est la limite des quotients de la variation de la grandeur y Pour d'Alembert, le quotient dx sur la variation de la grandeur x. D'Alembert dispose donc en 1754 de la dnition que nous utilisons actuellement pour la drive d'une fonction. De surcrot, le travail de d'Alembert est publi dans l'Encyclopdie ; il est donc bien dius, du moins accessibles aux lecteurs francophones. On ne peut donc qu'tre surpris en constatant qu'aucun mathmaticien ne cherche prolonger le travail de d'Alembert et exploiter la notion de limite dans la seconde moiti du XVIIIe sicle. Sans doute le concept paraissait-il peu fructueux, puisqu'il ne conduisait aucun rsultat nouveau mais imposait des tapes supplmentaires dans les dmonstrations. L'absence d'une thorie btie autour du concept de limite, c'est--dire l'absence de thormes permettant de le manipuler commodment, n'encourageait certainement pas non plus son utilisation. C'est ainsi que vers la n du sicle, l'ide de limite apparat comme aussi vague et confuse que la manipulation des quantits inniment petites, ces quantits jamais nulles mais qui s'approchent de zro. C'est pourquoi Lagrange, lorsqu'il chafaude sa thorie des fonctions drives (voir le paragraphe 10.4), prfre s'appuyer sur la thorie des sries qu'il juge plus sre. Le titre complet de son ouvrage est d'ailleurs Thorie des fonctions analytiques contenant les principes du calcul direntiel, dgags de toute considration d'inniment petits, d'vanouissants, de limites et de uxions, et rduits l'analyse algbrique des quantits nies. Nanmoins, la proposition de Lagrange de dnir les drives en se basant sur la thorie des sries fait elle aussi long feu. Les mathmaticiens de la n du XVIIIe sicle et du dbut du XIXe sicle ne font plus aveuglment conance la thorie des sries. Un des points qui pose problme est le lien entre les dveloppements en srie des fonctions et la thorie des sries numriques. Euler avait ainsi substitu x dans le dveloppement

1 = 1 + 2x + 4x2 + 8x3 + 16x4 + 32x5 + 1 2x


1 = 1 + 2 + 4 + 8 + 16 + 32 +

=1

et avait trouv ()

Mais les mathmaticiens du XVIIIe sicle considrent que l'galit () est absurde, car une somme de termes positifs ne peut pas donner un nombre ngatif.

161

Chapitre 11

Aspects du XIXe sicle


Rsum et objectifs du chapitre
Dans son tat actuel, ce chapitre a pour but de prsenter le contexte social et culturel dans lequel la recherche scientique s'eectue en Europe au XIXe sicle. Il sera complt en cours par l'expos de quelques uns des progrs accomplis en mathmatiques au XIXe sicle.

11.1

Introduction

Vers la n du XVIIIe sicle, l'enthousiasme soulev par les progrs raliss grce au calcul innitsimal semble retomber. De fait, peu de rsultats nouveaux sont obtenus entre la mort d'Euler (1783) et 1800. Certains commentateurs prvoient la n des progrs en mathmatiques : Il serait dicile et peut-tre tmraire d'analyser les chances que l'avenir ore l'avancement des mathmatiques : dans presque toutes les parties, on est arrt par des dicults insurmontables ; des perfectionnements de dtail semblent la seule chose qui reste faire. J. B. J. Delambre, Rapport l'Empereur sur le progrs des sciences, des lettres et des arts depuis 1789, 1810. Que dirais-je des sciences exactes : la plupart paraissent parvenues leur plus haute priode. L'arithmtique, la gomtrie, l'algbre, les mathmatiques transcendantes sont des sciences que l'on peut regarder comme termines, et il ne reste plus faire que d'utiles applications. A. L. Cauchy, Discours la socit acadmique de Cherbourg, 1811. Contrairement ce sentiment pessimiste, le XIXe sicle va tre un vritable  ge d'or pour les mathmatiques , selon les mots de l'historien des mathmatiques C. Boyer. Tous les domaines des mathmatiques connatront un dveloppement sans prcdent. Cette oraison de rsultats provient en grande partie du rle plus important accord la science dans la socit europenne au XIXe sicle. Le plus important aspect de cette volution est li la grande rforme du systme d'enseignement suprieur que les gouvernements franais et prussien mettent en place au dbut du XIXe sicle. La science, qui n'occupait qu'une place 163

secondaire dans les universits du XVIIIe sicle, est mise au cur du nouveau dispositif. Des emplois de professeurs de science sont crs, avec une double mission d'enseignement et de recherche. Ce contexte entrane une forte augmentation du nombre de mathmaticiens actifs. Un deuxime aspect important du XIXe sicle est la sparation des direntes branches de la science en des disciplines spcialises, qui deviennent indpendantes les unes des autres. Ainsi le dbut du XIXe sicle voit la naissance des premiers journaux ddis exclusivement aux progrs des mathmatiques, tandis que la n du XIXe sicle voit la cration des socits savantes, associations voues la promotion d'une science. Du ct des hommes, cette spcialisation se traduit par la formation de direntes communauts scientiques au sein de chaque nation. L'objet de ce chapitre est d'examiner ces changements. Au passage, nous comparons la manire dont les mathmatiques sont pratiques en France et en Allemagne, qui sont les deux nations les plus importantes pour les mathmatiques du XIXe sicle.

11.2

Rforme des systmes d'enseignement en France et en Prusse

Aprs la mort d'Euler en 1783 et le dpart de Lagrange de l'Acadmie de Berlin pour celle de Paris en 1787, l'essentiel de l'activit mathmatique a lieu dans la capitale franaise. Quand la Rvolution de 1789 clate, les meilleurs mathmaticiens que compte l'Europe ont pour noms Lagrange, Pierre-Simon Laplace (17491827) et Gaspard Monge (17461818). La Rvolution dsorganise toute la structure administrative franaise et notamment son systme d'enseignement suprieur. Vers 1795, des solutions de remplacement sont mises en place. C'est la cration des premires grandes coles : cole des Travaux Publics (renomme Polytechnique un an aprs sa cration) et cole Normale de l'An II.1 Le but de l'cole Normale est d'enseigner aux futurs professeurs de la Rpublique le savoir dont ils devront ensuite assurer la diusion. Par raction anti-clricale, le cursus est trs orient vers les sciences avec une forte composante mathmatique. Les cours qu'y donnent Lagrange, Laplace et Monge sont stnographis et imprims. L'cole Polytechnique est pour sa part institue dans le but d'instruire la physique, les mathmatiques et la technologie quelques centaines d'tudiants (un trs grand nombre pour l'poque). Les meilleurs mathmaticiens de la Rpublique (Laplace et Monge au dbut) sont chargs de la slection et de l'instruction des lves et de l'administration de l'cole. De leur ct, les candidats se forment tous de la mme manire : bachoter les travaux des examinateurs l'cole Polytechnique est la meilleure prparation au concours d'entre. Toujours titre d'entranement, les candidats tudient aussi les cours enseigns l'cole Polytechnique : ceuxci sont imprims et vendus plusieurs milliers d'exemplaires, c'est--dire plus que le nombre total d'ouvrages de physique, chimie, minralogie et pharmacie runis ! Le systme des grandes coles confre ainsi un caractre centralis la recherche mathmatique en France : le petit groupe de mathmaticiens en poste l'cole Polytechnique inuence fortement les domaines de recherche explors. La situation est trs dirente dans les tats allemands au dbut du XIXe sicle. Johann Carl Friedrich Gau (17771855), le seul grand mathmaticien actif, travaille de manire assez
1 L'cole des Arts et Mtiers, fonde en 1780 sous l'Ancien Rgime devient Nationale et Suprieure en 1800. L'cole Polytechnique devient militaire en 1804. L'cole Centrale est cre en 1829.

164

isole jusque dans les annes 1830, d'abord aux frais d'un mcne, le duc de Brunswick, puis en assumant le poste de directeur de l'observatoire de Gttingen. Au XVIIIe sicle, la France occupe une position prminente sur la scne intellectuelle europenne. cette suprmatie, les conqutes de Napolon des annes 18001810 ajoutent la domination politique. Les dirigeants des tats allemands regardent avec envie les grandes coles franaises qui, pensent-ils, ont permis les conditions de la victoire de la France en donnant une formation scientique aux ociers de son arme. Les responsables prussiens mandatent Wilhelm von Humboldt (17671835) et son frre Alexander (17691859) pour restructurer le systme ducatif. Un bilan est dress : le pays a besoin de former des ingnieurs et des industriels. Il n'est videmment pas question de fonder le nouveau systme ducatif sur les ides rationalistes franaises, qui conduisent du reste un enseignement trop proccup de questions pratiques. Les responsables allemands veulent au contraire que les tudiants qui suivent une formation y trouvent la possibilit d'un dveloppement harmonieux et d'un panouissement intellectuel. Ils suivent en cela les thmes de la philosophie  no-humaniste , en vogue en Prusse cette poque. Le modle adopt est celui d'une formation par la recherche scientique. Wilhelm von Humboldt fonde la nouvelle universit de Berlin en 1809. Par opposition aux universits traditionnelles, dans lesquelles les professeurs sont des rudits classiques (philosophes, juristes, ...) souvent peu au courant de l'actualit scientique, ceux de l'universit de von Humboldt sont des producteurs de savoir : mener des recherches scientiques fait explicitement partie de leurs missions. De plus, le mode de fonctionnement de cette universit fait que les tudiants sont eux-mmes impliqus dans cette recherche. L'exemple de la nouvelle universit de Berlin fait tche d'huile, et au cours de la premire moiti du XIXe sicle, les universits de Prusse puis des autres tats allemands se transforment et adoptent ce nouveau modle. Vers le milieu du XIXe sicle, toute la science allemande s'labore dans les universits.

11.3

Mathmatiques pures versus mathmatiques appliques

La philosophie  no-humaniste , la mode au dbut du XIXe sicle en Prusse, garantit que les ides intellectuelles, le bien social et les tres humains se dveloppent de faon harmonieuse lorsqu'ils se dveloppent tous ensemble. Ds lors, les progrs de n'importe quelle science, mme dnue d'utilit pratique, prsentent un intrt. Ce point de vue est exprim par une phrase clbre du mathmaticien allemand Carl Jacobi (18041851), dans une lettre adresse au mathmaticien franais Adrien-Marie Legendre (17521833) : Il est vrai que Monsieur Fourier avait l'opinion que le but principal des mathmatiques tait l'utilit publique et l'explication des phnomne naturels ; mais un philosophe comme lu aurait d savoir que le but unique de la science, c'est l'honneur de l'esprit humain et que, sous ce titre, une question de nombres vaut autant qu'une question de systme du monde. On retrouve cette ide d'une science pure, qu'il faut protger des inuences qui lui sont externes et de toutes les contraintes, dans l'extrait suivant de l'avant-propos du premier numro du Journal fr die reine und angewandte Mathematik (Journal pour les mathmatiques pures et appliques), fond en 1826 par le prussien A. L. Crelle (17801855) : Comme donc un journal est dans les faits un moyen trs ecace pour dvelopper une science et la diuser, pour la fermer aux inuences trangres, et la protger des sujtions, des modes, des autorits, des coles, des respects et la conserver dans 165

le domaine libre de la pense, il vaut la peine d'essayer s'il est possible de donner vie et croissance une telle publication en langue allemande pour les mathmatiques. On observe de fait une dirence de nature entre les thmes de recherche privilgis par les mathmaticiens franais et ceux de leurs collgues allemands. Les premiers restent nalement assez proches des applications pratiques ; leurs travaux traitent de mcanique cleste et de probabilits. Les mathmatiques allemandes deviennent pour leur part plus abstraites : le dveloppement de la thorie des nombres par exemple est principalement le fait des mathmaticiens allemands du XIXe sicle.

11.4

Comparaison des situations franaise et allemande

Au dbut du XVIIIe sicle, la France occupe le devant de la scne mathmatique. Le fait que tous les jeunes futurs mathmaticiens viennent tudier en France dans les annes 1800 1830 prouve cette prminence franaise : on dispose ainsi des tmoignages de Niels Henrik Abel (18021829) et de Peter Gustav Lejeune Dirichlet (18051859). La tendance s'inverse vers 1840. La recherche mathmatique allemande a rattrap son retard. Les universits allemandes proposent un enseignement la pointe de ce qui se fait. Les jeunes tudiants trangers vont tudier prfrentiellement en Allemagne. La raison d'un tel renversement n'est pas clair. Une raison parfois invoque est que les professeurs des universits allemandes, hirarchiquement au sommet de l'institution qui les emploie, bncient d'une libert absolue dans leur recherche, libert garantie par l'idal nohumaniste. Cela aurait permis le dveloppement de mathmatiques plus cratives et plus originales que ce qu'autorisait le modle franais, assez centralis comme nous l'avons vu.

11.5

La formation d'une communaut mathmatique

Nous avons vu des raisons qui permettent un accroissement du nombre de mathmaticiens en France et en Allemagne. Les journaux scientiques crs au XVIIIe sicle sont gnralistes et ne rpondent pas aux besoins de cette communaut naissante. Ds le dbut du XIXe sicle apparaissent des journaux exclusivement ddis aux mathmatiques. Le travail des diteurs de ces premiers journaux est dicile : c'est eux que revient la recherche du nancement, mais aussi celle des auteurs, au moins dans les premires annes d'existence du journal. L'existence de ces journaux cimente un peu plus la communaut mathmatique. En eet, les mathmaticiens disposent par ce biais d'un moyen de communication exclusif. travers ces journaux, au l des articles rdigs et lus, le langage des mathmaticiens se standardise tout en devenant incomprhensible pour les personnes n'appartenant pas la communaut. Ces journaux permettent galement d'arbitrer les conits, qu'ils touchent la priorit d'une dcouverte ou l'exactitude d'un rsultat : l'honneur d'un rsultat revient au premier qui russit en publier une preuve correcte. la n du XIXe sicle enn, les mathmaticiens, peut-tre sous la pression de la concurrence des autres sciences, crent des socits de promotion de leur science. Ces associations sont la fois des diteurs de journaux de mathmatiques et des syndicats qui dfendent les intrts de la communaut. Ainsi la London Mathematical Society est cre en 1865, la Socit Mathmatique de France est cre en 1872, et la Deutsche Mathematische Vereinigung est cre en 1890. 166

On ne peut toutefois pas parler d'une communaut mathmatique mondiale au XIXe sicle, mais plutt de plusieurs communauts mathmatiques nationales. Les journaux de mathmatiques sont publis dans les diverses langues europennes, et les dcouvertes mettent parfois du temps traverser les barrires linguistiques. la toute n du sicle, une volont de coopration internationale apparat avec l'Union Mathmatique Internationale, laquelle organise tous les quatre ans une confrence permettant aux mathmaticiens de tous les pays de faire le point sur les progrs de leur discipline. Ces confrences rgulires, les Congrs Internationaux des Mathmaticiens, ont encore lieu de nos jours.

11.6

Rsum : la professionnalisation des mathmatiques

Au XIXe sicle :  Les opportunits de carrire comme professeur dans les tablissements d'enseignement suprieur font qu'il devient possible de vivre du mtier de mathmaticien. Le nombre de personnes impliques dans la recherche mathmatique crot fortement.  Les sciences se spcialisent de plus en plus, et les mathmatiques se sparent des sciences physiques. Des journaux spcialiss de mathmatiques font leur apparition.  Les mathmaticiens partagent une formation, un langage et des intrts communs. Une communaut mathmatique se forme, soude autour de moyens de communication et de socits savantes. L'historien des mathmatiques J. Gray parle de  professionnalisation des mathmatiques  pour dsigner cette triple volution. Ces changements dans les conditions et les mthodes de travail des mathmaticiens expliquent certaines caractristiques des progrs raliss en mathmatiques au cours du XIXe sicle. Ainsi le grand nombre de dcouvertes eectues est directement li l'accroissement du nombre de mathmaticiens. La libert de recherche accorde aux professeurs des universits allemandes a quant elle favoris le dveloppement des  mathmatiques pures , telles la thorie des nombres, qui peuvent paratre abstraites et gratuites parce qu'elles n'ont pas d'application pratique au moment o elles sont labores.

167

Bibliographie
Le petit livre d'Amy Dahan-Dalmdico et de Jeanne Peier prsente de faon trs complte l'volution des ides mathmatiques. Le style est (parfois trs) condens. Amy Dahan-Dalmdico et Jeanne Peier, Une histoire des mathmatiques, Routes et ddales, Points Sciences S49, Paris : Seuil, 1986. Les livres suivants, crits par la commission inter-IREM  pistmologie et histoire des mathmatiques , prsentent des textes mathmatiques originaux en les resituant dans leur contexte et en les expliquant. Jean Dhombres (responsable) et al., Mathmatiques au l des ges, Paris : Gauthier-Villars, 1987. Commission inter-IREM  pistmologie et histoire des mathmatiques , Histoire de problmes, histoire des mathmatiques, Paris : ditions du Marketing (Ellipses), 1993. Les deux livres d'histoire des sciences suivants inscrivent le dveloppement des sciences et des techniques dans son contexte social, culturel, scientique et conomique. Le premier est factuel et consensuel ; son organisation gnrale est chronologique. Le second ouvrage a choisi d'aborder une vingtaine de thmes, ce qui lui permet de suivre chronologiquement l'volution des sciences tout en proposant des points de vue originaux et pertinents sur la place de la science dans la socit ; il est de plus crit dans un style trs vivant. Yves Gingras, Peter Keating, Camille Limoges, Du scribe au savant : les porteurs du savoir de l'Antiquit la rvolution industrielle, Paris : Presses Universitaires de France, 2000. Bernadette Bensaude-Vincent et al. (sous la dir. de Michel Serres), lments d'histoire des sciences, Paris : Bordas, 1989 ; texte rdit par Larousse, 1997. L'ouvrage de Morris Kline est une rfrence ; celui de Victor Katz est une introduction particulirement complte, lisible et dtaille. Les deux livres ont le lger inconvnient de parfois trop regarder les mathmatiques d'une poque la lumire des connaissances modernes. Morris Kline, Mathematical tought from ancient to modern times, New York : Oxford University Press, 1974. Victor J. Katz, A history of mathematics, New York : Addison-Wesley, 1998. Le site suivant (en anglais) propose des biographies trs soignes de la plupart des mathmaticiens, passs et prsents. http://www-history.mcs.st-and.ac.uk/history/ En supplment ces ouvrages, nous avons utilis les documents suivants pour prparer les dirents chapitres du cours. 169

Chapitre 1
James Ritter, Babylone -1800, dans : lments d'histoire des sciences, cit plus haut. James Ritter, Chacun sa vrit : les mathmatiques en gypte et en Msopotamie, dans : lments d'histoire des sciences, cit plus haut. Maurice Caveing, Essai sur le savoir mathmatique dans la Msopotamie et l'Egypte anciennes, Lille : Presses universitaires, 1994.

Chapitre 2
Maurice Caveing, La gure et le nombre, Lille : Presses universitaires du Septentrion, 1997. Euclide, Les lments, traduits et comments par Bernard Vitrac, Paris : Presses universitaires de France, 19902001.

Chapitre 3
Pierre Dedron et Jean Itard, Mathmatiques et mathmaticiens, Paris : Magnard, 1959. Thomas Heath, A history of Greek mathematics, New York : Dover, 1981.

Chapitre 4
Ahmed Djebbar, Une histoire de la science arabe, Points Sciences S144, Paris : Seuil, 2001. Jacques Sesiano, Une introduction l'histoire de l'algbre, Lausanne : Presses polytechniques et universitaires romandes, 1999. Paul Benoit et Franoise Michaud, L'intermdiaire arabe, dans : lments d'histoire des sciences, cit plus haut.

Chapitre 5
Paul Benoit, Calcul, algbre et marchandise, dans : lments d'histoire des sciences, cit plus haut.

Chapitre 6
Florian Cajori, A History of mathematical notations, New York : Dover, 1993. Jacques Sesiano, Une introduction l'histoire de l'algbre, Lausanne : Presses polytechniques et universitaires romandes, 1999.

Chapitre 7
Michael Sean Mahoney, The mathematical career of Pierre de Fermat, Princeton : Princeton University Press, 1994.  Ren Descartes, 1596-1650 ; Les dcouvertes scientiques d'un gnie franais , Les cahiers de Science et Vie n 66, dcembre 2001, Paris : Excelsior Publications. 170

Chapitre 8
C. H. Edwards, The historical development of the calculus, New York : Springer Verlag, 1979.

Indivisibles and innitesimals, cours d'histoire des mathmatiques de la Open University, fascicule  Origins and development of the Calculus 2  prpar par Margaret E. Baron, Milton Keynes : The Open University Press, 1974. Michael Sean Mahoney, The mathematical career of Pierre de Fermat, Princeton : Princeton University Press, 1994.

Chapitre 9
Michel Blay, Isaac Newton, dans : Les Mathmaticiens, Bibliothque scientique, Paris : Pour la Science, 1996.

The Calculus in the Eighteenth Century II : Techniques and Applications, cours d'histoire des mathmatiques de la Open University, fascicule  Origins and development of the Calculus 5  prpar par H. J. M. Bos, Milton Keynes : The Open University Press, 1975.

Chapitre 10
The Calculus in the Eighteenth Century I : Foundations, cours d'histoire des mathmatiques de la Open University, fascicule  Origins and development of the Calculus 4  prpar par H. J. M. Bos, Milton Keynes : The Open University Press, 1975.

Chapitre 11
Algebra and the profession of mathematics, cours d'histoire des mathmatiques de la Open University, unit 14, prpare par J. Gray, Milton Keynes : The Open University Press, 1987. Catherine Goldstein, Le mtier des nombres, dans : lments d'histoire des sciences, cit plus haut. Jean-Pierre Friedelmeyer, La cration des premires revues de mathmatiques, dans : L'Ouvert, Journal de l'APMEP d'Alsace et de l'IREM de Strasbourg, n 86, 1997.

171

Table des matires


Avant-propos 1 Anciennes Civilisations
1.1 1.2 1.3 1.4 1.5 1.6 1.7 2.1 2.2 2.3 Introduction . . . . . . . . . . . . . . . . . La civilisation msopotamienne . . . . . . Les textes msopotamiens . . . . . . . . . Le systme de numration msopotamien . Techniques de calcul . . . . . . . . . . . . Textes de procdure . . . . . . . . . . . . De la technique aux jeux arithmtiques . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

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. 5 . 6 . 7 . 8 . 10 . 12 . 15 . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

2 La science mathmatique des anciens Grecs

2.4 2.5

2.6

2.7

La civilisation grecque . . . . . . . . . . . . . . Le problme des sources . . . . . . . . . . . . . Les caractristiques de la science mathmatique 2.3.1 La mthode dductive . . . . . . . . . . 2.3.2 Les objets mathmatiques . . . . . . . . 2.3.3 Des noncs gnraux . . . . . . . . . . 2.3.4 La prminence de la gomtrie . . . . . 2.3.5 Rsum . . . . . . . . . . . . . . . . . . Les philosophes grecs . . . . . . . . . . . . . . . La gense des mathmatiques grecques . . . . . 2.5.1 Thals, ou les origines de la gomtrie . 2.5.2 Les pythagoriciens . . . . . . . . . . . . 2.5.3 L'cole de Chio . . . . . . . . . . . . . . 2.5.4 La dcouverte de l'incommensurabilit . 2.5.5 Eudoxe . . . . . . . . . . . . . . . . . . Les lments d'Euclide . . . . . . . . . . . . . . 2.6.1 Euclide . . . . . . . . . . . . . . . . . . 2.6.2 Le texte des lments dans l'histoire . . 2.6.3 L'organisation des lments . . . . . . . 2.6.4 Le contenu mathmatique des lments La gomtrie grecque aprs Euclide . . . . . . . 2.7.1 Archimde . . . . . . . . . . . . . . . . . 2.7.2 Apollonius . . . . . . . . . . . . . . . . . 2.7.3 Le dclin des mathmatiques grecques . 173

. . . . . . . . . . grecque . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

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3 La gomtrie pratique, l'astronomie et les problmes arithmtiques chez les anciens Grecs 43
3.1 3.2 Le systme de numration des Grecs . . . . . . . . . . . . La gomtrie pratique des ingnieurs et des arpenteurs . . 3.2.1 Prsence de procdures . . . . . . . . . . . . . . . . 3.2.2 Hron d'Alexandrie . . . . . . . . . . . . . . . . . . La naissance d'une astronomie scientique . . . . . . . . . 3.3.1 Une (trs) brve histoire de l'astronomie ancienne . 3.3.2 Le thorme de Menelaus . . . . . . . . . . . . . . 3.3.3 La premire table trigonomtrique . . . . . . . . . Les problmes arithmtiques de Diophante . . . . . . . . . 3.4.1 L'homme et son uvre . . . . . . . . . . . . . . . . 3.4.2 Lecture d'un problme . . . . . . . . . . . . . . . . 3.4.3 L'analyse diophantienne : l'invention de l'inconnue 3.4.4 Les notations de Diophante . . . . . . . . . . . . . 3.4.5 Vue d'ensemble des Arithmtiques . . . . . . . . . Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Cadre historique . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . L'essor de la science dans l'Empire arabe . . . . . . . . Un rle de relais dans l'histoire des sciences . . . . . . De nouveaux domaines de recherche en mathmatiques 4.4.1 Le  calcul indien  . . . . . . . . . . . . . . . 4.4.2 La trigonomtrie et l'astronomie . . . . . . . . 4.4.3 La combinatoire . . . . . . . . . . . . . . . . . Al-Khw arizm  et la naissance de l'algbre . . . . . . . 4.5.1 L'Abrg du calcul d'al-Khw arizm  . . . . . . . 4.5.2 La thorie des quations d'al-Khw arizm  . . . . 4.5.3 L'apport d'al-Khw arizm . . . . . . . . . . . . . Le dveloppement de l'algbre arabe . . . . . . . . . . 4.6.1 Ab u K amil . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 4.6.2 Extension du domaine du calcul algbrique . . 4.6.3 Vers une thorie gomtrique des quations . . Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Contexte historique . . . . . . . . . . . . . . . . Les transferts de la science arabe l'Europe . . Les progrs au sein de l'universit mdivale . . La popularisation du calcul arithmtique . . . . 5.4.1 Fibonacci . . . . . . . . . . . . . . . . . 5.4.2 Les besoins du commerce . . . . . . . . 5.4.3 De l'arithmtique marchande l'algbre 174 . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

3.3

3.4

3.5 4.1 4.2 4.3 4.4

43 44 44 45 46 46 47 48 50 50 50 52 53 54 55

4 Les mathmatiques dans l'Empire arabe du Moyen-ge

4.5

4.6

4.7 5.1 5.2 5.3 5.4

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5 Les mathmatiques de l'Europe mdivale

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71

71 72 73 74 74 74 75

6 Les mathmatiques la Renaissance


6.1

6.2

Direntes visions des mathmatiques la Renaissance . . . 6.1.1 Les algbristes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 6.1.2 Les gomtres humanistes . . . . . . . . . . . . . . . 6.1.3 Les mathmaticiens appliqus . . . . . . . . . . . . . 6.1.4 Les astronomes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 6.1.5 Les artistes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . L'algbre la Renaissance . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 6.2.1 L'tablissement d'un symbolisme . . . . . . . . . . . 6.2.2 La rsolution de l'quation du troisime degr . . . . 6.2.3 L'invention des nombres complexes . . . . . . . . . . 6.2.4 Premiers pas vers l'acceptation des nombres ngatifs Introduction . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Rexions sur les mathmatiques grecques . . . . . . 7.2.1 la recherche des  vraies  mathmatiques 7.2.2 L'analyse grecque . . . . . . . . . . . . . . . . 7.2.3 Le Domaine de l'analyse . . . . . . . . . . . . L'art analytique de Franois Vite . . . . . . . . . . 7.3.1 L'Introduction l'art analytique . . . . . . . 7.3.2 Le programme de Vite . . . . . . . . . . . . 7.3.3 Les Zttiques . . . . . . . . . . . . . . . . . . 7.3.4 Rsum de l'apport de Vite . . . . . . . . . La mthode de Descartes . . . . . . . . . . . . . . . 7.4.1 La Gomtrie de Ren Descartes . . . . . . . 7.4.2 L'algbre des lignes . . . . . . . . . . . . . . . 7.4.3 Courbes et quations . . . . . . . . . . . . . . 7.4.4 La thorie des quations de Descartes . . . . Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

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77

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7 La naissance de la gomtrie analytique


7.1 7.2

7.3

7.4

7.5 8.1 8.2 8.3 8.4 8.5

89 90 90 90 91 92 93 94 94 96 96 97 98 100 101 102

89

8 Les origines du calcul innitsimal

8.6

8.7

Introduction . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Les conditions de travail des mathmaticiens au XVIIe sicle L'hritage grec . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 8.3.1 Problmes de quadratures . . . . . . . . . . . . . . . 8.3.2 Problmes de tangentes . . . . . . . . . . . . . . . . De nouvelles gures gomtriques . . . . . . . . . . . . . . . Mthodes de quadratures . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 8.5.1 La thorie des indivisibles . . . . . . . . . . . . . . . 8.5.2 L'cole franaise . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 8.5.3 Wallis . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Mthodes de tangentes . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 8.6.1 Une mthode algbrique : la mthode de Descartes . 8.6.2 Mthodes cinmatiques . . . . . . . . . . . . . . . . 8.6.3 Les rgles de Hudde . . . . . . . . . . . . . . . . . . tablissement de liens entre dirents problmes . . . . . . 175

103

103 104 105 105 106 107 108 108 110 112 114 115 118 118 121

8.8 9.1 9.2

8.7.1 La rectication de la parabole semi-cubique . . . . . . . . . . . . . . . . 121 8.7.2 Le lien entre tangentes et quadratures . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 122 Bilan : la situation en 1660 . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 123 Une nouvelle thorie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Isaac Newton (16421727) . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 9.2.1 Biographie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 9.2.2 La formule du binme de Newton . . . . . . . . . . . 9.2.3 Le calcul sur les sries innies . . . . . . . . . . . . . 9.2.4 Le calcul des uxions . . . . . . . . . . . . . . . . . . 9.2.5 Les applications du calcul des uxions . . . . . . . . Gottfried Wilhelm Leibniz (16461716) . . . . . . . . . . . . 9.3.1 Biographie . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 9.3.2 Le calcul direntiel . . . . . . . . . . . . . . . . . . 9.3.3 Les applications du calcul direntiel . . . . . . . . . Comparaison des calculs de Newton et de Leibniz . . . . . . La rception du calcul innitsimal . . . . . . . . . . . . . . 9.5.1 La diusion du calcul des uxions . . . . . . . . . . 9.5.2 Les frres Bernoulli, promoteurs du calcul direntiel 9.5.3 Le problme de la chanette . . . . . . . . . . . . . . La querelle de priorit entre Newton et Leibniz . . . . . . . Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

9 La cration du calcul innitsimal

125

9.3

9.4 9.5

9.6 9.7

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10 Le dveloppement de l'analyse au XVIIIe sicle

10.1 La science dans la socit des Lumires . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10.2 Du calcul innitsimal l'analyse . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10.2.1 Comparaison entre le calcul innitsimal de 1700 et l'analyse moderne 10.2.2 Le rle stimulant des sciences physiques et mcaniques . . . . . . . . . 10.2.3 L'exploration des possibilits d'un nouvel outil . . . . . . . . . . . . . 10.3 L'mergence de la notion de fonction . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10.3.1 Prmices . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10.3.2 Biographie d'Euler . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10.3.3 L'Introductio in analysin innitorum d'Euler . . . . . . . . . . . . . . 10.3.4 Rsum : l'apport de la notion de fonction . . . . . . . . . . . . . . . . 10.4 La notion de fonction drive . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10.5 Critique des fondements . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10.5.1 La critique de Berkeley . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 10.5.2 La raction des mathmaticiens la critique de Berkeley . . . . . . . . 10.5.3 L'ide de d'Alembert : le concept de limite . . . . . . . . . . . . . . . . 10.5.4 La proposition de Lagrange . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Introduction . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . Rforme des systmes d'enseignement en France et en Prusse Mathmatiques pures versus mathmatiques appliques . . . . Comparaison des situations franaise et allemande . . . . . . 176 . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . .

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11 Aspects du XIXe sicle


11.1 11.2 11.3 11.4

163

11.5 La formation d'une communaut mathmatique . . . . . . . . . . . . . . . . . . 166 11.6 Rsum : la professionnalisation des mathmatiques . . . . . . . . . . . . . . . . 167

Bibliographie

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177